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Annotation

Ciudad negra es la esperada continuacin del best seller internacional La ultima cripta.El relato de Ciudad negra comienza varios meses despus del regreso a casa de Ulises, Cassandra, y el profesor Castillo, tras la aventura narrada en La ltima criptaCitados con urgencia por este ltimo, les explica angustiado que su hija Valeria ha desaparecido misteriosamente en el territorio ms remoto y peligroso de la Tierra. Desesperado, el profesor ha resuelto partir en una precipitada expedicin en solitario en su busca, y les ruega a Ulises y a Cassie que le acompaen. Incapaces de convencerle de que recapacite, ni de dejarle ir solo, ambos aceptan a regaadientes ayudar a su viejo amigo en el insensato intento de rescate, y as los tres amigos, una vez ms, se embarcarn en una temeraria aventura hacia lo desconocido.Una aventura que no ser en absoluto como ellos esperan. Una aventura que les llevar hasta los confines de la cordura. All donde la realidad se descose por las costuras de la certeza, y lo impensable pasa a ser lo inevitable.Ni el profesor, ni Cassandra, ni Ulises lo saben an, pero all donde se dirigen se encontrarn con una legendaria ciudad que ningn humano ha habitado en miles de aos.Una ciudad imposible, colmada de enigmas y maravillas.Una ciudad en la que demasiado tarde, descubrirn que... no estn solos

FERNANDO GAMBOA CIUDAD NEGRA


A la memoria de Nuria Badal Jimnez (9/5/1975 6/7/2012) Que su recuerdo jams se extinga. Fernando Gamboa Gonzlez 2013 Primera edicin: Febrero 2013

PRLOGO
Esta novela que sujeta entre sus manos es, como imagino que ya sabr, la continuacin de otra titulada La ltima cripta, y que gracias a ms de 150.000 lectores de todo el mundo se ha convertido ya en uno de los mayores best seller en lengua espaola, de esta nueva era del libro digital. La narracin de Ciudad Negra da comienzo varios meses despus del regreso a casa de Ulises, Cassie y el profesor Castillo, de modo que se puede hilvanar fcilmente el final de una novela con la siguiente. Pero aun as, Ciudad Negra es una historia totalmente independiente y con carcter propio, por lo que puede leerse perfectamente sin necesidad de conocer los antecedentes, ni haber ledo previamente La ltima cripta. Aclarado esto, antes de que se sumerjan en la narracin les invito a leer unas lneas de la mano de Arturo Prez-Reverte como prlogo a este libro, y que sugiero tengan en cuenta antes de seguir adelante: (...) As que djenme encender la pipa, hagan arder sus cigarros, acomdense y oigan lo que puedo referir, si gustan. Y recuerden, sobre todo, que nada de lo que les cuento puede mirarse con ecuanimidad desde afuera. Quiero decir, que para ciertas cosas es necesario un pacto previo. En las novelas de aventuras, el lector debe ser capaz de incluirse en la trama; de participar en el asunto y vivir a travs de los personajes. Mal asunto si va de listo, o de escptico. Si un lector no es capaz de poner en liza su imaginacin, de implicarse y establecer ese vnculo, aunque sea resabiado y sutil, entonces que ni se moleste en intentarlo. Se va a la novela, y en especial a la de aventuras, como los catlicos a la comunin o como los tahres al pker: en estado de gracia y dispuesto a jugar segn las reglas del asunto. Y as, entre muchas posibles clases, divisiones y subdivisiones, los lectores se dividen bsicamente en dos grandes grupos: los que estn dentro y los que se quedan fuera (...). Arturo Prez-Reverte. El dobln del Capitn Ahab. Y ahora s, sin ms prolegmenos, que d comienzo la aventura. Hay algo oculto, ve y descbrelo. Ve y mira tras las montaas. Algo perdido tras las montaas. Perdido y esperndote.

Ve! Ruyard Kipling

Z
6 de Enero de 1926 Cuenca del Xing, Amazonas Corre, pap! Corre! No te pares, Jack! grit efectuando dos disparos a la maleza, en direccin a los rugidos Sigue adelante y no mires atrs! No! suplic su hijo tirndole del brazo. No me ir de aqu sin ti! Una estilizada sombra se movi velozmente y a muy poca distancia. Se estaban acercando cada vez ms, y de nuevo les alcanz aquel hedor nauseabundo de carne en descomposicin. Tengo que contenerlos! replic. Jack Fawcett, que meses antes haba emprendido con juvenil entusiasmo aquella aventura en la selva del amazonas acompaando a su padre, el coronel Percy Harrison Fawcett, era ahora una piltrafa humana; demacrado, herido, con la ropa hecha jirones y los ojos desorbitados por el miedo. Por Dios! exclam, horrorizado. Pero... Qu son esos engendros? En respuesta, un espeluznante alarido estall en la noche, erizndole los vellos de la nuca. Venid aqu y dad la cara, malditos demonios! prorrumpi el coronel Fawcett con el rostro desencajado por la ira. Apunt a la impenetrable jungla y dispar de nuevo con su viejo Springfield. Por favor, pap! Vmonos de aqu! implor Jack una vez ms. Nos van a alcanzar! El coronel mir a su espalda y no vio a un aguerrido soldado, como aquellos junto a los que haba luchado aos antes en las trincheras del Frente Occidental durante la Gran Guerra, sino a un muchacho imberbe, su hijo, aterrado por la inminencia de una muerte espantosa. Maldicin! exclam dndose cuenta de que aquella batalla no la poda ganar . Deja el equipo, Jack! Djalo todo! Seal en direccin opuesta, y bram: Sgueme! Hacia el ro! Abandonaron las alforjas con la comida y las municiones, y se lanzaron en una frentica carrera a travs de la espesura. La piel se les desgarraba con la maraa de lianas y ramas espinosas que apartaban a manotazos, en una desesperada huida en la que Jack arrastraba su pierna herida, mientras su padre recargaba, corra el cerrojo y disparaba los ltimos cartuchos sin ya siquiera molestarse en apuntar. Dos das atrs haban descubierto el cadver de Raleigh o mejor dicho, lo que quedaba de l, cubierto de moscas y gusanos. Le haban arrancado brutalmente las cuatro extremidades, mientras el vientre y la caja torcica estaban abiertos como una

lata, dejando a la vista un sanguinolento hueco vaco del que haban extirpado los rganos internos. La sospecha de que estaban siendo observados se haba confirmado de la forma ms espantosa, y desde ese instante no haban hecho otra cosa que huir para salvar sus vidas. Jack se abra paso braceando entre la maleza, mordiendo, arrancando, aferrndose a sus pocas esperanzas de sobrevivir, empujado por los gritos de aliento de su padre, que le conminaba a no detenerse, a ir ms deprisa, a vivir para regresar algn da a su amada Inglaterra. Entonces, sbitamente, el ro apareci tras un ltimo teln de lianas, y comprendi, desolado, que sus esperanzas de supervivencia se acababan all mismo. Lo que tena ante s, iluminado por la fra luz de la luna llena, era un poderoso ro de aguas turbias que estallaban contra las rocas y los rboles con tal violencia que ahogaba incluso los aullidos de sus perseguidores. Por todos los santos... murmur el joven. La otra orilla distaba ms de cien metros, aunque para el caso, hubiera dado exactamente igual que fueran mil, o cien mil. Sobrevivir a aquella vorgine de agua y barro pareca tan improbable como remontar a nado las cataratas Victoria. En ese instante, surgi de entre la maleza el coronel Fawcett con su pequea mochila de cuero a la espalda y, tras disparar una ltima bala a las tinieblas, dej caer el fusil y se encar a su hijo. Pero se puede saber a qu demonios ests esperando? le increp. Lnzate al agua! No conseguiremos cruzarlo! aleg Jack sealando el ro con las pupilas dilatadas por el pnico. Es un suicidio! Pues que Dios nos perdone replic el coronel, pero no tenemos otro camino. Y sin darle tiempo a reaccionar, empuj a Jack hacindole caer en la corriente, e inmediatamente se lanz tras l en aquel caos de espuma, roca y fango. Arrollados por el incontenible mpetu del ro, padre e hijo trataban de mantenerse a flote y, con los pies por delante para protegerse, hacer lo posible para no acabar destrozados contra una roca, o ensartados por alguno de los troncos que surcaban el ro como afilados proyectiles. Con cada bocanada, el codiciado aire se mezclaba con el agua lodosa que entraba en sus pulmones. El simple hecho de respirar les supona un titnico esfuerzo, que no podran soportar por demasiado tiempo. El coronel logr reunir fuerzas para llamar a gritos a su hijo, pero el estruendo de los rpidos ahogaba cualquier sonido que no fuera el de su propia furia, y al cabo de pocos segundos, la cabeza de Jack desapareci definitivamente en el hervor de la corriente. Con su ltimo aliento, grit de desesperacin mientras forcejeaba intilmente

contra aquel ro asesino. Hasta que, finalmente, descubri horrorizado lo que haba sucedido en realidad. Frente a l, el horizonte se terminaba como si hubiera llegado al mismo fin del mundo, y Percy Harrison Fawcett tard slo un instante en entender que, en cierto modo, as era. Estaba a punto de caer por una gigantesca catarata. Y en aquel ltimo instante de vida, mientras experimentaba un breve lapso de ingravidez antes de precipitarse al vaco, rog a Dios que algn da el mundo supiera del inconcebible secreto que les haba sido revelado en aquella demonaca selva. Rog para que sus muertes no fueran en vano, y l y los dos jvenes que le haban acompaado hasta aquel trgico final, fueran reconocidos algn da como los autores del que, sin duda alguna, era el descubrimiento ms extraordinario y trascendente en la historia del hombre sobre la faz de la Tierra.

1
Una maana de noviembre, ochenta y cinco aos ms tarde. Tena las manos tan entumecidas por el fro bajo los gruesos guantes de neopreno, que apenas era capaz de mover los dedos. Llevaba ms de una hora sumergido a siete metros de profundidad, helado a pesar de los cinco milmetros de espesor del traje de buceo, y con una visibilidad tan mala a causa del lodo en suspensin, que no podra haber visto la quilla de un barco aunque sta me golpeara en la cabeza. De hecho, tuve que pegar el manmetro al vidrio de la escafandra, para poder descubrir que la aguja ya estaba por debajo de la marca de las treinta atmsferas, en plena zona roja. No me quedaba mucho tiempo. Para variar. Con la ayuda del potente magnetmetro Excalibur 1000 que llevaba atado a la mueca, haba encontrado ya una docena de objetos sin valor enterrados en el esponjoso lgamo. Aquel lecho marino tena la textura de papilla aguada, y sin poder contar con el sentido de la vista, resultaba difcil determinar dnde terminaba el agua y donde empezaba el fondo. Me vea obligado a, literalmente, hundirme en el fango para sacar los objetos que me sealaba el detector de metales e iba acumulando en la red atada al cinturn de lastre. Calcul mentalmente que a aquella profundidad an me quedaba aire suficiente para cinco o diez minutos ms, as que, aunque estaba al borde de la hipotermia y el cuerpo me peda a gritos salir del agua y buscar la estufa ms cercana, decid ajustar el detector a la mxima sensibilidad y hacer un ltimo rastreo, aunque saba que ello hara pitar aquel cacharro hasta por el ncleo de hierro del planeta. Trat de regular el dial de potencia situado en el cuerpo del detector, pero entre la insensibilidad causada por el fro y el grosor del neopreno, era como enhebrar una aguja con los dedos de los pies. Gato con guantes me dije se come los mocos. As que con cuidado para no perderlo me quit el guante derecho y, a tientas a travs de aquella sopa marrn, alargu la mano y gir la pequea ruedecita al mximo. Inmediatamente, como haba previsto, el aparato comenz a transmitir seales histricas de que haba encontrado cualquier basura remotamente metlica que pudiera hallarse debajo de m. Pero no poda perder tiempo con ello, de modo que decid ignorar aquellos silbidos elctricos a la espera de que el detector emitiera ese sonido tan peculiar, que revelaba la inequvoca presencia de un metal de alta densidad. Senta tenso el cordn que haba atado alrededor de un peso muerto, que me serva como referencia y alrededor del cual iba girando en espiral, ampliando cada vez ms el rea de bsqueda. Al tiempo, aguzaba el odo tratando de escudriar esa seal

que esperaba, y cada poco me acercaba el manmetro a la cara, constatando que la aguja sealaba ya por debajo del veinte y me vea obligado a hacer un esfuerzo cada vez mayor para extraer el aire del regulador. Un minuto ms y fuera, pens. Y justo en ese instante, cre or un zumbido grave y lejano procedente del detector. Sorprendido, gir sobre m mismo para situarme encima de la seal. Sonaba como una mosca de ochenta kilos, volando a cien metros de distancia. Sin duda, ah estaba de nuevo. Dej el magnetmetro colgando de mi mueca, saqu un pequeo rastrillo del bolsillo del chaleco de flotabilidad y me impuls de cabeza contra el fondo con las manos por delante, esperando que no estuviera demasiado hundido en el limo. Me volv a sacar los guantes para tener ms tacto y enterr las manos desnudas en el repugnante lodo; al hacerlo, levant una nube de sedimentos que me envolvi por completo. Pero ya me daba igual, no haba nada que ver all abajo, slo quera acabar de una maldita vez. Saqu el aire restante del chaleco para hundirme todo lo posible, escarbando cada vez ms profundamente en aqul consom, sin llegar a tocar nada slido con mis dedos congelados. El aire se resista a salir de la boquilla, y ya empezaba a pensar que haba sufrido una alucinacin auditiva, cuando roc algo duro con la yema de los dedos de la mano izquierda. Desech el rastrillo y estir la mano derecha para evitar que se me escurriera entre el fango. Lo agarr con fuerza, como al ms preciado tesoro, y al acercrmelo a los ojos comprob satisfecho que era aquello que llevaba toda la maana buscando. En el interior de la dorada sortija, poda leerse claramente una fecha y el lema: M. y J. Juntos para siempre. Entumecido por el fro que me haca tiritar debajo del traje, acab de subir los ltimos peldaos de la oxidada escalerilla de hierro que ascenda hasta el muelle de hormign. Al llegar arriba, tir delante de m las aletas y con un ltimo esfuerzo, me puse en pie sobre el pantaln cargando an a la espalda la pesada bombona de buceo, ya totalmente vaca. Seguidamente dej el detector de metales en el suelo, y con gran alivio, me deshice de la mscara integral de inmersin, del chaleco, la botella y los plomos. Aliviado por respirar al fin aire fresco, cerr los ojos, levant la cabeza, e infl los pulmones todo lo que me permita el ajustado neopreno. Una fina lluvia caa con indolencia desde las plomizas nubes bajas que tapizaban el cielo, mientras una bandada de gaviotas graznaba sobre mi cabeza, imagino que como yo, protestando por un da tan horrible. Pero estropeando aquel instante de calma, mientras me abra la cremallera de la espalda, hizo su aparicin en el muelle un Mercedes cup de color negro que vino a

detenerse a pocos metros con un chirriar de frenos. De l se ape un tipo ms o menos de mi edad. Treinta y muchos aos, corbata fosforito, traje gris de marca y pelo engominado como si le hubiera lamido una vaca. Lo tiene? pregunt al acercarse, sin siquiera saludar. Levant el brazo derecho, mostrndole el dorado anillo rodeando mi meique enguantado. Ha tardado mucho dijo dando un paso al frente, y tras quitrmelo sin miramientos, se lo acerc a la cara para comprobar la inscripcin. Es el que... se le cay a su mujer? pregunt sin disimular el sarcasmo. El fulano se quit las gafas de sol absurdas en un da como aquel, y se meti la mano en el bolsillo interior del traje. Eso parece afirm. Aqu tiene lo suyo. me lanz un sobre sin mirar, de un modo que si no hubiera estado atento, habra ido a parar al agua. Sin esperar a que pudiera comprobar su contenido, el fulano se dio la vuelta y abri la puerta del coche. Pero antes de meterse dentro, me dirigi un ltimo vistazo. Vigila de no constiparte aadi tutendome con una sonrisa burlona. Parece que hoy hay mucha humedad. Con el sobre en la mano me qued mirando como arrancaba los trescientos caballos de su deportivo, y una nica palabra acudi a mis labios. Gilipollas Chorreando el agua que resbalaba por todo mi cuerpo, me acerqu al viejo Land Rover blanco que haba comprado de segunda mano. Saqu la llave oculta debajo del parachoques, abr la puerta trasera, tir el sobre del dinero en el asiento del copiloto y comenc a desvestirme. Desde luego, aquello no se pareca en nada a la vida bohemia que haba llevado hasta haca cosa de un ao, dando clases de buceo a turistas en cualquier pas en que el agua fuera clida, las mujeres hermosas y la cerveza barata. Bueno, en realidad s segua buceando, pero definitivamente no era lo mismo hacerlo en el Caribe o Tailandia, entre arrecifes de coral y peces de colores, que en un puerto de aguas aceitosas limpiando cascos de yates ajenos, o buscando anillos de oro de esposas cabreadas. Llevaba cinco meses trabajando por cuenta propia como submarinista profesional, ofrecindome para cualquier tipo de trabajo subacutico en que me pagaran lo suficiente para ir tirando, y ya estaba ms que harto. Pero as estaban las cosas por entonces. Aunque echaba de menos las palmeras y las playas de arena blanca dorndose al atardecer de otras latitudes, desde que ella se fue, me encontraba en tal estado de apata que hasta haba perdido mi necesidad fisiolgica de mudar de paisaje cada pocos meses. De cualquier modo, segua hacindoseme muy raro terminar una inmersin y al salir a la superficie descubrir a lo lejos la estatua de Cristbal Coln apuntndome con

su dedo acusador. Con la inconfundible presencia de la montaa de Montjic como teln de fondo de mi querida y, en das as, aborrecida Barcelona.

2
Aunque las pesadas botellas de aire y los plomos se haban quedado en el coche, caminar dos manzanas desde el lugar donde haba aparcado hasta mi edificio con el resto del equipo a cuestas, consumi las pocas fuerzas que me quedaban. Cuando al fin abr la puerta de mi diminuto tico en la calle Pars herencia de mi querida abuela, dej la pesada bolsa de lona junto a la entrada, me quit la ropa camino del bao y me met bajo la ducha, tratando de librarme con el intenso chorro de agua caliente de aquel fro hmedo que me haba calado hasta los tutanos. Tras un buen rato frotndome a conciencia con la esponja, conclu que ya me haba quitado de encima toda la mugre de las aguas del puerto, as que cerr el grifo, y envolvindome con la toalla me plant frente al espejo. En l un tipo moreno, ni guapo ni feo, en buena forma pero de aspecto cansado, con marcadas ojeras y una barba de varios das en la que asomaban algunas canas, me devolva una mirada interrogativa que no quise contestar. Pero se puede saber qu coo ests haciendo?, me preguntaban sus ojos castaos. Ignorndolo como sola, me sequ y, con la toalla enrollada en la cintura, me derrumb en la cama como si me hubieran pegado un tiro. Cinco minutos me dije con la boca pegada a la almohada. Cinco minutos de descanso y me levanto a preparar el almuerzo. Ni que decir tiene que no fue as. Dos horas ms tarde an segua en la misma postura, soando con coloridos nudibranquios tropicales luciendo anillos de boda. La voz de Jason Mraz cantando Im yours, son durante un buen rato en el telfono mvil antes de que me diera cuenta que no era parte del sueo. De mala gana me levant de la cama dando tumbos, y rebusqu entre la bolsa hermtica de buceo que an estaba tirada en el suelo. Comprob la pantalla iluminada antes de contestar, y vi que en ella apareca la palabra Mam. Confieso que dud por un momento en contestar a la llamada. No me senta con fuerzas para sostener una de nuestras clsicas conversaciones madre-hijo. Pero enseguida comprend que si no lo haca, ella seguira insistiendo hasta el fin de los tiempos, y si se me ocurra desconectar el telfono, no dudara en presentarse en casa entre aspavientos y gestos de preocupacin. As era ella. Hola, mam contest finalmente apretando el smbolo verde de la pantalla y poniendo el manos libres. Dnde ests? pregunt directamente con un atisbo de reproche. En casa, tratando de dormir un poco repliqu sin disimular mi fastidio, caminando de vuelta hacia el dormitorio.

A estas horas? He tenido un da muy duro, y necesitaba... en fin dej ah la explicacin mientras abandonaba el telfono sobre la mesita de noche y volva a tirarme en la cama . Qu quieres? Ahora fue ella la que son contrariada. Cmo que, qu quiero? Es que te molesta que te llame? No, mam... contest masajendome los prpados. Cmo iba a molestarme? Slo te preguntaba por qu lo hacas, no seas tan susceptible. Al otro lado de la lnea pude or un bufido. Est bien. Te llamaba para saber si vas a venir a cenar a casa algn da de esta semana. Pues... Me lo prometiste. Eso hice? El martes pasado. Lo haba olvidado. Menuda sorpresa. de nuevo, ah asomaba el reproche. Est bien, vale. Te doy mi palabra de que ir esta semana. Cundo? El viernes, te parece bien? Mejor el sbado, a las ocho. Y ven arreglado. No como la ltima vez, que parecas un vagabundo. Pero qu ms te da cmo...? Un momento me interrump. No ser otra encerrona con la hija de una amiga tuya? Un silencio inequvocamente culpable sustituy a la respuesta. Joder, mam. Ya es hora de que conozcas a ms gente protest. Llevas demasiado tiempo viviendo como un ermitao, y Lara es una chica estupenda que est deseando conocerte. Incluso le gusta ir de viaje por ah, como a ti. Mam, me prometiste que no volveras a hacer de alcahueta. Estoy perfectamente, y no necesito conocer a ninguna otra mujer por muy estupenda que sea. Te lo he dicho ya muchas veces. Esta vez, fue un sonoro suspiro lo que sali del pequeo altavoz del telfono. Est bien... se rindi con demasiada facilidad. No invitar a Lara, pero igualmente ven bien vestido y afeitado, que no me gustan las pintas que llevas ltimamente. Cerr los ojos, chasque la lengua y acced, incapaz de proseguir con aquella conversacin. All estar. Hasta el sbado, mam. No lo olvides fue la ltima advertencia, justo antes de que presionara el botn de colgar y de nuevo el silencio se adueara del apartamento.

Saba perfectamente que mi madre, ignorndome olmpicamente invitara a Lara? Laura? En fin, qu ms daba. Escogera a conciencia la ropa ms andrajosa de mi armario para acudir a la cena, y por supuesto, no me afeitara un solo pelo de la cara. Como ya haba ocurrido en los dos precedentes anteriores, la muchacha en cuestin aguantara hasta los postres con la nariz fruncida, y se despedira con un espero que volvamos a vernos ms falso que el juramento de un congresista. Lo que no tena nada de falso era el incipiente dolor de cabeza que senta crecer justo detrs de los ojos, y trataba de hacer memoria sobre si quedaba algn ibuprofeno en el botiqun, cuando Jason Mraz volvi a puntear los pegadizos acordes de su guitarra en mi telfono. Ya empezaba a caerme mal el tipo. Estir de nuevo el brazo hacia la mesilla de noche, con los ojos cerrados y mordindome los labios para no soltar un improperio al descolgar de nuevo el telfono. Ya te he dicho que ir, mam gru. Por favor, djame dormir. Oh, disculpa contest una voz de hombre. Mejor te llamo en otro momento. Profesor? pregunt mudando inmediatamente el tono de voz y abriendo los ojos, al reconocer a Eduardo Castillo. El profesor retirado de Historia Medieval, que era tan buen amigo mo como anteriormente lo haba sido de mi padre. No saba que estabas durmiendo se disculp. S, bueno... no. Ya no. No importa. Dgame. Cmo va todo por ah? pregunt en cambio con tono lgubre. Ms o menos. Pero a usted s que lo noto algo raro. Ocurre algo? Un prolongado silencio al otro lado de la lnea me llev a deducir que as era. Puedes venir a mi casa? Claro, profe. Cundo? Otro largo silencio. Podras venir a cenar, a eso de las nueve? Aunque a sus cincuenta y muchos aos presuma de una salud envidiable, por su actitud tem por un segundo que algo grave le sucediera. Seguro que se encuentra bien? S, tranquilo. Puedes venir? Claro. Estar ah para la cena. Gracias dijo, y colg. Esta vez me qued mirando la pantalla del telfono durante unos segundos. No tena ni idea de lo que pasaba, pero creo que jams le haba odo hablar as. Con el estmago protestando a coces y muy pocas ganas de ponerme a cocinar, baj al restaurante chino que haba junto a mi casa; esperaba que pudieran hacerme algo de comida a esa mala hora de la tarde. Afortunadamente se apiadaron de m, con lo que veinte minutos despus ya haba devorado una buena racin de tallarines tres delicias y jugueteaba con el tenedor sobre

la superficie de porcelana del plato, pensando que, si an no haba tocado fondo con mi vida, me estaba hundiendo paulatinamente como si llevara un ancla atada a los pies. Y andaba vagando entre la espesa niebla de mis divagaciones, cuando me di cuenta de que era el ltimo cliente del restaurante, y las cinco camareras chinas me miraban con los brazos cruzados y gesto de impaciencia. Para no ganarme su antipata y evitar que el prximo da me escupieran en el plato, pagu la cuenta, dej una buena propina, y me dirig directamente al Nufrago, un recndito bar de apropiado nombre en el corazn del barrio gtico, donde hacer tiempo delante un tequila reposado antes de encontrarme con el profesor para la cena. El pequeo bar del casco antiguo de Barcelona, ocupado por unas pocas mesas de madera vieja, fotos en sepia de la posguerra en las paredes, servilletas de papel arrugadas y serrn en el las esquinas, segua siendo propiedad de Antonio Romn, un veterano contrabandista que ya deba de superar los noventa aos y haba dejado el exigente negocio de la restauracin en manos de sus nietos. Diego seguramente el nico de ellos que haba aceptado hacerse cargo del negocio, alto y desgarbado, con camisa blanca, perilla y coleta, secaba el vaco mostrador con indolencia, levantando una ceja al verme cruzar el umbral a modo de escueto saludo entre viejos conocidos. Cmo te va, Ulises? pregunt en cuanto me sent en la barra, volvindose antes de que le contestara hacia la botella de Jos Cuervo que tena a su espalda. Podra ir mejor. Mientras serva el chupito de tequila, afirm sin levantar la vista: No has hecho caso de mi consejo, a que no? Qu consejo? Cul va a ser? Que la llames. No puedo. No quieres sentenci meneando la cabeza, dejando la cosa ah cuando otro cliente levant la mano pidiendo una cerveza. Y tena razn, por supuesto. Sin quererlo pero sin tampoco hacer demasiado para evitarlo, evoqu la imagen de Cassandra Brooks sentada frente a m, en una de las mesas de aquel mismo bar. La record hablndome con aquel delicioso acento mexicano suyo, y sonriendo con esos ojos esmeralda que me tuvieron hechizado desde el da en que la conoc, hasta que se march para siempre con un vago nos vemos, arrastrando su pequea maleta roja por el pasillo de mi casa. Desde entonces, me haba quedado en un estado que slo era capaz de definir como parlisis. Agarrotado de nimo y voluntad, con el corazn seco y el entusiasmo justo para abrir los ojos por la maana. Aunque, la parte irnica del asunto, era que yo mismo haba sido el causante de aquella separacin. Despus de muchos aos rodando por el mundo, sin una pareja estable ni nada que

se le pareciera, me haba acostumbrado tanto a aquella independencia absoluta en la que no deba decidir a medias ni dar explicaciones por nada, que cuando nos fuimos a vivir juntos lleg un momento, al cabo de pocos meses, en que una irresistible necesidad de libertad me empuj a marcharme una temporada bien lejos. A viajar a algn lugar tranquilo, donde poder replantearme el rumbo que estaba tomando mi vida sin encontrarme con Cassie a la hora de desayunar. Para cuando regres tres semanas ms tarde de Vietnam, ella an estaba en Barcelona, pero las cosas ya no volvieron a ser lo mismo. Yo segua zozobrando en mis incluso para m incomprensibles dudas, y poco ms tarde llegamos a la inevitable conclusin de que debamos seguir caminos separados. Por mucho que doliera. Y doli. Lo peor de todo aquello, fue que Cassie se llev una irreparable decepcin ante el inexplicable fracaso de aquella relacin por la que tanto haba dado, y a partir de ese momento, decidi cortar por lo sano y no volver a verme jams. Hasta elimin mi nmero de su telfono y mi nombre de sus redes sociales, dejando muy a las claras que no quera saber una palabra de m. Tiempo despus, supe por amigos comunes que ella logr recuperar su vida anterior al menos profesionalmente, volcndose de nuevo en su especialidad como arqueloga submarina, ocupando un puesto de responsabilidad en una excavacin en la costa de Cdiz, al sur de Espaa. En cambio, yo me haba quedado varado como un viejo marinero que ve partir el ltimo barco del muelle, preguntndose qu diablos va a hacer a partir de ese momento. All donde mirara hacia el futuro, todo lo vea como esa gris y aptica tarde barcelonesa. Hasta haca poco, mi vida adulta haba consistido en vagabundear entre los trpicos de Cncer y Capricornio, sin preocuparme lo ms mnimo por mi futuro, ni de aquello que iba dejando atrs. En consecuencia, no haba conservado prcticamente ningn amigo en mi ciudad natal, y todos ellos, sin excepcin, seguan adems tan casados y comprometidos con unas vidas que detestaban, como la ltima vez que los haba visto. A esas alturas, no tena ni el humor ni la paciencia de escuchar la retahla de tpicos habituales en los reencuentros: complicaciones matrimoniales, lo guapos que estaban sus hijos, o lo mal que les trataban sus jefes. No es que me diera igual. Es que se trataba de aspectos tan ajenos a mi propia vida, que la mayora de las veces no tena la menor idea de lo que me estaban hablando, y para ser sincero, rara vez me importaba. Adems, tras or de sus bocas repetidamente que yo tena mucha suerte de hacer lo que haca y vivir como viva, o que ojal ellos pudieran hacer lo mismo, en algunas ocasiones y preso de un arranque de ingenuidad, trataba de explicarles que por

supuesto que podan, que era slo cuestin de priorizar ciertos aspectos de la existencia y no dejarse llevar por la rutina o las expectativas ajenas. Elegir qu se desea hacer realmente, y luego tratar de llevarlo a cabo. No como pasatiempo ni actividad de fin de semana, sino como una actitud permanente y en todos los mbitos. Buscar el propio camino, en lugar de seguir a la multitud. Dicho en plata, que aprovecharan sus vidas. Lamentablemente, sola ser entonces normalmente tras las frases no tengas miedo de perseguir tus sueos o vive cada da como si fuera el ltimo, porque es posible que lo sea cuando empezaban a mirarme como si fuera un Hare Krishna rapado y ataviado con tnica naranja, que tratara de convencerlos con un folleto y una bandeja de galletitas de que deban abandonarlo todo y seguir los preceptos del Bhagavad-Gita. As que, por ese lado, no haba mucho donde rascar. Lo irnico es que en los ltimos meses yo tampoco haba seguido mis propios consejos. De hecho, ni siquiera la posibilidad de regresar a mi vida anterior como submarinista nmada, ejerciendo como instructor de buceo para turistas en parajes exticos, me entusiasmaba en absoluto. Para bien o para mal, aquella ya era una etapa de mi vida que haba dejado atrs, y ahora deba hallarme de nuevo a m mismo y decidir qu poda hacer a partir de ese momento. Pero lo cierto es que no tena la ms remota idea. Si acaso, apurar aquel vaso de tequila y quin sabe si alguno que otro ms. Para mi desgracia, haba comprendido demasiado tarde que, a pesar de no poder vivir con Cassandra, an ms difcil me resultaba vivir sin ella. Haba perdido el norte, como se suele decir, y a pesar de los habituales pescozones de mi madre para que moviera el culo e incluso sus vanos intentos de organizarme citas a ciegas, no tena el menor inters en buscar una sustituta a la mexicana, porque saba que no la iba a encontrar. La echo de menos murmur mirando el vaso con la mirada perdida. No me digas... ironiz Diego desde el otro lado del mostrador. Joo Gilberto susurraba su cancin Desafinado desde el pequeo altavoz en la esquina del local, como un malintencionado acupuntor clavndome agujas en el corazn a ritmo de bossa nova. Soy idiota afirm, y apur el tequila de un trago. Todos los somos coincidi el barman, filosfico. El licor me abras la garganta, hacindome inspirar hondo. Pero no la voy a llamar. Si t lo dices. Los dos nos quedamos callados. Lo pasado, pasado est conclu terminando un segundo vaso. Diego se encogi de hombros, como diciendo: t vers, chaval.

Dej el dinero sobre la barra, y me desped con un tamborileo sobre el mostrador. Desde que haba vuelto a vivir a Barcelona, era rara la semana que el profesor no me invitaba a comer a su casa para rememorar nuestras pasadas aventuras y exagerarlas debidamente con generosos tragos de vino blanco. Pero en aquella ocasin, mientras empujaba la pesada puerta de hierro de su edificio en el Eixample, y me adentraba en las tinieblas de la portera, un escalofro me recorri la espalda y tuve la corazonada de que algo malo haba sucedido y que, de rebote, me iba a afectar a m tambin. Al llegar al quinto piso, el veterano ascensor de madera y enrejado se detuvo bruscamente y sal al oscuro rellano, donde una agonizante bombilla iluminaba una gastada placa en la que se poda leer: Profesor Eduardo Castillo Mrida. Llam al timbre e inmediatamente se abri la puerta; la familiar figura de Eduardo apareci en el umbral, vestido con su irrenunciable chaleco, su pajarita y su camisa a cuadros. Esta vez, sin embargo, no exhiba la ancha sonrisa con la que sola recibirme, y tras las anticuadas gafas de carey, se poda leer claramente la preocupacin en sus apagados ojos azules. Ulises me salud con un apretn de manos. Gracias por venir, y disclpame por la urgencia. Me indic que le siguiera hasta el saln y all me sent frente a la mesa, fingiendo despreocupacin. Mientras se acercaba a la cocina en busca de un par de cafs recin hechos, dej vagar la mirada recordando las aventuras comunes que estaban ligadas a aquel saln y a aquella mesa ovalada de madera oscura. Como siempre, los libros seguan siendo los dueos absolutos de la casa. Ocupando no slo las estanteras que llegaban hasta el techo, sino, adems, desbordndose por sillas y pasillos. Apilados en un indescifrable orden, e impregnando la vivienda de ese inconfundible olor a historia y literatura que slo se encuentra en los rincones perdidos de las libreras centenarias. A mi izquierda, un amplio ventanal dejaba entrar la rcana luz de aquella tarde otoal, que iba a encontrarse con un hermoso mapamundi en tonos ocres que ocupaba prcticamente toda la pared que tena enfrente. Con leche y tres de azcar dijo entonces el profesor saliendo de la cocina con una pequea bandeja entre las manos. Tom mi taza y, en silencio, esper a que l hablara. ste dio un par de sorbos distradamente, y fue entonces que me di cuenta de sus marcadas ojeras y los ojos enrojecidos. Cmo te va todo, Ulises? pregunt al fin. Pues bien. Creo repuse extraado por aquella pregunta tan vaga. Me alegro, me alegro... contest a los posos de su taza.

Esto... profe inquir al ver que no deca nada ms. Me va a explicar para que me ha llamado o voy a tener que adivinarlo? El profesor levant la vista y me mir como si acabara de darse cuenta de que estaba ah. S, claro dijo sonriendo una disculpa. Pero te importara que esperramos un momento? Consult su reloj de mueca, y aadi: Debe estar a punto de llegar. De llegar? Quin? Y como si lo hubiera tenido ensayado, justo en ese instante son el timbre de la portera y mi anfitrin se levant a abrir. Sin preocuparme demasiado en averiguar la naturaleza de aquella inesperada visita, tom mi taza de caf y me acerqu al amplio ventanal que daba a la calle. Las dos hileras de plataneros que flanqueaban la calzada, ya prcticamente desnudos de las hojas secas que alfombraban las aceras, pincelaban de marrones y amarillos los omnipresentes negros y grises, de viandantes y fachadas en aquella parte de la ciudad. Pareca estar a punto de llover, y cavilaba sobre que deba haber trado un paraguas, cuando la puerta del piso se cerr a mi espalda y, al darme la vuelta para recibir a la visita, una voz inconfundible me lleg desde el fondo del pasillo. Ulises? exclam con incredulidad. Pero qu chingada ests haciendo t aqu? Con el corazn en un puo, me encontr sbitamente frente a un rostro que pensaba no iba a contemplar nunca ms. Hola, Cassie murmur aturdido, tragando saliva con dificultad.

3
Cassandra estaba ahora sentada al otro lado de la mesa, tan guapa como la recordaba. Con su rizado pelo rubio recortado a la altura de los hombros, y la tez morena curtida por el sol, en la que destacaban poderosamente sus grandes ojos verdes. Unos ojos que en esta ocasin me miraban con dureza, al parecer esperando alguna explicacin por mi parte. Puede saberse a qu viene esta encerrona? me solt sin prembulos. Espero no haber volado desde Cdiz, dejando mi trabajo en la excavacin, slo para tomarme un pinche caf contigo. A m no me mires aduje levantando las manos. Yo tampoco saba que venas t. Oh, s. Por supuesto. Qu insinas? Crees que he organizado esto para volver a verte? Pues ya me dirs replic con cara de malas pulgas. El profesor me pide que venga urgentemente a Barcelona en el primer avin sin darme explicaciones, y lo primero que me encuentro al llegar es a ti, esperndome en su saln. Cassie insist tratando de no alterarme. Te juro por mi madre, que yo no... Pero en ese instante lleg el profesor desde la cocina, con otro caf para la mexicana. Esperad un momento interrumpi en tono conciliador, alzando una mano. Antes de que os matis entre vosotros, dejadme que os aclare por qu estis aqu. Soy toda odos rezong la arqueloga. El profesor dej la taza en la mesa y tom asiento entre los dos con gesto abatido. Os he llamado su voz son preocupada, porque algo terrible ha sucedido y necesito vuestra ayuda. Ni Cassie ni yo abrimos la boca, a la espera de que nuestro anfitrin nos sacara de la incertidumbre. Os he hablado alguna vez de la doctora Valeria Renner? pregunt al cabo de un largo minuto, sin despegar la vista de la mesa. Cassandra y yo intercambiamos una mirada fugaz, negando al unsono con la cabeza. Ya, claro... Sucedi hace muchos aos y slo tu padre dijo mirndome de reojo, con el que me una una gran amistad, lo saba. Saber qu? pregunt, intrigado. El profesor escarbaba ahora con la cucharilla en los posos del caf. Pues que entre Valeria... carraspe un par de veces. Entre la doctora Renner y yo, esto... existe un vnculo muy especial. rale, profesor. Cassandra sonri. Qu calladito se lo tena. Cundo? inquir, sorprendido. Cmo? Yo nunca le he visto con ninguna

mujer. Sucedi hace ya tiempo, Ulises. Pero por qu nunca nos habl de ella? Eduardo Castillo se rasc la cabeza, visiblemente incmodo. Bueno, ya sabis dijo. Soy muy celoso de mi intimidad, y no quera que nadie de la Universidad supiera nada. Adems, nunca he tenido oportunidad de presentrosla. Frunc el ceo con escepticismo. En todos estos aos no ha tenido oportunidad? Valeria es antroploga adujo, y pasa mucho tiempo haciendo trabajo de campo. Pero la razn de que nunca os haya hablado de ella... es porque ella no tiene ningn inters por volver a verme. Vaya, lo siento lament la mexicana. Ya entiendo... dije dndole una palmada en la espalda. Pero aqu nos tiene para ayudarle a salir de este mal trago. Ya sabe el dicho: Hay ms peces en el mar, que.... Me interrump, al ver que el profesor me miraba con extraeza. Pero de qu diantres ests hablando? A qu viene eso de los peces? Hombre, profe, yo slo trataba de darle nimos. S que despus de terminar una relacin, al principio todo se ve negro. Pero ya ver que con el tiempo encontrar a alguien, y entonces... dej la frase en el aire y le gui un ojo. Ulises dijo ponindose recto en la silla, ests totalmente equivocado. Los dos lo estis. Nos mir a ambos y aadi: No os he llamado para que me consolarais de mal de amores ni nada parecido. Oh, pues... usted dir. Entonces, como sola hacer cuando tena algo importante que exponer, el profesor se puso en pie y comenz a caminar por el saln, como si se encontrara de nuevo en su antigua aula. La doctora Renner dijo mirando a travs de la ventana, es actualmente una de las antroplogas ms reconocidas a nivel internacional. Tiene decenas de artculos que son referencia habitual en universidades de todo el mundo, y ha escrito un par de libros que estn entre los ms influyentes en la materia alarg la mano y sac de la estantera un tocho de casi mil pginas, incluido el aclamado Sociologa y Antropologa del pueblo Chamula. Hjole! exclam Cassandra chasqueando los dedos. Ya saba yo que me sonaba ese nombre. Es un estudio sobre el pueblo tzotzil del sur de Mxico. Lo le en la facultad. Yo me esperar a que hagan la pelcula apunt sin que nadie me preguntara. El profesor devolvi el ejemplar a su sitio y sigui hablando. Resumiendo. Resulta que hace tres meses, financiada por la Universidad de Viena, parti con un pequeo grupo de cientficos hacia una regin poco explorada del

Amazonas con el fin de estudiar a la tribu indgena de los menkragnoti. Hizo una pausa para respirar hondo. Valeria es una antroploga experimentada que ha pasado largas temporadas en lugares remotos, y por eso saltaron todas las alarmas cuando ni ella ni nadie de su equipo realiz la llamada por telfono satelital que tena programada... ni ninguna otra ms. Y no han podido, simplemente, haber perdido el telfono o que se les haya estropeado? aventur la mexicana. Eduardo Castillo se apoy en el respaldo de una silla y nos mir con gravedad. Eso fue hace veintitrs das. Ya habran encontrado otra manera de ponerse en contacto de algn modo. Valeria es una mujer de recursos. Quiere decir entonces que ha desaparecido? La ltima comunicacin fue hace casi un mes, como ya os he dicho confirm, cabizbajo. Nadie ha vuelto a saber de ellos desde entonces. Y la polica? pregunt Cassandra. Qu ha dicho la polica brasilea? Los han buscado? Dicen que es una regin demasiado extensa y remota, y que no tienen ni personal ni presupuesto para emprender una operacin de bsqueda. Pero habr alguien all a quien poder pedirle que investigue, no? insist, extraado. No s. A la embajada, a la Cruz Roja... El profesor neg con la cabeza lentamente. Nadie. No hay nadie a quien acudir. Se le vea realmente abatido, y si no fuera porque lo conoca, hubiera dicho que estaba a punto de soltar una lgrima de desesperacin. Lo siento, profe le dije, entristecido de verlo en ese estado. De verdad que lo siento mucho y buscando aprobacin en los ojos de Cassie, aad: Si hay algo que podamos hacer... Entonces levant la cabeza y clav en m sus ojos azules, pero esta vez reflejando una firme determinacin. Acompaadme. Claro contest. Adnde? Sin dejar de mirarme, seal al mapamundi que quedaba a su espalda. Al Amazonas, Ulises. A buscarla.

4
Repita eso dije tras unos segundos de estupor, convencido de que haba odo mal. Dio un paso hacia adelante y se apoy con ambas manos en la mesa, mirndonos alternativamente a uno y otro. V oy a ir a la Amazona a buscar a Valeria reiter subrayando cada palabra . Y me gustara... necesito que me acompais. Disclpeme intervino Cassandra alzando las manos, pero me temo que no sabe realmente lo que est diciendo. El profesor se sent pesadamente. Si no voy yo, nadie va a ir en mi lugar. Y s que tendr ms oportunidades si vens conmigo. Dara igual que fuera con los pinches marines arguy la mexicana pacientemente. El Amazonas es inmenso. Sera como recorrer Espaa entera escenific estirando los brazos, buscando una moneda que se le ha cado al suelo. S que no es fcil admiti con calma. Por eso necesito ayuda, y vosotros conocis bien la selva. Un momento, profe le correg. Es cierto que Cassie y yo hemos estado en unas cuantas, pero nunca en la Amazona; y me consta que las junglas de Centroamrica o Asia son jardineras comparados con aqulla. Adems, Cassie tiene razn aad. Se trata de un territorio de casi cinco millones de kilmetros cuadrados de selva impenetrable. All podra perderse un pas entero y jams daran con l. Yo no he dicho que se haya perdido me interrumpi el profesor, sino que ha desaparecido. Y cul es la diferencia? Pues la diferencia es que quiz ella s sabe dnde est, y como nosotros sabemos el lugar donde estaba hace un mes, la zona de bsqueda se reduce considerablemente. Pero aun as... Mira, Ulises, s que debe parecer una locura hizo una pausa para inspirar, incluso a m me lo parece. Pero quiero... debo ir en su busca. Los tres nos quedamos en silencio durante un minuto largo, embargados por una abrumadora sensacin de irrealidad. Y al menos en mi caso, con la extraa impresin de que haba algo que no acababa de encajar, de que todava faltaba una pieza clave en aquel rompecabezas. Finalmente, fue Cassandra quien tom la palabra. Lo que no acabo de comprender mir fijamente al profesor, es su sentido de responsabilidad hacia esa mujer. Si un antiguo novio mo desapareciera y adems no quisiera volver a verme, la verdad, no creo que cruzara medio mundo para ir a

buscarlo. Es un alivio saberlo contest entre dientes. Sin siquiera mirarme, la mexicana agradeci el comentario con una dolorosa patada en la espinilla. Es verdad aclar el profesor con la mirada perdida, pero es que ella es la persona ms importante para m en este mundo. La doctora Renner y yo... en fin, ella... Qu? pregunt, impaciente. Levant la vista y nos mir a ambos con timidez. Valeria es mi hija. Cassandra y yo nos quedamos de piedra. No tenamos ni idea de que el profesor hubiera tenido jams una relacin seria; todos los que lo conocamos dbamos por hecho que slo haba vivido para su trabajo, como profesor de Historia Medieval. Pero el que hubiera tenido una hija secreta de la que nadie haba odo hablar... Eso, resultaba de todo punto increble. Varios minutos ms tarde, yo an tena los ojos abiertos como platos y no era capaz de articular una frase coherente. Me senta como si mi madre, un buen da, me hubiera confesado que en realidad era hijo del Espritu Santo. Pe... pero cmo es posible? balbuc. El profesor esboz una mueca divertida ante nuestra evidente confusin. Bueno, ya sabes... Se encogi de hombros. Nunca te explicaron lo de las abejas y las florecitas? No se haga el gracioso. Por qu nunca nos habl de ella? El aludido se rasc de nuevo la cabeza, an ms incmodo que antes. Conoc a Lorena Renner, su madre, cuando estudiaba en la facultad, a finales de los setenta. Se qued mirando al techo, rememorando algn momento treinta aos atrs. Era una autntica belleza y sumamente inteligente, pero con un carcter de mil demonios, lo que haca que los guaperas de la facultad la miraran con recelo y optaran por presas ms fciles. Pero un da, ella y yo coincidimos en una fiesta universitaria. Bebimos mucho, nos camos bien, me ofrec a acompaarla a casa... y bueno, nueve meses despus, naci Valeria. El fruto de una noche de pasin apunt Cassandra. El profesor baj la vista de la lmpara y suspir profundamente. Algo as convino. Aunque su madre y sus abuelos no lo vieron de la misma manera, y por ms que insist nunca me permitieron verla. No pudo conocer a su hija? exclam la arqueloga con estupor. Hasta que cumpli los dieciocho aos musit, entristecido. Y para entonces, yo era slo un extrao. Desde que Lorena se qued embarazada le ofrec matrimonio o reconocer la paternidad hacindome responsable de los gastos que fueran necesarios. Pero siempre me rechaz alegando que un error no se correga hacindolo ms grande... y simplemente, le puso su propio apellido a su hija, e hizo que nunca supiera nada de m.

Mi viejo amigo tena las manos extendidas sobre la mesa y la mirada perdida en el recuerdo. Lo siento profe, de verdad le dije sentidamente, posndole la mano en el hombro. Y desde entonces no ha vuelto a verla? A Valeria? S, volv a verla har un par de aos... en el entierro de su madre. Entonces meti los dedos en el bolsillo de su camisa y sac una fotografa que le mostr a Cassandra. Nos la hicimos en el funeral aclar. Es la nica que tengo en la que aparecemos los dos juntos. Es muy guapa coment la mexicana asintiendo con la cabeza, y tiene sus mismos ojos. Lleno de curiosidad, estir la mano y me hice con la fotografa. En ella apareca el profesor con traje y corbata negra a la izquierda de la imagen, y a la derecha, tambin vestida de negro, una mujer de unos treinta aos, casi diez centmetros ms alta que mi viejo amigo y, como bien deca Cassie, tremendamente atractiva. De piel blanca y algo pecosa, una larga cabellera negra y lisa enmarcaba unas facciones firmes y decididas. Tena una mandbula ancha, unos pmulos marcados al final de una sonrisa triste, nariz respingona y, destacando poderosamente, unas deslumbrantes pupilas azul marino que miraban a la cmara con fijeza. Est claro que debi salir a su madre afirm devolvindole la foto. Cassandra se inclin hacia l y le tom la mano. Cunto lo siento, profesor. Es una historia muy triste. Con ojos enrojecidos, Eduardo nos mir a ambos. Comprendis ahora por qu he de ir a buscarla? Los tres nos perdimos durante un buen rato en un denso silencio. El profesor Castillo con la mente puesta en algn lugar del Amazonas, yo mirando al profesor sin saber muy bien qu pensar de todo aquello, y Cassie mirndome a m, sabiendo antes que yo lo que iba a decir. Est bien, profe resopl, resignado. Aqu no hay nada que me ate, as que si cree que le puedo ser de ayuda, le acompa... Yo voy se apunt Cassandra antes de que terminara la frase. Gracias mascull el profesor mirndonos a ambos con orgullo y gratitud. Gracias a los dos. Saba que poda contar con vosotros Pero y tu trabajo? pregunt, sorprendido, girndome hacia la arqueloga. No decas que estabas en mitad de una excavacin en Cdiz? Mi trabajo es cosa ma repuso con un gesto de desafo. Y adems, los prximos meses estarn dedicados a clasificar todo lo que hemos sacado del fondo marino, y eso lo pueden hacer otros. El profesor se puso de nuevo en pie con expresin satisfecha. Entonces estamos de acuerdo dijo juntando las manos, y sonriendo por

primera vez con la esperanza brillando en sus ojos, agreg: Nos vamos al Amazonas. Maana deberamos reunirnos para organizar la logstica suger, pensativo , y creo que en cosa de una semana ya podramos estar en marcha. El profesor carraspe exageradamente, y nos dirigi una mirada escrutadora por encima de sus gafas. En realidad dijo en voz baja, haba pensado salir un poco antes. Antes? pregunt, suspicaz. Cunto antes? Eduardo Castillo mir su reloj, y como si tal cosa, dijo: Nuestro vuelo sale maana a las siete, as que calculo que nos quedan... unas nueve horas. Cassie alz las cejas con estupor. Pero cmo? nos miraba a uno y otro, desconcertada. Si acabamos de decirle que... El aludido le gui un ojo y sonri con picarda. Ayer compr los billetes de avin. Estaba totalmente seguro de que los dos ibais a decir que s.

5
Exactamente veintisiete horas despus de estar tomando caf en el piso del profesor, salamos por la puerta de un Airbus de Varig, descendiendo por la escalerilla hacia la pista de aterrizaje. Habamos dejado Barcelona con fro y un cielo plomizo amenazando lluvia, y sin tener an muy claro por qu, nos encontrbamos camino de un edificio bajo de color crema en el que, en grandes letras doradas, poda leerse Aeroporto de Santarm. Se respiraba un calor hmedo y denso, cargado de olores de selva, ro y queroseno, mientras hacia el oeste el sol colgaba sobre la lnea verde de los rboles como un gigantesco semforo mbar, que nos indicaba precaucin sin que llegramos a advertirlo. Como quien lleva a un amigo a casa tras una borrachera, tratando de que se mantuviera todo lo perpendicular que fuera posible respecto al suelo, ayudaba al profesor a conservar la dignidad en el corto trayecto hasta la terminal. Trastabillaba continuamente, an adormilado por el efecto de la sobredosis de ansiolticos a la que se someta cada vez que se vea obligado a subir a un avin. Venga, profe, espabile le reclamaba pasndole el brazo por debajo de los hombros. No voy a llevarle as hasta el hotel. Pobre... resopl Cassandra, que caminaba delante cargada con las tres bolsas de mano. Todava no se ha recuperado de las pastillas. Dale algo de tiempo. Ms? Le he dado de beber cuatro Red Bull. Debera estar como una moto. Que has hecho qu? Se detuvo frente a m, atnita. Qu queras que hiciera? Ingresarlo en una clnica de rehabilitacin? Sers burro! Podras haberle provocado un ataque al corazn con esa cantidad de cafena. Venga ya, no exageres. En ese preciso momento, el profesor levant la cabeza y nos observ por encima de sus gafas. Ya hemos llegado? pregunt con voz trmula y mirada desenfocada. Bienvenido a Brasil, profesor dijo Cassandra acercndose a l, y dejando las bolsas en el suelo le pregunt: Cmo se encuentra? Parpadeando con dificultad el profesor Castillo mir atrs, hacia el avin que acabbamos de abandonar, luego al cielo azul sobre nuestras cabezas y finalmente a sus propias manos, que abri y cerr un par de veces como si acabara de descubrirlas. Creo que bien articul con dificultad. Pero... por qu estoy temblando? El recorrido hasta el hotel atravesando el extrarradio de Santarm no fue precisamente un bonito paseo. Al otro lado de la ventanilla del taxi se extenda un enorme barrio de chabolas que, en la mayora de los casos, eran poco ms que cuatro

paredes de conglomerado techadas de bolsas de plstico y trozos de lona. Hasta donde se perda la vista se extendan aquellas construcciones entre callejones de tierra, que en poca de lluvias deban convertirse en barrizales y ros de basura. De vez en cuando, sombras huidizas de rasgos indgenas se asomaban a la carretera por la que circulbamos: nios churretosos casi desnudos, madres cargadas de cestos y hombres ociosos sentados bajo un rbol acumulando latas vacas de cerveza. En cosa de veinte minutos, ya en el exclusivo y encalado centro de la ciudad, nos detuvimos frente al Brasil Grande Hotel, y tras dejar el equipaje en nuestras respectivas habitaciones dispusimos encontrarnos para cenar una hora ms tarde. Me encontr con que tena una habitacin doble para m solo, con una inmensa cama junto a la ventana, y me abalanc sobre ella antes de que la puerta se cerrara a mi espalda. Tras un breve descanso, tom una buena ducha, me vest con mi mejor camisa hawaiana, y a las siete de la tarde bajaba las escaleras para encontrarme con mis amigos en el comedor, tal como habamos acordado. Cuando llegu, ellos ya estaban all, y como le impulsaba a hacer su marcado sentido de la cortesa, el profesor se levant de la mesa que ocupaba para recibirme. Yo, sin embargo, lo mir de arriba abajo conteniendo una sonrisa. Hola, profe le salud. Qu hace vestido de explorador africano? Ha vuelto a perderse Livingston? El hombre se mir a s mismo y a sus ropas color caqui. Es ropa para los trpicos adujo alisndose la camisa. Lo mejor que tenan en la tienda. Pues con esa pinta, ms bien parece que vaya a un safari por Kenia. Bueno, no todos tenemos tu buen gusto para vestir... y sealndome, aadi con una sonrisa ladeada: Por cierto, me han llamado de recepcin. El de las maracas de la orquesta quiere que le devuelvas su camisa. Tras el ritual intercambio de burlas, al que Cassandra asista con divertida imparcialidad, tomamos asiento y al poco se acerc un estirado camarero a tomarnos nota. Mientras nos traa la cena, decidimos ponernos al corriente de todo lo que rodeaba aquel viaje y que an no sabamos. La reunin en casa del profesor haba terminado abruptamente, pues tuve que regresar a casa corriendo para preparar el equipaje, y durante el vuelo, mi viejo amigo haba estado tan drogado que no habra sido capaz de explicarme ni su nmero de telfono. As que, prcticamente slo conocamos lo que nos haba contado en el saln de su casa el da anterior, y sentado en el restaurante de aquel hotel a menos de tres manzanas del ro Amazonas, alguna que otra pregunta me vena a la cabeza. Profe dije sirvindome un poco de agua en mi copa. Sabe usted cuntas personas acompaaban a su hija en la expedicin? Creo recordar... contest rascndose la barbilla que en total eran seis o siete. Un arquelogo, un antroplogo, un mdico, un gua y dos o tres ayudantes.

Y supongo que de ellos tampoco se ha sabido nada. Supones bien Ya... Y nadie se ha preocupado de ir a buscarlos? A parte de nosotros, claro. El profesor se removi en la silla, dira que incmodo con la pregunta. S asinti. En realidad, a travs de la Universidad que les financi estn organizando una expedicin de rescate. Pero segn me confesaron an pueden tardar varias semanas en estar preparados, y no tenemos... Valeria quiz no tiene tanto tiempo. Claro musit Cassandra. Pero tengo una duda. No le parece que organizar una expedicin a un lugar tan remoto, con slo siete personas y un telfono celular para contactar con el mundo exterior, fue un poco...? No s cmo decirlo. Precipitado es la palabra corrobor el profesor Castillo. He averiguado que tuvieron que partir casi con lo puesto, sin poder planificar adecuadamente la logstica ni la seguridad. Y por qu esas prisas? inquir. Echndose hacia atrs en la silla, se pas las manos por la cara en un gesto de cansancio. Por algo que no os he contado todava afirm quitndose sus gafas de carey y dejndolas sobre la mesa. La regin a la que nos dirigimos, el territorio de los menkragnoti, va a desaparecer en unas pocas semanas.

6
La mexicana y yo nos habamos quedado con la boca abierta ante aquella nueva revelacin. Puede... repetir eso? insist creyendo no haber odo bien. He dicho repiti inclinndose hacia adelante, que en cuestin de semanas todas aquellas tierras van a desaparecer. No lo entiendo dijo Cassandra, confundida. A qu se refiere? Cmo demonios va a desaparecer una regin? A modo de explicacin, el profesor abri una carpeta amarilla que tena a su lado, y haciendo un hueco en medio de la mesa, despleg una seccin de un mapa a escala 1:500.000 de la cuenca del Amazonas. Esto de aqu dijo extendiendo la mano sobre una gran superficie, es el territorio de los menkragnoti. A unos setecientos kilmetros al sur de Santarm, que es la ciudad ms cercana, y a mil setecientos kilmetros al oeste de Salvador de Baha y la costa del Atlntico. Una extensin de selva virgen que a escala amaznica parece pequea, pero en la que cabra toda Austria. Completamente aislada, incomunicada y prcticamente inexplorada. Una vez all aadi levantando la mirada, no podremos esperar apoyo ni ayuda exterior de ningn tipo en caso de dificultades. Estaremos slo nosotros y los menkragnotis. Esper un instante para que nos hiciramos cargo de las implicaciones de aquello, y seguidamente pos su ndice sobre un irregular trazo azul que recorra el territorio de sur a norte. Y ste es el ro Xing prosigui. Uno de los mayores ros del mundo, aunque slo un afluente ms del Amazonas. Como veis, el Xing atraviesa la regin indgena menkragnoti, algo que ha sido una bendicin para ellos durante siglos, pero que al cabo se ha convertido en su nmesis, su perdicin. Explquese pidi Cassie inclinndose sobre el mapa con inters. Pues resulta aclar sin levantar el dedo del ro, que hace ya varios aos, una poderosa constructora brasilea llamada AZS puso los ojos en esa inmensa cuenca fluvial, y con la connivencia del gobierno decidi sacarle provecho, construyendo una gran presa hidroelctrica en el curso medio del ro. Una presa que inundar miles de kilmetros cuadrados de selva, incluyendo la totalidad del territorio menkragnoti. Joder exclam. Y cundo inaugurarn es presa de la que habla? Ya est inaugurada contest con gesto preocupado. Es slo cuestin de tiempo que el nivel del agua comience a subir. Cassandra fij la vista en el profesor. Por eso la expedicin de Valeria parti tan precipitadamente y sin la debida preparacin? Exacto asinti pesadamente. Y por eso nosotros nos vemos obligados a

hacer lo mismo. Valeria quera estudiar a los menkragnoti y salvar lo que pudiera de su ancestral cultura, antes de que fueran expulsados de sus tierras y su rastro se perdiera en el exilio. Levant la vista del mapa apretando la mandbula. Y ahora nosotros hemos de encontrarla a ella... antes de que toda la regin acabe bajo decenas de metros de agua. Tras la frugal cena, que apenas saboreamos por estar meditando sobre las muchas dificultades de nuestra empresa, despejamos la mesa de platos y cubiertos, y extendimos la totalidad del mapa sobre el mantel. Bien dijo el profesor, la ltima posicin conocida de Valeria es justo aqu. Seal una cruz negra previamente dibujada en el mapa. Un asentamiento menkragnoti a la orilla del Xing. Aquel lugar, una simple marca a lpiz en mitad de la nada, estaba a quinientos kilmetros de la carretera ms cercana. Ya veo... musit. Pero cmo diablos vamos a llegar hasta all? No aparece indicado ningn camino. Eso es porque no lo hay asever el profesor. Ni caminos, ni pistas forestales ni nada por el estilo. Y qu hay del ro? aventur Cassie. Suele ser el mtodo ms prctico para viajar por estos lugares. Esa es nuestra nica opcin, aunque presenta un inconveniente. Cul? El profesor Castillo se inclin sobre el mapa y seal algo con su bolgrafo. Veis estos puntos azules marcados en el cauce del Xing? Donde pone cachoeiras? Significa cataratas aclar. Y hay diecisiete de ellas a lo largo del curso, algunas de decenas metros de altura y todas ellas infranqueables. Pero entonces, cmo vamos a ir por el ro si existen esas cataratas? Pues tal como lo hizo mi hija afirm tratando de aparentar seguridad. Descendiendo en barco fluvial por el Amazonas hasta Belo Monte en el curso bajo del Xing, luego remontando el ro en lanchas ligeras hasta So Flix do Xing, y de ah en piragua hasta el poblado indio. Cassie frunci el ceo en un gesto de incomprensin. Perdone, profesor. Pero creo que me he perdido la parte en que sortebamos las cataratas. ste sonri, haciendo el gesto de llevarse algo a la espalda. Habr que llevarlas por tierra en esos tramos aclar, y al ver la expresin de Cassandra, aadi con una sonrisa: Pero no te preocupes, que no iremos nosotros solos. Contrataremos porteadores para que nos ayuden a cargar con las piraguas y el equipo. El plan sonaba excitante, he de admitirlo, pero no acababa de convencerme del todo.

Y cunto tiempo calcula que tardaremos en llegar por esos medios? pregunt. Es difcil decir... mascull mirando de nuevo el mapa. Pero calculo que alrededor de quince o veinte das. Mucho advert meneando al cabeza. S, lo s admiti. Pero no hay otro camino ms rpido, ya os he comentado que es uno de los lugares ms inaccesibles de... Y por aire? le interrump. Por qu no vamos all volando? El profesor Castillo neg con la cabeza, sealando la vaca extensin de color verde. Imposible neg tajantemente. Como puedes ver tampoco existen pistas de aterrizaje en la regin, y est demasiado alejado como para que llegue ningn helicptero. Un helicptero no, pero un avin s tendra la suficiente autonoma. No me escuchas, Ulises. Te he dicho que no hay pistas, lo he comprobado. No podramos aterrizar. Entonces levant la vista del mapa con una sonrisa maliciosa. Y quin ha dicho nada de aterrizar?

7
Al da siguiente, tras comprar en la ciudad el equipo y las provisiones necesarias, decidimos no perder ms tiempo y embarcar en el primer barco que partiera ro abajo. Eso nos llev, veinticuatro horas despus de aterrizar en Santarm, a encontrarnos en el puerto fluvial preparndonos para subir al Baha do Guajar. Aquella era la tpica embarcacin amaznica para el transporte de pasajeros, de unos treinta metros de eslora y apenas cinco de manga. Construida en madera, pintada de azul y blanco, y con tres cubiertas dos de ellas totalmente techadas para proteger a los pasajeros del sol y la lluvia, tena ms un aspecto de casa flotante que de barco. Aunque esa tarde, mientras nos movamos entre una riada de pasajeros acarreando bultos, animales y nios, lo que verdaderamente me asombr fue la ingente cantidad de personas tumbadas en hamacas unas encima de otras, colgadas desordenadamente en cualquier parte, que abarrotaban la cubierta de la nave. Ten cuidado con eso! me grit el profesor desde la cubierta del barco, sealando el pequeo maletn negro que llevaba en la mano. En su interior van el GPS y el telfono satelital, nuestra nica conexin con el resto del mundo. Descuide, profe repuse subiendo por la estrecha pasarela que me llevaba del muelle al barco. Lo tratar como a un hijo. Cassie buf a mi espalda. Espero que no... cuchiche. Si tuvieras un hijo, cualquier da lo dejaras abandonado y te iras de viaje a Vietnam para replantearte la vida. Hice como que no la haba escuchado, comprendiendo el resquemor que an albergaba, y supe que aquella no sera la ltima de sus directas a la mandbula en aquel viaje. Una vez dejamos en cubierta nuestras mochilas, el equipo y las provisiones compradas esa misma maana, tocaba llevarlo todo al camarote que habamos reservado en aquel barco fluvial que nos llevara desde Santarm hasta Belo Monte, en el curso bajo del ro Xing. Maldita sea... dije mirando alrededor. Esto est atestado. Es verdad convino Cassie igual de impresionada. Aqu hay al menos el doble de gente que debera. Menos mal que hemos reservado un camarote. Pues s dijo el profesor, y mirando la llave que le haban dado en la oficina, agreg: Afortunadamente, tenemos la suite nmero 1. Nuestro optimismo, sin embargo, decay un poco cuando llegamos frente a una descascarillada puerta con un 1 pintado a bolgrafo, y seguidamente la abrimos. La madre que... murmur el profesor. Yo no pienso dormir aqu asegur Cassandra asomando la cabeza por el umbral. La supuesta suite no era ms que un asfixiante cuartucho con dos literas dobles, un

mnimo ventanuco junto a la puerta, unos sucios colchones apilados en la pared, y una rcana bombilla colgando olvidada en el techo. El olor a humedad era casi mareante, y un par de envalentonadas cucarachas nos observaban desde el otro extremo de la habitacin, como sorprendidas de que alguien tuviera la intencin de meterse tambin all dentro. Esto es indignante aad mirando por encima del hombro del profesor mientras los motores del barco se ponan en marcha. Tanto les costaba poner la chocolatina en la almohada? Finalmente optamos por usar el camarote como almacn, y siguiendo el ejemplo del resto del pasaje buscamos un rincn donde colgar las hamacas que, previsoramente, habamos comprado esa misma maana en la ciudad, junto con las provisiones y parte del material de acampada. Para cuando terminamos de instalarnos ya estaba atardeciendo, el cielo se haba encapotado y la tripulacin empez a montar unas viejas mesas de plstico, que poco ms tarde iban a convertir la cubierta de paseo/dormitorio comn, tambin en el comedor del barco. Ulises me pregunt Cassandra en ese momento. Pudiste arreglar finalmente lo del vuelo? Oh, s dije dndome una palmada en la frente. Se me haba olvidado comentroslo. Para cuando lleguemos a Belo Monte pasado maana, ya estarn all esperndonos. rale. Qu bueno. Fantstico... rezong el profesor, sin demasiado entusiasmo. Venga, profe trat de animarle. No ponga esa cara, que ser muy divertido. Cassandra sonri, dndome un suave puetazo en el hombro. La verdad es que cre que te habas vuelto loco del todo cuando dijiste eso de que no bamos a aterrizar. Pens que queras que nos lanzramos en paracadas o algo por el estilo. En realidad dije encogindome de hombros inocentemente, amerizar no es lo mismo que aterrizar... aunque no estoy seguro si hacerlo en un ro tiene el mismo nombre. Riorizar, quiz? Qu ms da desde con un gesto. Lo importante es que as nos ahorramos un montn de das en piragua, y el hidroavin nos dejar justo frente al poblado de los menkragnoti. A propsito, te cost mucho convencer a los de la constructora para que nos lo alquilaran? Pues en un principio se negaron en redondo, aunque les dej muy claro que la urgencia de la situacin era en gran parte culpa de ellos y su embalse, y que seguramente sus pilotos eran los que mejor conocan la zona. De hecho, incluso llegaron a amenazarme, alegando que es territorio protegido y memeces por el estilo, e insistieron en que emprenderan acciones legales contra nosotros si persistamos en ir

all. En serio? inquiri, extraada. Y cmo es que entonces han acabado alquilndonos el hidroavin de forma gratuita? Bueno... les dije que me la traa al pairo sus acciones legales, y que encontrara otro piloto que nos llevara. Adems, insist en que la opinin pblica sabra de la actitud miserable de AZS en este rescate, y que lavar su imagen pblica si algo nos suceda, les iba a salir mucho ms caro. Aun as, me dijeron que no. Pero dos horas ms tarde, un alto ejecutivo de la empresa me llam para pedirme disculpas por el malentendido, y me ofrecieron un avin y un piloto, que nos dejar en las coordenadas que les he proporcionado, y que adems, cuando le llamemos por el telfono va satlite, pasar a buscarnos y levantando el pulgar, vaticin: Esto va a ser pan comido. Y justo en ese instante, como un augurio, un relmpago estall dramticamente sobre nuestras cabezas, y las compuertas del cielo se abrieron, dejando caer un torrencial diluvio sobre el Baha do Guajar.

8
El da amaneci completamente despejado, el sol deslumbraba incandescente frente a nuestra proa, y a ambos costados, ms all de varios kilmetros de una extensin de tranquilas aguas marrones, la selva se perfilaba en el horizonte como una delgada lnea oscura. Una irregular cenefa verde entre el ro y el cielo, puesta ah artificialmente para que no se mezclen, para evitar que se conviertan en la misma cosa. El cielo arriba, el ro abajo, y transitando entre ambos sin pertenecer verdaderamente a ninguno de esos espacios, un insignificante barco de madera que pareca navegar perezosamente hacia el infinito. Sin esperar a mis dos amigos, que an seguan durmiendo, me descolgu de mi hamaca que colgaban, las tres, una encima de la otra, y fui a dar un paseo por cubierta para desentumecer los msculos y despejarme un poco, pues la noche haba sido muy larga. Hasta altas horas de la madrugada, una fraternidad de brasileos ebrios haba decidido huir del calor con grandes dosis de cachaa con hielo, mientras repasaban los grandes xitos de la msica popular amaznica con tanto entusiasmo como desatino. Disfrutando de un momentneo parntesis de silencio, nicamente roto por el sordo traqueteo del motor del barco, me asom por la borda para deleitarme con el fantstico paisaje. El Amazonas bajaba salpicado de detritus vegetales y enormes rboles en ocasiones mayores que el propio barco, que deban haberse desprendido con las lluvias del da anterior. El ro los arrastraba durante cientos o incluso miles de kilmetros, hasta desembocar en el ocano y llegar, quin sabe, si hasta las mismas costas de frica. Andaba perdido en esos pensamientos, medio adormilado, cuando un par de bultos de color rosa rompieron la superficie del agua a pocos metros del barco, y volvieron a sumergirse levantando un pequeo chorro de agua justo antes de hacerlo. Asombrado, me inclin hacia adelante sobre la barandilla tratando de adivinar qu era aquello que haba visto. Aqu los llamamos btos dijo una voz ronca a mi derecha. Me gir, sorprendido, y descubr que uno de los pasajeros que en la noche haba estado berreando sin misericordia se haba situado a mi lado sin que lo advirtiera, y con ojos turbios observaba el ro atentamente. Ustedes los llaman delfines de ro, no? pregunt sin girarse, con un marcado acento brasileo, pero en perfecto castellano. S contest volviendo la vista hacia el ro, nunca haba visto uno. Resulta extrao que sean de color rosa. El hombre mir un momento y me alcanz una vaharada de alcohol de caa. Eso es porque son gringos afirm. Gringos?

La leyenda del ro dice explic muy serio, que cuando anochece se convierten en gringos altos, rubios y guapos. Entonces, en las fiestas de los pueblos se acercan a la orilla, y con su apariencia de hombre seducen a las muchachas y las dejan embarazadas, y a algunas de ellas las convierten tambin en btos hembras, y ya no se las vuelve a ver. Y no ser... aventur alzando una ceja que cuando hay fiestas en esos pueblos, las muchachas se divierten con otros chicos, y si se quedan embarazadas le echan la culpa a los pobres delfines? El desconocido me mir disgustado, dira que poco dispuesto a aceptar mi escandalosa teora. Y cmo explica que algunas de ellas desaparezcan? No puede ser que en ocasiones simplemente se fuguen con sus novios? El hombre me escudri durante un instante, descontento con mi escepticismo. De dnde es usted? pregunt entrecerrando los ojos, como si mi origen pudiera explicar mi incredulidad. De Espaa le aclar. Humm... espaol mascull, y puso cara de que aquello aclaraba muchas cosas. La verdad es que prefera estar solo, pero aun as le hice la pregunta de rigor para estos casos. Como cuando se habla del tiempo al compartir ascensor con un desconocido. Va usted tambin a So Flix? No, yo desembarco antes, en Porto de Moz. Slo he ido a Santarm a por mercurio. Mercurio? repet creyendo haber entendido mal. Tengo una mina al sur. Sin mercurio no puedo separar el oro. Tiene una mina de oro? pregunt, ahora s bastante interesado. Es usted un garimpeiro? El otro frunci el ceo y me mir como si le hubiera insultado. Yo no soy garimpeiro replic, airado. Soy un empresario, un propietario. Nada que ver con los sucios garimpeiros. Le pido disculpas me excus, habr confundido el trmino. Est bien repuso aceptando a medias la excusa. Mucha gente se equivoca. La verdad es que no pensaba que an quedaran buscadores de oro en esta parte del mundo. Crea que ya lo haban extrado todo. El hombre esboz una sonrisa de incredulidad y mene la cabeza. El Amazonas explic con orgullo de propietario, es el lugar donde hay ms oro de toda la Tierra. Una cuarta parte de las reservas de oro mundiales estn bajo nuestros pies. Ms que en Sudfrica, Alaska o Canad. En serio? inquir sinceramente sorprendido. No tena ni idea de que hubiera tanto.

Miles y miles de toneladas... cuchiche como si se tratara de un secreto que slo l conoca. El problema es extraerlo aqu en la selva, y que el gobierno les est regalando las mejores tierras a los estpidos indgenas, que no le sacan ningn provecho. Bueno... arg sabiendo que me meta en terreno cenagoso. Al fin y al cabo, esas tierras que usted dice siempre han sido de los indgenas. Yo dira que les pertenecen. La tierra pertenece a quien la trabaja repuso en el acto, de nuevo indignado con mi respuesta. Arda en deseos de comentarle la diferencia que existe entre trabajar la tierra y expoliarla, pero decid callar, ya que hubiera sido una discusin estril con un hombre que se dedicaba a extraer oro usando mercurio, algo que seguro l saba tan bien como yo, que contaminaba los ros y envenenaba la selva para siempre. Est de turismo en Brasil? pregunt al cabo de un largo e incmodo silencio, cuando ya pensaba que se iba a marchar. Ms o menos. Y adnde se dirige? Al alto Xing contest, a territorio menkragnoti. Entonces, dando un paso atrs, el hombre abri los ojos teatralmente y pareci pasrsele la irritacin de golpe. Luego apoy su mano en mi hombro, y meneando la cabeza me mir con gesto sombro. Aquellas tierras son muy peligrosas, lo sabe todo el mundo. Los indios no quieren que nadie entre en su territorio afirm abarcando con su gesto a todos los pasajeros del barco. Si usted va all... Y dejando la frase en suspenso, torci los labios y con un inequvoco gesto se pas el pulgar por el gaznate. Mentira si dijera que la breve conversacin con aquel fulano no me haba dejado algo inquieto, pues aunque el profesor estuviera seguro sobre la hospitalidad de los indgenas, yo no acababa de tenerlas todas conmigo. Y adems, tambin estaba el tema de la fauna. Procuraba no pensar mucho en ello, pero no llevbamos con nosotros ni una dosis de suero antiofdico, y antes de salir averig que existen ms de una docena de especies de serpientes venenosas en la regin, todas mortales: entre ellas la temida equis, la escurridiza hoja podrida, la gigantesca surucuc, o la agresiva y gil taya, de la que se dice ataca a los humanos nada ms verlos. Asimismo, en las aguas del Xing medran los caimanes, las rayas venenosas, las anguilas elctricas capaces de matar a un hombre con una descarga, o las omnipresentes piraas que devoran cualquier cosa que caiga al ro en cuestin de segundos. Si bien, lo que ms me preocupaba es que no habamos tenido tiempo para iniciar

siquiera el tratamiento para prevenir la malaria, as que una sola picadura de un mosquito infectado, podra llegar a matarnos si no conseguamos una evacuacin inmediata. Haba una largusima lista de cosas que podan salir mal. Pero las que realmente me preocupaban, eran precisamente las que no estaban en esa lista. Las desconocidas. Y en eso andaba preocupado cuando regres a mi hamaca, y Cassandra, que ya se haba levantado, me salud con ojerosa indiferencia. Al no verte, cre que habas decidido bajarte del barco en marcha. Cansado, me sent sobre su hamaca. Estaba teniendo una agradable conversacin con un pasajero. Y bajarme, no s... pero te aseguro que esta noche he pensado seriamente en tirar a ms de uno por la borda. Pues yo matara por una buena ducha de agua fra. Se pas la mano por el cuello. Me siento como en una sauna. Lamentablemente dijo entonces la voz del profesor, me temo que va para largo, querida. Y asomando la cabeza desde su hamaca como un topo, casi a ras de suelo, apareci frotndose los ojos y colocndose las gafas. Si como esperamos, el hidroavin est aguardando maana en Belo Monte, partiremos de inmediato. As que puede que pase algn tiempo antes de que volvamos a disfrutar de lujos tales como duchas o camas decentes. El resto del da lo dedicamos a vagar por cubierta y contemplar el lejano y inacabable horizonte de la selva; cada uno de nosotros perdido en sus propios pensamientos, pero los tres intimidados ante la perspectiva de adentrarnos en las entraas de un mundo desconocido en el que podramos desaparecer sin dejar el menor rastro. La monotona del viaje se rompi al anochecer, cuando una avera en el motor del barco nos oblig a aproximarnos al margen derecho del ro para hacer las reparaciones. Era la primera vez que eso suceda desde nuestra partida de Santarm, y todos los pasajeros, sobrecogidos en un silencio expectante, nos acercamos a la borda de estribor. Hechizados, seguamos con la mirada el potente foco del puente, barriendo una orilla que slo nos devolva las siluetas espectrales de un ejrcito de rboles cuyas races se hundan en el mismo lecho del ro. No haba all playas ni tierra firme por ningn lado, slo una vegetacin densa que emanaba intensos y contradictorios olores a flores, humedad y a podredumbre. Algunos pasajeros ayudamos a la cuadrilla de tripulantes a lanzar media docena de cabos por la aleta de estribor, tratando de asegurar el barco lo mejor posible a los rboles que tenamos a nuestro costado y que se cernan por encima de nuestras cabezas. Todo para evitar que la corriente, aunque ms dbil que en el centro del ro, nos arrastrara mientras se completaban las reparaciones. Y fue precisamente entonces, mientras terminaba de trincar un cabo en una

cornamusa de cubierta, cuando empez la diversin. Lo primero que sucedi fue una serie de golpes secos como de granizo disperso, que rebotaron sobre el techo de madera del barco. Ms de uno se asom, extraado, para descubrir que no haba nubes y las estrellas lucan radiantes sobre nuestras cabezas. Pero de pronto algo choc contra mi hombro, algo duro que sali rebotado como una piedra negra redondeada y qued en el suelo, a mis pies. Intrigado, me agach para recogerla, y en el instante en que la tuve entre mis dedos, sorprendido por su ligereza, aquella piedra empez a agitarse, dndome tal susto que instintivamente la lanc fuera del barco. Slo entonces me di cuenta de que haba gente gritando en cubierta presa del pnico, decenas de nios corran dando saltos y rindose, y mientras, la mayora de pasajeros, simplemente se envolvan en sus capellinas de lluvia a modo de tienda de campaa en la ms absoluta indiferencia. No entenda nada. En un primer momento, pens que el pasaje se haba vuelto majara al unsono. Pero nuevamente sent que una de aquellas cosas me golpeaba, y luego otra vez, y otra, como pequeas pelotas negras lanzadas por un gamberro desde la espesura. En pocos segundos la cubierta empez a aparecer alfombrada por esos misteriosos objetos negros, que surgan de la nada para estrellarse cada vez en mayor nmero contra el barco. Lo cierto es que an tard unos instantes en descubrir que aquellos objetos no eran tales, sino seres vivos. Grandes escarabajos voladores para ser exactos, y que por alguna razn se abalanzaban como kamikazes sobre la nave y moran al poco de caer al suelo. El ensordecedor sonido que producan al estamparse contra el barco, era parecido al que ocurrira si nos estuvieran ametrallando, y mientras parte del pasaje trataba de protegerse del insensato ataque como poda, otros se limitaban a cubrirse y seguir como si tal cosa: jugando a las cartas o charlando animadamente, como si ser bombardeados por escarabajos suicidas fuera la cosa ms normal del mundo. Aunque casi tan increble como la aparicin de estos insectos, fue su sbita desaparicin. En cuestin de un minuto el ataque ces por completo y slo la mirada de brillantes cuerpos negros estremecindose en el suelo, crujiendo bajo las chanclas de los pasajeros, impeda que uno pudiera pensar que aquello slo haba sido la pesadilla de una mala digestin. Pero eso no fue todo. De inmediato, la tripulacin armada de escobas y palas se entreg a limpiar el barco, lanzando al agua aquellos pequeos polizones para deleite de una gran cantidad de peces que, aunque invisibles en el agua lodosa apenas iluminada por las luces del barco, hacan bullir el ro alrededor del casco dndose un banquete con todos los escarabajos muertos que les estbamos regalando.

Y fue entonces, cuando pareci que la situacin volva a la normalidad, que comenzamos a darnos cuenta de que aquel no era el nico insecto que haba venido a recibirnos. El silencio de la selva y el arrullo del ro fueron progresivamente invadidos por un zumbido tan familiar como inconcebible por su magnitud. Los mosquitos estaban llegando. Nadie que no haya estado nunca en una regin selvtica, puede hacerse la ms remota idea de lo que significa ser engullido por una nube de millones de mosquitos. Como una plaga bblica de litros y aguijones, la imparable marea se abalanz sobre el barco aprovechando que estbamos inmovilizados, atrados por las luces y el olor a sangre fresca. Cuando me quise dar cuenta, tena las manos y la ropa cubiertas de mosquitos y luchaba por evitar que se introdujeran por mis orificios nasales mientras me cubra las orejas y escupa los que trataban de colarse en mi boca. Los pasajeros corran de un lado a otro, dando voces y manotazos al aire sin sentido. Apenas poda ver nada, los malditos bichos se enredaban incluso en las pestaas, y pens tontamente en buscar las botellitas de repelente; aunque ante un ataque de tal dimensin tampoco habra servido de gran cosa, de modo que opt por buscar al profesor y a Cassandra. Caminaba con los ojos apenas abiertos, con el brazo extendido como si deambulara por una casa a oscuras, llamando a mis amigos en voz alta en medio del alboroto, y tratando de adivinar dnde estaban nuestras hamacas. De repente, una mano surgi de la nada y tir de m sin miramientos, hacindome tropezar y caer al suelo de madera cuan largo era. Alc la vista buscando al responsable. Para mi sorpresa, bajo la amarillenta luz de una desnuda bombilla descubr que me encontraba en el cuartucho donde habamos guardado el equipaje. Una docena de pasajeros, entre los que se encontraban Cassandra y el profesor Castillo, me contemplaban divertidos. rale, Ulises dijo la mexicana con una sonrisa burlona. Qu bueno que te hayas dejado caer por aqu.

9
Cuando a la maana siguiente el sol despunt sobre la selva, ya nos encontrbamos remontando las transparentes aguas tintadas de taninos del ro Xing. El cauce de este afluente era mucho ms estrecho que el del Amazonas, con lo que las orillas distaban slo un centenar de metros de cada borda, y de vez en cuando poda atisbarse a un mono alimentndose en la rama de algn rbol, o a un afilado cormorn clavando un picado sobre las aguas color de t. De todas maneras, la vida en el barco segua siendo esencialmente aburrida. El nico medio de combatir el tedio era acercarse a otros pasajeros y tratar de pegar hebra con ellos; aunque el cerrado acento brasileo de aquella parte de la amazonia, terminaba convirtiendo cada conversacin en una sucesin de malentendidos y gestos, que resultaban no ser tan universales como uno imagina. A media maana, cuando an faltaban segn la tripulacin cuatro o cinco horas para llegar a nuestro destino en Belo Monte, caminaba sin rumbo por cubierta cuando descubr a Cassandra en la cubierta de popa, sentada a solas sobre unos sacos de arroz. Ensimismada, contemplaba la estela del barco, que se perda en los meandros que dejbamos atrs. Me acerqu sin decir nada, me sent a su lado y ella ni siquiera se gir. Una vista hermosa, no? dije al cabo de un rato. La mexicana me mir de reojo pero no dijo nada. Sigues enfadada conmigo? pregunt. Se volvi hacia m lentamente. Debera estarlo? No, bueno... yo creo que no. Pero como desde que nos separamos, apenas he vuelto a saber de ti... Cassie fij la vista en el horizonte y exhal sonoramente. Esos meses que pasamos juntos murmur quedamente. Por qu sali tan mal? Crea sinceramente que t y yo... y dej la frase en el aire. Yo tambin lo crea, de verdad. Pero las cosas salieron como salieron. Pero por qu? Cmo no fuimos capaces de solucionarlo? Las pupilas de la arqueloga titilaban bajo la luz del sol, y sus ojos de un verde brillante parecan formar parte de la selva que nos rodeaba. Me fij en que su ondulado pelo rubio estaba ligeramente ms corto que la ltima vez que la vi, y ahora le llegaba poco ms all de los hombros. Exactamente como la recordaba la primera vez que nos encontramos, a bordo de otro barco y siendo parte de otra expedicin en aguas del Caribe. Haban pasado muchos meses desde aquel momento, pero mirndola hubiera jurado que slo haban transcurrido un puado minutos desde que me enamor perdidamente de ella. Entonces me dej llevar, aproximndome lentamente; cerr los ojos y acerqu mis

labios a los suyos. Lo que no esperaba, era terminar besando el aire. Abr un ojo y all estaba ella, inclinada hacia atrs, mirndome como si fuera un orangutn que hubiera tratado de seducirla. Pero qu haces? inquiri con el ceo fruncido. Obviamente, no tena ni idea de qu contestar a eso. No... no lo s balbuc tontamente. Cre que t... que yo... Cassandra ech la cabeza hacia atrs y tom aire. Lo ves? A eso exactamente es a lo que me refiero. No escuchas lo que te digo. Te estoy hablando del pasado, de mis sentimientos, de lo que pas entre nosotros... y a ti slo se te ocurre echar un polvo. Bueno, en realidad me contentaba slo con besarte. Mejor cllate, quieres? No me entiendas mal, Cassie. De verdad, yo lo que quiero es que estemos bien, que volvamos a ser amigos. S, amigos desnudos. Ahora eres t la que ests actuando como siempre le recrimin meneando la cabeza. Primero me confundes y luego, cuando hago lo que creo correcto, me tachas de zopenco e insensible. Que yo te confundo? replic, indignada-Hablar sobre lo que nos pas es confundirte? Pues s dije sin pensar. Bueno... no. Pero todo aquello fue muy complicado. Ya, y meterme tu lengua en la boca lo simplifica, no? Dios mo clam al cielo ponindome en pie. Prefiero tirarme al agua que seguir discutiendo contigo. Pues adelante dijo invitndome a hacerlo con un gesto, no ser yo quien te lo impida. Enojado con ella, conmigo y con las piruetas del destino, me di la vuelta y me encamin a la proa del barco, lo ms lejos posible de la mexicana y los retortijones emocionales que me provocaba. Por lo visto, nada haba cambiado desde que estuvimos viviendo juntos en Barcelona. A pesar de la atraccin que sentamos el uno por el otro, las diferencias o quiz las excesivas similitudes de nuestro carcter nos hacan chocar constantemente y discutir hasta por las cosas ms nimias, haciendo que la vida en comn resultase una agotadora montaa rusa de sexo y aventuras, con pronunciados baches de malhumor, fricciones y malentendidos. Lo extrao es que, a pesar de que al separarnos sent un enorme alivio, con el paso de los meses la siempre traicionera memoria decidi borrar por su cuenta los malos momentos, y ltimamente haba sido raro el da en que, en algn instante, no haba llegado a echarla de menos.

Claro que, escenas como la que acabbamos de protagonizar, me ayudaban a recordar por qu ya no estbamos juntos.

10
A eso de las dos de la tarde y con el sol ecuatorial cayendo a plomo sobre nuestras cabezas, abandonbamos por fin el Baha do Guajar, rodeados por una desordenada multitud que se agolpaba frente a la estrecha pasarela que llevaba a tierra. Cientos de pasajeros cargando abultadas maletas y sacos, cestos de mimbre con gallinas, cerdos atados por las patas, o nios pequeos llorando aferrados a la espalda de sus madres, asustados por aquel pintoresco simulacro del desembarco de Normanda. Al mismo tiempo, otra muchedumbre de similares caractersticas se aglomeraba al otro extremo de la misma pasarela, ansiosos por hacerse con los mejores lugares donde colgar sus hamacas para el viaje de vuelta a Santarm. Y si a esto le sumamos los veinte o treinta vendedores de pescado seco, refrescos o baratijas, as como una marea de estibadores descamisados brindando sus servicios a gritos, ya tendramos un bosquejo aproximado del caos imperante en el precario muelle fluvial de la pequea poblacin de Belo Monte. El ltimo puerto de un ro que, a partir de ah, se adentraba dos mil kilmetros en la selva virgen. La destartalada frontera de lo que de algn modo podramos llamar civilizacin. Al otro extremo del pantaln, el que era nuestro siguiente medio de transporte se meca con la corriente, amarrado al muelle de madera. Se trataba de una reluciente avioneta Cessna Caravan anfibia, pintada de azul marino, y con el logo de la constructora AZS en grandes letras amarillas a ambos lados del fuselaje. En cuanto nos encaminamos hacia el hidroavin con nuestras mochilas a la espalda, se abri la portezuela de la misma y descendi, apoyndose en los flotadores hasta llegar al embarcadero, un tipo con tal aspecto que incluso me hizo replantearme la idea de remontar el ro en piragua. Todo lo opuesto que se pueda suponer a la imagen de un piloto, estaba concentrado en el escaso metro sesenta de aquel hombre moreno de aspecto descuidado y mostacho hirsuto. De reojo, vi como el profesor y Cassandra tambin lo estudiaban de arriba abajo sin disimular su aprensin. Con sus viejas chanclas, su pantaln corto deshilachado y su camiseta estampada de lamparones de aceite, slo le faltaba el sombrero charro y un par de pistolas para parecer un lugarteniente de Pancho Villa. - Boa tarde salud con voz pedregosa. Boa tarde contestamos a coro. Es usted el piloto del hidroavin? le pregunt rezando para que dijera que no. - Eu sou afirm estrechndome la mano y confirmando mis temores. Getlio Oliveira, a sua disposio. Entonces debi darse cuenta de la cara con la que estbamos mirndolo, y

sealndose a s mismo con cierto desaire se limit a informar: - meu dia livre... Cargar el equipo en la avioneta y aclarar el punto exacto del ro en el que queramos amerizar nos llev menos de veinte minutos. As que antes de que me diera cuenta, ya me encontraba sentado en el puesto del copiloto y me entretena en comparar la ruta que indicaba el GPS con la carta de navegacin que sostena sobre las rodillas, echando un vistazo de vez en cuando por la ventanilla al ocano de vegetacin que discurra a trescientos kilmetros por hora bajo nuestros pies. Hasta donde se perda la vista, todo era jungla. Sin un pueblo, sin una carretera, sin un solo claro donde la luz del sol llegara a tocar el suelo. Vista desde el aire la selva del Amazonas podra confundirse con cualquier otra: slo rboles, rboles y ms rboles repitindose hasta el infinito en una monotona verde y abrumadora. Pero la experiencia me deca que esa impresin era errnea, y que bajo el techo de copas que oculta el suelo de la jungla, la vida bulle como en ningn otro lugar en la tierra y miles de especies de aves, mamferos, reptiles e invertebrados muchos de ellos an no clasificados por los bilogos, han hecho de aquel lugar su reino. Un reino al que no habamos sido invitados, y en el que los humanos definitivamente no ramos bienvenidos. Slo esperaba que el desaseado piloto que se sentaba a mi izquierda y que manejaba los controles con displicencia, estuviera ms preocupado por el estado del avin que por su apariencia personal, y no nos viramos en el trance de realizar un aterrizaje de emergencia en mitad de aquella infinita extensin deshabitada. A mi espalda, estirado entre dos asientos y de nuevo bajo los efectos de un cctel de alcohol y Diazepam, el profesor Castillo roncaba profundamente. Haba sido la nica manera de que abordase el aparato, pues aunque se haba resignado a volar en l y as ahorrarnos semanas de penosa travesa, justo en el momento de embarcar haba sufrido un ataque de pnico al percatarse de la aparente fragilidad del pequeo hidroavin. Rogndonos que le esperramos un momento se tom un par de ansiolticos y, con la escusa de ir a por un refresco, se meti en la cantina del embarcadero donde, al ir a buscarlo en vista de que no regresaba, lo encontr derrumbado sobre la barra con tres vasos de caipiria vacos frente a l y barbullando algo sobre una barca con alas a la que no pensaba subirse ni muerto. Casi a rastras lo llev de nuevo al muelle, y con la ayuda de Cassie y el piloto lo acomodamos en el hidroavin y lo dejamos acurrucado durmiendo la mona, a sabiendas de que era el nico medio para hacer que volara con nosotros. Mientras tanto, Cassandra se haba acomodado en la ltima fila de asientos dndome a entender que no tena muchas ganas de hablar conmigo. El piloto, tambin molesto por trabajar en el que al parecer era su da libre, se haba limitado a contestar con monoslabos a las pocas preguntas que le haba formulado. De modo que, narcotizado por la redundancia del paisaje y el arrullo del motor, las dos noches de

insomnio pasadas en el barco me pasaron factura y, sin darme cuenta, con el mapa cartogrfico de la cuenca del Xing an entre las manos me qued dormido como un bendito. Recuerdo que en mi sueo caminaba por una selva como ninguna en las que haba estado antes: luminosa y sembrada de coloridas flores que crecan en los bordes de un sendero de piedrecitas, tal que en un cuidado jardn. Entonces, un hermoso papagayo de plumas azules, rojas y amarillas vino a posarse en una rama justo a mi lado, y sin venir a cuento profiri un estridente grito en aquel oasis de paz y armona. Recuerdo tambin que me lo qued mirando con inters, creyendo reconocer una voz familiar en el escandaloso pjaro, cuando el camino de piedrecitas pareci disolverse bajo mis pies y, como en una trampa, ca bruscamente hacia abajo para luego salir disparado hacia arriba violentamente, mientras el papagayo volva a gritar algo con un inconfundible acento mexicano. Entonces abr los ojos, justo para ver como el morro de la avioneta se rociaba con una salva de espuma y gruesos goterones, y descubr aterrado cmo la gran masa de agua oscura del ro Xing llenaba todo el parabrisas. Por lo visto, habamos llegado. Al chocar de nuevo con la superficie del agua, sal rebotado hacia el techo que me libr de golpear con la cabeza gracias al cinturn de seguridad. El golpetear de los patines contra el agua haca temblar el aparato como si fuera a romperse en mil pedazos, y alguien volvi a gritar, pero esta vez sin acento mexicano, y an ms cerca. Y aunque al principio me extra, acab por reconocer al dueo de esa nueva voz que sonaba aterrada. Era la ma.

11
El aparato choc de nuevo contra el agua esquivando por cuestin de centmetros una gran roca que con slo rozarla habra destrozado los patines del hidroavin. El piloto trataba de amerizar ortodoxamente en contra del viento, pero el inconveniente era que eso nos pona a favor de la fuerte corriente que empujaba al avin e impeda que ste se detuviera. La gran...! exclam Cassandra dos asientos por detrs de m. Es que este cacharro no tiene frenos?! En respuesta, el piloto baj las revoluciones del motor y trat de hacerlo girar con el timn de cola. Pero la gran masa de agua del ro nos empujaba en una sola direccin y lo nico que logr fue que la aeronave se balancease peligrosamente, amenazando con volcar. Afortunadamente los mrgenes de la selva se extendan a ms de cien metros a cada lado de la nave, lo que evitaba el riesgo de tropezar con un rbol, aunque el peligro ms inmediato lo constituan los escollos que se ocultaban justo bajo la superficie, y apenas podan distinguirse hasta que ya estbamos encima. - No posso determe! grit Getlio Oliveira por encima del ruido del motor . Tenho que desdobrar e tentar aterrissar a contracorrente! Totalmente de acuerdo con el hombre, asent enrgicamente con la cabeza. S, s! Despegue de nuevo! El piloto accion los flaps y empuj la palanca de gases, multiplicando las revoluciones del motor as como las vibraciones que sacudan la frgil estructura de aluminio del aparato. Entonces levant la mirada hacia el horizonte, para asegurarme que tenamos el suficiente espacio para despegar, y lo que vi me dej tan confuso que necesit un momento para comprender lo que haba frente a nosotros. O para ser exacto, lo que no haba. El ro. A unos doscientos metros de distancia, como si a alguien se le hubiera olvidado terminar un decorado, el horizonte desapareca brusca e inexplicablemente. Despus de cierto punto, el ro, la selva y nuestro futuro en el mundo de los vivos, se esfumaban como si hubiramos alcanzado el borde del mundo y no hubiera nada ms all. Cassandra, que tambin lo haba visto, me descubri finalmente la verdad. Dios mo... mascull con un hilo de voz. Es una catarata. Agarrado al pasamano del techo como si aquello me fuera a salvar, observaba sobrecogido cmo el borde del abismo se acercaba cada vez ms rpido. Ahora ya poda ver las nubes de agua pulverizada que emergan del otro lado del precipicio, al tiempo que el sudoroso semblante del piloto, que con la mirada fija en el fin del horizonte se inclinaba hacia delante sin decir palabra, no presagiaba nada

bueno. La aguja del indicador de velocidad sealaba ya los cuarenta nudos, pero el hecho de que no nos hubiramos levantado un solo centmetro del agua me haca suponer que an no era velocidad suficiente para despegar. La cascada estaba ya a menos de cien metros, y el motor ruga al mximo de revoluciones. Setenta metros. Tena los nudillos blancos de tanto apretar. Cincuenta metros. Cuarenta y cinco nudos, seguamos sin elevarnos. Treinta metros. O una voz a mi espalda que deca mi nombre. Veinte metros. Volv la cabeza, y Cassandra me mir a los ojos. Diez metros. Movi los labios queriendo decirme algo. Yo trat de sonrer. Repentinamente desaparecieron las vibraciones y el golpeteo sobre el agua, y mientras nos mirbamos a los ojos, pareci que nos mantenamos suspendidos en el aire como por arte de magia. Abr la boca para contestarle, pero entonces el aire huy de mis pulmones y el corazn decidi separarse de mi cuerpo en el instante en que la avioneta y los que en ella bamos, camos por la rompiente de la catarata, con el morro apuntando directamente hacia las rocas que nos esperaban envueltas en una nube de espuma. Me vi empujado violentamente como un mueco y cerr los ojos, previendo el brutal impacto, sin aliento para gritar ni tiempo para rezar, convencido de que aquello era el fin para todos nosotros. Camos al vaco. Un segundo. Dos segundos. Tres segundos. El rugido del motor aument. Segua vivo... Cmo era posible? Levant la cabeza y vi al piloto tirando hacia s de los mandos con todas sus fuerzas, con las venas del cuello a punto de explotar y la mirada fija en el parabrisas. Mir hacia adelante por encima del cuadro de mandos, y como si hubiera despertado de una mera pesadilla, el ro y la selva aparecan de nuevo serenos bajo nosotros, mientras el hidroavin se nivelaba y lentamente volva a ganar altura, impulsado por sus seiscientos caballos de potencia, el viento de proa y los suspiros de alivio de sus pasajeros. Cinco minutos ms tarde, cuando ya habamos recuperado ms o menos nuestras

pulsaciones habituales, Getlio Oliveira encar de nuevo el mismo tramo del ro en el que torpemente habamos querido acuatizar, aunque esta vez en direccin contraria a la corriente. Esto supuso unos cuantos botes de ms al tocar el agua, pero a cambio, una vez flotando result sencillo controlar el avin e impedir que lo arrastrara la corriente, dirigindolo hacia donde quisiramos. El problema es que no haba dnde. La orilla estaba enteramente ocupada por rboles de veinte o treinta metros de altura, y un espeso follaje que haca impensable acercarse de ningn modo. Ahora me daba cuenta de que era un obstculo que no habamos previsto, pues a ninguno se nos haba ocurrido hacernos con un bote hinchable previendo tal eventualidad. Consult el GPS, y si las coordenadas del profesor eran correctas, el poblado menkragnoti deba hallarse poco ms all de la lnea de rboles, a unos centenares de metros de la orilla. ste es el sitio dije apuntando a mi derecha. Tenemos que desembarcar aqu. El piloto se gir hacia m, encogindose de hombros. - Desculpa dijo, mas eu no posso chegar mais perto. H muitas rvores e se estraga na aeronave, se a companhia de seguros que disparou y sealando una estrecha franja amarillenta frente a nosotros, aadi: Tudo o que posso fazer, deix-los no banco de areia logo frente. Me volv hacia Cassandra preguntndole con la mirada. T qu opinas? Creo que dice que no se arriesga a acercarse a la orilla por los rboles. Que todo lo que puede hacer es dejarnos en ese banco de arena. Que quieres que te diga... No es muy sensato quedarnos en mitad de un ro desconocido, un par de horas antes de que anochezca. En eso estoy de acuerdo. Pero tambin parece agreg con un gesto de resignacin, que no tenemos otra alternativa. Y en eso tambin coincid, y me gir de nuevo hacia el piloto y le dije que por favor nos llevara al banco de arena frente a nosotros, ya que desembarcaramos ah.

12
Una vez asegurado el hidroavin con piquetas y cuerdas, tardamos pocos minutos en desembarcar nuestro equipaje y el equipo de acampada en el pequeo islote de apenas cien metros cuadrados. La fina arena era de un amarillo ocre sembrada de huellas de caimn, y el piloto nos explic que aquel deba ser uno de los lugares donde, para regular su temperatura, se tendan a tomar el sol por las maanas. Tan slo debamos preocuparnos de no estar ah cuando eso sucediera al da siguiente. Al profesor, an adormilado, lo acomodamos sobre las mochilas confiando en que no tardara mucho en despejarse, y con un simple apretn de manos desendonos suerte nos despedimos de el piloto, acordando que volvera a recogernos a ese mismo punto cuando lo llamsemos con el telfono va satlite. Hecho esto, el aviador disfrazado de revolucionario zapatista subi a su hidroavin, lo puso en marcha, y tras recuperar los amarres dio la vuelta al aparato acelerando en direccin a la catarata. De inmediato y empujada por la corriente, la avioneta se elev majestuosamente alejndose en direccin norte hasta convertirse en un pequeo punto sobre el horizonte. Un punto que me qued mirando hasta que desapareci completamente, intuyendo que aquel pequeo aparato no era en realidad un medio de transporte, sino una mquina del tiempo. Una mquina del tiempo que nos haba recogido en el siglo xxi y nos haba depositado en un lugar tan remoto e inhspito como lo era quinientos aos atrs. Cuando baj la vista el profesor Castillo empezaba a despertarse, parpadeando aturdido mientras haca visera con la mano. Dnde... dnde estamos? Muy cerca de las coordenadas que nos dio, en el ro Xing aclar Cassie, que se hallaba sentada a su lado. Justo en medio, para ser precisos. Oh, vaya dijo incorporndose un poco y descubrindose rodeado de agua por todas partes. Y cmo ha ido el vuelo? Muy tranquilo, profe contest mirando de reojo a Cassandra. Ha sido un paseo. S, un aburrido paseo repiti la mexicana con sorna, sacudindose la arena del pantaln. Aunque ahora se me ocurre una pregunta tonta... Se volvi hacia la lejana orilla, y sin dejar de mirarla, pregunt: Cmo diablos vamos a salir de aqu? Tras hablarlo un rato entre nosotros, decidimos esperar. Concluimos que si el poblado menkragnoti estaba tan cerca como suponamos, seguramente alguien habra visto u odo aterrizar el hidroavin, se acercara a investigar, nos vera y le pediramos ayuda para que nos viniesen a buscar con sus canoas. Ese era el plan. Un plan bastante pobre, todo hay que decirlo, pero en aquellas circunstancias no podamos hacer otra cosa. Las turbulentas aguas oscuras del ro no invitaban precisamente al bao, y la infinidad de huellas de caimn del banco de arena

delataban una nutrida poblacin de estos reptiles, que seguro no deban andar muy lejos. Y qu haremos si no aparece nadie? pregunt Cassandra, jugando con una ramita en la arena, sentada sobre su mochila. Aparecern afirm aparentando una seguridad que no senta ni de lejos. No creo que vengan muchas avionetas por aqu, y estoy seguro de que les picar la curiosidad. El profesor, algo ms repuesto de su particular viaje, se pas un pauelo por la frente enjugndose el sudor. Pues parece que se lo toman con calma. Hace un buen rato que llegamos y an no ha aparecido nadie. Estir el brazo hacia el sol y coloqu la mano debajo del mismo, contando que caban cuatro dedos entre ste y el horizonte. Calculo que nos queda una hora de luz dije multiplicando cada dedo por quince minutos. Suficiente an para que nos descubran y vengan a rescatarnos antes de que anochezca. Eso espero... apunt entonces la mexicana sealando un grupo de troncos flotando en el margen del ro porque creo que hay otros que s empiezan a sentir curiosidad hacia nosotros. Me fij en el lugar al que miraba, y con un escalofro comprob que aquellas formas alargadas que se dejaban mecer por la corriente no eran precisamente troncos. Y justo en ese preciso instante de alarmada comprensin, repentinamente, el profesor grit a mi espalda. Pero qu narices...? me gir hacia l con el corazn en un puo. El viejo amigo de mi padre pareca haber perdido la cordura y daba saltos sobre la arena con el brazo en alto. Hjole! exclam seguidamente Cassandra. Ah est! Entonces yo tambin lo vi. En la orilla a la que debamos llegar, de pie y totalmente desnudo a excepcin de un mnimo taparrabos, sujetando un desproporcionado arco en la mano derecha y con la piel cubierta de intrincadas pinturas, un indgena nos estudiaba hierticamente en la distancia sin responder a los aspavientos y gritos del profesor Castillo, como si la cosa no fuera con l. Inmediatamente Cassandra y yo le hicimos coro al profesor, y al momento estbamos los tres saltando y dando voces a pleno pulmn, como los nufragos que en realidad ramos. Eh! lo llamaba Cassie agitando la mano. Hola! Aqu! exclamaba yo. Amigo, necesitamos que vaya a buscar ayuda y nos recojan enseguida, antes de que se haga de noche! le explic Eduardo haciendo bocina con las manos La mexicana y yo nos lo quedamos mirando con una sonrisa.

Pero qu hace, profe? Si ni siquiera hablar nuestro idioma. Bueno, yo... Eh, mirad! nos interrumpi Cassie sealando al indgena. Se marcha! Sin dar seal alguna de reconocimiento ni hacer un simple gesto de despedida, el desconocido se dio la vuelta y se intern en la selva tranquilamente, siguiendo en apariencia con su paseo vespertino. No puede ser mascull, contrariado. Nos habr visto? pregunt el profesor pasndose la mano por el cuello con preocupacin. Cmo no iba a vernos? replic Cassandra. Tendra que haber estado ciego y sordo. Entonces? Seguramente habr ido a buscar ayuda al poblado suger. Cassandra se dej caer sobre su mochila. O quiz opin, pesimista, puede que las visitas no sean tan bien recibidas como esperbamos. Cuando ya slo mis dedos ndice y anular separaban la anaranjada esfera del sol de la copa de los rboles, y la espesura que colmaba las orillas se tornaba ms oscura y amenazadora, decid que tenamos que hacer algo. Tenemos que salir de aqu propuse ponindome en pie Cassie se encogi de hombros, volviendo las palmas de las manos hacia arriba. Eso ya lo sabemos. La pregunta es cmo. Como sea repliqu. Si tenemos que nadar, nadaremos. Y qu pasa con los caimanes? pregunt el profesor. No es ms seguro esperar aqu? No lo creo. Que yo sepa los caimanes prefieren cazar de noche, y si nos quedamos en esta ridcula isla acabaremos siendo su cena. La mexicana mene la cabeza. Pues no creo que en el agua tengamos ms posibilidades y sealando alrededor, aadi: Esos cabrones estn justo ah, cortndonos el paso. En cuanto nos metamos en el agua, vendrn a por nosotros. Puede, pero tengo una idea para distraerlos y ganar algo de tiempo. Piensas cantarles? apunt el profesor. Con suerte podras asustarlos. Hablo en serio, se me ha ocurrido algo que quiz funcione dije tratando de convencerles. Pero tendris que ayudarme, slo nos quedan unos minutos de luz.

13
Mientras el profesor y Cassandra montaban la estructura de la tienda de campaa que habamos comprado en Santarm, yo desplegaba en el suelo una de las mosquiteras, abrindola en toda su extensin. Ya est dijo Cassie a mi espalda. Y ahora qu? Traedla les indiqu. Pongmosla sobre la mosquitera. As lo hicieron, y rpidamente at la fina red a las varillas de plstico reforzado, hasta que qued firmemente sujeta a la misma con un puado de bridas. Sigo sin entenderlo dijo el profesor Castillo, desconcertado. Para qu quieres una tienda de campaa cubierta de una mosquitera? Crees que eso va a detener a los caimanes? No es un refugio para que nos metamos dentro, profe y dndole la vuelta, poniendo el techo hacia abajo, aclar: Lo que acabamos de hacer es una red de pesca. Cassie me mir, preocupada. Estamos rodeados de caimanes... y quieres ponerte a pescar? Exacto afirm. Pero no es lo que t te piensas. Explcate apremi el profesor. Tom la improvisada red, y tras acercarme a la orilla la introduje en el ro. La idea expuse metindome en el agua hasta las rodillas y sujetando la red por una esquina, es que capturemos unos pocos peces y los usemos como cebo de distraccin para los caimanes. Si conseguimos atraerlos hacia un lado del islote, podramos salir nadando por el otro. Hablas en serio? Lo que vas a hacer es atraer a todos los caimanes en un kilmetro a la redonda! repuso Cassandra. A m tambin me parece una idea terriblemente mala coincidi el profesor con la arqueloga. Se me antojan mil cosas que podran salir mal. Y a m tambin! repliqu. Pero mientras a ninguno se le ocurra nada mejor, es el nico plan que tenemos. Es esto, o quedarnos sentados a ver qu pasa Qu decids? Mis dos amigos se miraron entre s con la duda pintada en el rostro. Pero aunque chasquearon la lengua, miraron al cielo y menearon la cabeza desaprobadoramente, finalmente accedieron y se metieron en al agua conmigo, atentos a que ningn animal ms grande que una trucha se acercara demasiado. Hemos de sujetarla procurando no moverla les deca por encima del ruido de la corriente. La corriente empuja los peces hacia nosotros. Slo hay que estar alerta y levantar la red en cuanto notemos que ha cado uno. Y si no pican? pregunt el profesor, que no dejaba de mirar alrededor nerviosamente.

Picarn, no se preocupe. Tan slo vigile que no nos den un susto por la espalda. Descuida, por la cuenta que me trae... El agua traslcida y oscura como un t bien cargado, nos corra entre las piernas con notable fuerza y, aunque tan slo nos llegaba a las pantorrillas, haba que tener cuidado de no resbalar en el jabonoso lodo del fondo. Sin nada a lo que sujetarnos, podramos acabar siendo arrastrados ro abajo hasta la catarata, a menos de quinientos metros de donde nos encontrbamos. Tres minutos ms tarde, Cassie empez a impacientarse. Esto es una autntica pendejada gru. Los peces han de estar rindose de nosotros. Un poco de paciencia... Deberamos pensar en otra cosa. Paciencia... picarn. Pero t te crees que los pescados son idio...? Y la frase se qued a medias, pues en ese instante la red sufri un fuerte tirn que nos tom a los tres por sorpresa. Hay uno dentro! aclam el profesor, entusiasmado. Ha cado uno! Tirad! les grit. Tirad fuerte! El profesor tambin vino a sujetar la estructura por uno de sus lados, y entre todos levantamos la red fuera del agua con gran esfuerzo. Hjole, cmo pesa! exclam Cassandra. Y no era de extraar, porque del fondo de la red colgaba un enorme siluro que deba pesar al menos quince kilos. El animal se retorca espasmdicamente amenazando con romper la frgil mosquitera, as que mientras empezamos a caminar de vuelta al banco de arena entre gritos de alegra, hundimos parcialmente la estructura en el agua para aliviar el peso que soportaba. Qu suerte hemos tenido! se felicitaba el profesor. Ya tenemos nuestro cebo! re, eufrico. Pero apenas dicho esto, por el rabillo del ojo intu una sombra un par de metros a mi derecha, y mientras me giraba con extraeza an con la sonrisa en los labios, una explosin de agua y espuma estall exactamente en el centro de la malla que llevbamos colgando. De entre la confusin, y mientras los tres seguamos sujetando la improvisada trampa de pesca sin saber lo que acababa de ocurrir, una descomunal y repulsiva cabeza apareci de la nada. Abriendo una monstruosa mandbula de afilados dientes amarillentos, se abalanz sobre el siluro, y sin darnos tiempo ni a parpadear arranc la red de nuestras manos con una fuerza brutal y se la llev corriente abajo, dando un poderoso coletazo final y hundindose con ella. Ni qu decir tiene que dos segundos ms tarde los tres estbamos de regreso en el banco de arena, resoplando con el corazn en la boca mientras nos reponamos del

tremendo sobresalto. Que hijo de perra... maldijo el profesor recuperando el resuello. Ni siquiera... ni siquiera lo he visto llegar. Cassandra, derrumbada en la arena y respirando a bocanadas, levant la cabeza para mirarme. Ya te dije que era una mala idea... de las peores que has tenido. Mirad el lado bueno contest con las manos apoyadas en las rodillas. Quiz le hemos quitado el hambre a ese caimn, y ahora habr uno menos por el que preocuparse. Quince minutos ms tarde, de pie en el centro de la minscula isla, contemplaba impotente como el sol acababa de ocultarse por encima de la selva y las sombras se adueaban del ro. Si al menos tuviramos madera lament en voz alta mirando las copas de los rboles, podramos hacer una hoguera para mantener alejados a los caimanes. Podramos quemar la ropa y parte del equipo sugiri el profesor, dando una palmada a la bolsa sobre la que estaba sentado. Muchas de nuestras cosas arderan bien. Demasiado bien objet Cassie. En poco rato ya lo habramos quemado todo y estaramos en las mismas. Mientras hablaban, abr la caja metlica donde guardbamos todo el equipo susceptible de estropearse con la humedad, saqu tres luces frontales y le entregu una a cada uno. Ahora que est claro que meternos en el agua es un suicidio insisti el profesor, no nos queda otra que resistir aqu, as que sea como sea hemos de hacer un fuego. Estoy de acuerdo apunt colocndome el frontal en la frente. Pero en lugar de hacer una fogata de campamento con nuestras ropas, podramos construir unas antorchas y encender una detrs de la otra, as duraran ms. Qu os parece? Me parece que no hay para dnde... asinti Cassandra de mala gana, y abriendo su mochila extrajo una de las varillas de aluminio que le daban rigidez, enroll en el extremo una de sus camisetas de algodn, y la roci con un chorro de alcohol del botiqun. El profesor y yo la imitamos paso por paso, y al cabo de un momento ya estbamos los tres con las rudimentarias antorchas en la mano, esperando el momento adecuado para encenderlas. La noche se hizo entonces casi absoluta, pues unas repentinas nubes cubrieron la reconfortante luz de una luna en cuarto menguante, que apenas haba tenido oportunidad de hacer acto de presencia. La gran chucha susurr Cassie, estremecida. Que oscuro se ha puesto de

repente. De un momento para otro, toda la luz que tenamos era slo la que nos proporcionaban nuestros frontales, los cuales mantenamos al mnimo para conservar batera y no deslumbrarnos entre nosotros. Pero entonces, inquieto por no ver ms all de un par de metros, ajust el foco al mximo para hacer un barrido alrededor del banco de arena. Apunt con la luz al ro, y mi primera reaccin fue de extraeza al no descifrar lo que estaba viendo. Una mirada de brillantes esferas ambarinas pareca flotar a ras de agua a todo nuestro alrededor. Aguc la vista fijndome en las ms cercanas, tratando de adivinar su origen, pero no entend de qu se trataba hasta que un par de ellas se apagaron por un instante y volvieron a encenderse. Un parpadeo. Aquella multitud de pequeos globos amarillos no eran otra cosa que ojos. Decenas de ojos en el agua. Observndonos, estudindonos, acercndose sigilosamente al amparo de la noche.

14
Rpido! grit. Encended las antorchas! Cassandra y el profesor Castillo, que haban visto lo mismo que yo, an tardaron un instante en reaccionar. Son los caimanes! advirti entonces el profesor, aterrado. Estn ah mismo! Nos rodean! La mexicana sealaba la oscuridad con una mezcla de horror y sorpresa. Esos cabrones nos estn rodeando! Mientras tanto yo ya haba sacado el mechero del bolsillo y lo trataba de encender bajo la pelota de camisetas de mi antorcha. Rpidamente el alcohol prendi, y una tmida llama azul brot en el extremo de la varilla de aluminio, alumbrando para mi decepcin poco ms de lo que lo hara una simple vela. Mierda mascull. Pretender ahuyentar con aquel ridculo fuego a unos caimanes hambrientos, era como enfrentarse a una manada de leones blandiendo una chincheta. Esto no va a funcionar susurr Cassandra, desolada, mirando su propia antorcha con la misma frustracin en la cara. Hay que intentarlo les espole, tenemos que aguantar como sea. Y repentinamente, un enorme caimn apareci de la nada abalanzndose sobre la arena, a slo un par de metros de donde estbamos. Profer una maldicin y salt hacia atrs tropezando con Cassandra, que estaba a mi espalda, e inmediatamente otro caimn y luego otro ms salieron del agua avanzando hacia nosotros con sus terrorficas fauces abiertas. Desesperados, agitamos las antorchas frente a los enormes reptiles, mientras les gritbamos insultos y obscenidades con los que parecan no darse por aludidos. Entonces Cassie, dando un temerario paso al frente, acerc su antorcha a pocos centmetros del ojo del caimn ms cercano y, para sorpresa de todos e incluso de ella misma, el animal se dio la vuelta con un brusco movimiento y retorn a la seguridad del agua tan rpido como haba aparecido. Eso es! exclam la arqueloga girndose hacia nosotros. A los ojos! Acercadles la llama a los ojos! Sin dudarlo, el profesor y yo la imitamos, y hostigando a los otros dos caimanes conseguimos hacerles recular. Lo hemos logrado! aull el profesor, entusiasmado por su hazaa. Los hemos ahuyentado! Estbamos exultantes, incrdulos por haber recuperado nuestra pequea patria dando gritos de alegra. Humanos, uno! exclam el profesor levantando el ndice. Reptiles, cero!

ndele! Venid ahora, cabrones! se encar a las tinieblas la mexicana, amenazando envalentonada con el puo. Qu pas, lagartijas? Es que le tenis miedo al fuego? Y en ese preciso instante, como justo castigo de la madre naturaleza por nuestra bravuconera, un relmpago restall en la oscuridad seguido al momento por unos gruesos goterones que, en cuestin de segundos, se transformaron en un intenso aguacero tropical. Oh, venga ya protest, desolado, observando como el fuego de mi antorcha se extingua bajo la lluvia. Tiene que ser una broma. En un santiamn nos vimos de nuevo sumidos en una profunda oscuridad, pero esta vez acrecentada por la cortina de lluvia, que nos devolva el reflejo de nuestras linternas frontales en forma de fugaces reflejos en las gotas de agua. Ahora no podamos vislumbrar ms all de cuatro o cinco metros a la redonda ms o menos los lmites de nuestro islote, aunque sabamos que los caimanes seguan all, y que slo era cuestin de tiempo que volvieran a la carga. Empapados, desarmados y casi a ciegas, nuestra situacin comenzaba a ser bastante preocupante. Si alguien tiene alguna sugerencia propuse escudriando entre las sombras con la tea apagada an en la mano, este sera un buen momento para compartirla. Ah estn! me interrumpi Cassandra gritando. Ya vuelven! Me gir con el corazn en la boca hacia donde miraba la mexicana, y efectivamente, de las tinieblas surga una enorme bestia arrastrndose sobre la arena, seguida de otras ms que emergan de las oscuras aguas como una legin de hambrientos monstruos del averno. El mayor de ellos, un leviatn de ms de cinco metros que avanzaba en cabeza, se acercaba lentamente observndonos con sus amarillentos ojos sin vida, sin ninguna prisa, sabiendo que no tenamos escapatoria. Los tres empezamos a retroceder en aterrorizado silencio, apindonos en el centro del islote mientras ramos rodeados lenta pero implacablemente. Ulises, yo... susurr Cassandra a mi espalda con voz temblorosa. Me volv hacia ella y vi, o quise ver, algo en sus ojos que no vea desde haca mucho tiempo. Lo s respond simplemente. Entonces, el caimn ms cercano se encaram sobre una de las mochilas que estaban en el suelo y abri sus enormes fauces, dispuesto a lanzarse sobre m. Preso de la desesperacin, record algo que haba visto en el cine y me quit el cinturn y volv a introducirlo en la hebilla, improvisando algo parecido a un nudo corredizo. Pero qu haces? me pregunt el profesor, perplejo. Si le soy sincero contest sin volverme, no estoy muy seguro. Seguidamente, desenvain un pequeo cuchillo de submarinismo que siempre

llevo amarrado al tobillo, y armado con el mismo y el lazo del cinturn en la otra mano, esper a que el caimn atacara con la absurda esperanza de esquivarlo y, tras inmovilizarle las mandbulas con el cinturn, tratar de herirlo en los ojos; la nica parte de su anatoma que no pareca estar acorazada. Visto con la perspectiva del tiempo y la distancia, una tontera como un piano. El gigantesco reptil avanz pesadamente, hasta el punto de haberlo podido tocar si hubiera estirado la mano. Se incorpor sobre sus patas delanteras y elev la cabeza, dispuesto a lanzar su ataque definitivo. Con la copiosa lluvia resbalndome por el rostro, flexion las piernas y me prepar para saltar. El caimn levant an ms su cabeza girndola al instante para no perderme de vista, y con una rapidez inesperada para un ser de su tamao, se lanz hacia adelante impulsado por casi una tonelada de puro msculo. Yo salt hacindome a un lado, esquivndolo por milmetros. Y entonces o un siseo. El caimn pareci quedar suspendido en el aire por un instante, congelado, para caer luego a mis pies como un gigante derribado. Aprovechando el momento me dispuse a lanzarme sobre su ahora expuesta cabeza, agarrando con fuerza el cuchillo, pero entonces algo extrao llam mi atencin. Una larga y delgada vara de madera con plumas blancas en su extremo, sobresala del duro crneo del caimn que haba quedado inerte en el fango. Miraba al reptil sin entender an por qu yo estaba vivo y l pareca estar definitivamente muerto, cuando un nuevo siseo rasg el aire y otro caimn, que haba aparecido encaramndose sobre el primero, cay igualmente fulminado con una largusima flecha que le entr por la nuca y le sali por la quijada. Han venido... musit una incrdula Cassandra contemplando unas siluetas que, de pie y armadas con grandes arcos, se aproximaban a nosotros deslizndose sobre las aguas. Son los menkragnoti...

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Eran tres estrechas piraguas, en las que seis hombres remaban a favor de la corriente a proa y popa mientras en cada una de ellas, un arquero, de pie en el centro de la misma y usando un arco de casi dos metros, disparaba rpidamente y con una puntera infalible a todos los caimanes que asomaban la cabeza fuera del agua. As, en cuestin de pocos instantes, alrededor de una docena de aquellos gigantescos reptiles pasaron a estar muertos sobre la arena, con sus duros crneos limpiamente atravesados por flechas indgenas. An no nos habamos repuesto de la sorpresa inicial cuando las tres piraguas tocaron tierra. Mientras los arqueros se colocaban a nuestro alrededor creando un permetro defensivo sin dejar de apuntar a los caimanes, ya en franca retirada, otros soltaron sus remos, nos agarraron del brazo y sin mediar palabra nos llevaron a empellones a sus canoas, separndonos y ubicndonos a cada uno en una de ellas. Un momento! protest el profesor. Dejadme coger aunque sea el maletn del telfono! Los indgenas, haciendo caso omiso de unas quejas que de cualquier modo tampoco parecan entender, le obligaron a sentarse en la canoa y a estarse quietecito. No se preocupe le tranquilic en voz alta mientras era empujado hacia otra de las piraguas. Ya vendremos a buscar el equipo ms adelante, de momento los caimanes se encargarn de que nadie venga a llevrselo. A pocos metros, vi que Cassandra era embarcada en otra canoa y rpidamente se perda en la oscuridad, seguida muy de cerca por el cayuco en el que iba el profesor Castillo. Por mi parte, apenas me haba acomodado en el fondo de una de las piraguas de unos diez metros de largo y hecha a partir de un solo tronco, cuando el arquero subi de un salto y tras sealarme con gestos que apagara mi linterna, sin perder un momento encaramos la corriente y nos sumergimos en la noche, impulsados por la fuerza de los remeros. Navegbamos envueltos en el rumor de la lluvia que repiqueteaba la superficie del ro, acompasado por el cadencioso golpeo de los remos contra el agua. Aunque nos rodeaba de la ms espesa oscuridad, los indgenas parecan saber exactamente el lugar al que se dirigan, bogando con fuerza y dejando atrs el ensangrentado banco de arena, camino de una orilla que me de momento me resultaba imposible adivinar dnde se encontraba. Con las manos todava temblando me sujetaba a los bordes de la canoa que, a causa de la lluvia, acumulaba ya sus buenos tres dedos de agua. Pero despus de salvar la vida por los pelos, y an hacindome cruces por la milagrosa aparicin de los menkragnoti, la verdad, mojarme el trasero me importaba ms bien poco.

Lo cierto es que no me poda creer la suerte que habamos tenido, y aunque por un instante estuve a punto de reprocharles que no hubieran venido un poco antes y as ahorrarnos el mal trago, no me senta con nimo ms que para darles las gracias y un abrazo a cada uno en cuanto tocramos tierra. Intua que avanzbamos ro arriba por los pantocazos que de vez en cuando daba la canoa, y por ello, en el momento en que la navegacin pas a ser suave y los remeros aflojaron el ritmo, supuse que habamos salido del cauce principal del Xing y nos habamos internado por algn canal lateral a resguardo de la corriente. Al mismo tiempo, la lluvia tambin baj su intensidad como si hubiramos llegado a algn lugar a cubierto, o como descubr al cabo de un momento, nos encontrramos bajo un espeso dosel vegetal que haca las veces de paraguas. Finalmente la piragua pareci encallar en un fondo de arena, y de inmediato el arquero que se sentaba frente a m salt al agua, y ayudado por sus compaeros, que hicieron lo propio, sacaron la canoa del riachuelo arrastrndola hasta una pequea ensenada conmigo an sentado en su interior y sin saber muy bien qu hacer. Fue entonces cuando la silueta de uno de los indgenas se acerc hasta m y me tom del brazo, invitndome a bajar a tierra. Gracias dije efusivamente a la oscuridad, confiando en no estar hablando con un arbusto. Muchas gracias, amigos. Nos habis salvado la vida. Moito obrigado. Los indgenas no parecieron darse por enterados o no entendieron una palabra, o ambas cosas a la vez, porque no dijeron ni pio. Quienes s lo hicieron fueron el profesor y Cassie, que ya estaban all cuando yo llegu. No te molestes dijo la voz de Eduardo a poca distancia, nuestros amigos no son muy parlanchines. He ido a abrazar a uno indic a su vez la voz de Cassie, y el muy grosero me ha apartado de un empujn. Yo miraba en derredor, sin ver ms que unas sombras que parecan estar sacando las canoas del agua. Entonces alguien me apremi por la espalda, y comprend que queran que nos pusiramos en marcha. Caminbamos en fila india bajo la dispersa lluvia a travs de un estrecho sendero, en el que espinas y ramas invisibles me araaban constantemente la cara y los brazos. Mis dos amigos marchaban justo detrs de m, despotricando por la temeridad de andar de noche por la jungla y sin linternas, mientras yo no dejaba de preguntarme cmo era posible que los menkragnoti que avanzaban en cabeza, vieran siquiera dnde ponan sus pies descalzos, o se orientaran sin tener estrellas en el cielo ni marcas en el suelo que utilizar como referencia. Lo nico que se me ocurra, es que estuvieran dotados de una visin nocturna ms desarrollada que la nuestra, pero aun as... no s, incluso a un gato le habra costado avanzar con esa innata desenvoltura. Durante la caminata, que me pareci eterna pese a que no debi durar ms de

veinte minutos, trat de encender un par de veces mi frontal, pero rpidamente nuestros escoltas me obligaron a apagarlo indicndome por seas que les deslumbraba. Afortunadamente, mis pupilas se fueron habituando a aquella oscuridad total y acab por intuir, ms que ver, el rastro de una senda a mis pies y alguna que otra rama que logr esquivar a tiempo. De igual modo, el odo tambin fue adaptndose gradualmente al silencio de la selva. Un silencio que en realidad no lo era en absoluto, pues en cuanto fui capaz de discriminar el ruido de mis propios pasos y la lluvia arremetiendo contra el techo de la jungla, el mundo se llen de extraos sonidos que iban desde lo sublime a lo escalofriante. Las ranas arbreas emitan sus extravagantes cloqueos por encima de nuestras cabezas, alternndose con una decena de cantos de pjaros diferentes; desde los agudos berrinches de los papagayos a los arrullos de aves nocturnas en busca de pareja, a su vez quebrados por el chillido de un mono o el rugido lejano de algn felino delimitando su territorio. Y tan absorto estaba en apreciar todos los sonidos que me rodeaban, que la repentina exclamacin de Cassandra me tom por sorpresa. Ah delante veo un resplandor! anunci, entusiasmada. Nos llevan a su poblado!

16
Sin transicin alguna surgimos de la espesa maleza para desembocar en una gran explanada circular, iluminada por una mirada de hogueras y una tmida luna que de cuando en cuando comenzaba a asomarse entre las nubes cada vez ms dispersas. Una plaza de tierra del tamao de dos o tres campos de ftbol, cuyo permetro estaba delimitado por unas cabaas techadas con hojas de palma, encaradas hacia el centro de la misma, donde se levantaba una estructura que destacaba poderosamente, situada justo en medio de aquel gran espacio difano. Una imponente construccin que ocupaba exactamente el centro de la plaza de tierra; una copia sobredimensionada de las cabaas que la rodeaban, con una forma idntica, pero un tamao que se me antoj absurdo para un edificio tan rudimentario, pues deba medir al menos cuarenta metros de largo y veinte de ancho, y con un techo piramidal que arrancaba del nivel de suelo y se elevaba ms all de los quince metros de altura. Me hizo pensar en una gigantesca tienda de campaa canadiense, erigida a base de simples troncos y hojas de palma. En cuanto entramos en la plaza, un numeroso grupo de nios seguidos de sus madres, as como decenas de curiosos, se aproximaron a nosotros entre expresiones de asombro. Muy al contrario que nuestros salvadores, que de momento no haban dicho esta boca es ma. Los hombres vestan tan slo un taparrabos por toda indumentaria, pero en cambio, se adornaban de penachos de plumas de diferentes colores amarrados a la nuca, coloridas pulseras, collares colgados de brazos y cuello, pendientes redondos hechos con algn hueso animal, e iban totalmente pintados con dibujos de intrincados diseos que los cubran de pies a cabeza. Curiosamente, en contraposicin las mujeres nicamente lucan aparte del taparrabos, un par de discretos colgantes y casi nada de plumas o pinturas corporales. Aunque an vestan menos los nios y nias de aquel poblado, que por llevar, slo llevaban puesto encima el pelo de la cabeza. Sin embargo haba un elemento comn a todos ellos, sin excepcin: una franja de pintura roja les cruzaba la frente de oreja a oreja. No costaba mucho imaginar que deba de ser la marca distintiva de aquella tribu para diferenciarse de sus vecinos. Siguiendo a nuestra escolta, nos adentrbamos en la explanada camino de la gran cabaa central comnmente llamada maloka, segn nos apunt el profesor cuando un nio pequeo se acerc a la mexicana con la intencin de tocar la punta de su pelo rubio, y para nuestra sorpresa, uno de los guerreros se acerc y sin mediar palabra le larg una bofetada que lo tir al suelo. - K alawe mann! grit entonces al pblico que nos rodeaba en tono de advertencia. K alawe! En respuesta todo el mundo dio un paso atrs, las mujeres tomaron a sus hijos en brazos, y bajo la ondulante luz de las hogueras vimos como las miradas se tornaron de

interesadas a inexplicablemente recelosas. Las docenas de fogatas diseminadas de la plaza bailaban en la noche fantasmagricamente, como si todo fuera parte de un extico sueo que desaparecera con la claridad del amanecer, mientras el poblado asista a nuestro improvisado desfile formando un pasillo de cuchicheos y miradas cautas, pero ya a una distancia mayor, impuesta por las serias advertencias y empujones de los guerreros. Al llegar frente a la entrada de la maloka, custodiada por dos guerreros emplumados portando una lanza en una mano y una antorcha en la otra, un murmullo expectante recorri a la multitud de curiosos, y los guardias cruzaron las lanzas impidindonos la entrada. De repente, el guirigay que nos haba acompaado desde que entramos en el poblado ces por completo, y fue sustituido por un pesado silencio slo roto por el crepitar de las antorchas. Me volv discretamente hacia el profesor y Cassie, con una mirada interrogante, y ambos se encogieron de hombros en una clara muestra de que tampoco tenan idea de lo que estaba pasando. De hecho, los indgenas no slo se haban callado, sino que todos se haban quedado completamente quietos, y hasta un pequeo perro que momentos antes andaba dando saltos y ladridos, pareca que lo haban disecado. Mentalmente me estaba dando un minuto ms antes de empezar a pedir explicaciones, cuando desde la negrura de la entrada, como si se tratara de una descomunal garganta, brot una voz agrietada murmurando palabras incomprensibles. Como obedeciendo una orden, los guardias se echaron a un lado y los guerreros nos empujaron al interior sin demasiados miramientos, llevndonos hasta el extremo opuesto de la maloka, hasta que la misma voz volvi a hablar en tono grave y nos instaron a detenernos. En el interior de aquella gran estructura no haba ni una pequea llama que alumbrara el lugar, as que estaba an ms oscuro que el exterior. Hola? salud al vaco. Hay alguien ah? Ulises... me reprendi Cassandra desde las sombras. Ten paciencia. Tengo mucha paciencia, Cassie. Pero ya empieza a cansarme tanto silencio y tanta ceremonia misteriosa. Y ya estaba echando mano al frontal para encenderlo, cuando una pequea chispa resplandeci a pocos metros. En cuestin de segundos la chispa se convirti en llama, la llama en hoguera, y tras la hoguera apareci la figura de un anciano sembrado de arrugas, que aparentaba tener cien aos y que sentado en el suelo nos miraba con severidad. - We alek la ba maloka ... dijo sealndonos con un dedo huesudo y aquella voz ajada que habamos odo antes. An la mere cala, mi aroa kan j... Van! Por supuesto no entend una palabra de todo aquello, y por el mutismo de mis compaeros estaba claro que ellos tampoco. Pero entonces, inesperadamente, un nuevo personaje entr en escena en ese

instante. Se trataba de un hombre joven, algo ms alto y de piel ms clara que el resto de los indgenas, aunque lo que ms llamaba la atencin en l eran unos inusuales ojos azules que destacaban extraordinariamente en su rostro cobrizo. Vesta un viejo pantaln corto de deporte en lugar de taparrabos, y a excepcin de la inevitable franja roja en la frente, no llevaba el cuerpo decorado ni portaba plumas en la cabeza como el resto de hombres del poblado. Yo llamar Iak, y l ser nosso chamn; gran jefe Mengk de los menkragnotis dijo el recin llegado en un espaol entrecortado. Nosotros darles bienvenida. Gracias se apresur a corresponder el profesor. Nosotros tambin estamos... El traductor le interrumpi con un gesto, no haba acabado de hablar. Pero no poder estar aqu y apuntando con la mano al exterior, aadi: Mengk decir que marchar de nossa aldea. Ahora.

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He de confesar que eso no me lo esperaba. Tampoco el profesor, o Cassie, que tras la sorpresa inicial fue la primera en reaccionar. Irnos? Por qu? pregunt, desconcertada. El intrprete se inclin hacia el anciano con reverencia y le transmiti la pregunta. ste respondi una retahla de palabras incomprensibles, acompaadas de unos reveladores gestos. Nos seal uno por uno, luego se seal a s mismo, se puso la mano en el pecho, y sacando la lengua inclin la cabeza a un lado. V ocs malditos aclar Iak. Si hombre branco quedarse en aldea, nosotros morir. Perplejo, me volv hacia mis compaeros. Ha dicho lo que creo que acaba de decir? Segn el anciano confirm el profesor, tan incrdulo como yo, estamos malditos... y si nos quedamos en la aldea, los mataremos a todos. Menuda tontera! repliqu mirando al traductor. Dgale al chamn que no estamos malditos, y que no vamos a matar a nadie, y que... - An aroa ma! me interrumpi el anciano con impaciencia. Ta uar me ilae la alek an! Mengk decir que todos brancos traer enfermidade. Si quedarse, nosotros tambin enfermar y morir. Ya lo entiendo apunt Cassandra. Lo que quieren decir, y no les falta razn, es que todos los blancos somos portadores de enfermedades que para ellos pueden resultar mortales, y que si nos quedamos aqu corren el riesgo de contagiarse. Un momento objet el profesor. Est hablando de las enfermedades de la poca de la conquista? Pero de eso hace ya siglos! No s qu decirle, profesor. Todas estas tribus que viven apartadas del hombre blanco an no estn inmunizadas contra algunas de las epidemias que campan por el mundo. Un simple virus sentenci, podra acabar con la mitad de la poblacin de esta aldea. Y si prometemos no estornudar encima de nadie? mascull medio en broma, medio en serio. Eduardo Castillo, mientras tanto, haba dado un paso adelante y se diriga al chamn con solemnidad. Les estamos sinceramente agradecidos por habernos salvado en el ro, y le aseguro que no deseamos causarles ningn dao. Esper a que se tradujeran sus palabras para proseguir. Pero aunque queramos, no podemos irnos. El anciano escuch sus palabras y respondi a travs del traductor. Mengk decir que no preocupar. Esta noche poder dormir aqu, y maana

nuestros guerreros llevar en canoa ro abajo, hasta siguiente poblado. - Moito obrigado agradeci el profesor con una inclinacin de cabeza. Pero hemos venido por una razn muy importante y no podemos marcharnos todava. Sac la fotografa de su cartera y se la mostr al anciano. Esta es mi hija Valeria dijo aproximndose, hasta que el traductor tom la instantnea y se la pas al chamn. Sabemos que estuvo aqu hace unas semanas, pero luego desapareci, y hemos venido a buscarla. El anciano estudi la imagen durante unos segundos, y sin mostrar la menor seal de reconocimiento, negando con la cabeza, se la devolvi a Iak y este a su vez al profesor. Mengk dice que nunca haber visto a esta mujer dijo al tiempo que le devolva la foto. Durante un momento, el profesor se qued mirando la fotografa sin comprender, como temiendo que no les hubiera mostrado la correcta. Pero... tienen que haberla conocido barbull, desconcertado. Ella estuvo aqu, eso es seguro. El indgena del pantaln de deporte pareci vacilar por un instante, mir al chamn que neg imperceptiblemente con la cabeza, y se dirigi de nuevo al profesor. V oc se equivoca repuso con un tono que no invitaba a la discusin. Ninguna mujer branca estar en esta aldea. Jams. Pero... - Kaual! exclam concluyente el chamn, ponindose en pie con la ayuda de su bastn. Jams repiti el traductor. Acto seguido, un par de guerreros se interpusieron entre el brujo y nosotros, y sin rastro de amabilidad nos sealaron la salida. Tranquilo, profe susurr a mi viejo amigo tratando de consolarlo. A estos no les vamos a sacar nada ms, y no creo que nos convenga cabrearlos. Pero no es posible insista el profesor de historia, con la foto an en la mano . Las coordenadas sin duda son las correctas. Quiz haya habido algn malentendido. Cassandra lo tom del otro brazo con dulzura. Lo mejor ser que les hagamos caso y nos vayamos a dormir. Maana ser otro da. Pero es que... Cassie tiene razn arg tirndole del brazo. Por la maana veremos las cosas de otra manera, y volveremos a intentarlo. Ahora hemos de irnos. Valeria estuvo aqu se repiti a s mismo mientras los guerreros nos acompaaban fuera de la maloka. Tuvo que estar aqu. Salimos de nuevo al exterior. La pequea multitud an permaneca expectante, aunque guardando las distancias en un incmodo silencio.

No le d ms vueltas dije viendo como nos escoltaban en direccin a una pequea palapa algo apartada del resto. No le quepa duda, que ha de haber alguna explicacin lgica a todo esto, ya ver que s. Claro matiz Cassie consolando al profesor, que rpidamente estaba pasando de la confusin al abatimiento. Seguro que nos hemos pasado algo por alto, porque lo que parece evidente se volvi hacia la gran cabaa donde el chamn se haba asomado a la entrada y nos observaba mientras nos alejbamos, es que esta gente no tendra motivos para engaarnos, no os parece?

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El lugar donde nos llevaron a dormir no era ms que una cabaa sin paredes, lo que en Sudamrica se conoce como palapa, donde haban colgado tres viejas hamacas de los postes que sostenan el techo de palma sobre nuestras cabezas. Ningn objeto de uso cotidiano indicaba que all viviera nadie, y supusimos que se trataba de una especie de casa de invitados. Un espacio donde las visitas inesperadas podan tender sus hamacas y pasar la noche. Exceptuando el tenue resplandor de una luna velada por nubes altas y las hogueras del poblado, la oscuridad era casi absoluta, pero aun as, podamos ver la silueta de dos guerreros que se haban apostado en el exterior haciendo guardia. Estarn protegindonos o vigilndonos? pregunt Cassandra sealndolos con la cabeza. La actitud de los guardianes, sentados en un par de troncos y hablando entre s despreocupadamente, distaba mucho de ser marcial, pero intua que no se les escapaba nada de lo que suceda a su alrededor. Puedes estar segura de lo segundo suger mirando al profesor, que ya se haba tumbado en una hamaca sin decir palabra, y as segua. Pues yo no se lo reprocho opin la mexicana, de la que slo adivinaba el plido reflejo de la pequea fogata que habamos hecho, en su melena rubia. Lo increble es que se hayan jugado la vida para rescatarnos de los caimanes, aun sabiendo que somos un riesgo para ellos. Ha sido algo muy noble. S, muy noble... pero luego no han dudado en darnos la patada. La patada? Por si no te has dado cuenta, nos han echado del pueblo. No seas injusto me recrimin. Nuestra mera presencia es un peligro para la aldea, y si la hija del profesor no ha estado aqu, es lgico que no acepten nuestra presencia. Ya... claro. Qu insinas? Pues que tengo la desagradable impresin de que lo nico que les preocupa es quitarnos de en medio lo ms rpidamente posible... y yo no estoy tan seguro de que nos estn diciendo toda la verdad. Cassandra buf en la oscuridad. No mames, Ulises. No te empees en complicarlo imaginndote cosas. Eso crees? Qu imagino cosas? Creo que ha sido un da muy largo y que ests... que estamos demasiado cansados para pensar con claridad. Vers como maana por la maana todo te parece diferente, y te dars cuenta de lo equivocado que ests. En realidad intervino el profesor desde su hamaca, meditabundo. Puede

que todo se deba a un error, y que al fin y al cabo, mi hija nunca haya estado aqu. Ah, s? inquir, escptico.Y cmo es eso? Veris... Se levant, tom un palito del suelo y dibuj una lnea serpenteante sobre la tierra rojiza. Como recordareis, os dije que Valeria no haba llegado aqu como nosotros, sino que lo haba hecho remontando en piragua por el Xing. Hizo una marca en un extremo de la lnea serpenteante. S, algo de eso dijo corrobor la mexicana. Eso significa prosigui, agachndose, que debi navegar durante das o semanas, encontrndose sin duda con otras tribus, puede que tanto o ms interesantes que sta. Adnde quiere ir a parar? le pregunt sin paliativos. El profesor Castillo se incorpor, y su voz transmita algo muy parecido a la esperanza. Simplemente, a que quiz Valeria no lleg a pisar esta aldea. Cassandra mir al profesor con escepticismo, al tiempo que se rascaba la cabeza. Usted cree que decidi quedarse con alguna otra tribu? En otro poblado? Exacto. No est pasando algo por alto? pregunt. Qu me dice de las coordenadas que envi antes de desaparecer? Sealan exactamente este sitio, y no otro. Eso tambin podra tener una explicacin Se quit las gafas y se puso a limpiar los cristales con una punta de su camisa. Quiz las coordenadas de este poblado no indiquen el punto en que estaba, sino al que se diriga. As que un simple error al transmitir o transcribir el mensaje, puede haber supuesto que estemos en el lugar equivocado. La arqueloga sacudi la cabeza, como aclarndose las ideas. Un momento dijo arqueando las cejas. Est insinuando que alguien confundi estoy con estar, y que eso ha supuesto que estemos en el culo del mundo con unos indgenas que no nos quieren ni ver, y nos hayamos salvado de milagro de ser devorados por los caimanes? El profesor asinti con timidez, mirndonos por encima de sus gafas de carey. Ms o menos... s, esa es la idea. Lo explicara todo. La gran chucha que me... blasfem Cassandra dndose la vuelta para que no la escuchramos. No me lo puedo creer... resopl dejndome caer de espaldas sobre la hamaca, sin saber si rer o llorar. No me lo puedo creer... A medianoche, cuando ya estbamos todos dormidos de puro agotamiento y los dos guardianes ya haban abandonado su puesto, convencidos de que no bamos a ir a ninguna parte, una silueta se desliz con sigilo en nuestra palapa. Al notar como alguien me sacuda levemente el hombro, abr los ojos para encontrarme frente a unas pupilas azules que me miraban con fijeza.

Era el indgena que nos haba hecho de traductor unas horas antes, y alumbrado por los rescoldos de la hoguera, pude ver cmo se llevaba el ndice a los labios, y me peda por seas que despertara a Cassie y al profesor. Qu quieres, Iak? le espet, hurao, con la boca pastosa. Has venido a meternos prisa para que nos vayamos? El indio baj la cabeza con turbacin. Yo traerles algo dijo en voz baja Un regalo de despedida? pregunt sin disimular mi mal humor. No, no... repuso ajeno a la puya. Ser un... un... pareci buscar la palabra adecuada por un momento, y al no encontrarla, puso sobre su regazo una bolsa tejida con hojas que llevaba del hombro. Entonces introdujo la mano en la bolsa y sac de su interior un herrumbroso estuche de latn del tamao de una caja de zapatos, en cuya tapa se adivinaba el relieve de lo que pareca ser un repujado escudo. Iak me acerc el estuche con gran reverencia sin dejar de mirar alrededor, al parecer preocupado porque alguien pudiera verlo. Esto pertenecer a mi padre dijo solemnemente. Y antes pertenecer al padre de mi padre, y por l, dar nombre Iak a m. Desencaj la tapa de la caja con dificultad, por lo que me figur que no deba abrirla muy a menudo. Yo ser culpable de que hombres brancos ir a tierra de morcegos musit. Ancianos prohibirme, pero yo querer saber de mi abuelo. Iak me mir con desconsuelo, dira que buscando comprensin o incluso redencin. Yo no obedecer, y mostrar esto a mujer de fotografa... Dos das despus, ella marchar. Repite eso le inst acercando mucho mi cara a la suya. Me ests diciendo que ese viejo nos ha mentido? Qu la mujer blanca, realmente s que estuvo aqu? El indgena asinti con gesto contrito. Mengk decir mentira para bien de todos le excus, sin embargo. l no gustar mentira. Seguidamente rebusc en el interior, y a la luz de mi linterna pude entrever en aquella caja unos cuantos objetos como sacados de un anticuario: entre ellos un reloj de bolsillo, viejas fotos en sepia casi desvanecidas, una sencilla brjula engarzada a una fina cadena de plata y lo que parecan los restos de un sextante oxidado. Pero lo que Iak sac de su interior, sin embargo, fue un libro que deba haber estado originalmente empastado en piel, pero que ahora apareca cuarteado y mohoso con el quebradizo aspecto de un pastel de hojaldre. Entonces alarg la mano y se ofreci a que lo examinara. Mudo de sorpresa, me qued mirando a Iak con un centenar de dudas que plantearle. Baj la vista hacia el libro que ahora sostena entre mis manos y lo abr, y a pesar de lo amarilleado del papel y los hongos de humedad que lo ennegrecan, pude

leer el encabezamiento de la primera pgina. Al hacerlo, el corazn me dio un vuelco, intuyendo que all podan estar las respuestas a muchas de nuestras preguntas, e incluso a las que an no habamos formulado. Cassie. Profesor les llam en susurros, haciendo un esfuerzo por dominar la excitacin. Tenis que venir a ver esto.

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Haciendo corrillo, nuestras tres cabezas se inclinaban sobre el libro que ahora sostena Cassandra sobre las rodillas, y que a la postre, tampoco haba resultado ser un libro. La escritura, abigarrada sobre unas hojas que un da fueron blancas con el trazo firme de una pluma, delataba que aquello era en realidad un diario. Un diario escrito en ingls, y cuyo encabezamiento el mismo que haba ledo yo haca un minuto tradujo Cassie a la vez que lo lea. Este es el diario de Jack Fawcett, y de la fatdica expedicin que nos llev a mi padre, el coronel Percy Harrison Fawcett, a mi fiel amigo Raleigh Rimell (descansen ambos en paz) y a m mismo, a descubrir la Ciudad Perdida de Z. La mexicana alz la vista como un resorte, encontrndonos al profesor y a m con la boca abierta y sin poder levantar la vista de aquella primera pgina apolillada de melancola. Qu es la Ciudad Perdida de Z? inquiri, desconcertada. No lo s mascull el profesor. Nunca haba odo hablar de ella. Quiz ms adelante lo explique suger. Y dices que perteneci a tu abuelo? quiso saber el profesor dirigindose a Iak, que sentado frente a nosotros nos observaba con atencin. El indgena asinti. Ningn menkragnoti entender smbolos de hombre branco, pero mi abuelo entregar a mi padre, y mi padre entregar a m, para cuidar y dar, antes de yo morir, a mi propio hijo. Claro! irrumpi Cassandra dndose una palmada en la frente. De ah su nombre. En realidad no es Iak, sino Jack. Como su abuelo Jack Fawcett, el autor del diario. Eso explicara tambin sus ojos azules apunt el profesor Castillo. Usted tambin cree que es autntico? le pregunt. Mi viejo amigo estaba tan concentrado en sus pensamientos, que mi pregunta le tom por sorpresa. Autntico, dices? contest mirndome por encima de sus gafas. Por supuesto que creo que es autntico. Pero lo realmente importante dijo poniendo el ndice sobre la cubierta, es que aqu dentro est la clave para saber qu ha sido de mi hija. Si damos crdito a lo que afirma Iak, Valeria estuvo en este mismo pueblo, ley este mismo diario y se march dos das ms tarde. Ergo, si averiguamos lo mismo que ella averigu en estas pginas concluy con creciente entusiasmo, quiz podremos deducir adnde se diriga, por qu lo hizo, y luego seguir sus pasos hasta encontrarla. La primera parte del diario al menos la parte legible, versaba sobre la

infancia y adolescencia del propio Jack, y daba algunos apuntes de la trayectoria de su padre. Al parecer, el coronel Percy Harrison Fawcett haba sido un autntico aventurero, un explorador con todas las letras, quiz el ltimo del siglo xx. Miembro fundador de la Royal Geographic Society y amigo de personajes como Sir Arthur Conan Doyle quin segn Jack, haba tomado experiencias de su padre para el argumento de su famosa novela El mundo perdido , este ingls nacido en Devon en 1867 realiz nada menos que siete expediciones a la selva amaznica entre 1906 y 1924, financiado por los gobiernos de Per, Bolivia y Brasil para establecer unos lmites claros en las fronteras selvticas de estos tres pases, llevndole a explorar buena parte de la Amazonia y adentrarse en lugares a los que nadie haba llegado antes y segn palabras textuales de Jack, difcilmente nadie volvera a llegar. En el transcurso de estas expediciones, Padre como le llamaba Jack en su diario haba entablado contacto con decenas de tribus indias que jams haban visto u odo hablar del hombre blanco. La mayora de estas tribus desconocidas haban resultado ser amistosas, hospitalarias y socialmente avanzadas, aunque otras no parecan haber superado an la edad de piedra, y degeneradas por prcticas como la antropofagia a duras penas se poda calificar a sus miembros como seres humanos. Pero lo que verdaderamente marc la vida de Percy Fawcett, y en consecuencia la de su hijo Jack y su amigo Raleigh, fueron las leyendas que circulaban en el Amazonas sobre una fabulosa ciudad perdida, que el coronel haba decidido bautizar con el enigmtico nombre de Z. A cada viaje, Percy Fawcett acumulaba ms y ms relatos que trataban sobre la historia y el destino de aquel quimrico enclave, y, proporcionalmente, creca su obsesin por encontrar la prueba que confirmase su existencia. Una prueba que encontr finalmente en la Biblioteca Nacional de Ro de Janeiro, al leer un manuscrito firmado por el cannigo J. de la C. Barbosa, en el que relata el increble viaje de un tal Francisco Raposo al Mato Grosso. En el manuscrito se detalla que Francisco Raposo, guiando un grupo de dieciocho colonos a travs de la selva en busca de tierras frtiles en las que establecerse, cruz montaas, pantanos y ros hasta llegar a las orillas del Xing, y una vez all, huyendo de indios hostiles, tropezaron con los vestigios de una gran ciudad abandonada muchos siglos atrs. Esto era todo lo que Percy Fawcett necesitaba para convencerse si no lo estaba ya, as que siguiendo las vagas pistas del manuscrito decidi partir de inmediato en busca de Z, llevando a Raleigh y a su hijo Jack jvenes, fuertes y rebosantes de entusiasmo como nica compaa. Vendi la exclusiva de su futuro descubrimiento a una editorial norteamericana, y con ese dinero y algo ms que logr recaudar de algunas sociedades geogrficas, organiz la expedicin rpidamente, y a principios de 1925 abandonaban la brasilea ciudad de Cuiab, cerca de la frontera boliviana, acompaados de seis porteadores, ocho mulas y dos perros llamados Pastor y Chulim. A partir de ese punto, las pginas que detallaban las primeras semanas de viaje se

encontraban tan deterioradas que resultaba imposible descifrarlas, de modo que la primera entrada al diario legible estaba fechada el 29 de mayo de 1925, y deca as: Hoy dejamos atrs el campamento que Padre llama Caballo Muerto, porque en una expedicin anterior perdi aqu un caballo al ser mordido por una serpiente venenosa. Los dos das de descanso nos han sentado maravillosamente, pues la marcha desde Cuiab ha sido larga y penosa quin en la domeada Inglaterra, podra imaginar que recorrer poco ms de doscientas millas a travs de la jungla, puede llevar casi dos meses!. Raleigh se encuentra algo mejor de su pierna, aunque las picaduras de garrapata siguen infectadas y an cojea, pero es fuerte y no me cabe duda de que sanar. Padre, sin embargo, parece sano como un roble, y aunque tiene ms del doble de mi edad y ha adelgazado ostensiblemente desde que partimos, no ha rebajado un pice el ritmo de la marcha y puedo ver como la llama de la obstinacin brilla permanentemente en sus ojos. Hemos despedido a los porteadores con cartas para la familia, quedndonos con seis mulas y los perros, pues Padre no desea que nadie ms sepa adnde nos dirigimos. (fragmento ilegible)... jefe del poblado Kayapo nos ha advertido reiteradamente sobre los morcegos, una tribu misteriosa que afirma que mora en el lugar al que nos dirigimos, y a la que todos los dems pueblos de la regin temen como al mismsimo diablo. Padre, sin embargo, insiste en que se trata slo de un mito, el equivalente al hombre del saco occidental, y que en sus veinte aos de experiencia recorriendo esta parte del mundo, jams se ha encontrado con ninguna tribu con la que, con respeto y humildad, no se pudiera tratar amistosamente por muy belicosa que fuera en principio. Lo cierto es que los relatos sobre la inhumana maldad de los morcegos parecen a todas luces exagerados, fruto de leyendas y cuentos para no dormir, as que sin duda Padre est tiene razn, y el encuentro con esa desconocida tribu no ha de ser ms problemtico que con los temidos jbaros, o los esquivos yanomamis. Sea como sea, pronto pisaremos donde ningn hombre blanco ha hollado jams, y descubriremos lugares ignotos para el resto de la humanidad. A partir de este momento, comienza el verdadero viaje. Que Dios nos asista. Pero justo entonces, cuando nos encontrbamos embelesados ante aquel increble relato que Cassandra traduca para todos en voz alta a la luz de la hoguera, surgiendo de la oscuridad como un espectro, apareci el anciano hechicero Mengk apoyado en su bastn, acompaado de seis ceudos guerreros armados con lanzas. Apuntando con su cayado al indgena de ojos azules, el chamn le increp en su indescifrable lengua y arranc el diario de las manos de Cassie, ojendolo malhumorado mientras meneaba la cabeza. Por ltimo nos mir largamente a los tres, y con un gesto que no admita discusin nos orden que lo siguiramos.

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Custodiado a ambos lados por los guerreros menkragnotis, tuve un mal presentimiento. Imagino que muy similar al que tienen las ovejas camino de las reuniones de pastores. Me parece que no le ha hecho mucha gracia susurr mientras caminaba, que Iak nos ensee el diario de su abuelo. Me volv hacia el profesor y, para mi sorpresa, en lugar de mostrar preocupacin por lo delicado del momento o lo afilado de las lanzas, lo que se lea en su rostro era un cabreo soberano. Este malnacido nos han engaado desde el principio... barrunt entre dientes. Tranquilo, profesor dijo Cassandra tomndole del brazo para tranquilizarle . Si nos ha mentido ser por algo, y ser mejor ir de buenas si queremos averiguar lo que en realidad ha pasado con su hija. El profesor respir hondo mientras segua, como nosotros, los pasos del chamn de nuevo en direccin a la maloka, haciendo un esfuerzo por controlar su creciente enfado. En cuanto entramos por segunda vez esa noche en la gran cabaa comunal, nos dimos cuenta de que algo haba cambiado. A pesar de la actitud intimidatoria de los guerreros, a la luz de la hoguera que arda en el centro de la gran estancia, cre distinguir en los ojos del anciano hechicero el rastro de algo que bien podra interpretarse como disculpa, o incluso culpabilidad. Con un gesto nos invit a sentarnos sobre unas esteras de palma, y seguidamente solt un breve discurso en voz muy baja. Nosotros sentir mucho tradujo Iak al cabo, casi en el mismo tono. Pero no tener otro remedio, que no decir verdad. Est bien, est bien... le interrumpi con impaciencia el profesor. Lo que quiero saber es qu ha pasado con mi hija, y por qu nos han mentido. El traductor remiti las palabras de mi amigo al anciano, que pareca haber perdido algo de su altivez. Hombre branco maldito para menkragnoti sentenci en boca de Iak, como si se tratara de algo tan obvio que no requiriera mayor explicacin. Si nosotros decir verdad, ustedes desaparecer como mujer que buscan. Luego venir ms hombres brancos a buscar ustedes, y luego ms... hasta fin de los menkragnoti. Eso no tiene sentido le espet el profesor. Y adems, no entiendo... Dice que nosotros vamos a desaparecer igual que mi hija? Por qu? inquiri con ansiedad. Dnde est ella? De nuevo hubo un intercambio de palabras entre los indgenas, y como respuesta Iak simplemente se encogi de hombros. No sabemos.

Cmo que no lo saben! estall el profesor perdiendo la calma. Es que me toma por tonto? Dgame dnde est mi hija! Decir verdad afirm el intrprete, contrito. Ella estar con nosotros, pero luego marchar junto con otros que acompaaban. Eso ya lo sabemos replic con impaciencia. Pero adnde se march? Iak tradujo al profesor, y el chamn nos mir con la desolacin pintada en el rostro. Sealando algn lugar ms all de las paredes de la maloka, dijo, temeroso: - Menka tam taj... Iak se qued contemplando al anciano Mengk, y tras vacilar por unos instantes se gir hacia nosotros con el rostro demudado, reacio a repetir aquellas palabras. Los tres mirbamos al traductor, esperando la respuesta con preocupacin. Con la cabeza gacha, el indgena pareca de nuevo rebuscar la palabra adecuada en su limitado vocabulario. A Infierno dijo al fin, con un hilo de voz. Mujer branca no escuchar advertencias de Mengk... y ahora ella estar en Infierno.

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Un pesado silencio cay como una losa, sobre todos los que estbamos bajo el techo de la maloka. Pero quien realmente me preocupaba era el profesor, que se haba quedado lvido al or aquello. Dicen... pregunt luchando para conseguir que el sonido saliera de su boca que mi hija, est...? Iak lo mir sin comprender. Ella ir a Infierno repiti subrayando las palabras. A pesar de la dramtica afirmacin, yo no estaba seguro de interpretarla correctamente y tena la corazonada de estar perdindome algo en la traduccin. Pero... cmo? le interrogu, temeroso de escuchar la respuesta. Quiere decir que muri? Me interrump al notar una mano posndose en mi hombro. Era Cassie, que me sealaba al profesor con la cabeza. ste se haba cubierto la cara con las manos y pareca sollozar en silencio. Ulises... susurr la mexicana. Con voz afligida, Mengk dijo unas pocas palabras a Iak, que tradujo quedamente. Mengk dice que sentir mucho, pero aunque advertir a mujer branca, ella querer ir a Infierno. Perdn? pregunt sintindome cada vez ms confuso con todo aquello. Mengk decir a mujer branca que no ir a Infierno repiti el traductor. Pero ella escapar de noche con los otros, y ahora no saber si estar viva. Sacud la cabeza, intuyendo el origen del error. Un momento... dije alzando la mano. Infierno es... un lugar? El traductor me mir como si le hubiera preguntado de dnde vienen los nios. Nosotros llamar Menka tam, pero no conocer palabra igual en su idioma repuso, y sealando en la misma direccin en que lo haba hecho el chamn sutilmente cuando se refera a ello, aadi: Nosotros llamar as a lugar donde nadie ir y nadie volver. Donde slo vivir demonios. El profesor Castillo haba recuperado el color en la cara, y aunque an tena los ojos rojos y el rostro desencajado, pareca recuperado del golpe que le haba supuesto creer por un momento que haba perdido a Valeria para siempre. De algn modo, a partir de ese instante la relacin con los menkragnoti dio un nuevo giro, y pasamos de ser visitantes incmodos, a algo as como parientes en la desgracia. Mengk incluso nos invit a sentarnos en un banco reservado para los miembros del consejo, y los guerreros salieron de la maloka a una orden del chamn, con lo que ya no sentamos su inquietante presencia en el cogote. Por qu llaman Infierno a ese lugar? pregunt Cassandra.

Iak pas la pregunta al chamn, y seguidamente nos tradujo su respuesta. Yo aprender esa palabra en su lengua. Hombre branco llamar Infierno a lugar de dolor y muerte, no? Menka tam ser lugar de sufrimiento donde nada vivir, slo demonios morcegos. Demonios morcegos repiti Cassie, pensativa. No es esa la tribu que menciona Jack Fawcett en su diario? Antes quiz ser tribu, pero ya no ser traduca Iak la respuesta de la boca del chamn. Antes quiz ser hombres, pero ahora... Los morcegos son enemigos de los menkragnoti? aventur imaginando que iban por ah los tiros. Iak mene la cabeza. Los morcegos ser enemigos de todos los hombres puntualiz. Enemigos de los espritus del bosque, de los dioses y de la luz del sol. Ser malditos por comer carne impura. Ser la muerte concluy, sombro, y Menka tam ser su hogar. Carne impura? En su tribu, la carne de hombre no ser impura? replic Iak mirndome extraado. Quiere decir que son... canbales? inquiri Cassandra con aprensin. El profesor Castillo empez a sudar, apretndose una mano contra la otra sin poder ocultar su creciente inquietud. Y dicen ustedes dijo ronco de ansiedad que mi hija ha ido a ese... Menka tam? Nosotros no poder evitar lament Iak, cabizbajo. Ella no decir. Pero... por qu? pregunt lamentndose. Por qu querra mi hija ir a ese lugar? Recuerde que es antroploga apunt Cassandra leyndome el pensamiento. La posibilidad de descubrir a una tribu desconocida an no contactada, y mencionada adems en el diario de Fawcett, debi de ser una tentacin demasiado fuerte para ella. S, pero Valeria haba venido a estudiar a los menkragnoti objet el profesor . No se cambia el objetivo de una expedicin as como as. Pues yo dira alegu mirndolo de reojo, que eso fue exactamente lo que hizo.

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Los gritos de los animales nocturnos, al otro lado de la fina pared de hojas que nos separaba de la selva, sumados a la penumbra que nos rodeaba apenas diluida por la luz de la tmida hoguera, multiplicaban la sensacin de irrealidad que estbamos viviendo. En el diario de tu abuelo intervino inesperadamente Cassie con voz pensativa, dirigindose a Iak, se menciona tambin una ciudad perdida en ruinas, a la que l llamaba Z. Saben ustedes algo de eso? El aludido tradujo directamente a Mengk, como si la pregunta no hubiera sido formulada a l, y esper a la respuesta del anciano para contestar. No conocemos afirm, y prosigui traduciendo las palabras que salan de la boca del chamn. Pero leyendas hablar de lugar donde vivir hombres antiguos, antes que menkragnotis llegar a estas tierras, aunque nadie saber dnde estar exactamente. Leyenda decir que ser gran ciudad de piedra negra como noche ms oscura, y por esos nosotros llamar Ciudad Negra. Pero nadie haber visto jams aadi sealndose los ojos con el ndice y el anular, porque slo ser leyenda. Las ltimas palabras de Iak haban quedado flotando en el aire como una nube de humo que, slo por referirnos a ella, pudiera desaparecer. Esa leyenda de la Ciudad Negra... pregunt el profesor lentamente al indgena de ojos azules se la explicaron tambin a mi hija? Como yo contar a ustedes. Entonces intervino Cassie tratando de desenredar aquel embrollo mientras diriga su mirada al techo de hojas de palma, si lo he entendido bien, le contaron esta leyenda a Valeria... a la mujer blanca aclar bajando la vista hacia Iak, y tras mostrarle el diario, ella se fue con todo su equipo a buscar las ruinas de esa ciudad perdida, que segn el diario est en algn lugar del territorio morcego. Encontrando la Ciudad Negra resumi el profesor, encontrara la ciudad de Z de Fawcett... Y encontrando Z... puntualic crey que encontrara a los morcegos. El enigma de la desaparicin de Valeria comenzaba a cobrar sentido, una vez que juntando las piezas de la antigua leyenda menkragnoti y el diario de Percy Fawcett, ambos parecan referirse a un mismo lugar con diferente nombre. El lugar donde la audaz antroploga pensaba encontrar a la misteriosa tribu de los morcegos. Slo haba un importante detalle, cuya ausencia impeda completar el cuadro. Dnde est la Ciudad Negra? espet sin prembulos. Iak mir por un segundo al chamn antes de contestar. No saber... replic oscilando la cabeza de lado a lado. Nosotros contar leyenda de los hombres antiguos, aunque advertir de no ir all. Y luego mostrar a mujer branca libro de mis antepasados, pero no decir cmo llegar a Ciudad Negra... objet

encogindose de hombros porque nadie saber dnde estar. A pesar de la aparente sinceridad de Iak, en aquella madeja siempre acababa quedando un cabo suelto. Un momento insist, confuso. Ustedes han afirmado hace un momento, que esa ciudad de los hombres antiguos se encuentra en territorio morcego, no? Iak me mir como a un nio que persistiera con una pregunta tonta. Territorio morcego ser muy grande. Sin saber adnde ir, poder estar aos caminando por selva sin encontrar nada, ser intil buscar Ciudad Negra o tribu de morcegos sin saber. Y adems puntualiz con expresin preocupada, si ellos encontrar a hombres brancos en sus tierras... dej la frase en el aire para que nosotros mismos imaginramos las consecuencias. Entonces, el profesor retirado de Historia Medieval y padre de Valeria, se quit las gafas, enjugndose la frente con la sucia manga de su camisa. De modo que mi hija concluy volvindose a colocar las gafas con mano temblorosa, ha ido a buscar a esa tribu de canbales morcegos a la que todos temen. Sin saber exactamente dnde se encuentra, y adentrndose en un territorio inexplorado que ustedes, que viven en la selva, conocen como el Infierno. Respir profundamente, exhalando el aire con infinito cansancio. Les quiero hacer una pregunta, y les ruego por Dios que sean sinceros en su respuesta. Creen que volver... a ver a mi hija con vida? Iak tradujo la pregunta a Mengk en un apenado susurro. Luego el chamn baj la mirada, y apretando los labios neg pesadamente. De vuelta en nuestra palapa Cassie y yo nos sentamos en los mismos tocones en que lo habamos hecho menos de dos horas antes. Pero nosotros en cambio, ya no ramos los mismos. El profesor permaneca sumido en un mortificado silencio, algo apartado de nosotros en la oscuridad, con la cabeza gacha y la vista clavada en la punta de sus botas, como si ah se encontrara la respuesta a su desesperanza. Cassandra, tambin en silencio pero sentada a mi lado, jugaba pensativa con la esfera de su reloj sumergible con la mirada perdida. Mientras, yo no dejaba de darle vueltas a lo que acababan de explicarnos en la maloka, y no poda quitarme de la cabeza la idea de que an faltaba una ltima pieza en aquel inaudito rompecabezas. No te parece que todo esto consider casi hablando conmigo mismo, es demasiado... inverosmil? Cassandra se volvi hacia m, arqueando una ceja. Ulises... resopl sealando a su alrededor. Estamos con una tribu en la selva del Amazonas, buscando a una hija desconocida del profesor, que a su vez, ha ido a buscar una tribu misteriosa que parece vivir en una ciudad perdida, de la que yo, que soy arqueloga, nunca en mi vida he odo hablar. Y eso sin contar aadi con una sonrisa torcida, con que hace unas horas, nos salvamos por los pelos de morir

devorados por una jaura de caimanes, poco despus de precipitarnos por una catarata en un hidroavin. Qu parte de esta pinche historia pregunt alzando las cejas es la que te parece inverosmil? S, ya lo s admit obviando el sarcasmo. Pero es que no me parece creble que, basndose slo en conjeturas y coincidencias, un grupo de cientficos se adentre en la selva por las buenas, sin saber muy bien adnde ir. No s... chasque la lengua me parece que esas cosas slo suceden en las pelculas. No entiendo adnde quieres ir a parar. Yo tampoco estoy seguro. Es slo que, dira que todava hay cosas que no nos han contado. Como qu? Ni idea admit, observando como la silueta de Iak atravesaba la plaza de vuelta a su cabaa. Pero de un modo u otro, tenemos que averiguarlo. El profesor Castillo, mientras tanto, haba levantado por fin la vista del suelo para volverse hacia Cassandra, a quien estudiaba con repentino inters. Perdona, querida dijo acercndose con una forzada calma en la voz. Pero te importara aclararme esa parte, en que nos hemos precipitado por una catarata en un hidroavin?

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A primera hora de la maana siguiente decidimos ir a recuperar todo el equipo que habamos dejado en el islote del ro. Tras convencer a Mengk de que ese era el medio ms rpido para que nos furamos por donde habamos venido y mentirle como bellacos, asegurndole que intimidados por su relato no tenamos intencin alguna de ir tras los pasos Valeria, el jefe de los menkragnoti nos dio todas las facilidades para hacerlo, asignndonos una docena de hombres que nos acompaaran y ayudaran, primero a alcanzar el banco de arena con sus canoas, y luego a transportarlo todo hasta el poblado. Recorramos el mismo sendero por el que habamos caminado esa misma noche, guiados de nuevo por unos guerreros menkragnotis que, en el ms absoluto silencio, parecan levitar a unos centmetros sobre la tierra en lugar de caminar sobre ella. Mientras nosotros no hacamos ms que pisar ramas y tropezar con todo lo tropezable, ellos no hacan el menor ruido y se deslizaban tan grcilmente entre la vegetacin como lo hara un pez por el agua. Comprend entonces, al verlos moverse de ese modo, que aquellos hombres estaban tan adaptados a ese entorno como pudieran estarlo los jaguares, los pjaros o los monos que constantemente saltaban de rbol en rbol sobre nuestras cabezas. O mejor dicho, no se trataba de adaptacin, sino de integracin. Quiz aquellos indgenas eran la nica representacin de la especie humana que se haba convertido en parte del hbitat en que vivan en lugar de pretender cambiarlo y adaptarlo a sus necesidades, como hemos hecho el resto de civilizaciones durante miles de aos. A nuestros ojos occidentales podan parecer ignorantes y primitivos, pero haban logrado una armona con la Tierra que nosotros jams podramos alcanzar, por muchas flores que nos pusiramos en el pelo y mucho eslogan ecologista que nos empesemos en repetir. Caminando a la cola de la sigilosa fila de los menkragnotis, marchaba el profesor Castillo concentrado en no pisar nada que reptara. Lo segua Cassandra, quien con el paso gil de alguien habituado al trabajo de campo, pareca estar disfrutando de la caminata. Y en ltimo lugar iba yo, con la mirada perdida en el vaivn de la pequea coleta de la mexicana que, como el reloj de un hipnotizador, me hizo retroceder en el tiempo hasta llevarme al desierto de Mali. En aquel lejano rincn del Sahara, no haca tanto tiempo, haba nacido una hermosa historia de amor que, sin saber cmo, haba empezado a descomponerse desde el momento en que decidimos vivir juntos en Barcelona, y enfrentarnos a una rutina para la que ninguno de los dos estbamos... Qu onda? dijo un voz frente a m. Parpade un par de veces, confuso al encontrarme de vuelta en el mundo real. Las pupilas de Cassie me escudriaban con curiosidad. Todo bien? pregunt la arqueloga, que se haba girado pero segua

andando de espaldas. Llevas todo el camino sin abrir la boca. Pasa algo? No, en absoluto contest meneando la cabeza. Slo estaba distrado, pensando en mis cosas. En tus cosas repiti, y entrecerrando los ojos se dio la vuelta y sigui caminando, volvindose una vez para repetir de nuevo con una indescifrable sonrisa de Gioconda: En tus cosas... Pocos minutos ms tarde el espeso bosque comenz a clarear, y supuse que por fin estbamos acercndonos al ro. El rugido del agua se fue haciendo cada vez ms ensordecedor, mucho ms de lo que lo recordaba la noche anterior, aunque tambin resultaba lgico pens despus de habituarme las ltimas doce horas a la relativa quietud de la selva. Para cuando me aproxim a la orilla los menkragnotis haban llegado ya y, extraado, advert cmo se asomaban al ro, sealando el cauce y dando voces. Entonces vi como el profesor, apoyado en un tronco, meneaba la cabeza con gesto desolado, y Cassie se llevaba las manos a la frente con incredulidad. No, no, no... repeta la mexicana. Nos llev la chingada... Desconcertado, llegu junto a ellos en dos zancadas, para comprobar que, por desgracia, sus reacciones no eran en absoluto exageradas. Los caimanes, se dira que tras un arrebato de justa venganza por sus congneres cados, se haban tomado la revancha de la noche anterior. Como una horda de Atilas acorazados, haban decidido cobrarse la sangre fra derramada de sus hermanos, tomndola con nuestras bolsas y equipo. No slo lo haban destrozado todo metdica y sistemticamente, sino adems haban esparcido su contenido por el banco de arena aunque ah ya no quedaba gran cosa, las mrgenes del ro y las rocas que sobresalan del agua en medio del cauce. Incluso algunas prendas haban terminado de algn modo enganchadas en los propios caimanes que ocupaban ahora su pequeo islote, y que al lanzarse contra nuestro equipaje deban haberse enredado en ellas. As, mientras un ejemplar pequeo llevaba alrededor del cuello una de mis camisetas con la cara de Sabina y su bombn, otro, que era al que sealaban los menkragnotis con ms insistencia matndose de la risa, luca en la cabeza cual estrambtico sombrero, un sujetador deportivo blanco de la talla 95. No s qu nos sent peor, si la prdida de todo el equipo o el cachondeo que se traan los menkragnotis con el tema. Que mucho rictus impasible y mucho aire circunspecto, pero a la hora de mofarse de la desgracia ajena perdan del todo la compostura. No veo el maletn dijo entonces Cassandra con preocupacin, mirando a un lado y otro, abstrayndose del alboroto. El maletn negro? pregunt, sobresaltado. Ya no est. Ha desaparecido confirm volvindose hacia m con el ceo fruncido.

Haciendo visera con la mano me asom todo lo que pude a la orilla, y aguzando la vista constat que tena razn. Sobre la amarillenta arena del pequeo islote, una decena de caimanes se calentaban al sol con las mandbulas abiertas rodeados por los despojos de nuestro equipaje... pero no haba ni rastro de la caja de aluminio donde protegamos el equipo ms delicado y, lo que era peor, mucho peor, tambin haba desaparecido el pequeo maletn de plstico negro donde habamos trado el GPS y el telfono satelital. Los dos nicos instrumentos que nos habran permitido seguir buscando a Valeria, deban de estar a esas alturas flotando ro abajo camino del Atlntico. Esto se ha acabado... musit el profesor, derrumbndose con la voz rota. Se ha acabado. Ahora ya no tenemos ni una sola oportunidad. Abatidos, y sin siquiera nimos para llegar hasta el banco de arena para recuperar alguna prenda que no hubieran destrozado los caimanes, nos limitamos a recorrer parte de la orilla y recoger lo poco que la corriente haba dejado enganchado en ramas y races. Ayudados por los menkragnotis que aun sin entender del todo la razn de nuestra profunda decepcin, haban dejado de rerse al ver nuestras caras, en cosa de una hora recuperamos un par de pantalones, varias camisas, algunas piezas de ropa interior y una pequea mochila roja. Y con ese pattico bagaje emprendimos el regreso a la aldea en silencio, con la cabeza gacha y el convencimiento de que nuestra improvisada operacin de rescate haba llegado a su fin. En realidad, incluso nosotros mismos encontraramos graves problemas para regresar a la civilizacin. Ya no tenamos manera de contactar con el hidroavin de AZS para que viniera a buscarnos, y la cabina de telfono ms cercana, estaba a varios cientos de kilmetros y siete cataratas de distancia ro abajo.

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De regreso al poblado Iak vino corriendo a decirnos que, tras mucho rogar, Mengk haba accedido a devolverle el diario de su abuelo. De modo que, tratando de no pensar en la fatalidad que pareca empeada en perseguirnos, y con la esperanza de averiguar algo ms de lo poco que sabamos, rpidamente nos dispusimos a leer el resto de pginas que an resultaban legibles. Para cuando terminamos de hacerlo, aquellos fragmentos que por desgracia no representaban ms que un mnimo del total del diario haban arrojado suficiente luz como para hacernos una idea de lo que haba supuesto aquella fabulosa expedicin de haca casi un siglo. Aunque por desgracia la segunda mitad del diario haba sido devorada por la humedad y los hongos, y nada pudimos averiguar sobre los ltimos das de Percy y Jack Fawcett, o las circunstancias que llevaron a este ltimo a terminar en aquella remota aldea a la orilla del ro Xing. Lo nico que sabemos con certeza murmuraba Cassie levantando la vista del texto tras pasar varias horas estudindolo, es que el diario es autentico y que Jack Fawcett es el abuelo de Iak. Todo lo dems chasque la lengua, yo lo pondra en cuarentena. Y eso por qu? pregunt el profesor sealando el libro que ella an mantena sobre las rodillas. A m me parece bastante convincente. Lo es. Pero lo que cuenta es tan... tard unos segundos en encontrar el adjetivo adecuado descabellado, que me cuesta aceptarlo como cierto. Te refieres a lo de la Ciudad Negra? Escuche esto dijo volviendo la vista al diario: ... el sendero de piedra desemboc en una calzada mucho ms amplia, y, al poco, los restos de una arcada de dimensiones ciclpeas nos dieron la bienvenida a lo que en su tiempo debi ser una gran plaza rodeada de magnficos edificios de piedra y mampostera. Padre dej su mochila en el suelo, e hincndose de rodillas con los brazos abiertos ri a carcajadas, de pura felicidad. Raleigh, olvidndose de su maltrecha pierna empez a saltar de alegra como un volatinero, y yo elev al cielo una plegaria de agradecimiento por habernos concedido la gracia de sobrevivir hasta este da de Navidad de 1925, en el que hemos encontrado al fin la Ciudad Perdida de Z, tal como la bautiz mi padre hace ya una dcada, cuando no era ms que una remota suposicin, que... La mexicana levant la vista y se volvi hacia el profesor, encogindose de hombros. Y hasta aqu puedo leer. Las siguientes pginas se las ha comido el moho. Bueno, no s me encog de hombros. Admito que es un poco raro, pero... Raro? replic con una mueca. Raro sera verte a ti lavando los platos. Esto es... Mene la cabeza sin llegar a decir nada. Profesor dijo volvindose de nuevo hacia l, jams se ha encontrado nada ms grande que una aldea de adobe a

este lado de la cordillera de los Andes, y usted lo sabe; as que una ciudad como la que describe Jack Fawcett en este diario, oculta en mitad de la Amazona, resulta... caramba Resulta imposible! Yo dira que imposible, es una palabra demasiado categrica, seorita Brooks. Llmelo como quiera, pero el hecho es que no puede ser insisti. Aunque la arqueologa no es su campo, usted es profesor de Historia y sabe tan bien como yo que las civilizaciones no son islas, sino consecuencias de su entorno. Las ciudades no surgen de la nada como por arte de magia; ha de existir una base cultural, econmica y social sobre la que fundamentar su crecimiento. En el Amazonas, de momento, no se ha descubierto ninguna, as que no parece probable que exista una sola, perdida en medio de la jungla. Quiz esta sea la excepcin que confirma la regla. Cassie lo mir con una mezcla de impaciencia y compasin. Entiendo que usted quiera creer que ese lugar exista, pero me temo que su hija ha ido en busca de una alucinacin. Valeria puede ser una reputada antroploga, pero yo soy arqueloga... y crame cuando le digo que no es posible. Pero bueno intervine tras haber escuchado la discusin en silencio. Y eso qu ms da? A nosotros no nos importa que la ciudad sea o no una fantasa del abuelo de Iak, lo importante es que Valeria s lo crey y fue a buscarla, convencida que es all donde vive esa tribu de los morcegos. Nosotros hemos de hacer lo mismo, siguiendo sus pasos. Pero Ulises... dijo Cassandra cerrando el libro como una profesora ante la ensima pregunta de su alumno ms lento. Si la Ciudad de Z no existe, Valeria y su equipo pueden estar dando vueltas perdidos por la selva hasta el fin de los tiempos. Nos llevan semanas de ventaja, y slo Dios sabe dnde pueden andar ahora. Y adems, recuerda que hemos perdido los mapas y el GPS. Y si realmente s que existe esa tal Z? insisti el profesor. All podra estar mi hija! Profesor, ya le he dicho que eso es... De cualquier modo, ir afirm desoyendo las palabras de la arqueloga. Si hay una posibilidad de encontrar a Valeria, por pequea que sea, he de intentarlo. Yo tambin voy me apunt sin pensarlo. No voy a dejar que se divierta usted solo. Cassandra nos miraba a ambos con incredulidad. Pero es que nadie me est escuchado? pregunt, exasperada. Os digo que no es posible que ese lugar exista, y yendo a ciegas no vais a encontrar nada. Ni a Valeria, ni a los morcegos, ni esa pinche ciudad. Ya te hemos odo, Cassie la interrump posndole distradamente la mano en la rodilla. Pero aunque tengas razn, el profesor va a ir tras su hija, y yo no voy a dejarlo solo. T mientras tanto, si quieres, podras quedarte aqu y tratar de contactar con alguien para que...

Me interrump a media frase, al ver como progresivamente se le iba frunciendo el ceo a la mexicana. Ests sugiriendo, Ulises Vidal... empez a decir ponindose en pie y citando mi nombre y apellido, sin duda la peor combinacin posible que mientras t te internas en la selva con el profesor buscando una ciudad perdida, yo me quede esperando en casita... preparando el almuerzo, quiz, patroncito? Bueno, yo... balbuc, amedrentado. T misma has dicho que era imposible que... Y qu ms da lo que haya dicho! No he llegado hasta aqu para nada... y qu diablos. Yo soy la maldita arqueloga! Tendra mucho ms sentido que te quedaras t aqu, y yo fuera con el profesor. El aludido alz las manos pidiendo calma. Est bien, est bien... no os vayis a pelear por eso ahora, iremos los tres. Usaremos lo que podamos del diario para seguir los pasos de Valeria, la encontraremos, y regresaremos con ella sanos y salvos. Ya veris como juntos lo conseguimos concluy pasndonos el brazo por los hombros en una especie de abrazo. Ya lo veris. Y a la vez que deca esto, yo pensaba en que mi viejo amigo tena una larga y fundada fama de no acertar jams en sus predicciones.

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Mientras el profesor Castillo relea ensimismado el maltrecho diario, y estudiaba los otros objetos guardados en la caja en busca de detalles que se nos hubieran pasado por alto, Cassie y yo, sentados como l frente a la choza de Iak, sobre una gastada estera de palma, le relatbamos al menkragnoti lo que habamos averiguado sobre su abuelo, y la razn que le haba llevado a aquellas tierras. Era un gran hombre afirm Cassandra al terminar de explicarle lo que sabamos. Deberas estar muy orgulloso. El indgena ri quedamente, sin ganas. Orgulloso? repiti con tristeza. Cmo poder estar orgulloso? Yo ser sangre impura y no autntico menkragnoti, y a ellos no gustar mi presencia y sealando alrededor, aadi: por eso vivir aqu solo. Menkragnotis, encontrar abuelo perdido en selva, herido y cerca de morir de hambre, y ellos decidir quedrselo como... mir al cielo buscando all la palabra propicia mascota dijo al fin, torciendo el gesto. Y aunque con los aos ganar esposa, l ser prisionero de la tribu hasta da de su muerte, poco antes de nacer mi padre, que tambin llevar sangre impura. Iak nunca podr pertenecer a consejo de ancianos, y si mujer desear darme hijos algn da, ser por lstima, pues hijos mos sern tambin hijos de hombres brancos de sangre impura. Pero eso es muy injusto denunci Cassandra. T no eres responsable de los pecados de los hombres blancos. Ser ley menkragnoti afirm con estoicismo. Pero entonces... por qu sigues aqu se me ocurri preguntarle si tanto te desprecian? Y adnde ir? Para menkragnoti ser un sangre impura, pero para hombre branco... para ellos, ser menos que animal. Yo pasar aos trabajando con hombres brancos en mina cerca de Marab, y ser peores aos de mi vida. Ser sangre impura entre menkragnoti ser malo concluy lnguidamente, pero ser indio entre brancos, ser mucho peor. La profunda amargura que se desprenda de las palabras de Iak, haca imposible cualquier palabra de consuelo o consejo que ofrecerle. As eran las cosas por desgracia, y no quedaba otra que guardar un comprensivo silencio por su infortunio. Fue entonces cuando aprendiste a hablar espaol? le pregunt Cassie tratando de cambiar de tema. S. Ser lo nico que aprender en tres aos, de otros trabajadores que venir de tribu llamada Bolivia. Aunque yo querer tambin aprender a leer, pero... Se encogi de hombros. De todas formas, all darme cuenta que jams poder vivir como hombre branco, y que mejor era regresar y vivir con mi tribu... aunque ellos no querer a m. Bueno apunt, conciliador, al menos no parece que tus jefes se hayan

enfadado mucho contigo por mostrarnos el cuaderno de tu abuelo. El nieto del Jack Fawcett se gir a medias y me dedic una mirada de disgusto. Ellos expulsarme de aldea durante una luna completa. Qu te han expulsado de la aldea? se escandaliz Cassandra llevndose la mano al pecho, ofendida. Pero eso es absurdo. T no has hecho nada! Yo desobedecer al consejo enseando caja de mi abuelo, como hacer con mujer branca, y ese ser precio a pagar. No lo entiendo insisti. Pero qu hay de malo en que nos ayudes? Ellos decir que si ir en busca de la mujer vosotros tambin desaparecer, y luego venir ms hombres a buscaros. Y luego ms, y luego ms... Pero precisamente, si nos ayudas rebati la mexicana, ser ms fcil que demos con esa Ciudad Negra, y all encontremos a la hija del profesor y al resto de su equipo. Iak mene la cabeza con aire funesto. Eso ser lo que ms temer consejo y chamn, que encontrar Ciudad Negra. Ellos decir que entonces, sin duda, vosotros nunca regresar. Frente tan tajante afirmacin, los tres nos sumimos en un incmodo silencio. Bueno dije al cabo, encogindome de hombros, de cualquier modo veo difcil que podamos encontrar esa Ciudad Negra, ciudad perdida de Z o como la quieran llamar. Slo tenemos una remota idea de hacia dnde dirigirnos, hemos perdido nuestro equipo, y el diario de Fawcett tampoco ha sido de gran ayuda. As que por desgracia conclu cruzndome de brazos, estamos casi igual que al principio. Entonces un sonoro carraspeo me hizo volverme hacia el profesor, sentado y con la caja de latn de Jack Fawcett abierta sobre el regazo. En realidad dijo mirndonos ladinamente por encima de sus gafas de carey , eso no es del todo exacto, querido amigo ensanch una sonrisa triunfal, porque creo que ya s dnde est esa misteriosa ciudad de Z.

26
Cassandra y yo nos habamos quedado mudos al or al profesor decir aquello. En lo que a m respectaba, estaba convencido de que el pobre hombre haba sufrido una fuerte insolacin. Qu quiere decir con que sabe dnde est? inquir, escptico. Los tres hemos ledo el diario, y no hemos encontrado nada de utilidad en l. Eso es verdad contest, pero yo no he dicho nada del diario. Entonces? pregunt Cassie. En lugar de responder, el profesor Castillo abri la mano mostrando una fina cadena de plata ennegrecida por el tiempo de cuyo extremo colgaba un viejo reloj de bolsillo. El mismo que haba visto cuando Iak sac el diario de su abuelo y al que no haba prestado la ms mnima atencin. Le dio la vuelta, rasp con la ua la fina capa de xido verde que cubra el reverso de cobre y nos lo acerc a la cara, mostrndonos unas maysculas elegantemente grabadas en el metal: P.H.F.. P.H.F. son las iniciales de Percy Harrison Fawcett advirti Cassandra sealando el reloj. Es el reloj del bisabuelo de Iak. Efectivamente afirm el profesor, encantado de haberse conocido. Eso est muy bien dije yo. Pero no veo qu tiene que ver con la situacin de Z. Espera y vers. Como un mago abriendo la tapa de la caja misteriosa, hizo lo propio con la del anticuado reloj, dejando a la vista la esfera de cristal resquebrajada y unas agujas clavadas en las doce y veinte, de algn da del siglo pasado. Y tras unos segundos perdidos tratando de desentraar una clave encerrada en aquella hora sealada, mi vista fue a parar a la cara interior de la tapa, donde parecan haber garabateado unos smbolos con la punta de un cuchillo. Qu es eso de ah? pregunt Cassie, como casi siempre ms rpida que yo. El profesor sonri, y pasando un dedo por la superficie anunci: Son nmeros, querida repuso, ufano. Y teniendo en cuenta que el ltimo smbolo es una clarsima Z, mucho me equivocara si no se trata de las coordenadas geogrficas del lugar que estamos buscando. En la penumbra de la pequea cabaa de Iak, y con el menkragnoti haciendo funciones de contraespionaje en el exterior, desgranbamos las inscripciones del reloj mientras el profesor las escriba en el reverso del diario, con una estilogrfica que haba salvado del naufragio. Muy bien dije al terminar la transcripcin. Si no nos hemos equivocado al leerlo hay dos series de nmeros, una encima de la otra, a saber: 75838 y 524834. Que

traducido a grados y minutos, quedara como: 7 58 38 Sur con 52 48 34 Oeste. Un momento... cmo has hecho eso? pregunt Cassandra, intrigada. Muy simple. Las dos ltimas cifras siempre son los segundos de grado, las dos siguientes los minutos de grado, y los nmeros que sobran, son los grados de latitud o longitud. Teniendo en cuenta que estamos al sur del ecuador y en el hemisferio oeste sonre, satisfecho, la conclusin es obvia. Y ya est? As de fcil? parpade, incrdula. Esas son las coordenadas de Z? Pues yo dira que s. Magnfico! prorrumpi el profesor con entusiasmo. Ahora ya no queda ms que ir all! Tenemos que partir enseguida! Un momento terci Cassandra. No quisiera ser aguafiestas, pero... no se olvida de algo? Todos nuestros mapas se los merendaron los caimanes, y el Sistema de Posicionamiento Global slo Dios sabe dnde andar a estas horas. Y sin mapa ni GPS dijo mostrando las manos vacas, no nos sirven de nada estas coordenadas. Qu quieres decir? pregunt el profesor, contrariado. El seor Fawcett registr esas coordenadas hace casi un siglo, cuando no haba GPS ni mapas de la regin. Pero recuerde que l era un experimentado cartgrafo, y llevaba consigo los instrumentos necesarios para tomar la posicin. As que, a menos que uno de los dos se haya trado un sextante de casa... Maldita sea! blasfem el profesor dando una patada al suelo con rabia. Cre que ya lo tenamos. Un momento, profe... musit, pensativo, mirando el techo. No se desespere todava, que a lo mejor an podemos hacer algo al respecto. Estaba tratando de hacer memoria de mis olvidadas clases de nutica, y recordaba que haba un mtodo para hallar rumbos, conocidas las coordenadas de partida y de llegada. El problema es que el da en que se imparti esa clase coincidi con la final de la Champions League, y bueno... Vamos a ver dije al cabo de un rato. Se acuerda usted por casualidad de las ltimas coordenadas enviadas por Valeria, que ms o menos deben corresponderse con las que nosotros ocupamos ahora? S, claro. De tanto mirarlas termin por memorizarlas. Son 8 26 34 Sur y 52 39 09 Oeste. Estupendo. Me presta su bolgrafo un momento? Apunt las nuevas coordenadas junto a las primeras, y tras unas sencillas restas deduje que estbamos unos veintinueve minutos de grado ms al sur, y nueve minutos y medio de grado ms al este que las coordenadas inscritas en el reloj. Saba que un minuto de arco de latitud o lo que es lo mismo, la sesenteava parte de un grado equivale exactamente a una milla nutica, ms o menos unos mil ochocientos metros, y como estbamos a muy poca distancia del ecuador, a los grados de longitud que son

ms pequeos a medida que nos alejamos hacia los polos se les poda aplicar la misma medida sin equivocarme demasiado. Por lo tanto ya tena dos lados de un tringulo rectngulo; uno de veintinueve millas hacia el norte, y otro de nueve millas y media hacia el oeste, con lo cual ya slo me quedaba aplicar el teorema de Pitgoras, con el cual si sumaba el cuadrado de un lado al cuadrado del otro, resultaba el cuadrado del tercero. Tena el suelo de la cabaa garabateado con nmeros y operaciones trazados con un palo, y al levantar la vista un momento me encontr con la mirada de Cassie, que me observaba como si me hubiera salido un tercer ojo en la frente. Pero desde cundo sabes t algo de nmeros? pregunt, intrigada. Si ni siquiera te acordabas de tu pin del cajero. Cuando te fuiste... quiero decir, cuando nos separamos, me saqu el ttulo de patrn de barco, y no me qued ms remedio que aprender cuatro cosas sobre rumbos y coordenadas. Qu bueno. Me alegro de que no perdieras el tiempo dijo como un halago, pero con un tono que me son a velado reproche. Ve al grano, Ulises me inst entonces el profesor. Has sacado alguna conclusin de todo este barullo de nmeros? Paciencia, profe. V olv a tomar el pequeo palo y realic unas cuantas operaciones ms. Por ltimo hice una raz cuadrada que me cost Dios y ayuda, y sobre la arena qued escrito un nmero: el 30,51. Ah lo tiene seal al suelo, orgulloso. Esa es la distancia que, segn Fawcett, nos separa de la Ciudad Negra. Slo treinta kilmetros? En realidad son millas. En kilmetros, son unos cincuenta y seis o cincuenta y siete, prcticamente al norte de nuestra posicin. Da igual! Es cerqusima! Bueno, profesor le record Cassandra. Tenga en cuenta que las distancias no son las mismas en campo abierto que en la selva, donde puede tardarse un da entero en hacer quinientos metros. Pero tenemos el ro, no? Y ms o menos, fluye de sur a norte. Eso es verdad admit. Si tenemos suerte, podramos adelantar mucho yendo en piragua. Eso est muy bien admiti Cassandra con un puntito de sorna, pero todava no sabemos en qu pinche direccin exacta debemos recorrer esos cincuenta y tantos kilmetros. Tampoco es problema asegur muy crecido tras mi reciente xito con la trigonometra. Profesor, me presta su estilogrfica otra vez, por favor? Claro, claro dijo alargndomela con lo que era casi una reverencia.

Aunque se le congel la sonrisa en la cara cuando vio que empezaba a desmontarla y a sacar las pequeas piezas del mecanismo mientras las dejaba despreocupadamente en el suelo. Pero qu narices...? Un momento, profe dije guindole un ojo. Tenga un poco de fe. Eso mismo me dijo a m hace cosa de un ao... mascull la mexicana entre dientes, pero lo suficientemente alto como para que pudiera escucharla. Trat de ignorar el comentario, y segu en mi tarea hasta que saqu la pieza que estaba buscando: el pequeo muelle que haca de resorte. Lo estir hasta que perdi su forma y seguidamente me acerqu a Cassandra y tom un mechn de su cabello. Pero qu chingadas ests haciendo, gey? Se revolvi. Qu quieres hacer con mi pelo? Por favor, Cassie. Necesito que te ests quieta y callada durante un momento, es algo que tengo que hacer. Pero... empez a protestar de nuevo. Es importante. A regaadientes, la acapulquea se qued quieta y yo aprovech para frotar el alambre contra su pelo rubio, que a pesar de los das que llevbamos sin darnos una ducha decente me pareca igual de suave que siempre. Ya est dije al cabo de un minuto. Me parece que ya est listo. Cassandra se volvi hacia m, algo extraada. Creo entender lo de frotar el alambre con el pelo, para magnetizarlo con electricidad esttica dijo entrecerrando los ojos. Pero qu tena que ver eso con que estuviera callada? Oh, nada en realidad repuse dndome la vuelta. Consciente de la mirada asesina de la mexicana clavada en mi espalda, tom uno de los cuencos con agua que nos haban dejado, y posndolo sobre una pequea hoja para que flotara dej que el alambre se moviera libremente hasta que qued totalmente quieto. Yo sigo sin comprender mascull el profesor. Pues es muy fcil expliqu. Al frotar el alambre con el pelo lo he cargado elctricamente y ahora es sensible al campo magntico, as que la direccin que en este momento nos est sealando es aproximadamente el norte, lo que significa que la Ciudad Negra est... cerr un ojo como para hacer puntera y apunt con el dedo hacia un lugar en el horizonte un poco a la izquierda de donde marcaba el alambre ms o menos en aquella direccin. El profesor y Cassandra se quedaron mirndome, entre asombrados y escpticos. Ests seguro? inquiri la mexicana. Bueno, todo lo seguro que se puede estar con un trozo de alambre y un cuenco de agua. Y no hubiera sido mejor utilizar una brjula para hacer esto pregunt el

profesor entrelazando los dedos, en lugar de destrozar mi bonita estilogrfica y usar a la seorita Brooks como un imn? Una brjula? Claro, pero que yo sepa no... Y antes de que terminara la frase, el profesor extraa un pequeo comps magntico, engarzado en una cadena para el cuello de la caja de Jack Fawcett, y mantenindolo en su mano lo balanceaba ante m. Tambin estaba entre las pertenencias del abuelo de Iak dijo alzando una ceja. Podras haber preguntado antes.

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No nos cost demasiado convencer a Mengk y al consejo de ancianos que no vean el momento de que nos largramos de su aldea, para que nos proporcionaran dos viejas piraguas con las que descender por el Xing en direccin a Sao Flix, a unos trescientos kilmetros ro abajo, hacia el norte. Evidentemente, no les dijimos que nuestra velada intencin era quedarnos a medio camino para buscar la Ciudad Negra; en ese caso, quiz no nos habran ofrecido los ocho hombres que ahora portaban las piraguas sobre los hombros delante de nosotros, para depositarlas en el ro ms all de la Cachoeira do Ub, la enorme catarata por la que precisamente habamos estado a punto de despearnos con el hidroavin. Ms difcil haba resultado persuadir a Iak a quien pasar cerca de territorio morcego no le haca maldita la gracia para que nos acompaara. Aunque a regaadientes, tom sus escasos brtulos y acept emplear su temporal destierro, para convertirse en nuestro gua en la parte del trayecto que haramos por el ro. Quiz una forma de agradecimiento hacia nosotros, o de expiar su responsabilidad por haber mostrado el diario de su abuelo a Valeria. Poco despus de abandonar el poblado ante la distante expectacin y por qu no decirlo, alivio, de Mengk y el resto de consejeros de la tribu, ya marchbamos por un sendero rodeados de gigantescos rboles con races como contrafuertes de iglesias. rboles cuyas copas se perdan en una maraa verde tan densa, que apenas dejaban pasar una dcima parte de la luz del da. Los doce avanzbamos a paso lento entre la espesura. Delante los guerreros, ataviados con sus plumas amarillas en la cabeza, acarreando las pesadas canoas; despus nuestro amigo Iak, con su descolorido pantaln de deporte, una bolsa de tela a la espalda y un arco con una docena de largas flechas en la mano derecha; y por ltimo el profesor Castillo, Cassandra y yo mismo cerrando el grupo. A mi espalda, cargaba la mochila roja con las pocas pertenencias que habamos salvado de la furia de los caimanes, el viejo reloj de Fawcett con las coordenadas de Z y las tres hamacas en que habamos dormido y que los menkragnotis nos haban regalado generosamente, aunque todo haca pensar que, ante el miedo a contagiarse de alguna enfermedad las hubieran quemado de todos modos. Por suerte, los tres habamos llevado puesta desde el principio la ropa de trekking y las botas de agua el calzado ms adecuado para la selva. Si ya los mosquitos eran una pesadilla revoloteando ante nuestra cara sin ningn recato, y siempre tenamos unas cuantas decenas posados en nuestras camisas de manga larga tratando de acribillarnos a travs del tejido aunque a los menkragnotis, incomprensiblemente, parecan ignorarles, no quiero ni imaginar lo que habra sido de nosotros de haber desembarcado del hidroavin ataviados con pantalones cortos y sandalias de playa.

Estaba pensando... cavil en voz alta. Pensando? Cassandra se volvi repentinamente. Te encuentras bien? Quieres sentarte un rato para recuperarte? Hice odos sordos y segu a lo mo. Deca prosegu sabiendo ya que a excepcin de Iak ninguno de los indgenas que nos precedan entendan una palabra de castellano, que teniendo en cuenta la posicin en la que suponemos se encuentra Z, quiz la sobrevolamos cuando venamos para ac, no os parece? Es cierto contest el profesor girndose a medias. Ninguno de vosotros vio nada? Yo tambin me qued dormido, como usted confes. Pues yo iba despierta y mirando por la ventanilla afirm Cassandra, y os aseguro que no vi nada que me llamara la atencin. Qu raro, no? Algo debera haberse visto desde el aire. No te equivoques, Ulises. Si es que existe esa tal Z, probablemente estemos hablando de un pequeo centro religioso, con unas pocas construcciones en piedra derruidas e invadidas por la vegetacin. Una jungla como sta aadi haciendo un crculo en el aire con el dedo ndice, podra tragarse una ciudad como Nueva York en slo quince o veinte aos. No ests exagerando un poco? inquiri el profesor. Exagerar? En el sur de Mxico y norte de Guatemala, un territorio infinitamente ms pequeo que la Amazonia, no pasa un ao que no se descubra una nueva ciudad maya oculta entre la vegetacin. Sin ir ms lejos, la ciudad de Machu Picchu, que hoy en da es uno de los sitios arqueolgicos ms famosos del mundo, no fue descubierta hasta hace slo cien aos, a pesar de encontrarse en mitad del Per, y en una provincia no especialmente selvtica o inaccesible y echndose el pelo hacia atrs, remat: As que imagnese lo que podra esconderse aqu, en una regin prcticamente inexplorada, bajo rboles del tamao de edificios. Llevbamos ms de una hora caminando cuando el sendero desemboc en la orilla del ro y los porteadores bajaron las canoas, depositndolas sobre una delgada franja de arena amarilla justo al lado del agua, donde sta lama con suavidad la pequea playa a la que habamos ido a parar. Frente a nosotros el Xing flua ancho, tranquilo y sin remolinos, con la lnea de rboles de la otra orilla perfectamente visible a menos de doscientos metros. Aunque mucho ms cerca, a nuestra derecha, nubes de agua pulverizada velaban casi la mitad de los veinte metros de altura de la Cachoeira do Ub, que iba a estrellarse contra las rocas de su base produciendo un atronador rugido comparable al motor de un avin a reaccin. Por fortuna, la direccin que debamos de tomar era la opuesta. Un apacible curso de agua, segn Iak, libre de rpidos y cascadas traicioneras durante los siguientes cien kilmetros.

El nico inconveniente era que los cursos de agua apacibles eran el hbitat favorito de los caimanes y las piraas. Pero nuestro amigo menkragnoti nos asegur que los primeros no solan atacar a las piraguas y jams antes del medioda, y las segundas slo lo hacan si olan sangre. O si estaban hambrientas. O si se sentan amenazadas. O si te caas al agua. O si les daba la gana. Pero ms peligrosos ser puraqus, que ustedes llamar anguila elctrica nos advirti con semblante serio. Poder matar hombre a varios metros aunque slo tener un dedo en el agua, y algunas seguir atacando hasta que presa dejar de moverse. Muy peligrosas insisti gravemente. Muy peligrosas. Nos miramos entre nosotros, pensando los tres si aquel descenso en piragua era tan buena idea como nos haba parecido a la tranquila sombra de la palapa. Pero antes de que tuviramos tiempo de replantearos nada, los ocho menkragnotis se dieron la vuelta sin despedirse y nos dejaron en compaa del exiliado mestizo de ojos azules, a la orilla de uno de los ros ms inexplorados del mundo, con un par de ajadas canoas, cuatro remos y un nudo en el estmago para cada uno.

28
Mientras remaba pausadamente, dejndome llevar por la suave corriente en la piragua que comparta con el profesor Castillo quien sentado a proa, clavaba el remo en el agua con cierto recelo, temiendo que en cualquier momento unas fauces dentadas aparecieran para atraparle, poda sentir mi corazn latiendo con fuerza, enajenado ante la omnipresencia de aquella lujuriosa selva que rebosaba como catica espuma verde los lmites de la tierra firme, desbordndose sobre las orillas del ro. El susurrante silencio de la jungla, tan slo era roto por el rtmico golpeo de nuestros remos contra el agua y el ocasional graznido de algn ave echndose a volar sobresaltada por nuestra presencia. En aquel momento, recrendome en cmo una solitaria nube cruzaba el cielo azul cobalto para reflejarse fielmente en el agua tintada de taninos del Xing, pens que aquello era lo ms cerca que iba a estar nunca del verdadero paraso. El hombre blanco no haba puesto an sus manos sobre aquellos bosques henchidos de vida, y los jaguares, las serpientes, los peces y las aves, vivan an en el mismo hbitat en que lo haban hecho desde haca mil, diez mil o cien mil aos. Todo all era puro, virgen, real... Las preocupaciones y miserias sobre las que edificamos nuestras vidas carecen de todo sentido cuando se est rodeado de la naturaleza en su expresin ms cierta, y si somos afortunados, un breve rastro de lucidez puede hacernos levantar la vista de nuestro propio ombligo, y descubrir que el planeta Tierra en el que nacemos y morimos pero tan mal vivimos, es exactamente as. Tal como fue, y tal como seguir siendo mucho despus de que nosotros nos hayamos extinguido. Es increblemente hermoso... musit Cassandra desde la otra piragua. Me gir hacia ella y la vi igualmente hermosa, con su pelo dorado reflejando la luz del sol y los ojos muy abiertos, observndolo todo a su alrededor, embelesada. Tienes mucha razn, querida contest el profesor. La verdad es que es una lstima. Una lstima? pregunt. Girndose a medias en la canoa, me mir extraado. Es que ya no te acuerdas de la presa que han construido ro abajo? Es verdad. Lo haba olvidado por completo. Pues tenlo muy presente, porque en poco tiempo toda esta regin quedar inundada bajo el agua. La gran chingada se lament la mexicana con amargura. Cuando eso pase, toda esta selva desaparecer. Con sus rboles, sus animales, sus... Y entonces se dio cuenta de que Iak se haba dado la vuelta y la miraba fijamente. De qu estar hablando ustedes? pregunt, extraado. No nos lo acabbamos de creer, pero descansando en un recodo del ro

abarloando ambas canoas, Iak nos aseguraba una y otra vez que nadie en su aldea tena conocimiento de la existencia de la presa, ni de que la mayora de su territorio sera convertido en breve en un pantano. Venir hace tiempo hombres de ciudad nos explicaba, que ofrecer regalos a cambio de que menkragnotis marchar de nuestras tierras. Pero nadie aceptar, para qu querer nosotros lavadoras o televisores? Y qu pas? le pregunt desde mi piragua. Nada. Ellos enfadarse y marcharse, y no volver ms. Seran los de la constructora... aventur el profesor. Pero no puede ser que a los muy cabrones protest Cassandra realmente enfadada, no slo les traiga sin cuidado dejar a los indios sin tierra, sino que ni siquiera les avisen para evacuar. Son unos verdaderos hijos de puta! La mexicana estaba roja de indignacin. Cunto tiempo cree que les queda, profesor? pregunt mordindome los labios de rabia. Es difcil decirlo... Dej el remo sobre el regazo, se ajust las gafas y medit un momento. Pero aunque un embalse tan gigantesco no es como una baera y tarda mucho tiempo en llenarse, teniendo en cuenta que la aldea menkragnoti est a muy poca altura sobre el Xing podra ser cosa de un mes, y si llueve mucho en la cabecera del ro quiz semanas, o incluso menos... Pero ya os digo, es difcil decirlo. Semanas... repiti Iak, que volvi la vista al cielo como comprobando las posibilidades de que se pusiera a llover en ese mismo momento. Entonces mir atrs, hacia el horizonte que dejbamos a nuestra espalda, y paleando para dar la vuelta a la piragua, dijo: Yo tener que regresar. No! exclam el profesor estirando la mano para agarrar la borda de la otra canoa. Nos tienes que ayudar a seguir ro abajo! El indgena mene la cabeza con rotundidad. Yo sentir mucho. Pero tener que regresar a aldea y avisar a mi gente. Ellos no gustar Iak, pero yo ser un menkragnoti y luchar por mi pueblo. Nuestra modesta expedicin de rescate estaba a punto de finalizar apenas dado el primer paso. Te equivocas, Iak argument improvisando sobre la marcha. Si das ahora la vuelta, t y los tuyos lo perderis todo. La nica forma de salvar a tu pueblo es que vengas con nosotros y nos gues. Iak se detuvo, sin comprender lo que quera decirle. Bueno, a decir verdad ni Iak ni nadie, pues los tres me miraban ciertamente intrigados. Me parece bien, pero... cuchiche Cassie en voz baja mirando de reojo al profesor. En qu le va ayudar a su pueblo que encontremos a Valeria? Es que no lo veis? pregunt abriendo los brazos. Nada podrn hacer los menkragnotis contra el poder de una constructora y los intereses polticos que habr detrs. Qu van a hacer? Lanzarle flechas a la presa? En realidad slo tienen una

posibilidad, y es que nosotros cuatro encontremos las ruinas de esa ciudad misteriosa. No comprendo confes el profesor. A ver, qu cree que sucedera si en mitad del Amazonas encontrramos los restos de una civilizacin desconocida? El profesor necesit slo un momento para elaborar la respuesta. Pues que probablemente esto se llenara de arquelogos de todo el mundo, se iniciaran multitud de investigaciones y nos haran un buen reportaje en el National Geographic. Lo que significara dedujo Cassandra con entusiasmo, que lo declararan patrimonio de la humanidad... Y se veran obligados a detener la inundacin! Exacto. Hjole! Tienes razn! exclam la mexicana a punto de abalanzarse sobre m para darme un abrazo, pero detenindose en el ltimo momento, no s si por temor a caerse de su canoa o alguna otra razn menos prosaica. Iak, sin embargo, permaneca impertrrito an con la piragua girada en la direccin contraria a la que queramos avanzar. Decir t que si encontrar ciudad de los hombres antiguos... yo salvar a mi pueblo? Puedes estar seguro afirm convencindolo a l y convencindome a m mismo. No slo los salvars, sino que, si son justos, puede que incluso te conviertan en miembro del consejo de los menkragnoti. Cassandra y el profesor Castillo apoyaron mis palabras asintiendo ostensiblemente. Como respuesta, el indgena de ojos azules dio la vuelta de nuevo a la canoa y comenz a remar a grandes paladas ro abajo. En una carrera contra el tiempo, su pasado y su oscuro destino.

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Siguiendo el fuerte ritmo que haba impuesto Iak y empujados por la corriente, en unas horas recorrimos lo que calcul habran sido cuarenta y cinco o cincuenta kilmetros, hasta que llegamos a un punto donde el indgena nos indic que nos dirigiramos a la margen izquierda del ro, a uno de los escasos arenales que lo jalonaban de vez en cuando. La mala noticia era que acabbamos de caer en la cuenta de que, con la excitacin de la partida, nos habamos olvidado las linternas frontales en el poblado menkragnoti. Aunque nos consolamos pensando que sin pilas de recambio, tan slo nos habran durado unas cuantas horas ms. Encallamos las canoas en la arena a una seal de Iak, y una vez estuvimos todos en tierra seal unos cientos de metros hacia adelante, donde el agua dejaba de ser el remanso de suave corriente que haba sido hasta ese momento, y se converta en una superficie hirviente de espuma con rompientes de ms de un metro. - Corredeira Tareraimb empezar ah dijo con un elocuente gesto, haciendo olas con la mano, y ser muy peligrosa. Tener que cargar canoas por sendero hasta despus de corredeira. Luego continuar otra vez por ro. Un breve vistazo a los rpidos que Iak nos sealaba, fue suficiente para ponernos a todos de acuerdo. Ahora que le estaba cogiendo el gusto a eso de remar... se lament el profesor. Tranquilo, profe le consol pasndole un brazo sobre los hombros. Cuando regresemos a Barcelona, prometo llevarle al parque para que reme un ratito mientras le echa de comer a los patos. Tu madre replic quitndose mi brazo de encima. Bueno re. Si quiere la llamo, pero no s si ella querr apuntarse. El profesor cambi la expresin abruptamente, pasando de la sonrisa a un semblante algo ms serio. Y ya que hablamos de tu madre... dijo no muy seguro de abordar el tema. Sigue odindome por... lo de tu padre? Para ser sincero la pregunta me sorprendi un poco, pues no pensaba que ese fuera un asunto que an preocupara al viejo profesor. Muchos aos atrs, sucedi una tragedia de la que el profesor haba sido indirectamente responsable. Ocurri que un da, cuando an ejerca como profesor de Historia en la Universidad Autnoma de Barcelona, le pidi a su mejor amigo y colaborador, que por aquel entonces era precisamente mi padre, que por favor fuera en su lugar a una pequea iglesia en el Pirineo a estudiar y tomar fotografas de un retablo del siglo xiv. Desgraciadamente, aquella carretera de montaa haba sufrido una nevada pocos

das antes, y aquella noche el asfalto se encontraba cubierto por una fina capa de nieve congelada extremadamente resbaladiza. En una curva, en el camino de vuelta, mi padre perdi el control de su coche y se precipit por un acantilado; no sobrevivi a la cada. En mi caso, lo asum como una fatalidad del destino y poco a poco el profesor se convirti en una especie de padrino adoptivo. Pero mi madre, buscando desesperadamente alguien a quin culpar por la muerte de su esposo, dirigi su ira hacia el que ahora era mi mejor amigo, y an no haba sido capaz de perdonarle. Pues la verdad, no lo s admit volviendo a la realidad. Todava sigue responsabilizndolo por lo que pas aquel da. Rasqu mi incipiente barba, incmodo por hablar de aquello. Pero yo dira que con los aos ha ido entrando en razn, y aquel odio inicial se ha quedado en simple resentimiento. Resentimiento... repiti. S, y puede darse por contento arg dndole una amistosa palmada en la espalda. Conmigo todava est cabreada por una vez que recort monigotes en las cortinas cuando tena cuatro aos. Una vez dejamos las piraguas encalladas sobre la arena y Iak pesc unas piraas para almorzar que a m me toc descabezar, destripar y cocinar, nos pusimos de nuevo en marcha con fuerzas renovadas. Al cabo de varios kilmetros de cargar con las piraguas por un sendero que rodeaba los rpidos, justo en el lugar donde terminaban y entre dos estilizados bloques de piedra grantica redondeados por la erosin, Iak indic que nos detuviramos, sealando el estrecho espacio que quedaba entre los mismos. Leyenda que Mengk contar de hombres antiguos, decir que camino a Menka tam, comenzaba entre Colmillos de Tareraimb. Apunt a los dos bloques verticales de granito y afirm sin prembulos: Estos ser Colmillos de Tareraimb. En serio? pregunt el profesor. No mencion nada al respecto cuando nos habl de la Ciudad Negra. Mengk no querer que t saber eso apunt Iak. l no contar todo. Pero ests seguro? insisti dudando de la veracidad del relato en ese punto . No podra ser algo que Mengk aadiera a la leyenda por su cuenta? Iak se cruz de brazos, frunci los labios y se encogi de hombros. No contest a la pregunta, pero su respuesta estaba clara. A m me vale opin Cassie, tras pensarlo por un momento. Estoy harta de cargar con la pinche piragua, y adems, estas dos rocas con forma de colmillos bien parecen la entrada a algn sitio. Eso es cierto admiti el profesor, tras estudiarlas de arriba abajo. Pero tambin podran no significar absolutamente nada. Bueno intervine. Por si os sirve de algo la informacin, calculo que ya hemos recorrido unos cincuenta kilmetros en direccin norte, y creo que ahora deberamos ir hacia el oeste. As que... conclu, inclinando la cabeza hacia las dos

rocas. Est bien, ste podra ser un camino tan bueno como cualquier otro resopl al fin el profesor. Puestos a perdernos, hagmoslo con criterio. Y con paso decidido, sin darnos y sin darse tiempo a pensarlo, se intern por el angosto hueco entre los Colmillos de Tareraimb, seguido de cerca por Iak. Cassie y yo intercambiamos una breve mirada, sabedores de que al internarnos en la jungla dejbamos atrs el ro, nuestro nico medio de salir de all. Pero para eso habamos venido a fin de cuentas, as que sin necesidad de decirnos nada, respiramos hondo y seguimos los pasos de Iak, que ya haba desaparecido entre las rocas.

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El inicio de la marcha, siguiendo la direccin que nos indicaba la brjula de Jack Fawcett que yo llevaba colgada del cuello, result extremadamente difcil en comparacin con el sendero seguido hasta ese momento en paralelo al ro, que aunque enfangado y sembrado de obstculos, era un sendero al fin y al cabo. Ahora marchbamos infinitamente ms despacio, con Iak a la cabeza apartando y cortando lianas con el machete, braceando entre arbustos tan espesos como setos, y vigilando constantemente dnde ponamos pies y manos. Entre tal maraa vegetal, el riesgo de tropezarnos con una serpiente venenosa a la que no hiciera gracia nuestra presencia, se converta estadsticamente slo en una cuestin de tiempo. Avanzbamos ligeros de equipaje, pero aun as empapados en sudor, y el penoso ritmo al que nos movamos penetrando a travs de la espesura empezaba a afectar a nuestro nimo. Tras slo un par de horas de marcha, el entusiasmo inicial haba sido sustituido primero por un espeso silencio, y finalmente por un concierto de bufidos y resuellos que, por propia experiencia, saba eran slo la antesala de las primeras quejas y reniegos. Creo que deberamos descansar un momento dije tocndole el hombro a Iak, que marchaba justo delante empapado en sudor. ste mir a mi espalda, y al ver la expresin sofocada del profesor asinti con la mirada. Enseguida desbrozamos un pequeo espacio a nuestro alrededor del tamao de un pequeo igl, donde nos acurrucamos los cuatro en el suelo, ms cansados de lo que ninguno quera admitir. Rodeados por un espeso muro de vegetacin que la luz del sol apenas lograba atravesar, habitbamos una deprimente penumbra en la que apenas logrbamos vernos las caras los unos a los otros. Entonces Iak sac de su morral unas tiras de carne ahumada y nos entreg una porcin a cada uno; estaba correosa como suela de zapato y despeda un ligero olor a podredumbre, pero sin preguntar por su procedencia me limit a comerla con un hambre que hasta ese momento no me haba dado cuenta que tena. Cunto decas que haba hasta las coordenadas de Z? pregunt el profesor mientras trataba de arrancar con los dientes un trozo que poder masticar. Se trata slo de un clculo aproximado contest tratando de esquivar la pregunta. No creo que debiramos tomrnoslo muy... Cunto? insisti. Desde el ro, unos ocho o nueve kilmetros... puede que diez. Y en dos agotadoras horas de marcha dijo mirando hacia el mnimo sendero que habamos dejado atrs, habremos caminado menos de quinientos metros. Yo ms bien dira unos trescientos apunt Cassie con desnimo. Bueno, tampoco va a ser todo el camino as repliqu, preocupado por el

cariz que estaba tomando la conversacin. Eso no lo sabes objet el profesor. No, no lo s. Pero regodearnos en la dificultad no nos sirve de nada dije sealando la espesura, as que si ese es el nico camino, lo seguimos y punto. Quejarnos de ello no va a hacerlo ms fcil, y si tenemos que fabricar nuestro propio sendero, lo haremos. El profesor Castillo mir en derredor, como constatando una vez ms dnde nos habamos metido. Ya... pero eso es precisamente lo que me preocupa. Es evidente que nadie ha pasado por aqu desde hace mucho, lo que significa que Valeria tampoco lo ha hecho. No, profe le contradije. La expedicin de su hija ha podido ir por otra ruta. De hecho, si an conservaban su GPS podran... no, mejor dicho, deberan haber ido en lnea recta hacia su objetivo y no dando un rodeo como nosotros. El hombre pareci masticar mis palabras, aunque haciendo un visible esfuerzo por digerirlas. Profesor le dije mirndolo con dureza. Su hija Valeria est en aquella direccin seal hacia el oeste, y vamos a encontrarla aunque tengamos que atravesar a machetazos toda la jodida selva amaznica, as que deje de preocuparse y buscar peros, porque si no ponemos todos lo mejor de nuestra parte, crame que no lo vamos a conseguir. Detrs del sucio cristal de sus gafas, los ojos azules de mi viejo amigo refulgieron en las sombras. Tienes razn dijo asintiendo para s y ponindose en pi de un salto, me estoy comportando como un idiota. Entonces tom el machete de Iak, y sin mediar palabra empez a largar mandobles contra la maleza, como si aquella fuera la culpable de sus desgracias. Los dems, an sentados en el suelo, contemplbamos estupefactos su inesperado cambio de actitud con las tiras de carne todava colgando de la boca. Vamos! nos apremi con impaciencia. A qu estis esperando? A mi hija se va por aqu! Unas horas ms tarde, sustituyendo a Cassie al frente, quien a su vez haba dado descanso al profesor Castillo, arremeta con saa contra unos arbustos erizados de largusimas espinas leosas, que explic Iak, solan usarse como dardos de cerbatana en sus caceras. Segn deca, eran capaces de perforar la gruesa capa de grasa que cubre a los cerdos salvajes y, como pude comprobar en mis propias carnes, tambin la tela de algodn y la epidermis, hasta horadar el msculo que haba debajo. Por suerte, ya habamos dejado atrs la impenetrable y claustrofbica vegetacin que rodeaba los mrgenes del ro y nos haba obligado a caminar casi a oscuras en pleno da, aunque el escenario en ese momento, para ser justos, tampoco era para tirar cohetes. A pesar de que avanzbamos a un ritmo mayor, la inacabable maraa de lianas

de todos los grosores que colgaban de los altsimos rboles, me hacan sentir como una mosca en una descomunal telaraa, impidindome incluso mover el machete con libertad para abrirme camino. Fue entonces cuando un espejismo surgido de la nada, apareci justo frente a m en forma de pequeo rbol para los estndares amaznicos, claro de corteza griscea y pequeas flores rojas, aislado de los dems y libre de vegetacin en dos o tres metros a la redonda. Una invitacin al descanso, como lo hubiera sido un sof y una cerveza fra. Sin pensrmelo dos veces me acerqu al mismo, solt el machete y, tras asegurarme que el suelo apareca libre de serpientes, escorpiones y dems, me dej caer sobre la mullida hojarasca a la espera de los compaeros que venan detrs. El primero que lo hizo fue el menkragnoti, al que recib con una enorme sonrisa mostrndole feliz mi descubrimiento. Mira lo que he encontrado dije apoyndome en el tronco y palmeando el suelo a mi lado. Ven a descansar, enseguida viene el camarero a tomarnos nota. El indgena de ojos azules, sin embargo, abri los ojos como platos y gritando algo en su lengua se abalanz sobre m, agarrndome del brazo y apartndome del rbol antes de que me diera cuenta de lo que estaba pasando. Pero qu coo haces? le increp incorporndome. Es que te has vuelto loco? Ah no hay serpientes ni nada, ya lo he comprobado! No serpientes, no araas, no nada. S, eso es lo que he dicho! Ese palosanto seal al rbol, todo muerto alrededor. Si t sentar junto rbol, t tambin morir. Pero de qu ests hablando? pregunt a punto de echarme a rer. El rbol me va a matar? Iak chasque la lengua con impaciencia, y con el machete en la mano, se acerc a un arbolillo cercano y lo cercen de un tajo cerca de su base, haciendo de l una larga lanza. Seguidamente lo agarr por un extremo y lo aproxim con precaucin al palosanto, hasta rozar la corteza con suavidad un par de veces. El profesor Castillo y Cassie llegaron justo en ese instante y me dirigieron una mirada interrogativa al ver a aquel hombre hecho y derecho acercarse a un rbol como si lo hiciera a un tigre de bengala. Yo me estaba encogiendo de hombros como respuesta cuando la mexicana alz las cejas con incredulidad. Qu carajo...? Como un sbito aguacero, miles de pequeas hormigas amarillentas se dejaron caer desde las ramas superiores del rbol, lloviendo literalmente sobre el espacio vaco de vegetacin y extendindose como una bullente marabunta ambarina a los pies del palosanto.

Entonces Iak se volvi hacia m, tremendamente enfadado. Si tu sentar junto palosanto repiti regandome como una madre a un hijo travieso, hormigas tangarana caer sobre ti, luego morder con su veneno, y entonces t... torci la cabeza y sac la lengua. Y dndose la vuelta lo dej ah, sin necesidad de terminar la frase para hacerse entender. A excepcin de una indolente anaconda de casi ocho metros, que cruz ante nuestros ojos tranquilamente, como dando un paseo; o de cmo Iak nos mostr el modo de obtener agua de las lianas y los troncos de bamb golpeando cada segmento hasta descubrir uno que no sonara a hueco, nada reseable ocurri hasta la cada de la tarde. Ante la inevitable aparicin de los mosquitos, Iak a quien en realidad pareca no afectarle, nos sugiri embadurnarnos de lodo todas las partes de piel expuestas, aunque yo propuse tambin cubrir de barro camisas y pantalones, pues esos malditos bichos ya me haban logrado picar esa misma maana atravesando el tejido. De modo que todos acabamos cubiertos de barro de la cabeza a los pies, dejando slo un par de ranuras para los ojos y otra para la boca imprescindible para maldecir a las miradas de insectos que nos atormentaban, con la ropa desgarrada por los arbustos espinosos, y los andares propios de quienes llevan todo el da luchando contra la jungla a brazo partido. Cualquiera que nos hubiera visto de tal guisa, jurara haberse cruzado con una pandilla de zombis mugrientos despus de una noche de juerga. Cuando empez a oscurecer, limpiamos una zona para acampar, barrimos con palos el suelo para asustar a cualquier serpiente que anduviera por all y, mientras el resto colgbamos nuestras hamacas, como hiciera horas antes junto al ro el indgena de ojos azules sac del zurrn una especie de arco en miniatura, junto con un palo de poco ms de un palmo con una afilada y chamuscada punta. A continuacin, reuni algo de madera seca que haba sacado del interior de un rbol cado, enred la cuerda del arco alrededor del palo y comenz a deslizarlo a un lado y otro con rapidez, haciendo que ste girara como una taladradora hasta que un hilo de humo blanco naci de la madera. En pocos segundos, el humo dio paso a una brasa roja y brillante y, ante la felicidad de todos, tras un par de fuertes soplidos, en una refulgente hoguera que nos ilumin no slo las caras, sino el nimo del que a esas horas andbamos bastante escasos. Por mi parte, qued tan fascinado ante el proceso de hacer fuego del mismo modo en que llevaba hacindose durante miles de aos, que olvid que en un bolsillo lateral de mi pantaln, llevaba un sencillo pero prctico encendedor. Seguamos sin tener carne fresca, pues a Iak le haba resultado imposible cazar nada en aquella anarqua forestal, pero entre la fruta que habamos ido recogiendo del suelo guayabas, mangos y una especie de uva pero que en absoluto saba a uva, con una enorme semilla en el medio y los restos de su carne ahumada, tuvimos para una

cena medio decente alrededor de la fogata. Era como una acampada de boy scouts recin llegados de las trincheras de Verdn. A nuestras espaldas, ms all del exiguo crculo de luz de la hoguera, los arbustos y las ramas no dejaban de moverse. Las ranas arbreas croaban como si les fuera la vida en ello, y miles de pjaros, primates, insectos y reptiles gritaban, chasqueaban o rugan desde ms all de la oscuridad, recordndonos a cada momento que nos habamos adentrado sin invitacin en sus dominios. Si no estuviera tan cansada... dijo Cassie devorando un mango que sujetaba entre ambas manos quiz hasta tendra algo de miedo al or como hay alguna cosa reptando cerca de mi espalda. T, mujer valiente afirm Iak con solemnidad, sealndola. De eso no te quepa duda... ratific el profesor con una sonrisa fatigada. La mexicana, sin embargo, no los miraba a ellos, sino a m, que permaneca sentado en silencio al otro lado de la hoguera. Senta sus pupilas clavadas en mis pupilas, como queriendo decirme algo con la mirada que sus labios no se decidan a expresar. Finalmente, fui yo el que me dirig a ella. En qu piensas? le pregunt en voz baja. La arqueloga dio un nuevo mordisco a la fruta antes de contestar. Pensaba... susurr en lo increble que me parece lo que estoy viendo. A m tambin me parece increble contest. Que nos encontremos otra vez en la selva, tu y yo, rodeados de todo el... No, Ulises me interrumpi con cara de nia traviesa. Lo que me parece increble, es que no te hayas dado cuenta de que tienes una tarntula del tamao de un mono subindote por el brazo.

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Quiz fuera el cansancio acumulado, o el sedante olor a humo del termitero que habamos arrojado al fuego para ahuyentar los mosquitos, pero a pesar del susto de la tarntula que Iak apart de un simple manotazo, el hecho es que esa noche dorm como un tronco. Apenas abr los ojos me incorpor en la hamaca, y viendo que los dems an no se haban despertado me dej caer al suelo de un salto, restregndome los ojos y con la idea de buscar algo de fruta en los alrededores para el desayuno. Fue al apartarme las manos de la cara, que me llev un susto de muerte al descubrir que no estbamos solos en el campamento. A menos de un metro de mis pies descalzos, una descomunal serpiente se enroscaba sobre las extintas brasas de la noche anterior. A juzgar por su tamao y el dimetro de su cuerpo, ancho como mi pierna, lo primero que pens es que se trataba de una anaconda, pero un inhabitual color amarillento y los tringulos negros de su lomo me hicieron sospechar que no era eso lo que tena delante. El reptil alz la cabeza al percatarse de mi presencia, y fue entonces cuando me fij en sus pupilas: unas pupilas ahusadas, como de gato. La seal inconfundible de que me hallaba frente a una serpiente venenosa. Mejor dicho: una gigantesca serpiente venenosa. Inoportunamente, al otro lado del campamento a Cassandra tambin le dio por levantarse de la hamaca justo en ese instante, desperezndose ruidosamente con los ojos entrecerrados. Aun as, tard menos de dos segundos en darse cuenta de que algo suceda, y rpidamente sigui mi mirada hasta descubrir al ofidio semienterrado entre la ceniza, con su amenazadora cabeza triangular erguida apuntando hacia m. Lo malo es que ese fue el mismo espacio de tiempo que la serpiente necesit para ver a Cassie, y volvindose hacia ella, hizo lo que suelen hacer todas las serpientes cuando se creen acorraladas. Atacar. Como un resorte, desenrosc sus tres metros de msculo lanzndose con las mandbulas abiertas contra la mexicana, que slo tuvo tiempo de emitir un ahogado grito de sorpresa dando un paso atrs. Sin detenerme a pensarlo hice lo nico que se me ocurri en ese momento, abalanzarme sobre las brasas y agarrar a la serpiente por la cola. Una accin muy poco sensata pero que dio resultado, pues de inmediato el animal se revolvi sobre s mismo, olvidndose de Cassandra para enfrentarse con su amenaza ms inmediata. Es decir, un servidor. Sin soltarlo an, logr tirar del ofidio hacia atrs pensando que era la mejor manera de tenerlo controlado, pero con tan mala fortuna que al tirar tropec con mi propia mochila y ca boca arriba, dejando escapar a la serpiente, ahora s realmente

cabreada conmigo. El agresivo animal zigzague rpidamente y, horrorizado, contempl como se acercaba hasta situarse entre mis piernas, elevando su horrible cabeza a ms de un metro de altura y estirando su escamoso cuerpo mientras me miraba con sus malficos ojillos. Entonces, tomndose su tiempo al ver que yo no tena escapatoria, abri las fauces exhibiendo sus afilados colmillos rezumantes de veneno, y ech la cabeza hacia atrs tomando impulso para lanzarse contra mi cara. No tena escapatoria. Instintivamente cruc los brazos frente a m para protegerme y apret los dientes, esperando el inevitable mordisco que all mismo me iba a dejar listo de papeles. Pero para mi sorpresa, en lugar de unos colmillos clavndose, lo que sent fue un peso muerto cayendo sobre mi entrepierna. Entonces apart los brazos de la cara, para descubrir cmo se convulsionaba, manando sangre a chorros, el cuerpo cercenado de la serpiente, al que le haba desaparecido la cabeza. Aturdido e incapaz an de entender lo que haba sucedido, mir a mi derecha y all estaba Cassie, de pie, con una inquietante sonrisa en los labios y el machete en su mano chorreando sangre por la hoja. Llevaba mucho tiempo dijo apartndose el pelo revuelto de la cara, queriendo hacer algo as. Esa maana, por supuesto, desayunamos serpiente a la parrilla sucuruc apagafuegos, segn nos indic Iak. Una de las serpientes venenosas ms temidas del Amazonas, por su agresividad y la fea costumbre de dormir oculta entre las brasas. Pero tal era el tamao de la condenada, que sobr ms de la mitad, as que tras una malintencionada sugerencia de la mexicana, al ponernos de nuevo en marcha, termin cargando con ms de un metro de serpiente sobre los hombros, como si se tratara de una pesada y estrambtica bufanda. Nuestra provisin de carne fresca. La selva pareca ser menos impenetrable que el da anterior, y as el ritmo result ms vivo. Quiz por ello, porque algo de luz nos alcanzaba desde el techo de la jungla, o simplemente porque tenamos el estmago lleno, los cuatro nos sentamos ms animados, y a momentos el profesor nos regalaba disertaciones de cualquiera de los muy aburridos temas sobre los que le encantaba conferenciar. Ms tarde Cassandra nos puso al tanto de los inesperados descubrimientos realizados en las excavaciones arqueolgicas que estaba llevando a cabo frente a las costas de Barbate, en el estrecho de Gibraltar, y finalmente Iak nos mostr algunas plantas desconocidas para nosotros y sus increbles efectos medicinales; como la jarac, imprescindible para las picaduras de serpiente; la inmortal de pantano para las hemorragias; o la pequea parapara, una flor blanca de aspecto inocente, pero que seca y molida, al simple contacto con la piel, segn el menkragnoti produca un

desagradable hormigueo, seguido de una parlisis temporal en todo el cuerpo. En lo que a m respecta, trat de animar el paseo entonando una cancin de Jorge Drexler, pero a mitad de la segunda estrofa un trueno restall sobre nuestras cabezas y, con buen criterio, me obligaron a callar de inmediato. Con el fin sobre todo de distraerme, cada poco echaba un vistazo a la brjula, para comprobar que seguamos el rumbo correcto hacia el oeste. Iak, por su parte, trataba de cazar sin mucho xito con un curioso mtodo que consista en tumbarse en el suelo, tensando el enorme arco con piernas y brazos para darle la mayor potencia posible, alguno de los monos que, cada vez ms escasos, saltaban de rbol en rbol sobre nosotros. El bisnieto de Percy Fawcett meneaba la cabeza con decepcin y sonrea incmodo cada vez que erraba el tiro. Al parecer, cazar no era lo suyo. En un momento de aburrimiento, me acord de algo que haba sucedido un par de das atrs. Cassie le dije adelantando al profesor en la marcha y colocndome tras ella . Qu ibas a decirme el otro da? Ella se gir a medias arqueando una ceja. El otro da? Puedes ser ms explcito? S, mujer. Cuando estbamos rodeados por los caimanes en el ro, creyendo que bamos a morir y todo eso... Sonre levemente. Pareca importante. La mexicana estir la mandbula y mir hacia arriba, como haciendo memoria. Pues no, gey. Neg con la cabeza. No tengo idea de lo que me hablas. Ya... y supongo que tampoco te acuerdas de lo que queras decirme cuando nos bamos a estrellar en la avioneta, no? Tampoco. Claro, claro... Sabes que mientes de pena? En lugar de contestarme, la mexicana se limit a voltearse esbozando una enigmtica sonrisa. Pocos pasos despus, o como el profesor Castillo rezongaba detrs de m, y al girarme lo vi rascarse la espalda con saa maldiciendo a la fauna local. No s qu demonios me ha picado gru, pero tengo un bulto que me escuece a rabiar. Vamos, profe le dije quitndole importancia. No se preocupe y deje de rascarse. Seguro que no es nada. Pues para no ser nada te juro que me est volviendo loco, y hasta dira que algo se mueve ah dentro. Venga ya, no sea paranoico. Paranoico? exclam, indignado. Mira! Tras acercarse, se dio la vuelta levantndose la camisa por detrs. Ciertamente, le haba salido un extrao bulto bajo el omplato derecho del tamao de una canica grande, enrojecido y con una pequea mancha de sangre justo en medio.

Aunque lo que realmente hizo que se me revolvieran las tripas, fue ver como en realidad, s que haba algo retorcindose en su interior. Con el profesor sentado en un tronco desnudo de cintura para arriba, yo paseaba la hoja de mi cuchillo de buceo sobre una pequea hoguera para desinfectarlo, mientras la mexicana y Iak se sentaban uno a cada lado del profesor, tanto para darle nimos, como para sujetarlo fuerte cuando llegara el momento de hacer la incisin. Cuando decid que la afilada hoja del cuchillo ya estaba libre de grmenes, me acerqu a mi viejo amigo por la espalda y le puse la mano en el hombro. Gir la cabeza hacia m, con todo menos confianza en los ojos. Pero t has hecho alguna vez esto? pregunt con ansiedad. De verdad quiere que le conteste? Maldita sea, Ulises... protest. Este es uno de esos momentos en los que hay que mentir descaradamente. No se preocupe le dije por dcima vez en diez minutos. Todo va salir bien, s lo que me hago. Cassandra me mir en silencio, interrogndome con los ojos. Yo le contest de la misma manera, tambin en silencio, pero con una mueca de incertidumbre y desmintindome a m mismo, encogindome de hombros. El profesor, ajeno a mi muda confesin de incompetencia, mordi un palo que le pas el menkragnoti y se prepar para la pequea operacin, para la que por supuesto no tenamos ningn tipo de anestsicos, ni siquiera la tpica botella de whisky de las pelculas con la que emborrachar al paciente. Est bien, profe dije tratando de parecer calmado. All vamos. Contar hasta tres y luego har el corte, de acuerdo? Eduardo Castillo, con el palo en la boca, asinti de mala gana. Preparado? Uno... Y le hice el tajo por sorpresa, haciendo que escupiera el palo y soltara un grito que debi orse en muchos kilmetros a la redonda. Si no fuera porque Iak y Cassie lo tenan fuertemente sujeto, se habra dado la vuelta para soltarme a la cara la retahla de improperios irreproducibles que empez a dedicarme, rojo de ira y dolor. Ya est, profe le dije, limpiando la herida con agua. As era mejor. Y una mierda mejor! protest, furibundo. Eso no se hace, me cago en...! Ignorndolo, acerqu la vista al corte de unos cinco centmetros de longitud aunque no demasiado profundo, y de repente surgi del mismo algo que jams imagin que existiera ms que en las pelculas de ciencia ficcin. Una especie de larva de medio centmetro de ancho, con una picuda boca negra y unas minsculas patas como garfios, asom por la herida como un pequeo y repulsivo alien, desafindome por haberlo sacado a la luz. Dios santo, pero qu es eso? pregunt Cassandra a mi lado, horrorizada.

Qu? Qu pasa? se alarm el profesor, olvidndose del dolor por un momento y tratando de girarse. La respuesta vino desde mi derecha, en boca de Iak. Es un sotuto dijo tranquilamente. Mosca debi picar hace das y dejar larva, y larva crecer mucho. Y cmo la sacamos? pregunt viendo como el asqueroso gusano se retraa hacia dentro. Habr que hacer un corte ms profundo. De eso ni hablar! exclam el profesor espantado ante la perspectiva. No hacer falta aclar el indgena con una sonrisa de suficiencia. A sotutos gustar msica. Pens que Iak hablaba en broma, pero comprend que no era as cuando tom un palito del suelo, con mi cuchillo le sac punta hasta dejarlo afilado como una aguja, y luego se acerc al profesor, quien se esforzaba intilmente por ver lo que suceda a su espalda. Entonces, el descendiente de Percy Fawcett hizo lo ltimo que hubiramos esperado. Se puso a silbar. Cassandra y yo nos miramos con escepticismo, viendo como el indgena le silbaba al gusano de la espalda del profesor, como un cuidador lo hara a su jilguero. Pero ambos nos quedamos de piedra, al ser testigos de algo completamente inslito. La horrible larva asom la cabeza por la herida y sac el cuerpo de la misma como una serpiente hipnotizada por la flauta de un faquir. No poda creer lo que estaba viendo, aquella era la tpica ancdota que nadie iba a creer por mucho que lo jurara, pero estaba pasando. Y en ese preciso instante, cuando casi medio cuerpo del animal estaba asomndose fuera, Iak efectu un rpido movimiento con la mano derecha y ensart la larva limpiamente, extrayndola de un tirn y provocando un nuevo grito de dolor en el profesor, y un suspiro de alivio en el resto. Seguidamente, el indgena hizo un emplasto con fibra de una liana a la que llamaba escalera de mono, y el nctar rojo de un rbol al que llam savia de dragn. Lo apelmaz a conciencia, le escupi un par de veces, lo cubri de barro y lo peg en la herida del profesor prometindole que le calmara el dolor y evitara la infeccin. Y claro, tras lo que acabbamos de presenciar no tuvimos otra opcin que creerle.

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Ese da caminamos durante horas, atravesando unas veces zonas de vegetacin tan slida como paredes de ladrillos, y en otras ocasiones terrenos tan despejados de arbustos, lianas o palmas, que crea estar paseando por algn cuidado jardn, en el que slo los gigantescos rboles de sesenta metros de altura me recordaban dnde estbamos en realidad. Es como la bveda de una catedral... declam el profesor sealando al cielo, a quien el extracto de una liana que Iak le haba dado de beber para calmar el dolor pareca haberle desatado la imaginacin y la lengua. Una catedral infinita... S replic Cassandra mientras se espantaba una nube de jejenes delante de la cara. Una catedral con un serio problema de mosquitos. Los mosquitos son tambin hijos de Dios nos record con una sonrisa idiota . Esta es tambin su casa. La arqueloga puso los ojos en blanco y yo me volv hacia Iak, que ahora caminaba a la cola de nuestro pequeo grupo. Pero se puede saber qu le has dado? Slo medicina para dolor, parecida a ayahuasca contest como si se tratara de lo ms normal del mundo. No me lo puedo creer. Le has dado un alucingeno? Pero muy poco, como para nio aleg encogindose de hombros. No pasar nada malo. Malo, no intervino Cassie mirando como alzaba las manos al cielo. Pero al parecer, ha despertado en l un fervor religioso que desconocamos. Y como para corroborar sus palabras, el ex profesor de Historia Medieval por la U.A.B., iconoclasta y ateo practicante, se arrodill en el suelo y, poniendo los brazos en cruz, comenz a rezar dando gracias al Seor por las maravillas de la creacin entre una nube de mosquitos que rodeaba su cabeza como un halo de santidad. Con la llegada del anochecer instalamos de nuevo nuestro precario campamento. Despejamos el hmedo suelo, colgamos las hamacas, Iak hizo fuego a su manera, y asamos la mitad sobrante de la sucuruc apagafuegos, pues tal como no haba dejado de sealarnos el menkragnoti durante todo el camino, la caza haba pasado de escasear, a desaparecer absolutamente. Sentados alrededor de la hoguera, tan cansados que ninguno tena fuerzas para hablar, se hizo evidente la menor presencia de fauna en aquella parte de la selva. Esta vez, apenas se escuchaba el lejano alboroto de unos monos saltando de rama en rama, o como una solitaria pareja de loros parloteaba como tertulianos en aquella noche dominada por un creciente silencio que, cuanto ms evidente era, ms siniestro nos pareca. Tambin Iak, a medida que nos adentrbamos en aquel bosque, se haba ido

poniendo ms nervioso, y en ese momento de la noche bajo la oscilante luz de la fogata, sus ojos transmitan algo muy parecido al miedo. Lo que no me atrev a preguntarle era miedo a quin, o a qu. Cunto creis que habremos andado ya? se interes Cassandra en voz baja, rompiendo el pesado silencio. Puede que entre ocho y doce kilmetros aventur con escasa conviccin, sin levantar la vista del fuego. Slo? protest el profesor, que ya pareca repuesto de sus alucinaciones. Pero si me siento como si hubiera hecho un maratn! Levant la vista para dedicarle una cansada sonrisa. Es normal... tenga en cuenta que usted ha hecho su propio va crucis. A Cassie se le escap una risita, y el profesor me mir con extraeza. Va crucis? inquiri mirndonos a uno y otro, sin comprender el chiste. De qu hablas? Nada, profe. Cosas mas... dije quitndole importancia con un gesto. Por qu preguntabas lo de la distancia, Cassie? La mexicana me mir por un momento guardando silencio, como si dudara en exponer lo que le rondaba la cabeza. No calculaste pregunt al fin, al ver que aquello no iba a pasar, que desde el ro tendramos que andar nueve kilmetros para llegar a las coordenadas de Z? Aproximadamente puntualic levantando el ndice. De acuerdo, aproximadamente... Pero el hecho es que de momento no hemos visto nada que apunte a que nos hallemos cerca de una ciudad perdida o nada parecido. No hay caminos, ni mojones ni seales de ningn tipo. Caramba, Cassie. T eres la arqueloga, y sabes perfectamente que podramos estar ahora mismo sentados sobre un yacimiento arqueolgico y no darnos cuenta. Eso hasta yo lo s. Cierto. Pero no tropezarnos con nada en absoluto, me tiene preocupada. Qu quieres decir? pregunt el profesor Castillo con inters. Meditabunda, Cassandra pase la mirada sobre ambos. Y si nos hemos equivocado? En la distancia? Ya te he dicho que... No, Ulises me cort. En la direccin. Te refieres a...? inquiri el profesor dejando la pregunta a medias. La arqueloga submarina se frot la nuca, incmoda. Nos estamos basando nicamente en suposiciones y clculos orientativos seal con inquietud. No tenemos ninguna garanta de que la historia que cont Mengk sea cierta... y mucho menos de que sea la ruta que lleve a Z. Quiz las misteriosas ruinas que describe Jack Fawcett en su diario, sean slo la fantasa de un explorador de principios de siglo despus de tomarse una botella de whisky, o puede

que... Cassandra call al notar cmo le pona la mano en la rodilla y le sealaba al profesor con la cabeza. El rostro de ste, a pesar de la escasa luz y la capa de barro que le cubra la cara, se contrajo visiblemente tensando los msculos de la mandbula. Tienes razn farfull, abatido. Tienes toda la razn. Todo esto es absurdo... Esta expedicin improvisada, convenceros para acompaarme, arriesgar vuestras vidas, buscar una tribu que quiz ni siquiera exista en mitad de la Amazonia... mascull hundiendo la cabeza entre las manos. Me he vuelto loco, y os he arrastrado en mi locura. Levant la vista con los ojos humedecidos. Os ruego me perdonis, no sabis cunto lo siento. Deje de decir tonteras! le increp ponindome en pie. Aqu nadie tiene que pedir perdn a nadie. Cassandra y yo hemos venido por voluntad propia, y adems, estoy convencido de que estamos en el camino correcto para encontrar esa jodida Ciudad Negra. Y si encontramos la ciudad, estoy seguro de que encontraremos a su hija. No le quepa la menor duda de ello. El profesor se quit las gafas y se sec las lgrimas con la manga de su maltrecha camisa. Gracias por los nimos, Ulises dijo al volver a ponerse las gafas. Pero an conservo la suficiente cordura como para darme cuenta de que esto ha sido una terrible equivocacin. Adems, hemos perdido no slo nuestro equipo, sino tambin el GPS, y eso por no hablar del telfono Iridium, nuestro nico medio de contactar con el resto del mundo. Levant la vista y trat de imprimir conviccin a sus palabras. As que lo ms sensato es que maana demos la vuelta y regresemos por donde hemos venido. Buscaremos la manera de volver a la civilizacin y esperaremos a que la otra expedicin de rescate parta lo antes posible, y entonces... Bromea? le interrump bruscamente sin poder creer lo que estaba escuchando. Despus de llegar hasta aqu quiere dar la vuelta? As, sin ms? El profesor me mir sin contestarme. No me lo puedo creer... dije llevndome las manos a la cabeza. Ahora que estamos tan cerca, no podemos abandonar. Ms cerca de dnde, Ulises? repuso abriendo los brazos. Si ni siquiera sabemos dnde estamos. Nosotros quiz no, pero l s y seal al menkragnoti, que an no haba abierto la boca. El indgena me mir con extraeza por la alusin, parpadeando de sorpresa. Yo no saber confes, aturdido, al cabo de un momento. Yo slo seguir direccin que ustedes decirme... Iak nunca estar aqu antes. Pero estamos cerca del territorio morcego, no? le interpel. Donde se supone que est la ciudad de los hombres antiguos.

Sin decir nada, el nieto de Jack Fawcett escarb entre las cenizas de la hoguera con un palo y desvi la vista hacia la oscuridad que nos rodeaba. El nico sonido era entonces el crepitar de las ramas en el fuego, y el lejano rugido de un mono aullador reverberando en la noche. El creciente silencio en una jungla que se supona superpoblada de miles de animales, resultaba algo ms que inquietante. No era un silencio en absoluto natural. Era un silencio contenido, tenso, expectante. S, esa era la palabra justa. Expectante. Como si hasta el ltimo ser de aquella selva inmensa y oscura, supiera de algn modo que algo terrible estaba a punto de sucedernos. Algo que nosotros desconocamos. Algo que quiz ya haban visto otras veces. Slo Menka tam ser tan silencioso sentenci entonces Iak mirando en derredor, trasluciendo en el tono de voz un miedo hondo y primitivo. Slo gran miedo callar as a la selva.

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La siguiente maana result mucho menos sobresaltada que la anterior, a pesar de que, cuando Cassie iba a ponerse los calcetines nada ms levantarse de su hamaca, repar en un par de diminutas marcas en su tobillo izquierdo. Pinches mosquitos gru, y se rasc las pequeas costras, de las que, ante su sorpresa, brotaron dos delgados hilos de sangre. La gran... Nuestro amigo menkragnoti se acerc a la mexicana, y tras estudiar la herida por un momento, concluy con certeza: No mosquito. Esta noche t dar de comer a vampiro. Todos remos la ocurrencia del indgena. Qu curioso apunt el profesor, divertido. Y yo que crea que el tipo con capa y colmillos que vi anoche era un funcionario de hacienda. Iak se le qued mirando, sin comprender la broma. T rer porque vampiro beber sangre de mujer? A Cassie se le congel la sonrisa cuando comprob el semblante serio con que hablaba el menkragnoti. Pero... lo dices en serio? inquiri, incrdula. Vampiros venir de noche cuando t dormida escenific imitando un murcilago con la mano. Primero morder y luego beber tu sangre con lengua. T no dar cuenta, pero ellos alimentarse de ti. El moreno de la piel de la arqueloga, palideci como por ensalmo. Dios mo mascull dejndose caer pesadamente en el borde de la hamaca. Qu asco. Solo de pensar que un maldito bicho se ha estado alimentando de m... T no preocupar dijo Iak dndole una palmada en la rodilla para tranquilizarla. Pero dormir siempre con botas, y yo darte hierbas para que ellos no acercar ms, porque si no volver cada noche, y al final ellos beber toda tu sangre. Una de las inesperadas ventajas de que en aquella parte de la selva aparentemente hubiera menos vida animal, es que los rboles de mango, guayaba, maracuy y chirimoya que nos encontrbamos por el camino, estaban prcticamente intactos y cargados de fruta, tal que esperando a que alguien pasara por all para recolectarlos. Cosa que hacamos siempre que haba oportunidad. Otra de las circunstancias que nos llam la atencin de aquel territorio que ahora atravesbamos, era el progresivo cambio del terreno, que pas de ser completamente llano, a una sucesin de colinas y pequeos cerros de diversos tamaos que, en cualquier caso, en ninguna ocasin nos vimos obligados a escalar, pues siempre encontrbamos una manera de rodearlos fcilmente. Adems, por alguna razn el suelo del bosque era cada vez ms amigable, libre de arbustos y matojos, y poblado de grandes ceibas y rboles del caucho de los que Iak

nos mostr como curiosidad, cmo se extraa su savia blanca y sus propiedades adhesivas, que nos permita caminar por fin sin tener que ir abriendo paso a machetazos. Marchbamos pues, de forma ms despreocupada y tan slo atentos a no pisar ninguna serpiente oculta en la hojarasca. Al frente lo haca el profesor junto a Iak, a quin bombardeaba a preguntas sobre los das que Valeria pas en el poblado, y detrs Cassie y yo, paseando y sin decir gran cosa por experiencia, el mejor remedio para no terminar discutiendo. Y si Eduardo tiene razn? pregunt entonces la mexicana de buenas a primeras. Respecto a qu? Ya sabes contest sin dejar de mirar el suelo que pisaba. Aquello de que estamos cometiendo una equivocacin, internndonos en la selva sin siquiera saber adnde vamos. Vamos a Z repuse de inmediato. A la Ciudad Negra de los hombres antiguos, o como narices la quieran llamar... Vamos buscando a la hija del profe. Por favor, Ulises... replic alzando la vista y clavndome sus ojos verdes. Sabes perfectamente que es casi imposible que encontremos esa pinche ciudad, que seguramente es un simple mito como El Dorado o Shangri-La. Hizo una pausa y chasque la lengua. Pero es que, aunque finalmente exista, tampoco sabemos con certeza si Valeria y su gente estn all. Quiz al final, sea a nosotros a los que tengan que venir a rescatar. Por supuesto, saba perfectamente que la rubia arqueloga estaba en lo cierto. Pero si algo haba aprendido en una vida encadenada de casualidades y certezas incumplidas, es que, como suele decirse, hasta el rabo todo es toro. En otras palabras, si ahora dbamos media vuelta, no podra dejar de pensar en que, quiz, la repuesta se habra encontrado slo unos metros ms all. Puede que tengas razn contest. Pero creo que aun as, deberamos ir algo ms lejos. Ya sabes... por si acaso. Nos habamos detenido en un claro para almorzar parte de la fruta que habamos recogido por el camino, cuando un cercano trueno hizo temblar el suelo y, en cuestin de segundos, comenz a diluviar como si el todopoderoso hubiera decidido inundar la Tierra de nuevo. El rugido del aguacero estrellndose contra las copas de los rboles resultaba ensordecedor, y al poco, la violenta lluvia atraves la cobertura vegetal, dejndonos en un momento como si nos hubiramos duchado con la ropa puesta. As que sin tiempo para construir un refugio ni tener donde guarecernos, decidimos dirigirnos a toda prisa hacia la colina ms cercana, donde la selva era ms tupida y tendramos algo ms de proteccin. Iak corra delante abriendo camino, y detrs lo hacamos los dems, cubrindonos

la cabeza con unas grandes hojas de banano que en realidad no servan de gran cosa. Comenzamos a subir por la falda de la colina agarrndonos a lo que podamos para no resbalar, y cuando estbamos ya a media altura de la misma, bajo el relativo resguardo de una palmera, descubrimos a unos doce metros por encima de nuestras cabezas lo que pareca ser la entrada de una cueva. Por desgracia, una pared de piedra vertical cubierta de enredaderas, nos impeda llegar a ella. Usemos las lianas para subir! grit por encima del estruendo de la lluvia. El profesor me mir, como si le hubiera propuesto bailar en calzoncillos. Prefiere quedarse aqu mojndose? le inst. Busquemos otro lugar! replic. Saba del miedo de mi amigo a las alturas, pero no estaba de humor para discutir. De acuerdo le dije ponindole la mano en el hombro. Usted espere aqu, yo voy a pedirle un taxi. Sin darle tiempo a responder, me encaram a una liana que se perda en las alturas y, afianzando los pies en la pared, comenc a trepar sabedor de que tanto el profesor Castillo como Cassie, tenan sobrada fuerza y destreza como para seguirme. Sobre Iak no tuve ni que preguntrmelo, pues el indgena inmediatamente se agarr a un grueso bejuco y comenz a trepar a mi lado, adelantndome rpidamente y llegando a la altura de la gruta antes que nadie. Para cuando alcanc la cueva de casi dos metros de dimetro y que pareca perderse en el interior de la loma, descubr que justo frente a la misma, una suerte de terraza serva como atalaya y privilegiado punto de observacin de los alrededores. Claro que, con la que estaba cayendo decid dejar la contemplacin del paisaje para otro momento, y tras ayudar al profesor a subir el ltimo metro ofrec igualmente mi mano a Cassie, pero sta la apart de un ofendido manotazo, los tres nos refugiamos al resguardo de la amplia caverna. Y digo los tres, porque Iak se haba internado en la misma, supuse que comprobando que no hubiera animales peligrosos que hubieran tenido la misma idea que nosotros. Iak! le llam el profesor, extraado al pasar los minutos sin que el menkragnoti regresara. Dnde ests? Desde la penumbra de la entrada, justo en el lmite donde llegaba la difusa luz del sol pero no la lluvia, mirbamos hacia el interior de la cueva como al fondo de un pozo, esperando ver aparecer la silueta de Iak en cualquier momento. Pero el indgena no apareca, ni contestaba a nuestros reclamos. Aunque el fragor de la lluvia a nuestra espalda no garantizaba que nuestros gritos llegasen mucho ms all de nuestras bocas. Le habr pasado algo? dijo al fin Cassandra. No os preocupis repuse. Debe estar asegurndose de que no hay serpientes. Dndole un pequeo codazo a Cassie, aad: O vampiros.

No mames replic la mexicana. Le puede haber pasado algo. Y si se ha tropezado con un jaguar? sugiri el profesor con preocupacin. Los jaguares no viven en cuevas, profe resopl con impaciencia. Esos son los osos, y aqu no hay de eso. O puede que con esos morcegos, a los que tanto miedo parecen tener los menkragnoti insinu Cassandra, no menos preocupada. Ya basta. No nos volvamos locos ataj. Parecis unos excursionistas en una pelcula de miedo. Nos sentaremos a esperar tranquilamente a que vuelva, seguro que no le ha pasado nada. O es que acaso creis dije forzando una sonrisa, que de repente va a surgir un monstruo de la cueva y se nos va a comer a todos? Y no haba acabado de hacer la pregunta, que unos pasos apresurados acompaados de una respiracin jadeante, resonaron desde la oscuridad, acercndose rpidamente hacia nosotros.

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Los tres nos pusimos en pie de un salto, y de improviso surgi Iak desde las sombras corriendo y llevando en alto una tela amarillo chilln, que no pude identificar hasta verla de cerca. Sorprendentemente, se trataba de un moderno y caro chubasquero de nanofibra ultratranspirable, una prenda que slo se puede conseguir en tiendas especializadas de equipamiento tcnico para trekking o escalada. Nos miramos entre nosotros con la misma idea en la cabeza, sin salir de nuestro estupor y atando cabos mentalmente sobre lo que aquel descubrimiento significaba. Ya esbozaba el profesor una sonrisa, presto a poner en palabras la definitiva pista que aquella prenda nos acababa de proporcionar, cuando Cassandra vio algo que le llam la atencin y, alargando la mano se hizo con el chubasquero, estirando luego ambos brazos y extendindolo ante s. Hjole mascull abriendo los ojos desmesuradamente. Pero qu diantres...? balbuci el profesor. La prenda que Cassie sostena, apareca limpiamente desgarrada por la espalda en unas lneas paralelas que la cruzaban de arriba abajo. Unos cortes perfectos, como hechos con una afilada cuchilla. Solo que eran cuatro. Qu animal ha podido hacer esto? pregunt a Iak con un estremecimiento. No saber repuso con inquietud. Yo nunca ver antes nada igual. Debe ser de jaguar aventur Cassie. Aqu no hay otro animal que tenga garras como para dar un zarpazo como se. El indgena extendi los dedos sobre los cortes, que juntos eran ms anchos que su propia mano. Mano de jaguar no tan grande. Ni modo reiter la mexicana, pues ser un jaguar enorme. Lo que est claro, es que esto no lo ha hecho un guacamayo. Lo cierto apunt pasando el dedo por los bordes, es que los cortes son demasiado limpios para ser de garras. No mames, gey buf Cassie. Desde cundo eres experto en animales salvajes? Estuvimos casi un ao viviendo juntos, recuerdas? Por la cara que puso la aludida supe que el comentario no le haba hecho la menor gracia. De algn modo me lo iba a cobrar, menos tarde que temprano. Y con intereses. La fuerza del aguacero, que minutos antes arreciaba en el exterior de la cueva estrellndose furiosamente contra la selva como un bombardeo, pareca estar disminuyendo por momentos, e incluso un tmido rayo de sol emergi por un breve instante entre las nubes, anunciando el fin de la tormenta.

Lo importante dije volvindome hacia el profesor, y evitando de paso la mirada de Cassandra, es que, a menos que se trate de una improbable coincidencia, este impermeable es la confirmacin de que la expedicin de su hija ha pasado por aqu. El rostro del profesor Castillo reflejaba sin embargo una sombra de preocupacin. S, es verdad murmur, sin dejar de mirar los cuatro desgarrones paralelos del chubasquero. Pero... qu les habr pasado? Venga, profesor, no le d ms vueltas terci Cassie. Puede haber sucedido cualquier cosa, y adems aadi acercndole el impermeable, si se fija ver que no hay manchas de sangre por ningn lado, de modo que seguramente nadie lo llevaba puesto cuando fue desgarrado. Es cierto observ con patente alivio, y mirando a Iak, le pregunt: Dnde lo encontraste, amigo? Haba algo ms all a parte del impermeable? El menkragnoti mene la cabeza. Yo no ver nada. Yo encontrar eso ah mismo aclar sealando la densa oscuridad en el interior de la gruta, pero no ver nada ms. Para asegurarnos, nos adentramos en la cueva alumbrados por la mnima luz de mi mechero, en busca de indicios sobre quin o cundo haba estado all. Pero al cabo de diez minutos de rebuscar en la penumbra sin hallar ningn otro rastro, llegamos a la conclusin de que aquella prenda deba haber sido llevada hasta ah por algn animal. Posiblemente, concluimos, algn mono que se la hubiera encontrado en otro lugar. Lo extrao dijo el profesor, pensativo, mientras nos dirigamos de vuelta a la boca de la cueva, es que por aqu no parece haber monos. Tiene razn convine. Cuanto ms avanzamos, menos animales nos encontramos. Me volv hacia Iak, que de nuevo sostena el chubasquero entre sus manos. A qu crees que se debe? le pregunt. Es un poco raro, no? Sobre todo, teniendo en cuenta que hay comida de sobra. El menkragnoti, con la mirada fija en el impermeable amarillo, slo alz la vista al cabo de un buen rato, con el semblante nublado. Est ser tierra de muerte... contest en voz baja. Tierra de morcegos, y por eso animales esconderse de ellos. Tierra de muerte, dices? Pues a m no me lo parece ment flagrantemente sealando al exterior. Esto ms bien parece el paraso de lo tranquilo que est. Un momento se interes el profesor acercndose. Dices que esto ya es tierra de morcegos? Entonces, eso significara que no estamos lejos de la Ciudad Negra, no? El indgena de ojos azules se limit a encogerse de hombros. Iak slo saber que ciudad de los hombres antiguos estar en tierra de morcegos, y tierra de morcegos ser tierra de muerte.

Estoy pensado que... aad rascndome la barba de una semana, enfrascado en mis propios pensamientos, ajeno al discurso del menkragnoti aunque el impermeable lo haya trado un mono, no puede haberlo encontrado muy lejos de aqu. Lo que significa que, si la expedicin de Valeria tom otro camino siguiendo las coordenadas del diario, y ha pasado cerca de esta misma cueva... Es que hemos de estar cerca de las coordenadas de Z! concluy el profesor, entusiasmado. En ese preciso instante, del exterior de la gruta nos lleg la voz de Cassie. Quiz tenga usted razn dijo sin volverse, con la vista clavada en el horizonte. Quiz tenga usted razn... Intrigados, ms por la extraa entonacin de la voz que por las palabras de la arqueloga, nos acercamos a la cornisa que desde el borde de la gruta dominaba los alrededores. La lluvia ya haba cesado casi totalmente y espordicos rayos de sol atravesaban las nubes iluminando pequeas porciones de selva, haciendo brillar como lentejuelas las infinitas gotas de agua que acumulaban en sus copas los rboles ms altos. Desde nuestra privilegiada atalaya, algo por encima del techo de la jungla, podamos ver cmo el paisaje se encontraba salpicado de pequeas colinas o promontorios de diferentes formas y tamaos, totalmente cubiertos de rboles y esparcidos desordenadamente hasta donde se perda la vista. Entonces Cassie estir el brazo y, sealando un punto a unos quinientos metros de la base del acantilado al que nos asombamos, lo fue alzando hasta un lugar cercano al horizonte. Ah hay algo susurr. Siguiendo con la vista la punta de su ndice, alcanc a distinguir una franja de rboles algo diferente, como si all la vegetacin fuera menos densa que en el resto de la jungla. Dicha franja, que en principio supuse era el lecho de un ro, transcurra entre aquellos promontorios como lo hara cualquier curso de agua. Pero haba algo extrao en tal curso... algo incoherente, pero que an tard unos instantes en identificar lleno de asombro. La llamativa lnea de rboles sealada por Cassie, y que terminaba abruptamente dos o tres kilmetros ms all, era absoluta, inconfundible e inexplicablemente rectilnea.

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Olvidndonos de comer, descansar o cualquier otra trivialidad parecida, descendimos el pequeo acantilado aprovechando las mismas lianas y enredaderas que habamos usado para ascender, y una vez alcanzamos todos suelo firme, bajamos la colina, resbalando continuamente en el jabonoso barro reciente hasta llegar al pie de la misma. En cuanto el terreno recuper su horizontalidad, iniciamos a paso ligero el camino en direccin a lo que habamos visto desde la boca de la cueva, movindonos de nuevo en fila india y siguiendo el rumbo que previamente haba tomado con la brjula de Jack Fawcett. Una vez dentro de la selva se pierde la orientacin con una facilidad pasmosa, y sin una vieja y fiable brjula de la que valerse los modernos GPS no funcionan bajo la espesura de la jungla, lo normal es acabar haciendo crculos o incluso caminando en direccin contraria a la que se pretende. Por la corteza de los troncos ms anchos todava manaban pequeos regueros de agua, como de grifos a medio cerrar, y un intermitente chaparrn caa sobre el suelo encharcado, cada vez que una rfaga de aire sacuda las copas de los rboles a decenas de metros por encima de nuestras cabezas. Por fin una ducha decente brome mirando hacia arriba y abriendo los brazos . Ya tena ganas de quitarme todo este barro de encima. Pues que quieres que te diga replic Cassie a mi espalda. Prefiero el barro a los mosquitos. Al girarme para contestar, vi que se haba quedado con los restos del impermeable y ahora lo usaba echado sobre los hombros con la capucha puesta. Solo le faltaba el cesto de comida para la abuelita. Como haya por aqu un lobo feroz daltnico, vas a tener problemas. La mexicana me devolvi una sonrisa torcida. Caperucita era un poco pendeja. Y miope aad. Cmo puedes confundir a un lobo con tu abuela? Y la madre una irresponsable. Mira que mandar al bosque a su hija con un pinche cesto. Vamos, dejad de jugar y estad atentos dijo el profesor an ms atrs. Sea lo que sea que estemos buscando, debe de andar por aqu. No vayamos a pasarlo de largo. Unos pocos pasos ms adelante, Iak se agach para palpar el terreno, apartando primero con un palo y luego con la mano, una delgada capa de humus y tierra. Sin necesidad de ponernos de acuerdo, los tres nos arrodillamos a su lado, apartando el barro con las manos. Para nuestra decepcin, lo nico que conseguimos fue dejar al descubierto una gran laja de piedra sin inscripcin alguna. Eso y ponernos otra vez de fango hasta las

orejas. Pues nada suspir el profesor incorporndose, habr que seguir buscando. Lo que no s dijo Cassie observando el dosel de vegetacin sobre nuestras cabezas, con desaliento, es cmo vamos a darnos cuenta de que hemos llegado a la franja que hemos visto desde el acantilado. Desde all se vea muy ntida, pero aqu abajo todo est demasiado sombro y tupido como para distinguir nada. Yo sin embargo, segua con la vista clavada en aquella roca sospechosamente plana, y preso de una sbita inspiracin me dispuse a despejar una mayor seccin de suelo, apartando el lodo con los antebrazos a grandes paladas. Algo me deca que all haba algo ms de lo que pareca a primera vista. Si tienes pensado limpiar toda la selva apunt Cassandra observndome con los brazos cruzados, te advierto que te va a llevar un buen rato. T ser pecar buscando comida se mof incluso el menkragnoti. No me dign a contestarles, porque cuanta ms superficie dejaba al aire, ms clara se iba formando una imagen en mi cabeza. Me vais a ayudar pregunt al fin levantando la vista, o vais a quedaros ah mirando? Pero que te ayudemos a qu? inquiri el profesor. No tenemos idea de lo que ests haciendo. Pues tratar de despejar esto, caramba! Eso ya lo vemos replic. Pero para qu? Vosotros ayudadme, y ya lo veris. Mis amigos intercambiaron miradas de extraeza, pero finalmente el profesor tras encogerse de hombros, se agach de nuevo, siendo imitado al poco por Cassie y Iak, que aunque sin excesivo entusiasmo, volvieron a arrodillarse para echarme una mano. Gracias a ello, siguiendo mis indicaciones al cabo de un rato ya habamos aclarado un rea de casi cincuenta metros cuadrados, y dndome por contento les ped que se pusieran de nuevo en pie, dando unos pasos atrs para contemplar el resultado con perspectiva. Qu os parece? dije, exultante. Alucinante, no? Cassandra dej de sacudirse por un momento los pegotes de barro de la ropa, para levantar la vista. Alucinante? Yo ah no veo nada. Yo tampoco secund el profesor. Slo un lecho de roca y piedras sueltas aqu y all. No veo la parte alucinante por ningn sitio. Fijaos bien insist. Iak aguz la vista entrecerrando los ojos, e inclinando la cabeza hacia adelante acab por decir. Parecer... un camino. Entonces, la arqueloga y el ex profesor repararon con nuevos ojos en la explanada salpicada de pequeos rboles que se abra ante ellos.

Que me lleve el diablo si no tiene razn musit el profesor con sincera sorpresa. Es verdad coincidi Cassie de inmediato. Parece tener unos mrgenes definidos... y una orientacin clara aadi acercndose de nuevo al terreno para estudiarlo ms de cerca. Y este lecho de roca... tiempo atrs debieron ser como grandes adoquines, encajados unos con otros. Con los ojos como platos, la arqueloga se gir hacia m con un inusual brillo en la mirada. Cmo te has dado cuenta? Lo cierto es que tampoco tiene demasiado mrito aclar. Simplemente me acord de algunas calzadas romanas que conozco en Espaa, que an se usan como senderos de excursionistas despus de dos mil aos. El resto ha sido una asociacin de ideas, que por suerte ha terminado siendo correcta. Sea como sea dijo el profesor, yo no habra cado en la cuenta de haber venido solo y dndome un afectuoso codazo, aadi: Al final, va a resultar que no eres tan tonto como pareces. Vaya, pues muchas gracias repliqu no muy seguro de que aquello fuera un halago. Entonces, si hay un camino apunt Cassie, meditabunda, significa que... Nadie construye una calzada as, para no ir a ningn sitio afirm con nfasis . Esta es quiz la primera prueba real de que la Ciudad Negra no es slo un mito, y que las afirmaciones de Jack Fawcett sobre Z en su diario no fueron desvaros, y que... ... y que mi hija est por all susurr el profesor conteniendo la emocin, con los pies sobre el camino de piedra y la mirada dirigida hacia el oeste.

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Intimidados por el opresivo mutismo de aquella selva sin vida, avanzbamos siguiendo el difuso rastro del camino de piedra. En ocasiones, ste emerga de entre el barro mostrndose como una ancha calzada de varios metros de amplitud, pero por lo general no era ms que una vaga sombra, una franja borrosa en la que los rboles parecan no decidirse a arraigar. Otra curiosidad notable era que, contrastando con el trazo recto y prcticamente plano de la calzada de piedra, el terreno a ambos lados era cada vez ms extrao. Un reguero de cmulos y montculos de formas vagamente regulares, que salpicaban los mrgenes a izquierda y derecha como una vieja escolta vencida por el tiempo. A medida que avanzamos no slo descubrimos que aquellos tmulos se hacan ms frecuentes, sino que justo frente a nosotros, lo que habamos tomado por una suerte de baja meseta desde la distancia, se revelaba gradualmente como un slido entramado de arbustos espinosos, una suerte de seto ciclpeo, muy parecido al que habamos atravesado tan arduamente al dejar el ro. Bajo ninguna circunstancia bamos a enfrentarnos de nuevo a algo as, y a ninguno de los presentes se le ocurri siquiera insinuarlo. Cuando finalmente alcanzamos el extremo de la calzada, que terminaba abrupta e inexplicablemente frente a aquel infranqueable muro vegetal, los cuatro nos detuvimos frente al mismo escudriando los alrededores concienzudamente, para asegurarnos de que el camino no se desviaba a partir de ese punto. Esto es un callejn sin salida juzgu con los brazos en jarras, desconcertado al no encontrar nada. Para qu construira nadie un camino que no lleva a ningn sitio? Quiz... sugiri el profesor nos hemos pasado de largo. Qu quiere decir? Pues que, a lo mejor reflexion mirando hacia atrs, por donde habamos venido, nos hemos saltado alguna especie de desvo que no estuviera a la vista. Un desvo que llevara a las verdaderas ruinas de Z. Hemos dado por hecho que sta era una va principal y a lo mejor estamos equivocados. Quiz se trate del final de un camino secundario. Cassandra carraspe sonoramente en seal de desacuerdo. Usted imagina lo que debi suponerles construir una calzada de piedra as, en mitad de la selva? arguy sealando el suelo. Eso que usted dice sobre un camino secundario, si me permite decrselo, es una soberana tontera. Ah, s? replic algo molesto. Acaso se le ocurre una teora mejor, seorita Brooks? Pues en efecto afirm, segura de s misma, se me ocurre otra explicacin, y adems mucho ms sencilla. Y si al fin y al cabo... ya hemos estado en Z?

El profesor Castillo entrecerr los ojos, como aparentando haber odo mal. Perdn? Pensadlo nos inst la mexicana apuntando al camino por el que habamos venido. Llevamos varios kilmetros caminando por una calzada de piedra totalmente recta, rodeada de tmulos y montculos, que bien podran ser todos ellos las ruinas de estatuas o de pequeos edificios. En mi opinin, creo que hemos estado paseando a travs de la Ciudad Negra sin siquiera darnos cuenta. Pero... se resista el profesor. No estn esos montculos demasiado desperdigados para ser los restos de una ciudad? A m me pareca ms bien un parque algo descuidado sembrado de montones de tierra, no he visto la concentracin de restos que cabra esperar en un caso as. En un caso as? inquiri la arqueloga con irona. Habla en serio? Tan slo lo que esta calzada representa ya es algo excepcional! No tenemos ni idea sobre quienes vivieron aqu prosigui apenas tomando tiempo para respirar y sealando a nuestro alrededor, o por qu construyeron lo que sea que construyeron en mitad de esta selva. A lo mejor no les gustaba hacer edificios, no tenan templos o, a excepcin de las estatuas, lo construan todo con madera y adobe, y por eso ya no queda nada ms. En realidad no sabemos nada de nada, profesor, as que suponer que lo que hemos visto ah atrs no son los restos de una ciudad, porque no se parecen a las ruinas del Partenn, sera extremadamente arrogante por nuestra parte... por no decir otra cosa. Cassie qued exhausta tras su perorata, y el profesor Castillo guard un cauto silencio, poco inclinado a despertar de nuevo la indignacin de la apasionada mexicana. Y t qu dices, Iak? se me ocurri preguntarle a nuestro gua, con curiosidad por saber su opinin. Crees que el lugar por donde hemos venido, es la Ciudad Negra de la leyenda? El indio de ojos azules dej escapar un bufido. Yo no saber dijo al cabo de un momento. Pero leyenda hablar de gran ciudad, como nunca nadie construir antes. Hablar de reyes de todos los pueblos que venir a ver grandes templos, y adorar a sus dioses durante mucho tiempo. Siendo as dijo el profesor mirando de reojo a Cassandra, eso descartara una ciudad construida de madera y adobe. Yo no me dara tanta prisa en afirmarlo repuso Cassie, renuente a abandonar su hiptesis. De lo que l habla, es de una simple leyenda indgena. Bueno sonre pensando en el lado humorstico de todo aquello. Al fin y al cabo, es por esa simple leyenda indgena por lo que hemos acabado todos aqu, no? Un buen rato ms tarde, el profesor y Cassie seguan enrocados en sus conjeturas, enzarzados ahora en un bizantino debate sobre la arquitectura en las edificaciones mesoamericanas. Mientras, Iak se mantena en cuclillas al borde de la calzada con la mirada perdida en el infinito, y yo centraba mi atencin en el muro vegetal que

tenamos enfrente, as como en el sendero de piedra que se perda al pie del mismo. Fue entonces cuando se me pas por la cabeza una idea absurda que decid poner a prueba. Sin decir palabra, tom el machete de las manos de Iak, me aproxim a la pared de arbustos, bejucos y enredaderas y descargu un golpe seco sobre la liana ms cercana, que se parti en dos limpiamente dejando escapar un fino hilo de agua. De pronto, mis amigos dejaron de discutir y me miraron con extraeza. Pero qu haces? me interpel el profesor al verme enfrentar la intimidante espesura como Don Quijote a los molinos. Es que has perdido la cabeza? se burl la mexicana, por su parte. Las lianas no tienen culpa de nada. Ni me molest en contestar. Si me equivocaba, ya habra tiempo para que se mofaran de m ms adelante. El afilado machete cercenaba la impenetrable vegetacin como un cuchillo un pastel de cumpleaos, aunque a cada golpe rezaba para no toparme con alguna serpiente venenosa, a las que les encanta esconderse en lugares as. Por ello, permaneca atento tanto a las lianas que pendan sobre m como en dnde pona los pies, no fuera a acabar metiendo la bota donde no deba. Entonces, tras abrirme paso varios metros a travs de la maleza, me percat de que estaba pisando la calzada de piedra. Justo lo que haba imaginado. El camino an estaba ah. Me gir inmediatamente para comunicarles el descubrimiento a mis amigos, y me encontr con que, en silencio, el profesor, Iak y Cassandra me observaban asombrados desde la entrada del angosto pasadizo. Gateando a cuatro patas porque no haba espacio para ms, como un minero me abra paso por el ceido tnel que arduamente iba excavando, con unos machetazos que cada vez eran menos contundentes. Al cabo de veinte minutos de forcejear con la madre naturaleza, ya senta el brazo derecho agarrotado por el esfuerzo. Cada vez est ms oscuro aqu dentro... murmur Cassie a mi espalda. Yo no veo por donde voy protest a su vez el profesor, tambin en voz baja . Como haya una serpiente por aqu, seguro que acabo pisndola. Tranquilo, profe dije apoyndome en el machete y tomndome unos instantes para respirar. Si me tropiezo con alguna, se lo har saber con un buen grito de agona. Y por cierto, me parece ver un rastro de luz justo delante. Ves luz? pregunt Cassandra. Entonces, a qu ests esperando? Vamos, no te pares! Dame un momento para que reponga fuerzas, casi no siento el brazo. Ni hablar, gey, ya descansars luego me apremi alzando la voz. Tienes que sacarnos de aqu rpidamente.

Despus de convivir con la rubia arqueloga, saba que ms me vala hacerle caso antes que cabrearla. As que, apretando los dientes, comenc a machetear de nuevo con todas mis energas, abriendo camino hacia un mnimo rayo de sol que apareca y desapareca entre el follaje. Por fin, ya a punto de rendirme, la vegetacin comenz a clarear y, tras unos ltimos tajos en los que tuve que usar ambas manos para golpear con la fuerza suficiente, consegu abrir un pequeo hueco. Como si acabara de alcanzar la superficie despus de una larga inmersin, saqu la cabeza por el agujero para respirar aire fresco, cegado por la luz del sol tras casi media hora sumido en la completa oscuridad. Entonces, paulatinamente empec a recuperar la vista. Primero sombras y luces. Luego, formas difusas y colores. Pero cuando finalmente logr ver con claridad lo que tena justo delante de mis narices, me negu a creer lo que mis ojos me estaban diciendo. Era al mismo tiempo, algo demasiado real y demasiado fantstico como para poder aceptarlo.

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Atropelladamente, el resto del cuarteto irrumpi ansiosamente por la estrecha gruta vegetal justo tras de m. La reaccin de todos ellos, no fue otra que la incredulidad. Absoluta y categrica incredulidad. Ni en la ms desbocada de sus fantasas sobre cmo podran ser las ruinas de Z, habran alcanzado a imaginar un lugar como aquel. No se pareca a nada que yo hubiera visto antes, y por la expresin de sus caras, dud que Cassie o el profesor Castillo hubieran contemplado jams algo ni remotamente parecido. Desde donde estbamos, insinundose entre la espesa jungla e incluso asomando por encima de la misma, se adivinaban media docena de construcciones de piedra que, aunque derruidas, terriblemente erosionadas y cubiertas por el manto por la selva, no me cupo duda de que se trataba de los restos de edificios de alguna clase. El ms cercano incluso tena una planta innegablemente cuadrada, y de sus escombros emergan columnas cercenadas por las que trepaban las enredaderas. Pero esa era solamente la que tenamos ms prxima. Otras estructuras que se alcanzaba a entrever, mostraban una apariencia an ms definida e inexplicable. Una de ellas, por ejemplo, pareca la peana de un gran obelisco de reminiscencias egipcias, cuyos restos descuartizados se extendan a sus pies envueltos en un sudario de hiedra. Aunque sin duda alguna, lo que definitivamente nos dej boquiabiertos, fueron dos empinadas montaas de formas regulares situadas a izquierda y derecha, cubiertas por una densa trama vegetal, pero en las que se presagiaba la estructura subyacente de dos pirmides escalonadas, que se elevaban majestuosas ms all de la copa de los rboles. La ms cercana de ambas pirmides, la que se encontraba a nuestra izquierda, se apoyaba sobre una amplia base de cincuenta o sesenta metros de ancho, elevndose escaln a escaln en un ngulo de casi cuarenta y cinco grados hasta que, en la ltima terraza, parcialmente oculto, un gran cubo de piedra negra asomaba escrutador sobre el techo de la selva. Abrumada por lo que tena ante s Cassandra, literalmente, se cay de espaldas de la impresin. La mexicana se qued all tal cual, sentada en el suelo, completamente superada por las circunstancias. El profesor Castillo, aunque conservando a duras penas la verticalidad, balbuceaba frases inconexas sealando a diestro y siniestro con ojos desorbitados y mano temblorosa. Mientras tanto, nuestro amigo menkragnoti se puso de cara al sol y empez a recitar una letana de plegarias en su intrincado idioma, pasndose las manos por la

cara repetidamente y elevndolas al cielo, quin sabe si dando gracias o pidiendo disculpas por estar ah. Pues si esto no es la Ciudad Negra... murmur entonces, saliendo a duras penas de mi propio estupor debe parecrsele mucho. As estuvimos Dios sabe cunto tiempo, fascinados, hipnotizados por el inconcebible espectculo que se desplegaba ante nosotros. Si no hubiera sido por Iak, que nos hizo notar que el sol comenzaba a ponerse sobre el horizonte y necesitbamos encontrar un lugar donde pasar la noche, ah nos habramos quedado embobados durante horas, sin movernos del sitio. Finalmente proseguimos nuestro avance por la calzada de piedra con pasos cautelosos y en completo silencio, intimidados por las estructuras que se levantaban a nuestro alrededor; advirtiendo quiz, que aquella ciudad en ruinas era un lugar sagrado que transgredamos con nuestra presencia. Como un Olimpo, en el que hubiramos irrumpido sin llamar a la puerta. Lo os? susurr volvindome hacia mis amigos y llevndome la mano a la oreja. Los tres se detuvieron un instante para prestar atencin, y al cabo de unos segundos menearon la cabeza casi a la vez. Yo no oigo nada coment Cassandra en voz baja. Exacto. Absolutamente nada, como un cementerio. Bueno aleg el profesor. Eso hace ya das que pasa, no? No tan exageradamente insist. Aqu ya no se oye nada de nada, ni tan siquiera a los insectos. El silencio es absoluto. El profesor volvi a prestar atencin de nuevo y enseguida asinti. Es cierto confirm con inquietud. No se oye ni el viento. Tierra de morcegos, tierra de muerte... canturre Iak visiblemente nervioso, y sin dejar de mirar a todos lados. Tierra de morcegos, tierra de muerte... Me est empezando a poner nerviosa el cuate, con la cancioncita de los morcegos reneg la mexicana. Ya somos dos confes el profesor. Venga ya les increp amistosamente. Estoy seguro de que lo de los morcegos es slo una leyenda para mantener alejados de este lugar a los extraos. Una leyenda... como la existencia de esta ciudad? replic Cassie. A ver, pensadlo. Habis visto algn campo sembrado desde que salimos del ro? Trazas de senderos? Marcas territoriales? argument. La presencia humana siempre deja rastros, aunque sean mnimos Qu tribu podra vivir en un territorio tan apartado, sin disponer de caza ni mantener cultivos? Era una pregunta retrica, pero el menkragnoti se apresur a contestar. Morcegos no ser tribu. Los tres nos volvimos hacia l. Morcegos ser... tom aire, y con voz grave, concluy: morcegos y se

qued tan ancho. Poco despus, cuando ya los ltimos rastros del ocaso se difuminaban sobre nuestras cabezas, nos encaminamos a la pirmide ms cercana a pesar de las reticencias de Iak. Decidimos que sera un buen lugar para pasar la noche, si logrbamos alcanzar su base antes de que la oscuridad se adueara de la jungla. Con unas gruesas ramas verdes a modo de empuadura, que abrimos en cuatro partes por uno de sus extremos, encajamos en cada una de ellas un puado de ramas secas y, aadiendo algo de resina para que prendieran con facilidad, fabricamos unas precarias antorchas. De ese modo tan simple, como una expedicin de modernos trogloditas, llegamos al pie de la pirmide y comenzamos a subir por su costado, agarrndonos de las lianas y los rboles que la cubran. Por fin, ms de media hora despus y ya bajo el manto de la noche cerrada, alcanzamos la cima y nos sentamos todos en su borde, extenuados y empapados en sudor, apenas iluminados por la luz amarillenta de nuestras consumidas antorchas. No me puedo creer... resopl Cassie dejando entrever la emocin que le embargaba que est sobre la cima de una pirmide... En la selva del Amazonas! Pues yo no me puedo creer buf que no se les ocurriera poner una escalera. Deberamos echar un vistazo dentro dijo el profesor incorporndose con gran esfuerzo, antes de que se apaguen las antorchas. Imitndolo nos pusimos en pie, encarndonos a la enigmtica estructura de piedra que coronaba la pirmide. Se trataba de una especie de cubo de granito de unos nueve metros de lado, erosionado por los elementos hasta el punto de haber redondeado sus esquinas y borrado cualquier relieve que hubiera en su pared exterior. Una pared que, como sealaron Cassie y el profesor con emocin mal contenida, al parecer haba sido levantada usando grandes bloques de piedra de diversos tamaos y formas, pero que encajaban a la perfeccin unos con otros sin necesidad de ningn tipo de cemento o masilla. El historiador y la arqueloga no hacan ms que repetir una y otra vez, mientras pasaban la mano por aquella piedra oscura, que aqul tipo de arquitectura era exclusivo de las culturas andinas, y que podan encontrarse estructuras idnticas en Cuzco o Sacsahuamn, en Per. En mi caso, me hizo pensar en un descomunal Tetris de piedra negra, en el que cada pieza pesaba mil toneladas. Era en definitiva una estructura sobria, severa, atemporal, carente de cualquier tipo de adorno superfluo. Como si sola existencia fuera suficientemente aclaratoria y no necesitara de justificacin alguna para ser admirada. Un cubo casi perfecto, excepto por un extravagante prtico de forma pentagonal con la altura de un hombre, ttrico e

intimidante, que de ningn modo invitaba a adentrarse en su interior. Pero all estbamos los tres plantados con el receloso Iak a nuestra espalda, intercambiando miradas de duda y excitacin, sin decidirnos a entrar en aquel extravagante cubo de granito negro. Hasta que finalmente Cassandra se adelant, murmurando entre dientes: Este es un pequeo paso para el hombre... parafrase. Pero un gran paso para esta mujer. Y sin pensrselo dos veces, se adentr en las tinieblas con slo las brasas de su exhausta antorcha alumbrndole el camino.

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Siguiendo los pasos de la mexicana, el profesor y yo nos encontramos con ella en el centro de la estancia que, por lo poco que alcanzbamos a ver, se trataba de una cmara completamente vaca, en la que slo unas pocas plantas enredaderas haban logrado adentrarse. Aqu no parece haber nada susurr Cassandra mirando decepcionada a su alrededor. El profesor avanz cautelosamente unos pasos, como para comprobar las palabras de Cassie. Quiz era un aposento real aventur. Si fuera un templo aqu debera haber algn tipo de altar, ya sea para hacer ofrendas o sacrificios. Puede ser concedi la arqueloga acercndose al profesor, pero tenga en cuenta que an no sabemos nada sobre los constructores de este lugar. Vaya usted a saber, quiz no tenan ni dioses. Aun con tan poca luz, pude ver claramente como mi viejo amigo se volva hacia Cassandra con una sonrisa socarrona. Hablas en serio? Cuntas civilizaciones conoces que no hayan adorado o adoren a algn tipo de deidad? Venga, dejaos de adivinanzas les reclam. Primero asegurmonos de que no hay bichos aqu dentro, no vayamos a llevarnos un susto a medianoche. Atendiendo a mi sugerencia, dejaron el debate sobre religiones para ms tarde, y movindose precavidamente por la tenebrosa estancia con las agonizantes antorchas a ras de suelo, trazaron arcos delante de ellos. Mientras tanto Iak segua sin atreverse a cruzar el umbral de la cmara, y aunque le inst a que lo hiciera asegurndole que nada haba que temer all dentro, neg con la cabeza en cada ocasin sin dar explicaciones. Al cabo de un par de intentos, encogindome de hombros acept los recelos del indgena y me dirig a la pared del fondo. Al igual que mis dos amigos, barra el suelo de piedra y tierra suelta con la pequea llama de la antorcha, aunque estaba seguro de que, por alguna razn que se me escapaba, ningn animal de cualquier tipo habra hecho de aquel cubo su morada. Al llegar a la pared del fondo sin ver nada arrastrndose por el suelo confirm mis sospechas, as que con un crujir de espalda me enderec, levant la antorcha y alc la vista en direccin al techo. Casi me muero del susto. Profe! Cassie! grit amplificndose mi voz exageradamente entre aquellas cuatro paredes. Qu pas? inquiri alarmada la mexicana, al otro lado de la estancia. Una serpiente? pregunt el profesor, sobresaltado. Hay una serpiente?

No, no es ninguna serpiente contest tratando de bajar el volumen. Tenis que ver esto. La gran pchica, Ulises! me reproch molesta Cassandra, llevndose la mano al corazn. Menudo susto me has dado! Qu es lo que quieres que veamos? quiso saber el profesor acercndose a mi espalda y soltando un juramento, al ver lo mismo que yo estaba viendo. A cosa de un metro por encima de mi cabeza, cincelados en la piedra y enmarcados en un rostro deformado en una expresin malfica, un par de ojos enormes me contemplaban irradiando ira. Bajo una nariz ancha y achatada, donde debera haber estado la boca, algo parecido a las pronunciadas mandbulas de un simio sobresalan del crneo, exhibiendo con las fauces abiertas unos afilados colmillos propios de un depredador. Todo ello, por lo dems, encajado en una cabeza que no se me ocurrira definir de otra manera que grotesca, pues a partir de las anchas mandbulas todo el crneo pareca estrecharse hacia arriba, alargndose exageradamente para terminar rematado en una protuberancia sobre la coronilla. Sin embargo, para mi sorpresa no fue el grabado de aquel monstruo de pelcula de serie B lo que llam la atencin de Cassie y Eduardo, sino unas curiosas marcas en forma de rayas y puntos, que a modo de cenefa rodeaban la imagen como el marco de una foto familiar. El profesor Castillo, con mano temblorosa, pas la yema de los dedos por encima de las mismas, como hara un ciego leyendo braille. S que no es... posible balbuci, incrdulo. Pero esto parece... S que lo parece apunt Cassandra con la voz tambin quebrada por la emocin. Sin duda lo parece. Pero cmo puede ser? objet el profesor negando con la cabeza y dando un paso atrs. Nunca... Nadie... Pero cundo... por todos los santos? Cundo? Quin sabe arguy la mexicana, apenas conteniendo su turbacin. Pero el caso es que lo tenemos justo delante, y eso no se puede negar. Esto... les interrump alzando el dedo. Os importara explicarme de qu estis hablando? Los dos se giraron hacia m, estudindome con algo ms que extraeza. Si los ojos hablaran, aquellos dos pares me habran puesto de zoquete para arriba. Es que no lo ves? pregunt el profesor sealando las marcas de cenefas. Veo palitos y puntos. Esos palitos y puntos... explic mi viejo amigo, son un tipo de escritura. Escritura? inquir, extraado, acercando la vista un poco ms. Cmo sabe que no son simplemente puntos y rayas sin sentido? Por los patrones, gey contest en su lugar la arqueloga, sealando los smbolos. No te das cuenta de que se repiten y varan su estructura, como en un texto las letras de un alfabeto? Un alfabeto?

Un alfabeto similar al cuneiforme, para ser precisos aclar el profesor cada vez ms excitado. De acuerdo admit tras fijarme en la pared durante unos instantes. Hemos encontrado un alfabeto parecido al cuni... Cuneiforme corrigi Cassandra. Eso, cuneiforme. Pero, a riesgo de que me insultis... Y qu? Los mayas tenan su escritura basada en glifos y los incas tambin la suya con los quipus Qu tiene de extraordinario que estos escribieran con puntos y rayas? Cassandra puso los ojos en blanco, mientras el profesor miraba al cielo pidiendo paciencia. No hay ninguna civilizacin conocida en Amrica dijo este ltimo suspirando , que haya tenido un tipo de escritura como sta. Se trata de algo nico en todo el continente, un hecho excepcional Ms que excepcional! se enmend a s mismo. Es sencillamente imposible! Ya, bueno... si usted lo dice. Pero de alguna manera tendran que escribir, digo yo, no? S, s, claro. Pero lo inaudito es que lo hicieran con algo tan semejante al alfabeto cuneiforme! Por ms que lo intentaba no acababa de ver la parte increble del asunto, y supongo que deba reflejarse en mi expresin, porque Cassandra me mir con fijeza y pregunt con inesperada dulzura: No tienes ni idea de lo que es el alfabeto cuneiforme, verdad? Ni la ms remota. La arqueloga intercambi una mirada con el profesor, y ste carraspe un par de veces antes de hablar. A ver por donde empiezo... dijo rascndose la barba. Vers, resulta que esta escritura es la evolucin de los pictogramas prehistricos en que se dibujaban hombres, animales u objetos para describir algo. Poco a poco se fueron esquematizando, hasta que qued en lo que ves aqu: rayas verticales y horizontales, y algo parecido a puntos pero que, si te fijas bien, son como pequeos tringulos. Me sigues? Claro que le sigo. Que no sepa de arqueologa no significa que sea tonto. Est bien. Pues la escritura cuneiforme es conocida desde el siglo xvii, pero no fue perfectamente traducida hasta 1913, cuando Aaron Bartonin en su libro... Perdone que le interrumpa, profe. Acaba de decirme que nunca se ha encontrado esta escritura anteriormente. En Amrica, Ulises subray. Nunca se ha encontrado en Amrica. Me quiere decir... que esta escritura proviene de otro lugar? El antiguo profesor de historia medieval ensanch una sonrisa exultante. Exactamente, amigo mo. La escritura cuneiforme es la ms antigua que se ha

descubierto, y hasta el da de hoy, slo haba sido encontrada en los yacimientos arqueolgicos de la antigua Sumeria. Me costaba creer lo que estaba oyendo. Aunque la historia antigua no era exactamente mi fuerte, recordaba que la civilizacin sumeria haba surgido y desaparecido haca ya mucho tiempo a orillas del Tigris y el ufrates. Justo donde hoy da se encuentra Irak. Se est refiriendo pregunt, atnito a la Sumeria de Mesopotamia, en Oriente Medio? Que yo sepa no hubo otra. Pero eso fue hace mucho tiempo, no? Entonces el profesor mir a la arqueloga, y la invit con un gesto a que me contestara. Las fechas son aproximadas dijo sta. Pero los textos cuneiformes ms antiguos encontrados hasta el momento, se calcula que fueron escritos hace ms de cinco mil aos. Una poca muy anterior aadi, con las pupilas dilatadas de pura excitacin, a la de cualquier civilizacin americana de la que tengamos conocimiento. Aunque el cundo, amigo mo apunt el profesor apoyando la mano en mi hombro, no es la pregunta ms importante. De inmediato, supe a qu se refera. La pregunta es el cmo. Exacto. Sonri, satisfecho como un maestro ante la certera respuesta de su alumno. Cmo pudo llegar hasta este lugar, un tipo de escritura utilizada en el otro extremo del mundo, miles de aos antes de que Cristbal Coln pusiera un pie en este continente? Respir profundamente y dirigi de nuevo la mirada hacia aquellos incomprensibles smbolos. Esa, es la pregunta.

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La llama de las antorchas no dur mucho ms esa noche. De modo que sin luz, ni lugares de donde colgar las hamacas, terminamos los tres durmiendo en el duro suelo. Iak, an intimidado por el lugar, sigui negndose a entrar en la lbrega estancia y prefiri dormir al raso, frente a la entrada. Fue una larga e incmoda noche. A pesar del bochorno reinante, el suelo de piedra aparte de duro, result ser bastante fro, y en el relente de la madrugada acab estornudando varias veces, rezando para que llegara pronto el nuevo da y as volver a calentarme. Aunque a la postre, no fue la luz de la maana lo que me despert de madrugada, sino una salmodia que provena del exterior de la cmara, iluminada en ese momento por una fantasmal luz anaranjada que anunciaba el amanecer. Frotndome los ojos, me incorpor dolorido por lo grantico del colchn y di unos pasos vacilantes hacia la entrada, intrigado por aquella extraa letana. Al llegar al umbral, cegado por la esfera incandescente del sol despuntando por el este, me volv a frotar los ojos de nuevo, apretando los prpados con fuerza, en un intento por desembarazarme de la niebla del sueo. Estir los brazos, curv la espalda hacia atrs, bostec sonoramente... y me qued petrificado. As, tal como estaba, cual Cristo boquiabierto. A mi derecha, en una esquina de la terraza sobre la que se levantaba la gran cmara de piedra, Iak se arrodillaba cara al sol naciente alzando y bajando las manos en seal de alabanza, entonando fervorosamente el cntico que me haba despertado. Pero no era eso ni mucho menos, lo que me haba dejado atnito. Desde mi privilegiado mirador, y por encima del mar de selva que se extenda en todas direcciones hasta el horizonte, pude contemplar por primera vez lo que, an sin saber una palabra del tema, comprend que se trataba de algo extraordinario. A mis pies se extendan multitud de ruinas de edificios, velados por el manto de la selva pero an reconocibles, de lo que debi ser una fastuosa metrpoli repleta de templos, monumentos y palacios, quiz comparable en magnificencia con Babilonia o Angkor Wat. Lo que la tarde anterior habamos entrevisto a nivel del suelo, no era ms que una mnima parte del total de construcciones que se intuan y a veces asomaban, entre los rboles de la jungla. El gris oscuro de la piedra de algunos edificios, poda vislumbrarse en las reas donde la vegetacin era ms escasa, y contabilizando simplemente los que se insinuaban en las cercanas de la pirmide, era fcil presumir que habra decenas de ellos repartidos por los alrededores. No pocos obeliscos como el que habamos visto al llegar, se alzaban aqu y all. Algunos ms grandes que otros, otros ms slidos que algunos, e incluso una pequea parte de ellos an permanecan erguidos, demostrando haber resistido orgullosos el

paso del tiempo. Aunque lo ms llamativo de aquella ciudad en ruinas eran, sin duda, sus fabulosas pirmides. Desde donde estaba poda ver hasta diez de ellas. Alguna de forma triangular y amplia base, pero levantada en un ngulo obtuso; otra escalonada, muy parecida a la que ocupbamos en ese momento, y unas pocas consistentes en tres o cuatro inmensas moles cuadradas, cada una menor que la inferior, colocadas una encima de otra. Entonces, y mientras segua absorto en aquella fantstica visin, o unos pies arrastrndose cansados que se vinieron a detener a mi lado. Oh, Dios mo! exclam sbitamente la voz del profesor. Pocos minutos ms tarde mientras el menkragnoti prosegua con sus plegarias , ya nos habamos reunido los tres frente al increble paisaje que se desplegaba ante nosotros. El profesor Castillo y Cassie, apenas repuestos de la impresin inicial, sealaban a diestro y siniestro adjudicando orgenes y estilos arquitectnicos a todo lo que vean; que si tal torren era similar al de los mayas del Yucatn, que si las pirmides de tres pisos eran ms bien Zigurat mesopotmicos, que si los obeliscos eran como los del Imperio Antiguo egipcio... Tuve claro que, si no zanjaba el asunto, entre ellos dos debatiendo sobre diseo arquitectnico y el otro saludando al sol de la maana, all nos iban a dar las uvas. Tengo hambre les interrump, sin que me hicieran el menor caso. Suspir ruidosamente, pero tampoco se dignaron a mirarme. En cambio, la mexicana me tom del brazo y seal al lugar por donde habamos accedido a la ciudad. Es un muro! exclam. Qu? Un muro, Ulises insisti. Lo que atravesamos ayer para entrar en la ciudad, no era otra cosa que la entrada de una muralla oculta por la maleza. Fjate bien. De mala gana segu la direccin que sealaba su dedo, y efectivamente, algo que pareca un elevado y slido muro, no slo se alzaba perpendicular a la calzada que se internaba en la ciudad, sino que siguindolo con la mirada era evidente que la rodeaba en su totalidad, como una muralla china oculta bajo el lujurioso verdor de la Amazonia. De acuerdo, me parece muy interesante todo lo que estis diciendo admit, impaciente. Pero me temo que estis pasando por alto lo ms importante. El profesor y Cassie intercambiaron una mirada dubitativa. A qu te refieres? pregunt entonces el profesor oteando el horizonte por encima de sus gafas, como si en la lejana se hallara la respuesta. Es que hay algo que an no he visto? No me lo puedo creer... Su hija! exclam sealando hacia la selva que nos esperaba abajo. Hemos venido a buscar a su hija!

Acarreando nuestro escaso equipaje, consistente en los restos de un chubasquero amarillo, los aperos de caza de Iak, y una pequea mochila roja con cuatro prendas dentro, iniciamos el descenso de la pirmide descolgndonos de los escalones como bebs bajndonos de una silla. Al llegar de nuevo al nivel suelo, empapados en sudor por el esfuerzo, y tras un aterrizaje final poco decoroso del profesor que le supuso unas pocas magulladuras y risas mal disimuladas por mi parte, enseguida me di cuenta de que algo haba cambiado. Humm... qu raro murmur apoyando el pie en el suelo y levantndolo varias veces. Cassandra, justo a mi lado, me observ con extraeza. Se llama huella apunt con sorna. Pero a menos que hagas una en la luna creo que no tiene demasiado valor. Gracias por tu valiosa aportacin contest con una falsa sonrisa, pero fjate en esto. Lo veo. Es la marca de tu bota en el barro repiti con un punto de hasto. Es que no lo ves? Mira lo que pasa. Entonces hund la mano en el fango con todo mi peso, y la retir. Se llena de agua! La mexicana me mir como si me estuviera atribuyendo el descubrimiento de la sopa de ajo. Hjole, Ulises. Es que ya no te acuerdas del aguacero de ayer? Es normal que el suelo est empapado. Sera normal si ayer a ltima hora hubiera estado as, pero no es el caso. Tras el chaparrn, la tierra estaba hmeda afirm sealando alrededor. Pero hoy sin embargo, est encharcada. Y? En ese momento se acerc el profesor, para saber por qu estbamos discutiendo. Le expliqu mi descubrimiento y, al contrario que Cassie, su reaccin fue todo menos despreocupada. Maldita sea... mascull pasndose la mano por su escaso pelo. Est sucediendo. Qu es lo que est sucediendo? inquiri la arqueloga, ya con la mosca detrs de la oreja. Me podis explicar de qu diablos va todo esto? Es que ya te has olvidado de la presa que han levantado ro abajo? le espet . La selva est empezando a inundarse! Cassandra abri los ojos desmesuradamente, comprendiendo al fin. Pero eso no suceder hasta dentro de semanas replic volvindose hacia el profesor. Usted lo dijo! Un momento adujo levantando las manos. Dije que podran trascurrir semanas hasta que sucediera, pero slo era una suposicin. Si en la cabeza del cauce, a

cientos de kilmetros de aqu, ha estado lloviendo ms de lo normal... todo podra ocurrir mucho ms rpido. Cunto ms rpido? Sin contestar a la pregunta, el profesor Castillo se volvi hacia el camino de piedra que nos haba trado all, respir hondo y comenz a andar a paso ligero sin mirar atrs. Muy rpido le o murmurar mientras se alejaba. Demasiado rpido... Al cabo de muy poco, volvimos a ser conscientes de la opresiva quietud que envolva el lugar. Slo el ocasional zumbido de algn pequeo insecto se mezclaba con el rumor de nuestros pasos sobre la hojarasca, que cubra como una alfombra la calzada por la que caminbamos con pasos vacilantes, como de astronautas hollando un nuevo mundo. Mientras, a ambos lados del camino se vean unas veces, y otras tan slo se intuan a causa de la fronda que los envolva, los restos derruidos de los edificios que habamos visto momentos antes desde la cima de la pirmide. Por lo general eran slo restos amontonados, de lo que quiz alguna vez fueron orgullosas construcciones, como piezas de un Lego gigante destrozado a manotazos por un nio. Pero en ocasiones, parte de estructuras an en pie asomaban entre los escasos resquicios del follaje, dejando a la vista slidas columnas redondeadas o dinteles labrados con aquella abigarrada escritura cuneiforme, que me sorprenda alguien hubiera sido capaz de descifrar alguna vez. Era una ciudad fantasma por la que deambulbamos sobrecogidos como nios perdidos, tratando de imaginar cmo debi ser el lugar cuando sus calles bullan de ajetreo, y los edificios construidos con descomunales bloques de granito pulido reflejaban la luz del sol ecuatorial. Es lo ms impresionante que he visto en mi vida susurr profundamente conmovido. Cassandra caminaba justo delante de m, mirando a todas partes con ojos alucinados. La palabra impresionante se queda muy corta para esto dijo en voz baja, sin siquiera volverse. Estoy de acuerdo murmur el profesor contemplando absorto la grandiosidad que le rodeaba. Aunque hay una cosa que no me explico. Slo una? pregunt, divertido. No, claro... sonri tmidamente. Me refiero, a por qu ningn satlite o avin ha sido capaz de ver todo esto desde las alturas. Usando el Google Maps, puedo ver mi coche aparcado en la calle en la pantalla del ordenador, pero en cambio nadie parece haber reparado en este inmenso yacimiento arqueolgico de varios kilmetros cuadrados. Resulta incomprensible. No tanto discrep la mexicana. Piense que la resolucin que aplican los satlites para ver una calle de Barcelona, no es la misma que utilizan para fotografiar

un rea de selva como otra cualquiera, en la que nadie espera encontrar nada especial. Adems aad sealando al edificio ms cercano, desde el punto de vista de un satlite, este lugar es virtualmente invisible por culpa del follaje. Y los aviones? insisti el profesor. Tampoco se vera nada desde un avin? Lo mismo. Desde el aire sera muy difcil verlo, aunque se estuviera buscando a conciencia y se volara a muy baja altura. Hasta las pirmides ms altas apenas sobresalen por encima de los rboles, y al estar cubiertas totalmente de vegetacin, no la veran aunque se estrellaran contra una. Ya, comprendo asinti, aunque alzando la mirada sobre los restos de aquella ciudad perdida mascull entre dientes: Pero aun as... Unos doscientos metros ms all, junto al margen derecho de la calzada, se erigan solemnes los restos de unas poderosas columnas envueltas en enredaderas sosteniendo un techo que ya no exista, como si sobre ellas recayera el peso del cielo entero. Este debi ser un gran templo dijo el profesor con aire soador, pasando la mano sobre la piedra. Entre los imponentes pilares de ms de tres metros de dimetro, apenas quedaba espacio para pasar debido a la maraa de bejucos y hiedras que las abrazaban, pero aun as Cassandra abri un estrecho pasillo a machetazos, para descubrir que, tras los primeros, un bosque de aquellos colosos de piedra se extenda mucho ms all de la vista. Abigarrados en compacta formacin, muchos de ellos intactos en sus cuatro o cinco metros de altura. Qu barbaridad dije acompandome de un silbido. Apuesto a que esos hombres antiguos la tenan muy pequea. Un tanto megalmanos s que eran... coincidi la arqueloga. No juzguis, y no seris juzgados apunt el profesor desde ms atrs. Otra vez se nos va a poner bblico? Sonre. Ahrrate la sorna. Lo que quiero decir es que no podemos juzgar a una civilizacin que puede llevar siglos extinguida, con unos valores del siglo xxi. En eso tengo que darle la razn admiti la arqueloga. Bueno, vale convine igualmente. Pero mirad a vuestro alrededor. Bajo cualquier perspectiva, toda esta ciudad fue levantada a una escala desmesurada, como si no hubiera sido hecha para que los hombres vivieran en ella, sino exclusivamente para glorificar a sus reyes, dioses o a lo que fuera. En realidad aadi el profesor, es de lo ms normal que los hombres levanten templos para pedir el favor de los poderosos. Ya sean de humo o de carne y hueso. O... carraspe Cassandra para suplicar su perdn.

Me volva hacia la mexicana, intrigado por su comentario, cuando un lejano grito de Iak rompi el silencio de la selva. Salimos del bosque de columnas a toda prisa, chapoteando con nuestras botas de goma, y corrimos en la direccin en que habamos odo al menkragnoti. Senta el corazn palpitando salvajemente en el pecho, y temindome alguna desgracia me intern en la espesura como un poseso, imaginando a un Iak moribundo, vctima del ataque de una vbora. Iak! grit Cassie corriendo justo detrs de m. Iak! Dnde ests? No recibimos respuesta alguna, pero un segundo ms tarde llegamos a un pequeo claro donde el indgena se encontraba acuclillado, dndonos la espalda, pero aparentemente tranquilo y muy lejos de agonizar envenenado. Joder! exclam, resoplando. Qu susto nos has dado Pensaba que te estabas muriendo! Qu pasa, Iak? pregunt Cassandra tambin entre jadeos. Nos has alarmado. El aludido se volvi a medias, con cara de no haber roto nunca un plato. Yo no querer preocupar dijo en tono de disculpa, pero ustedes ver aqu y seal al suelo justo frente a l. Cassie y yo nos acercbamos con curiosidad, en el momento en que el profesor Castillo nos daba alcance y se plantaba a la entrada del claro, apoyando las manos en las rodillas y boqueando como un pez fuera del agua. Qu...? fue lo nico que alcanz a decir, tratando de recuperar el aliento perdido. Qu ha pasado? Yo, que ya me encontraba junto a Iak mirando lo que l miraba, me incorpor indicndole a mi viejo amigo que se acercara con un gesto de la mano. Creo que le interesar ver esto, profesor.

40
Claramente grabada en el suelo, sobre un pequeo montculo de tierra, una huella de bota se hunda en el barro rodeada de hojarasca. Es una pisada! exclam el profesor, entusiasmado. Una pisada reciente! Eso parece. Me gir hacia Iak y le pregunt: De cundo crees que es? El indgena se frot la barbilla, pensativo. Estar todo mojado y llover mucho y como un mal detective de teleserie, concluy: Yo no saber. Puede un da, o una semana. Tienen que ser ellos afirm el profesor, eufrico. Hacia dnde crees que han ido, Iak? El menkragnoti se incorpor, dio unos pasos al frente, y tras apartar unas pocas hojas con la punta del pie, seal hacia adelante, en direccin contraria a la que habamos llegado. Sin pensarlo un momento, el profesor me arrebat el machete de las manos y se dirigi hacia donde apuntaba el dedo de nuestro gua, dio un par de golpes a una liana que le molestaba, y decidido se intern en la maleza sin mirar atrs. Cassie y yo intercambibamos una mirada, asombrados por la sbita energa del historiador, cuando la cabeza del mismo volvi a emerger de entre los matorrales, alzando las cejas con impaciencia. Pero bueno! prorrumpi. Se puede saber a qu estis esperando? Siguiendo los pasos de Iak, que marchaba en cabeza escrutando el suelo en busca de ms pisadas por las que guiarnos, el resto bamos tras su estela en silencio y casi de puntillas, como si cualquier ruido pudiera borrar pistas o distraer a nuestro rastreador. Al profesor, se le vea claramente inquieto caminando a menos de medio metro del menkragnoti, y cada vez que ste se acercaba a observar algo con detenimiento, enseguida asomaba por encima de su hombro para comprobar lo que haba encontrado. El indgena avanzaba con aparente seguridad, guindose por seales invisibles para nosotros, pues el suelo estaba cubierto en su mayor parte por una fina pelcula de agua. Finalmente Iak se detuvo frente a una gran ceiba, rode el poderoso tronco de tres metros de dimetro para volver al punto de partida, y plantndose frente al profesor afirm resignado: No ms huellas. Cmo que no hay ms huellas? inquiri, receloso, mirando a su alrededor . Ests seguro? Has mirado bien? Yo mirar bien. No ms huellas repiti Iak negando con la cabeza. Pero eso es imposible! insisti el profesor, y se agach sobre el barro como si hubiera perdido una lentilla. Se deben haber borrado, pero si buscamos bien,

podemos... Profesor le interrump en su perorata. Qu? contest levantando la cabeza. Est perdiendo el tiempo. Si Iak dice que no hay ms huellas, es que no las hay. Me importa un bledo! No pienso dejar de seguir el rastro de alguien que podra ser mi hija, slo porque... No me ha entendido, profe. Yo no digo que hayamos perdido el rastro, slo que no hay ms huellas y que pierde el tiempo buscndolas. Qu quieres decir? No entiendo lo que... Como toda respuesta, levant la barbilla fijando la vista en el imponente rbol que se alzaba frente a nosotros, perdindose entre el techo de ramas, hojas y lianas que revesta el cielo de la selva. Crees que...? recel el profesor apuntando con el ndice hacia arriba. Se le ocurre otra explicacin? Hombre, pues no s vacil alzando la mirada hasta las primeras ramas de la ceiba, que brotaban a casi veinte metros sobre nosotros. Me parece complicado que alguien pueda, o quiera subir ah. No veo cmo. Yo podra dijo Cassie mirando hacia lo alto, haciendo visera con la mano. Todos nos volvimos al unsono hacia la menuda mexicana con idntico gesto. No pongis esa cara de pendejos nos recrimin de inmediato. En la casa de mis padres en Acapulco, tenamos cantidad de rboles, y me encantaba subirme a ellos. Se me daba muy bien. No lo dudo alegu. Pero seguro que no eran ceibas de cuarenta metros de altura, y... bueno, ya no tienes doce aos. Me ests llamando vieja? No, Cassie, por favor. Es slo que... en fin, no he dicho nada. Chale, entonces no hay ms que hablar. Pero cmo piensas hacerlo? pregunt intrigado el profesor, pasando la mano sobre la superficie del rbol. La corteza es muy lisa, y no veo dnde podras sujetarte. Entonces la mexicana exhibi una de sus sonrisas maliciosas, y estirando el brazo asi una de las lianas que pendan de las primeras ramas del rbol, muchos metros ms arriba. Y quin le ha dicho que pienso subir por el tronco? Viendo trepar gilmente a la decidida arqueloga liana arriba, ayudndose de pies y manos sin aparentar mayor esfuerzo, no pude dejar de sentir una punzada de orgullo y, por qu no admitirlo, algo parecido a la nostalgia por haber tenido a aquella asombrosa mujer entre mis brazos. Cmo vas? grit el profesor haciendo bocina con las manos. Cassandra mir hacia abajo, con el rostro algo enrojecido.

Es lo ms divertido que hago en mucho tiempo! Ten cuidado de todos modos dije a mi vez, consciente de que una cada desde la altura a la que se encontraba sera mortal. No seas pesado! Esto es ms seguro que... Y repentinamente, la liana cedi con un sordo crujido y la figura de Cassandra se precipit hacia el suelo con un chillido de pnico. Sin tiempo a reaccionar, el profesor ahog un grito con la mano mientras yo me abalanzaba instintivamente hacia adelante, con los brazos extendidos en un gesto absurdo. Durante una fraccin de segundo el mundo pareci detenerse. Y de hecho, se detuvo. Inexplicablemente, Cassandra, con la cabeza boca abajo y los brazos colgando, se hallaba suspendida en el aire a una decena de metros sobre el suelo. Y para colmo del desconcierto, la mexicana, mirndome del revs, esboz una enorme sonrisa y empez a rerse. An tard un momento ms en comprender aquel milagro de la levitacin. La muy jodida haba enredado las piernas alrededor de la liana como una trapecista de circo, y se haba soltado de manos a propsito con el nico fin de darnos un susto de muerte. Sers cabrona! le increp, an con los brazos extendidos idiotamente. A m no me vuelvas a hacer eso! le advirti el profesor, lvido como un fantasma. Al menkragnoti, sin embargo, pareci hacerle gracia el truco, y dej escapar una risita poco habitual en l. Pucha, no tenis ningn sentido del humor se quej Cassie haciendo una exhibicin de abdominales y flexibilidad para incorporarse sobre s misma y, agarrndose de nuevo a la liana, recuperar la verticalidad para seguir trepando. Cinco eternos minutos despus, la mexicana se encaramaba a la primera de las ramas de la ceiba, y sentndose a horcajadas sobre la misma mir alrededor y luego se puso en pie, demostrando que el vrtigo no era un problema para ella. Seguidamente, encaminndose a la base de la rama casi horizontal y gruesa como una viga, alcanz el tronco principal, donde se una ensanchndose ms de un metro. Alguien ha estado aqu arriba! exclam sbitamente. Hay un envoltorio de barrita energtica, y yo dira... Qu? pregunt el profesor, impaciente. Dira que ha pasado la noche subido en esta rama, hay una especie de nido hecho con hojas y ramas... lo pens un poco y aadi: como los que hacen los gorilas. Aqu no hay gorilas, Cassie le record. Ya lo s, bobo. He dicho como. Esto es obra de una persona que ha subido aqu

a dormir. Pues no tiene mucho sentido... cavil el profesor. Sobre todo, teniendo en cuenta la cantidad de edificios que hay donde guarecerse de la lluvia. Eso ya no lo s contest desde las alturas. Yo slo digo lo que veo, y estoy segura de que alguien ha estado aqu no hace demasiados das, porque adems, las hojas cortadas an estn algo verdes. Buena observacin. Gracias! A m, sin embargo, haba algo que me intrigaba an ms. Cassie grit. Crees que podras moverte a otro rbol desde donde ests? La voz de la arqueloga lleg esta vez teida de burla. Te crees que soy Tarzn? Una cosa es subir hasta aqu, y otra muy distinta ir dando saltos como un mono. No te digo que lo hagas, slo si crees que podras hacerlo. Echando un vistazo a su alrededor tard un rato en contestar, pero al final movi la cabeza afirmativamente. S confirm, aunque no demasiado convencida. Supongo que podra, las ramas estn muy juntas. Pero por qu lo preguntas? Bueno, no hay huellas alrededor de este rbol aclar, as que quiz haya podido bajar por otro. Es verdad admiti el profesor, pensativo. Pero eso significa que puede haber ido en cualquier direccin, y resultar imposible seguirle la pista. No necesariamente afirm, y mirando hacia arriba de nuevo, me dirig a la mexicana. Cassie ves algo ms desde donde ests? rboles. Vale suspir. Algo ms? Quiz desde un poco ms arriba... dijo, y antes de que pudiera objetar nada, ya estaba encaramndose a la siguiente rama y de ah a la siguiente, hasta perderse en la fronda de aquel cielo verde oscuro. Pasaron unos cuantos minutos en los que dejamos de orla, y el profesor opt por llamarla a voz en grito. Cassandra! exclam a pleno pulmn. Ests bien? Silencio. Cassie! insisti, an ms fuerte. Nada. Y si le ha pasado algo? pregunt, intranquilo. No se preocupe. De haberse cado del rbol la habramos visto no cree? brome sin gracia. Entonces, desde muy arriba y como un rumor de ultratumba, nos lleg lejana la voz de la arqueloga. Hola! Me podis or?

Ms o menos! grit. Has subido muy alto? Estoy en la pinche copa del rbol! Creo que veo mi casa desde aqu! Ves algo... aparte de rboles? inquiri el profesor. Ya lo creo! El qu? No lo s! Qu quieres decir con que no lo sabes? vocifer. Pues eso! Que no lo s! Y no nos lo puedes describir? pregunt el profesor alzando la voz todo lo que poda. Podra. Hizo una breve pausa, y gritndonos desde las alturas, agreg: Pero ser mejor que lo veis por vosotros mismos...

41
Siguiendo esta vez a Cassandra, que tras bajar del rbol avanzaba con paso firme abrindose paso entre la maleza, alcanzamos al cabo de media hora lo que la arqueloga haba visto desde el rbol. Mudos de sorpresa, nos detuvimos al llegar al linde de un enorme claro, tratando de entender lo que tenamos frente a nosotros. Sobre una elevacin del terreno, en mitad de un espacio inexplicablemente difano en aquella insaciable selva que todo lo engulla, una gran construccin rectangular, parcialmente oculta bajo una capa de tierra y vegetacin acumulada durante siglos, se alzaba hasta ms all de los quince metros de altura. Un colosal y sobrio edificio, hasta donde podamos ver carente de adornos, con los restos de cuatros derruidos torreones asomando en cada una de sus cuatro esquinas. En su momento, imagin, debi parecerse a una monumental mesa de piedra puesta del revs. Toda el rea alrededor de la baja colina donde estaba situado aquel edificio, no slo se hallaba despejada de rboles y matojos, sino que en ella no creca la ms pequea brizna de hierba. Una franja de unos veinticinco metros de tierra sembrada de olvidados tocones. Absoluta y definitivamente yerma, como si alguien hubiera diseminado toneladas de sal con toda la intencin de esterilizarla para siempre, cual una Cartago amaznica. Pero en realidad, no era eso lo que haba captado nuestra atencin y provocado que los corazones nos dieran un vuelco. Justo frente a la entrada principal del edificio libre de la cobertura de tierra, pero obstruida por toneladas de bloques y columnas de piedra, contemplbamos desconcertados, algo terriblemente esperanzador y preocupante al mismo tiempo. Algo que no habamos esperado encontrar en absoluto. Cabaas. O para ser precisos, lo que algn da fueron cabaas. Ahora eran los restos carbonizados de lo que debieron ser cinco barracones de madera, y de los que slo quedaban en pie sus cimientos, sujetando intilmente unos pocos retazos de paredes ennegrecidas. Eran en definitiva, los escombros calcinados de un devastador incendio. La evidencia de que no ramos los primeros hombres blancos en pisar la Ciudad Negra. Alguien tiene la menor idea de qu significa todo esto? pregunt con un involuntario temblor en la voz. La callada que recib por respuesta fue lo bastante elocuente, y me di cuenta de que ambos observaban los despojos consumidos de aquellas cabaas mientras aguantaban la respiracin. No entiendo nada murmur al fin Cassie, con un hilo de voz.

Pero fue el profesor Castillo, el primero en atar cabos y decir algo con sentido. Valeria concluy en un murmullo apenas audible, dando unos pasos dubitativos hacia adelante. Valeria! exclam esta vez acelerando el paso. Cassie y yo le seguimos rpidamente, presos de un mal presentimiento. El profesor ya estaba all cuando nosotros llegamos, plantado en medio de los despojos de madera ennegrecida, mirando a su alrededor con una expresin a medio camino entre el alivio y la contrariedad. Esto no lo ha hecho la expedicin de mi hija afirm sin dudarlo, al cabo de pocos segundos. Segu el rumbo de su mirada, escrutando a m alrededor, y enseguida me di cuenta de que estaba en lo cierto. Los escombros de aquellas construcciones de madera no eran ni mucho menos recientes. Aunque respetadas por la voraz vegetacin, que pareca no atreverse a entrar en aquel claro, saltaba a la vista que llevaban ah mucho tiempo. Mucho ms que unas pocas semanas. Cassie tom un pequeo trozo de madera del suelo, y prcticamente se le deshizo en la mano. Todo esto est podrido indic incorporndose y abarcando los alrededores con la mirada. Debe tener aos de antigedad. Quiz dcadas. Pero quin ha podido...? se pregunt el profesor, sumido en sus pensamientos. No, no tiene sentido. Y esta tierra... dijo tomando un puado con la mano y acercndosela a la nariz. Parece que hubieran esparcido algn tipo de exfoliante vegetal suger. Como el agente naranja que usaron los americanos en Vietnam. Pero me pregunto por qu. Supongo que la respuesta dijo Cassie, apartando unas maderas con la punta del pie, la tendrn los que construyeron estas casas de madera. Quienes quiera que fuesen. Lo que es seguro, es que no fueron indgenas seal el profesor pasando la mano por encima de una de las vigas carbonizadas. Estos listones de madera han sido cortados y pulidos con herramientas modernas, y adems han usado clavos para unirlos. Se volvi hacia nosotros, como si aquel fuera el dato clave en la resolucin de todos los misterios, y aadi, pensativo: Los indgenas no usan clavos. Quiz fue obra de Percy Fawcett! exclam Cassie, sbitamente emocionada, y volvindose hacia Iak, que haba decidido quedarse al borde del claro, le grit: Tu abuelo y su padre construyeron esto, Iak! Por supuesto pens de inmediato. Quin sino los Fawcett, podra haber estado en este lugar? Pero segundos ms tarde, mientras curioseaba entre las cenizas de otra de las cabaas, comprend que la mexicana estaba equivocada. Parcialmente ocultas entre los escombros y aunque retorcidas por el fuego, la

estructura de varias literas era perfectamente reconocible entre los tablones desgajados y los pedazos de tela carcomida de viejos jergones. Sabamos muy poco de la expedicin de Fawcett; pero si de algo podamos estar seguros, es de que en sus ocho mulas cargadas con lo ms imprescindible para una larga expedicin por tierras desconocidas, no acarreaban literas de hierro. El profesor Castillo apartaba trozos de hierro y madera, sacando a la luz una taza de hojalata y una herrumbrosa palangana de latn, mientras buscaba cualquier indicio sobre los hombres que all vivieron. Quines seran? pregunt a nadie en concreto. Est claro que alguien ms estuvo aqu hace aos, pero... quines? Puede que arquelogos apunt Cassie, poco convencida. Aunque el descubrimiento de un lugar as, habra sido anunciado a bombo y platillo. Podran haber sido garimpeiros suger. Buscadores de oro. Buscadores de oro? Aqu? inquiri el profesor con escepticismo. Pues claro coincidi Cassie chasqueando los dedos. Quiz supieron de la leyenda de la Ciudad Negra, igual que nos sucedi a nosotros. Y luego decidieron venir para comprobar si exista, suponiendo que estara colmada de tesoros. La leyenda de El Dorado... suger al hilo de aquella idea, estirando una sonrisa. Pero eso es una solemne tontera arguy el profesor con aspavientos. Todo el mundo sabe, que el origen del mito de El Dorado es el nombre que los espaoles le pusieron al cacique de los Chibchas, cuando lo vieron embadurnarse en polvo de oro y sumergirse luego en la laguna de Guatavita, a pocos kilmetros de lo que hoy es Bogot. El Dorado era un hombre afirm, rotundo, no un lugar. Todo lo que vino despus, es pura literatura de ficcin y pelculas de Hollywood. Muy sorprendido por aquella informacin, me gir hacia la arqueloga con una pregunta en los labios. Todo el mundo sabe? Ella respondi con un asentimiento de cabeza, y no hizo falta que yo le confesara que era la primera noticia que tena al respecto. Aunque tambin se me ocurre una tercera posibilidad: aleg la mexicana cazatesoros. Si unos buscadores de tesoros hubieran sabido de la Ciudad Negra argument abarcando con un gesto las ruinas calcinadas, no dudaran en venir en busca de oro, joyas o reliquias arqueolgicas; y por supuesto no daran cuenta de su hallazgo a la comunidad cientfica. Tiene sentido asent. Llegar hasta aqu con todos estos medios, me parece algo demasiado complejo para unos humildes garimpeiros . As que, si descartamos que fueran arquelogos, slo pudieron ser cazatesoros. Eduardo Castillo pareci sopesar aquella posibilidad, que termin por aceptar

con un ademn desinteresado. En realidad, tampoco importa demasiado dijo al cabo. Lo que debemos hacer es explorar los alrededores aadi sealando el imponente edificio de piedra negra, y buscar indicios de la expedicin de Valeria. Averiguar si tambin ellos han estado aqu. No nos hizo falta acercarnos ms a la entrada principal, para constatar que ciertamente, sta se encontraba bloqueada por secciones de columnas cadas, y grandes trozos del saledizo, que tiempo atrs debi techarla. De modo que, decididos a echar un vistazo en el interior, nos dirigimos hacia la esquina derecha del edificio, con la intencin de rodearlo en busca de una entrada alternativa. Lo que no imagino coment mientras caminaba junto a Cassie, con la vista puesta en el estril suelo que pisbamos, es por qu nadie se molestara en hacer algo as en la tierra, dandola de este modo tan drstico. Quienes quiera que lo hicieran, no les bast con despejarla de maleza y talar los rboles, sino que quisieron asegurarse de que nada volvera a crecer aqu. Quiz vino Atila sugiri Cassie, y decidi darse un paseo a caballo. Ya, quiz. Sonre. Aunque hay otra cosa que an me intriga ms confes echando un momento la vista atrs. Por qu demonios prenderan fuego a sus cabaas? Est claro despus de ver las literas y los trastos, que era ah donde vivan. La mexicana se tom un momento antes de contestar. Puede que no quisieran darle facilidades a otros buscadores de oro que pudieran venir detrs, dejndoles las camas hechas opin sin demasiado inters. No creo rebat. Se habran arriesgado tontamente a que alguien viera el humo en la distancia y se acercara a curiosear, no te parece? Pues entonces sera un incendio accidental. En las cinco? Y de ser as, adems, tambin las habran reconstruido alegu de inmediato negando con la cabeza. Al fin la arqueloga se volvi hacia m, alzando una ceja interrogativa. Y qu ms da, Ulises? De lo nico que me alegro agreg con una sonrisa de alivio, es que por lo visto sobrevivieron y no nos hemos encontrado con un montn de esqueletos a la parrilla. Y apenas haba terminado de decir esto cuando doblamos la esquina del edificio y aquella sonrisa de alivio qued congelada en el rostro de Cassandra.

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Frente a nosotros y formando tres ordenadas hileras, diecisiete toscas cruces de madera burdamente talladas y atadas con alambres, se clavaban en el barro. El profesor Castillo se encontraba de pie a varios metros, guardando las distancias, como temiendo aproximarse y quiz encontrar escrito en una de ellas el nombre de Valeria. Creis que...? musit, plido como el papel e incapaz de dar un paso ms. Aunque tambin intranquilo por esa posibilidad, me acerqu en dos zancadas a la cruz ms cercana y enseguida confirm que la realidad era otra. La madera es antigua. Est mohosa y carcomida comprob rascndola con la ua. Me parece que al final... aad mirando a Cassie s que hubo vctimas en el incendio. Tambin podran ser de la expedicin de Percy Fawcett aventur la mexicana agachndose a mi lado, al parecer poco dispuesta a aceptar el destino final de aquellos desconocidos. Negu con la cabeza. Recuerda que eran slo tres personas, Cassie. Y adems... aad poniendo el dedo sobre el travesao horizontal de la pequea cruz fjate en esto. Ella entrecerr los ojos, escudriando la superficie del tabln. No veo nada. Parece que alguien tall algo en la madera, pero resulta ilegible. Saqu el cuchillo de buceo, y repas cuidadosamente una parte de la inscripcin para que se hiciera visible. Hjole! exclam la mexicana ponindose en pie de un salto, al tiempo que sealaba la cruz. Aqu dice 1918-1940! 1940? pregunt incrdulo el profesor, aproximndose. Ests segura? Un momento dijo, y tras acercarse a las dems cruces, pas la mano por la superficie de varias de ellas sin ningn resultado hasta que, finalmente, alz la voz entusiasmada: Aqu hay otra! Hay unas letras ilegibles, imagino que un nombre, y debajo una fecha que acaba en cuatro y cero. Bueno, dira que eso lo confirma apunt. No s qu, pero lo confirma. Entonces... pens en voz alta el profesor. Si las lpidas son de mil novecientos cuarenta, eso significa que estuvieron aqu slo quince aos despus de los Fawcett. Quiz eran una partida de rescate suger. Con quince aos ms de retraso? De ser as, se lo tomaron con mucha calma. Sea como sea razon contemplando el inquietante camposanto, ya fueran cazatesoros o una expedicin de rescate, parece que las cosas no les salieron como tenan planeado.

Y all estbamos los tres. Plantados frente a un enigmtico cementerio, en medio de una misteriosa ciudad desconocida, y sin la menor idea de lo que significaba todo aquello. El profesor, superado su miedo inicial, caminaba entre las cruces agachndose ocasionalmente, frunciendo el entrecejo cada vez ms. Parece que en su momento hubo inscripciones en cada una de ellas observ , pero estn tan deterioradas que es imposible leerlas. Con este clima seal, la madera muerta se descompone enseguida. Aunque hay algo... aadi como si no me hubiera odo, apoyando la mano izquierda en una cruz y la derecha en otra que me resulta bastante extrao. En las tumbas? pregunt Cassie. El profesor Castillo levant la vista, haciendo un gesto de escepticismo. Es que eso es precisamente lo que me parece raro. Que esto sean realmente tumbas. Y por qu le parece raro? Porque no hay flores? No, querida. Porque estn demasiado cerca unas de otras. No lo veis? dijo estirando los brazos y mostrando que haba menos de un metro entre una y otra. Es como si... como si slo hubieran plantado las cruces, pero no hubiera nada debajo. Acaso est sugiriendo que son slo ornamentales? pregunt, escptico. La verdad, se me ocurren mejores maneras de decorar el jardn. Mi amigo neg con la cabeza. No, no es eso. Aunque las inscripciones sean ilegibles, no cabe duda de que estn ah, y estoy seguro de que cada una de esas cruces representa a alguien que muri en este lugar. Entonces...? Entonces, nada. Slo digo que, aunque las cruces son verdaderas y representan a personas que fallecieron, no creo que haya nadie enterrado bajo ellas. Y no me preguntis qu quiero decir con eso, porque no tengo ni idea. Est bueno dijo Cassie con naturalidad, como si todo fuera una especie de broma. Un misterio ms para apuntar a la lista. Se volvi hacia ambos y pregunt : Alguien lleva la cuenta? Al cabo de media hora, habamos dado la vuelta completa alrededor del solitario y extrao edificio, y regresamos al punto de partida, frente a la fachada principal. Iak, ajeno a toda curiosidad, se haba sentado en un tocn en el borde exterior del claro, fumando tranquilamente un cigarro que al parecer se haba liado l mismo, y dejando muy a las claras que no tena intencin de dar un paso ms. Bueno suspir el profesor con decepcin, alzando las manos, pues parece que al final no podremos entrar. Confiaba en que hallaramos una puerta trasera. Un momento objet apuntando al caos de columnas derribadas que tenamos ante nosotros. An podramos intentarlo por ah.

El profesor me mir con escepticismo. Pero si no se puede pasar seal hacia la entrada. Ese montn de piedras parece estar a punto de desplomarse y, sinceramente, no me gustara que lo hicieran encima de m. No se preocupe repuse apretando las cinchas de la mochila, ser yo el que vaya. Y sin darles tiempo a protestar ni pensrmelo demasiado, me encaram a una gran losa rectangular, desde donde cre ver un estrecho pasadizo por el que colarme entre los restos de columnas y dinteles amontonados unos sobre otros. Tuve que agacharme para introducirme bajo una gran lpida que poda pesar cientos de toneladas, y que se aguantaba precariamente sobre los restos de un agrietado tabique, a su vez sujeto por unos dbiles contrafuertes de cascotes que estaba seguro, con tan slo rozarlos se podan venir abajo, y con ellos todo lo que sostenan. Tratando de apartar ese pensamiento de mi cabeza, empec a gatear por aquella oquedad cada vez ms estrecha y oscura, abrindome paso a manotazos entre telaraas y rezando por no tropezarme con una serpiente. Mientras me arrastraba sobre el estmago en un punto especialmente angosto, sent claramente cmo un insecto alargado y de muchas patas reptaba por mi cuello y se aventuraba luego por el cuero cabelludo, sin que yo pudiera mover siquiera el brazo para quitrmelo de encima. Lleg un punto en que pareci que el camino se cerraba frente a m, y me vera obligado a dar la vuelta, pero la escasa claridad que se colaba entre los resquicios dej a la vista un nuevo pasadizo por el que colarme, unos noventa grados a mi derecha. Resoplando me deslic por aquel nuevo recoveco, que progresivamente se haca ms amplio, permitindome primero en ir en cuclillas y unos metros ms adelante, ponerme en pie de nuevo. La pega fue que en ese momento tambin descubr que hasta all no llegaba la luz del da, y me encontr sumido en la ms rotunda oscuridad. Maldeca para mis adentros por no haber pensado en ello antes de entrar, cuando ca en la cuenta de que en uno de los bolsillos llevaba el encendedor y, echando mano de l, lo coloqu frente a m y lo encend con un chispazo. Jess, Mara y Jos! exclam inmediatamente una voz que no era la ma. Me volv sorprendido y all estaba Cassandra, as como el profesor Castillo, apareciendo tras ella por el estrecho pasillo de escombros. Pero... balbuc, asombrado de verlos all. Yo pens que no... y de inmediato me call, al darme cuenta de que ninguno de los dos me miraba mientras les hablaba. Ambos tenan los ojos puestos en algo que se encontraba frente a ellos, a mi espalda. Bajo la tenue llama del encendedor, se descubra un portal orlado de extraos smbolos que parecan haber resistido el paso de los siglos, y ms all se adivinaba lo

que semejaba ser una gran sala sostenida por una legin de columnas perdindose en las tinieblas. Hagamos unas antorchas propuse mirando hacia las sombras, sabiendo que ninguno de ellos me iba a decir que no.

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Quince minutos ms tarde tras desandar los inseguros pasadizos, recoger la madera y resina necesaria para fabricarlas, y volver, antorchas encendidas en mano cruzbamos el umbral de aquel lugar ciertamente tenebroso, algo fro, y ms silencioso si cabe que la jungla que aguardaba en el exterior. Descendido un corto tramo por una resbaladiza escalera de piedra, desembocamos en una gran sala subterrnea de la que apenas llegbamos a atisbar sus lmites. El techo se sostena sobre decenas de anchas columnas totalmente labradas con smbolos cuneiformes, desde su base hasta los dinteles, y sobre ellas el profesor Castillo paseaba la yema de los dedos con una extraa mezcla de placer y frustracin. Mi reino por una cmara de fotos musitaba. Mi reino por una cmara de fotos... Inesperadamente, trastabill en la oscuridad con algo que haba tirado en el suelo la luz de mi antorcha no alumbraba mucho ms que el mechero, y dej escapar una maldicin al chocar contra el duro suelo, perdiendo la antorcha, que fue a parar varios metros ms all. Qu pas, gey? pregunt la voz de la mexicana. Ests bien? S, gracias. Es slo que he tropezado con no s qu... y me he cado. Menuda sorpresa. Ya ves, soy incapaz de ver en la oscuridad contest, algo cansado de sus eternas alusiones a mi supuesta torpeza. Nadie es perfecto y frotndome la dolorida mueca derecha, que se haba llevado la peor parte del golpe, me puse de nuevo en pie dndole una vengativa patada a lo que fuera que me haba hecho caer. Para mi sorpresa, el sonido que hizo aquel cuerpo al golpear contra la piedra fue inequvocamente metlico. Intrigado, me agach tanteando el suelo y recog el objeto. Deba pesar unos cuatro o cinco kilos, tena el fro tacto del acero, y una forma tan inconfundible que dud por un momento de que el golpe no me lo hubiera dado en la cabeza. Me parece que deberais venir a ver esto llam a mis amigos, que se haban ido alejando mientras yo segua en el suelo. El qu? pregunt el profesor. Es una sorpresa. Lentamente, los halos de luz de las dos antorchas se fueron aproximando, y al llegar lo bastante cerca como para verme bien, ni una palabra sali de sus bocas, tan slo una expresin de asombro exhalada simultneamente. Seguramente la misma reaccin que yo habra tenido, de haber visto a alguno de ellos sosteniendo entre las manos una vieja metralleta oxidada. Eso es... lo que parece que es? pregunt Cassie, perpleja. Debe llevar aqu bastante tiempo contest mostrndosela, pero no me cabe

duda de que se trata de una metralleta militar. Un arma de los aos cuarenta? insinu el profesor recordando la fecha inscrita en una de las cruces. Pues no soy un experto en el tema, pero ahora que lo dice yo dira que es ms que probable. El diseo parece bastante anticuado, y est cubierta de xido. Y qu chingada haran unos militares en este lugar? inquiri Cassandra con desconcierto. No lo entiendo. Quiz el ejrcito brasileo mand aqu un destacamento opin el profesor. Y no advirtieron a nadie de la existencia de este lugar? replic Cassie. Un hallazgo as no pasara desapercibido en un informe, por muy ineptos que fueran los militares brasileos. Seorita Brooks aleg a la defensiva. Yo slo estoy tratando de establecer una posibilidad que explicara lo que hemos visto ah fuera. Y mientras Cassie y el profesor proseguan con su debate bizantino, una idea se abri camino en mi cabeza. Pues yo lo que creo... suger tras pensarlo un momento es que si hemos dado con esta metralleta, posiblemente haya tambin herramientas o equipo que perteneciese a los dueos del arma, y quin sabe si algo de eso nos podra ser til. Cierto asinti el profesor, en eso no te falta razn. ndele, pues coincidi tambin Cassie, e internndose de nuevo en la oscuridad, aadi premonitoriamente: A lo mejor nos encontramos con ms sorpresas.

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Caminbamos rastreando el suelo en busca de cualquier objeto fuera de lugar, o que nos pudiera resultar aprovechable, ignorando las imponentes columnas abarrotadas de aquel lenguaje incomprensible. Aunque resultaba inevitable que, de vez en cuando, alguno de mis dos acompaantes se quedara embobado frente a un grabado en particular, maldiciendo no tener siquiera un lpiz y papel con el que poder calcarlo. Andbamos a menos de dos metros uno de otro, escudriando cada rincn como en una batida de caza, cuando a mi derecha Cassandra se detuvo en seco apartndose repentinamente de nosotros. Creo que aqu hay algo... anunci mientras se alejaba. El profesor y yo la seguimos para comprobar que, efectivamente, tena razn: haba algo. Lo difcil, era saber de qu se trataba exactamente. En apariencia, era una montaa de cajas de madera podrida, la mayora de ellas rotas y desperdigadas por el suelo, formando lo que pareca un improvisado parapeto, inundado de cientos de herrumbrosos casquillos de bala esparcidos por todo el suelo. Qu demonios habr pasado aqu? curiose el profesor recogiendo uno de los casquillos de cobre. Parecen los restos de una balacera apunt Cassandra. Os habis fijado pregunt yo en la disposicin de las cajas y esos sacos de arena? Una barricada concluy el profesor. Eso mismo. Aqu debi de ocurrir una batalla terrible dijo Cassie pasando cuidadosamente por encima de los restos del parapeto. Eso explicara las cruces de afuera. Puede ser... asent. Pero hay algo bastante raro agregu acercando la antorcha al suelo. Hay cientos de casquillos dentro de la barricada, pero ni uno slo fuera de ella. Tanto el profesor como mi antigua pareja hicieron el gesto de mirar dentro y fuera, cerciorndose de mi afirmacin. Pues es verdad coment el historiador. Qu curioso, no? Cassie se rascaba la nuca con la mano libre, pensativa. Se dira declar que los nicos que tenan armas de fuego eran los que estaban parapetados. La pregunta es: contra qu se defendan, si no era contra otros hombres armados? En este lugar no hay ni tribus hostiles ni animales salvajes. Se habran acabado peleando entre ellos? No creo opin. En ese caso habra casquillos a ambos lados, y adems, aunque hoy no los haya, tampoco sabemos si haba indgenas con malas pulgas hace

cincuenta aos. Si bien es verdad, tampoco veo flechas o lanzas por ningn lado. O cuerpos... advirti el profesor dejando la frase flotando en el aire. Cuerpos? repiti Cassie. Quiere decir... cadveres? Eduardo Castillo se encogi de hombros. Bueno, con tantos tiros pegados, lo lgico es que hubiera muertos, no? Le recuerdo que a slo cien metros de aqu hay un cementerio dije sealando hacia afuera. Y yo te recuerdo que seguramente slo son cruces, sin tumbas debajo de ellas. Entonces, qu sugiere? intervino la mexicana. Porque viendo cmo est todo de destrozado, para los de dentro no parece que acabaran muy bien las cosas. Qu sera de ellos? Tal vez huyeron aventur el profesor. O tal vez murmur adentrndome en los restos de la barricada, impulsado por una vaga intuicin, se quedaron. Y examinando la pared del fondo con la antorcha, estudiando su fra superficie con atencin, descubr al cabo de un momento y ante la incredulidad de mis acompaantes, lo que pareca una delgada abertura en la piedra. Saqu el cuchillo de buceo, introduje la hoja por la hendidura, y siguiendo su contorno dej al descubierto algo del tamao y forma aproximado de una puerta. Una puerta bloqueada por una gran losa de piedra toscamente encajada en la misma. A la de tres dije haciendo palanca en un resquicio con el can de la metralleta, empujamos al mismo tiempo. De acuerdo? Deja de parlotear y vamos a ello replic Cassandra, al igual que el profesor con el hombro apoyado en la roca. Habamos dejado las antorchas en el suelo a nuestra espalda, contando con que necesitaramos todas nuestras fuerzas para empujar una piedra que deba pesar, al menos, una tonelada. En realidad, no tenamos la seguridad de que pudiramos llegar a moverla o que el esfuerzo valiera la pena, pero si algo tenamos los tres en comn era la curiosidad, y si para satisfacerla haba que mover mil kilos de roca, pues se movan. Listos entonces? Uno, dos y... tres! Tir de la culata de la metralleta con todas mis fuerzas, tensando los msculos al mximo y notando como el can empezaba a doblarse bajo el esfuerzo. Cassie y el profesor resoplaban a mi espalda, empujando denodadamente. Vamos! les arengu. Con fuerza! Cierra... el pico... gru entre dientes la arqueloga. Cuando ya estaba a punto de darme por vencido, visto que la pesada lpida no se haba movido ni un milmetro, se oy un chasquido al otro lado de la misma seguido de un sonido como de maderas rotas. De forma inesperada, aquella puerta de piedra cedi

bruscamente desplomndose hacia adelante, arrastrndonos a los tres con ella hasta chocar pesadamente contra el suelo, derrumbndonos uno encima de otro entre una nube de polvo y astillas. La espesa polvareda que habamos levantado al caer, haca que la luz de las antorchas nos llegara muy difusa, as que al abrir los ojos apenas not la diferencia y a duras penas distingua un palmo ms all de mis narices. Estis bien? pregunt tosiendo. Creo... inform el profesor creo que estoy entero. Cassie? pregunt, inquieto al no or su respuesta. Sent un bufido debajo de m, y un codo que se me clavaba en la boca del estmago. Quieres quitar tu mano de mi culo? Oh, perdona. No saba que estabas ah debajo. S, claro... protest la mexicana apartndome de un empujn. Alguien puede ver algo? pregunt mientras tanto el profesor, intentando vanamente apartar el polvo con la mano. Trat de incorporarme sin pisar a nadie, preguntndome qu haba sucedido exactamente. Qu diablos ha pasado? me ley Cassie el pensamiento en voz alta. Me parece conjetur llevndome la sucia manga de la camisa a la nariz para poder respirar, por el crujido que se ha odo antes de que cediera la losa, que quiz no era tan pesada como imaginbamos y que en realidad, lo que estaba era apuntalada desde el otro lado. Y cuando los puntales han cedido... coligi la mexicana. Creo que ya distingo algo dijo por su parte el profesor Castillo, entrecerrando los ojos detrs de sus gruesas gafas. Veo como un crculo en la pared, al fondo de la sala. Forzando la vista, ciertamente se adivinaba un crculo ms claro en el que pareca haber un dibujo en su centro. Poco a poco la nube de polvo se fue disipando, permitindome ver cada vez con ms claridad. Aunque ello no supona que comprendiera lo que estaba viendo. Los tres nos encontrbamos ya en pie bajo el dintel de la puerta que acabbamos de derribar, cuando la polvareda se asent ligeramente y, a la luz de las antorchas que habamos dejado a nuestra espalda entre las danzantes sombras de nuestras propias siluetas, pude distinguir, al fin con claridad, lo que haba ante nosotros. El problema era, que lo que vean mis ojos resultaba tan absurdo que mi cerebro se negaba a admitirlo. All, suspendida de la pared opuesta de la estancia, una bandera colgaba del techo hasta casi tocar el suelo. Una bandera roja, con un inconfundible smbolo de color negro, en el centro de un

crculo blanco. Una bandera nazi.

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Ahora s que no entiendo nada... farfull, atnito. Pues ya somos dos dijo a mi lado Cassandra. El profesor Castillo se haba quedado en el quicio de la puerta, en completo silencio, puede que tratando de imaginar una razn para la presencia de esa bandera en ese lugar. La sala a la que habamos accedido tan atropelladamente, era una amplia estancia de unos doscientos metros cuadrados ocupadas por estanteras, cajas de madera apiladas, bidones, y unas grandes bombonas en una de las esquinas. En el lado opuesto a la entrada vegetaba una tosca mesa sobre la que, bajo una capa de polvo antiguo, dormitaban algunos documentos amarilleados, y lo que a primera vista parecan ser unos libros apilados en el borde de la misma. Tras recuperar las antorchas, la mexicana fue la primera en adentrarse entre el polvo en suspensin que an flotaba en el aire, y escudriando alrededor al tiempo que avanzaba con paso prudente, su mirada fue a parar a la pared del fondo, justo debajo de la perturbadora bandera. Entonces, de improviso dio un paso atrs llevndose la mano a la boca. Qu pasa? pregunt, alarmado, mientras me acercaba a ella rpidamente. Joder! exclam al llegar a su lado y mirar hacia abajo. Para cuando el profesor Castillo se uni a nosotros, la arqueloga ya estaba agachada examinando de cerca su descubrimiento. El cadver momificado de un militar embutido an en su uniforme negro, con una horrible expresin de angustia en una cara desprovista de ojos, y la fotografa de una mujer entre sus dedos apergaminados. Era un oficial de las SS afirm el profesor sin sombra de duda. Cassie y yo nos volvimos hacia l en una muda interrogacin. El uniforme negro y el smbolo que lleva en la solapa es de la polica secreta de Hitler aclar sealando el cadver. Sin duda era un oficial de las Schutz Staffel. Un coronel para ser ms exactos, si nos atenemos a los galones del uniforme. La sensacin de irrealidad era tan agobiante, que por un momento me convenc de estar dormido en la cama de mi tico de Barcelona, sufriendo una extravagante pesadilla. Fijaos en esto dijo entonces la mexicana, y exhibiendo muy pocos escrpulos introdujo la primera falange de su ndice a travs de un agujero en la nuca del nazi momificado. El tipo se dispar l mismo en la boca. Todava tiene sujeta la pistola corrobor el profesor, sealando una vieja Luger an aferrada por aquella mano sin vida. Y por qu hara una cosa as? pregunt extraado, acercndome a una de las estanteras para confirmar que, aparte de cajas de municiones y herramientas, se

hallaban colmadas de latas de conserva y bolsas de harina o arroz an precintadas. La comida no parece ser que fuera un problema observ, cogiendo y sopesando lo que pareca una lata de judas caducada decenios atrs. Debi sentirse terriblemente desesperado musit el historiador meneando la cabeza con lstima. O terriblemente asustado... suger devolviendo la lata a la repisa. El pobre diablo se encerr aqu dentro, tapi la nica salida y luego se peg un tiro. No tiene mucha lgica que se diga. Aunque an ms incongruente dijo Cassandra ponindose en pie y mirando en derredor, es que no haya ningn cadver ms aqu. No os parece? Puede que fuera el ltimo superviviente. Superviviente... de qu? De lo que sea que sucedi ah fuera contest volvindome hacia el negro hueco de la puerta que acabbamos de atravesar. Entonces, por primera vez desde que llegamos a aquella ciudad olvidada, tuve le presentimiento de que algo no andaba bien. No supe definirlo, ni quise compartir con ellos aquella sensacin opresiva en la boca del estmago. Pero ese instinto ancestral que nos lleva acompaando desde que vivamos en los rboles, me estaba alertando a gritos de que saliera de all inmediatamente. Mir a Cassie y al profesor de soslayo, pero ellos andaban ocupados registrando la sala y parecan relativamente tranquilos. Excitados por aquel inesperado hallazgo, pero tranquilos. Les di la espalda, para que no vieran rastro alguno de preocupacin en mi rostro, y trat de desconectar esa alarma en mi cabeza, convencindome a m mismo de que slo me estaba dejando arrastrar por el lado ms oscuro de mi imaginacin. Tras registrar a fondo cada esquina de la habitacin, el profesor Castillo haba comenzado a deambular por la estancia con las manos a la espalda, pensativo. Nos estamos olvidando de la pregunta que de verdad importa dijo hablando consigo mismo. Qu diantres hacan los nazis aqu en mil novecientos cuarenta? Brasil estaba en el bando de los Aliados durante la Segunda Guerra Mundial, as que debieron haber llegado en secreto. Pero cmo? Y an ms importante para qu? Espas? aventur. La carcajada de Cassie no me pill de sorpresa. Bueno, chica lista. Se te ocurre otra razn? Obviamente, seran arquelogos. Claro repuse. La tpica excavacin arqueolgica de las SS. Aunque si no recuerdo mal, estos tipos eran ms aficionados a enterrar gente que a desenterrarla. En realidad apunt el profesor para mi sorpresa, la seorita Brooks no anda tan desencaminada.

La aludida me dirigi una mirada de satisfaccin e inmediatamente despus me sac la lengua. Se sabe que los nazis prosigui el historiador llevndose las manos a la espalda, organizaron expediciones arqueolgicas al Tbet, al norte de frica, a Sudamrica e incluso a la Antrtida, en busca de reliquias arqueolgicas. Eso me suena a pelcula de Indiana Jones. Es que era as en realidad ratific muy serio. El chiflado de Hitler era un fantico del ocultismo y las civilizaciones mitolgicas, y estaba obsesionado en demostrar el origen ancestral de la raza aria, de la que segn l, los alemanes eran descendientes. As que antes, e incluso durante la Segunda Guerra Mundial, no ces de enviar expediciones a cualquier parte del planeta en busca de pruebas que justificasen ante el mundo el necesario dominio de los arios sobre los que l llamaba razas inferiores. Cree entonces pregunt Cassandra sentndose tranquilamente en una de las sillas, que sa es la razn que trajo aqu a los nazis? Buscar pruebas para ratificar sus teoras de superioridad racial? Yo no lo descartara. Era algo muy importante para ellos. Pero... cmo encontraron este sitio? Vaya usted a saber. Se encogi de hombros. Como en nuestro caso, a lo mejor lleg a sus odos la historia de los hombres antiguos y se la tomaron en serio. O siguieron la pista de Fawcett en su bsqueda de Z. Seguramente, nunca lleguemos a saberlo con certeza. O quiz s susurr, y los dos se giraron hacia m, dndose cuenta de que me haba detenido frente a la mesa y hojeaba los documentos esparcidos sobre la misma. Ante m, unas hojas mustias aunque libres del implacable moho, se esparcan desordenadas sobre la mesa. En el centro de la misma un quinqu se apoyaba sobre un desgastado ejemplar del Mein Kampf de Adolf Hitler, mientras en la esquina superior izquierda, cuatro libros con ajadas cubiertas de piel marrn se apilaban uno sobre otro impecablemente ordenados. En las tapas de cada uno de ellos apareca repujado un emblema que no haba visto nunca antes. Una espada vertical dentro de una elipse, rodeada con un lazo, y alrededor el lema Deutsches Ahnenerbe. Deutsches Ahnenerbe? pregunt Cassandra. Sera el nombre del muerto? Dira que no replic el profesor frotndose la nuca. Ese nombre me suena de algo... Creo que Ahnenerbe era una faccin mstica de las SS, o algo parecido. Quiz eran los que llevaban el tema de la arqueologa para Hitler estim la mexicana. Tendra sentido. Es probable. Aunque tendra que consultar algunos archivos para... El profesor sigui hablando, pero yo ya no le prestaba atencin. Aunque no entenda una palabra, al abrir uno de los cuadernos y descubrir una abigarrada escritura a mano, salpicada de elaborados dibujos, smbolos desconocidos y

anotaciones marginales, supe de inmediato que estaba frente a un libro de notas o un diario. Probablemente, el del oficial nazi que yaca momificado a mi espalda con un orificio de bala en la cabeza.

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Menuda letra tena el condenado refunfuaba el profesor pasando con sumo cuidado las pginas de uno de los cuadernos. Aunque entendiramos el alemn no habra manera de leer estos garabatos. Quiz fuera el mdico de la expedicin brome Cassandra, que sostena otro ejemplar entre sus manos. En fin dije, y cerr de golpe el que yo mismo haba estado ojeando. Visto que no estamos sacando nada en claro y las antorchas no tardarn mucho en apagarse, sugiero que salgamos de este lugar. Pero an hay mucho que ver aqu! replic el profesor sealando las montaas de material que se amontonaban a nuestro alrededor. En cualquiera de esas cajas puede haber ms informacin, o incluso material que nos sea til. Puede. Pero cuando se consuman las antorchas seguro que ya no va a encontrar nada, y en todo caso, siempre podemos regresar ms adelante para seguir registrando. Yo estoy de acuerdo coincidi la mexicana. Aunque sugiero que nos llevemos los cuadernos para estudiarlos con calma, a ver si podemos sacar algo en limpio de ellos. Entonces no hay ms que hablar dije metiendo los cuatro libros en la pequea mochila roja. Salgamos de aqu de una vez, que ya tengo ganas de estar de nuevo bajo la luz del da. Y cuando ya me encaminaba hacia la salida, repentinamente me acord de algo y regres sobre mis pasos; tom el Mein Kampf que se encontraba sobre la mesa y me lo coloqu bajo el brazo. Cassandra y el profesor se quedaron mirndome con genuino estupor. Se puede saber inquiri la mexicana, escandalizada para qu narices quieres ese condenado libro? Mir el libro de Hitler al que Cassandra se refera, antes de contestarle con un guio. Es que ya estoy cansado de usar hojas de platanero como papel higinico. De nuevo en el exterior del edificio que haba resultado guardar otro secreto en su interior igualmente inexplicable que aquel con el que nos habamos topado frente a su fachada, nos encontramos con un impacientado Iak que sali a recibirnos con exagerado alivio, como si hubiramos regresado de una excursin por el averno. Ustedes preocuparme nos rega severamente. Tardar mucho en regresar, y yo creer que no volver a ver. Es que haba una cola que no te imaginas arg apuntando hacia atrs con el pulgar. Cola?

No le hagas caso dijo Cassie mirndome con reprobacin. Todo ha ido muy bien Iak, lamentamos haberte preocupado. En fin dije sacudindome el polvo de la ropa. Despus del feliz reencuentro ser mejor que sigamos con lo que estbamos haciendo, no os parece? Estudiar el cuaderno del oficial nazi? insinu el profesor. Caramba, profe. Otra vez se ha olvidado usted de su hija? Oh, no, por supuesto murmur ruborizndose. Es que estn pasando tantas cosas, que... No le haga caso aleg Cassie chasqueando la lengua. Es que todava no lo conoce? S, claro asinti, an azorado. Esto... hacia dnde creis que deberamos dirigirnos ahora? Deberamos regresar al ltimo lugar donde encontramos una huella. Quiz Iak vuelva a dar con el rastro en los alrededores. Eso sera una prdida de tiempo alegu tras un fingido carraspeo. Tendremos ms probabilidades si seguimos por la calzada, buscamos un lugar elevado, y hacemos una buena hoguera de seales de humo, o cualquier otra cosa que llame la atencin. Si la expedicin de Valeria est en los alrededores, por fuerza tendrn que vernos. No es mala idea admiti el profesor con un leve gesto de aprobacin. Iak no dijo nada, y Cassandra se encogi de hombros con cara de que a pesar de ser una propuesta ma, no era del todo absurda. En menos de media hora y guiados por el menkragnoti, habamos regresado a la calzada empedrada, que se adentraba en la selva siguiendo una lnea completamente recta, flanqueada por construcciones en ruinas inidentificables. Cassandra caminaba unos metros por detrs de nosotros, charlando animadamente con Iak sobre lo que el redescubrimiento de aquel lugar iba a suponer para la supervivencia de su pueblo; mientras, el profesor andaba meditabundo unos pasos por delante de m, y sin tener nada mejor que hacer me acerqu para averiguar en qu pensaba. Qu le pasa, profe? dije dndole una afectuosa palmada en la espalda. No se acuerda si ha dejado la luz de casa encendida? Eh? No, no... respondi, distrado. Estaba dndole vueltas a algo que me tiene intrigado. De qu se trata? Es sobre el lugar en el que acabamos de estar. Ese extrao templo semisubterrneo. A m me pareci ms bien un viejo stano. Lo que sea desde la salvedad con un ademn. No comprendo por qu habiendo tantos lugares para instalar su campamento, los nazis lo hicieron en uno que

tena su nico acceso prcticamente bloqueado por escombros. A lo mejor, haba otra entrada que no vimos. El profesor neg con la cabeza. Ya viste que rodeamos el edificio buscando a conciencia, y no encontramos el ms leve indicio. O puede que lo escogieron justamente por eso. No te entiendo. Quiero decir que, por alguna razn, puede que buscaran un lugar con una sola entrada y salida. Tal vez incluso arg mirndolo de soslayo, fueron ellos mismos los que provocaron el derrumbe de la entrada. Y por qu iban a hacer eso? Yo dira que por la misma razn que les llev a levantar la barricada. Para protegerse. Pero... protegerse de qu? Por supuesto no tena respuesta para eso, as que contest con un mudo encogimiento de hombros. El profesor vio mi gesto y asinti conforme. Luego se pas la mano por la frente y se qued mirando las gotas de sudor que la perlaban. Descansemos un momento resopl. Vamos, hombre le arengu. No se pare ahora. Pens que estaba en mejor forma. Ignorndome, se sent sobre un rbol cado y sac el pauelo del bolsillo para secarse. Necesito recuperar el aliento, Ulises. Esta humedad es insoportable para m. Si necesitis intimidad, os podemos dejar solos sugiri Cassandra al pasar junto a nosotros. Celosa? repliqu. La mexicana me dedic una mirada de indiferencia y termin por sentarse varios metros ms all, seguida por Iak como si fuera su sombra. Entonces el profesor se volvi hacia m, con el ceo interrogativo. Qu diantres sucedi entre vosotros, para que hayis acabado como el perro y el gato? Ya sabe... contest mirndome las uas, tan mordidas como siempre. Cosas que pasan. Pues no. No lo s. Parecais la pareja ms enamorada del mundo, y luego, de buenas a primeras os separasteis. Ocurri algo grave entre vosotros? No exactamente. Entonces? Esa pregunta era la que yo me haba hecho a m mismo durante meses... y an no estaba muy seguro de cul era la respuesta.

Supongo... murmur contestndome ms a m que a l que llegu a la conclusin de que no estoy hecho para la vida en pareja, y hay algo dentro de m que me empuja a estar solo. As que, antes de prolongar una relacin que intua tarde o temprano iba a acabar por romperse, cre que cuanto antes le diera fin menos dolorosa resultara para ambos y levantando la vista hacia las copas de los rboles, conclu : Aunque puede que me equivocara. El profesor me mir fijamente, dira que evaluando qu clase de idiota tena delante. Pero... t ya has tenido relaciones anteriores apunt con extraeza. Incluso recuerdo una muchacha con la que duraste bastante tiempo. Eran otros tiempos, profe. Entonces todo lo afrontaba como algo provisional, y en cierto modo cada mujer era como una pequea aventura de la que slo me preocupaba disfrutar. Pero ya sabe, con la edad cambia la perspectiva, y Cassie... chasque la lengua con tristeza. Cassandra es diferente afirm el profesor adivinando lo que iba a decir. Comprend que lo nuestro iba a ser algo ms continu sin desmentirlo, y antes de que yo mismo provocara una larga agona de silencios y reproches, suger que lo dejramos un tiempo, con la tonta esperanza de salvar aunque fuera la amistad. Pues dira que no te ha salido muy bien la jugada. Nada bien. Ha sido un completo desastre, y encima, cada vez que la veo, yo... La echas de menos? Mucho ms de lo que hubiera imaginado. Los dos nos quedamos en silencio, oteando la espesura. Entre hombres, estos temas siempre resultan incmodos de tratar. Finalmente, fue mi amigo el que rompi el silencio con la pregunta inevitable. Y se lo has dicho a ella? Claro que no. Despus de forzar la separacin no puedo decirle eso, sera ruin por mi parte. Sera la verdad. Pero no puedo. No debo. Puedes, y debes. Sabe, profe? Suspir profundamente ponindome en pie. No me apetece mucho seguir hablando del asunto. Pero soy vuestro amigo, y no soporto veros as. Tratando de evitar un inacabable debate sobre mi vida sentimental, alargu la mano hacia la mochila. Pues mientras no salgamos de esta puetera selva zanj con una mueca alicada, ms vale que se vaya acostumbrando. Y ponindome en pie de nuevo, segu caminando, pasando junto a Cassie y Iak sin dirigirles ni una mirada. Siempre haba sido muy celoso de mi intimidad, hasta con los amigos ms

allegados que nunca han sido muchos, todo hay que decirlo. Pero la separacin de Cassie fue tan turbadora y tuve que dar tantas explicaciones sobre todo a mi madre, que no se poda creer que, cuando al fin pareca que iba a sentar cabeza, me acabara separando a las primeras de cambio, que decid echar cerrojo al asunto y no volver a hablar de ello. Cada vez que lo haca, senta como las cicatrices volvan a abrirse resucitando un dolor que no crea muerto, pero s enterrado a razonable profundidad. Saba que cualquier psicoanalista me dira que tena que resolver esa etapa de mi vida y mis conflictos sentimentales o mentales, a secas antes de poder seguir adelante, y que el hecho de negarme a comentarlo con nadie, y an menos con Cassandra, era la prueba irrefutable de que tena un problema. Algo que deba solucionar. Pero qu diantres sabrn ellos. Y caminaba ensimismado, tratando de justificar ante m mismo por qu haba hecho lo que haba hecho, cuando, repentinamente, el corazn me dio un vuelco y qued clavado en el sitio, petrificado. Haba algo al final del camino. Algo terriblemente familiar, pero al mismo tiempo imposible de aceptar que fuera lo que pareca ser.

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Asomndose entre las ramas de los rboles una escultura imposible se alzaba negra, erguida e imponente sobre un afloramiento rocoso de unos pocos metros de altura. Un monolito perfecto, de unos nueve metros de altura, se alzaba hacia el cielo desafiando a todo sentido comn. En intimidado silencio contemplbamos la inconcebible escultura, estremecidos, incrdulos de que aquello que tenamos delante tuviera algo que ver con la historia o la arqueologa, y no con un absurdo desvaro de nuestra imaginacin. Adems, la relevancia de aquella misteriosa escultura, era subrayada por la red de caminos que iba a morir all como los radios de una rueda en un eje. Como si aquel y no otro, fuera el verdadero centro de la Ciudad Negra, y esta a su vez no fuera ms que un simple adorno, un accesorio decorativo efmero e innecesario. A decir verdad, jams me haba sentido tan sobrecogido ante una escultura ni edificio que hubiera visto antes. Ni ante las pirmides de Egipto, ni en Machu Picchu, ni en el Coliseo Romano haba experimentado ni de lejos el magnetismo y la atraccin indescriptible que emanaba de aquella simple y a la vez extraordinaria estructura. Haba algo en ella adems, que me empujaba a agachar la cabeza en seal de respeto a alguna fuerza arcaica y desconocida, mientras un escalofro me recorra la piel ponindome la carne de gallina an bajo el sofocante calor de la selva. Aquella mole rectangular y perfecta, tan alta como una casa de tres plantas y, unos cuatro metros de lado por uno de ancho, pareca haber sido tallada en una especie de mrmol negro. Pero ello lo desmenta rpidamente su superficie mate, que no slo no produca el menor reflejo, sino que pareca absorber para s cada fotn de luz que lo alcanzaba. Pens en una especie de puerta abierta a la nada; un siniestro agujero negro que poda tragarse todo aquello que tocara, y en el que se poda caer en su interior como en un insondable pozo. Por ello, cuando vi a Cassandra adelantarse y, escalando el afloramiento rocoso, acercarse al monolito con el brazo extendido con la intencin de tocarlo, mi primera reaccin fue gritarle. Quieta! No lo hagas! La mexicana se volvi hacia m, sobresaltada. Qu? pregunt mirando con alarma a su alrededor. Qu pas? No lo s, pero creo que no deberas tocar eso. Alz las cejas con incredulidad y desvi un instante la vista hacia el profesor, como buscando en l la respuesta a mi actitud. Ests pedo? dijo al fin frunciendo el ceo, e ignorndome por completo ascendi el torneado pedestal hasta situarse junto al gran bloque negro. Ten cui... empec a decir, pero antes de acabar la frase ella ya haba

apoyado la palma de su mano sobre l. Durante unos interminables segundos la arqueloga guard silencio, como si estuviera tomndole el pulso al slido monolito. Hasta que gir la cabeza hacia nosotros para declarar con extraeza: Est caliente. A los pocos instantes el profesor y yo, plantados frente al monolito nos situamos junto a Cassie a Iak no hubo manera de convencerle de que no haba peligro alguno e hiciera lo propio. Repasbamos con la mirada sus lneas perfectas, sus ngulos exactos, su apariencia sin mcula; como si los elementos naturales que haban derruido la ciudad que una vez all hubo, no hubieran osado ponerle la mano encima. El profesor Castillo, como haba hecho un momento antes Cassandra, acariciaba aquella cosa con una reverencia que no le haba visto jams. Increble murmuraba. Tiene un tacto... inesperado. No es granito afirm Cassie, ni mrmol. Es como... no s, grafito; pero infinitamente ms duro. Vencido por la curiosidad les imit al fin, tratando de identificar el material que rozaba con la punta de los dedos. Es suave y liso confirm, pero a la vez muy duro. A m me recuerda a la fibra de carbono. Pero no es as, es pura roca puntualiz el profesor. Y caliente nos record la mexicana. Cmo puede estar caliente? Eso puede ser debido al color negro suger, y a que no refleja el calor del sol, sino que lo absorbe durante el da y lo acumula como una pila. Una pila? Bueno, no exactamente. Ms bien como un... en fin, como un acumulador de calor. La acapulquea alz una ceja, socarrona. Ya. Os habis fijado nos interrumpi el profesor, en que no tiene ni una sola marca? Ni escritura, ni grabados... nada. Nunca haba visto nada as confes Cassie. En todos mis aos como arqueloga, no he odo hablar jams un solo monumento ni remotamente parecido. No hay algo similar en Stonehenge? pregunt. All tambin hay monolitos, no? Bromeas? Aquello son megalitos, Ulises, no monolitos. Toscos alineamientos de piedra desbastada, hechos por un pueblo que viva en cabaas de adobe. Sera como comparar un cenicero de arcilla con el David de Miguel ngel. Y qu me dices de Tiahuanaco, en Bolivia? apunt entonces el profesor Castillo mientras comenzaba a rodear el monolito. All s que hay grandes rocas talladas comparables a sta.

Comparables en tamao y diseo quiz admiti la arqueloga mexicana alzando la vista, pero aquellas forman parte de un conjunto. Tienen un propsito claro como muros de templos que ya no estn, o estructuras ms complejas de componente astronmico o religioso. En ningn caso hay un bloque de este tamao y perfeccin, aislado y sin otra funcin aparente que simplemente estar. Y adems prosigui, aunque Eduardo ya se hallaba al otro lado, esta clase de piedra es muy extraa. Parece inmune a la erosin de... Venid aqu! irrumpi entonces la voz del profesor gritando desde el otro lado del monumento. Rpido! Venid a ver esto! De inmediato Cassie y yo corrimos hacia l, rodeando el monolito para descubrir, justo al otro lado del mismo, un pozo perfectamente redondo que se abra en el lecho de roca, hundindose en la oscuridad, como el acceso de una alcantarilla que alguien hubiera olvidado tapar. Es como un pozo opin el profesor agachado junto al borde con las manos en las rodillas. Y algn animal debe haberse cado dentro advert acuclillado. Apesta a carne putrefacta. A ver... dijo Cassie inclinndose sobre el negro agujero. Entonces, tomndonos por sorpresa, la arqueloga carraspe como un camionero y asomndose solt un respetable escupitajo en el interior del agujero. Tres segundos despus, levant la cabeza exhibiendo una sonrisa de nia traviesa. Si alguna vez fue un pozo afirm, ahora est completamente seco. Pues habr que seguir bebiendo de las lianas se resign el profesor, como el nufrago que encuentra en la playa una caja de botellas vacas de cerveza. Sabis qu? dije cambiando de tema mientras miraba alrededor. Esta zona de roca est elevada, seca y despejada en bastantes metros a la redonda. Podra ser un buen sitio para encender esa hoguera de seales, no os parece? Mientras recoga maderas y ramas por los alrededores, descubr a Iak apoyado en el tronco de un rbol, indiferente a nuestra tarea y sin hacer el menor gesto de venir a ayudarnos. Con la mirada puesta en el monolito, como si esperara que fuera a moverse en cualquier momento. Caramba, Iak buf al pasar por su lado. Podras echarnos una mano. El menkragnoti se limit a bajar la vista y quedarse callado, como si no me hubiera odo. Al menos, aydame a cargarla insist exhibiendo el haz de lea que llevaba en brazos. Esta respuesta, mene la cabeza de izquierda a derecha. Este ser lugar sagrado de hombres antiguos dijo mirando con recelo al monolito.

El profesor Castillo, que se encontraba a mi espalda, se quit las gafas y se pas la palma de la mano por la cara con gesto fatigado. Mira, Iak le dijo. Nosotros no podemos obligarte, pero te aseguro que los hombres antiguos a los que te refieres, hace mucho que ya no estn aqu, y no hay nadie a quien le importe que entremos en sus templos, o estudiemos todo aquello que dejaron atrs. En realidad, estamos honrando su memoria al estudiar quines eran y qu les sucedi. Adems agreg Cassandra aproximndose al indgena, cualquier cosa que averigemos sobre esta ciudad y quienes la habitaron, puede ser de gran ayuda para salvar a tu pueblo. Recuerda que de la importancia de este lugar, puede depender que consigamos detener la inundacin que amenaza a tu gente. El menkragnoti de ojos azules pareci meditar aquellas ltimas palabras, y aunque al final asinti levemente, por su expresin resultaba patente que andaba muy lejos de estar convencido.

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En cuanto reunimos toda la madera medianamente seca que encontramos que en realidad no fue mucha, encendimos la hoguera siguiendo con el plan de llamar la atencin de cualquiera que anduviese por los alrededores, esperando que ese alguien fuese Valeria u otro miembro de su expedicin que pudiese darle aviso. Seguidamente nos dividimos, con la idea de recolectar toda la fruta que pudiramos y aumentar as nuestras provisiones la caza ya haba dejado de ser una alternativa, y por ltimo decidimos rastrear los alrededores, en busca de cualquier indicio de la presencia de Valeria en la ciudad. En el transcurso de estas exploraciones, descubrimos a poca distancia una nueva pirmide, similar a la del da anterior aunque esta sin una cmara de piedra coronndola, y decidimos que sera un buen lugar para pasar la noche, muy por encima de la cada vez ms encharcada selva y con una buena vista de los alrededores. Aunque la razn ltima era que ninguno de nosotros tena ganas de pasar la noche cerca del intimidante monolito. Como si un sentido que se hallara ms all de nuestra percepcin, un instinto atvico ya olvidado, nos susurrara al odo que nos alejramos. Que de aquel monolito en apariencia inerte, emanaba algo extrao y definitivamente peligroso. Algo de lo que debamos mantenernos alejados, todo lo que nos fuera posible. Con la llegada de la tarde, dejamos atrs la hoguera encendida y escalamos esta nueva pirmide, que revestida con un tupido sudario de vegetacin, a los ojos de un profano habra pasado por una formacin rocosa singularmente vertical y simtrica. Al llegar a la plataforma que coronaba su cima, y en la que un puado de rboles haba logrado fijar sus races, colgamos las hamacas como buenamente pudimos a la luz del atardecer y nos sentamos a ver la puesta de sol mientras dbamos buena cuenta de una montaa de mangos, guayabas y bananas silvestres. Para cuando terminamos de cenar, el crepsculo ya haba cado sobre la selva y, como en las noches anteriores, un ominoso silencio nos rode abrumadoramente. Un silencio mucho ms inquietante que la cacofona nocturna de cualquier otra jungla en la que hubiera estado antes. Un silencio demasiado parecido al de los cementerios. Con el fin de procurarnos calor y nimo, encendimos una pequea fogata de campamento bajo la luz de las estrellas, sentndonos alrededor de la misma sin decir nada, cada uno sumido en sus propios pensamientos. Menuda cara va a poner su hija apunt entonces Cassie rompiendo la quietud del momento, cuando descubra que su padre que ha venido a buscarla. Dios te oiga, querida asinti el profesor. Dios te oiga... Desde las sombras sin embargo, nos lleg la lgubre voz de Iak, que haba preferido mantenerse algo apartado de la luz de la llama.

Su dios no venir aqu... murmur, sombro. Qu? ste ser territorio morcego. Y dale con los morcegos renegu, hastiado. Hasta cundo vas a seguir con esa cantinela? Ya llevamos dos das en la ciudad y no hemos visto ni rastro de ellos. No te das cuenta de que estamos solos? Si alguna vez existi esa tribu, est claro que ya no estn aqu. Morcegos no ser tribu... adujo acercndose al fuego, hasta que su rostro iluminado pareci flotar en el aire. T no entender nada. Morcegos ya no ser hombres, y si t no ver a ellos, eso slo significar que ellos s ver a ti. Oh, magnfico argumento. As que no verlos es seal de su existencia... Sabes? Te podras ganar bien la vida como predicador. No seas borde me recrimin Cassandra. Burlarse de las creencias ajenas es una falta de respeto. No me estoy burlando, es slo que ya me he cansado del cuento del hombre del saco. Pues yo no replic volvindose hacia Iak. Dices que los morcegos ya no son hombres? le pregunt. Qu son entonces? El menkragnoti se tom su tiempo para contestar, y cuando pareca que finalmente no iba a hacerlo dio un paso ms hacia nosotros y se sent junto a la hoguera. Nadie saber dijo casi en susurros. Haber leyendas muy antiguas que nadie creer, y explicar chamanes a sus hijos, y a los hijos de sus hijos. Qu leyendas son sas? pregunt el profesor, interesado por todo lo que sonara a polvoriento. Chamanes decir que hombres antiguos usar morcegos para protegerse de otras tribus, pero que un da ellos marcharse y dejar solos a los morcegos... y ellos an esperar a que vuelvan. Dices que los morcegos fueron abandonados por los hombres antiguos? pregunt el profesor. Qu interesante... Podra ser que fueran tribus aliadas, y que esos morcegos fueran una especie de guerreros a sueldo, contratados por los hombres antiguos? Una colaboracin aadi, en que esos hombres antiguos proporcionaban conocimientos y cultura a una tribu belicosa, a cambio de que estos les brindaban seguridad? El indgena se encogi de hombros. Yo no saber. Humm... El profesor se rasc la descuidada barba, pensativo. Ese tipo de cooperacin s que resulta inusitado. Bueno alegu desechando el razonamiento con un gesto, no olvide que se trata slo de una leyenda. Eres un incrdulo me acus la mexicana, como si aquello fuera un insulto. Querrs decir escptico. Y parece mentira que los cientficos seis vosotros, os

estis dejando llevar por la fantasa. Cassandra mene la cabeza, con un atisbo de sonrisa irnica en los labios. Y me dices eso, mientras hablamos alrededor de una hoguera en la cima de una pirmide, a unos pocos cientos de metros de un monolito igualito al de la pelcula 2001... en mitad de las ruinas de una ciudad perdida del Amazonas? Esta vez, el profesor me mir a m mientras estiraba los labios antes de decir touch. A lo que me refiero arg tratando de reponerme de la estocada, es que os estis dejando llevar por una historia que seguramente ha sido inventada para mantener alejados a los forasteros de este lugar. Es eso cierto? Se volvi la mexicana hacia el menkragnoti. Puede ser todo una simple leyenda, creada para mantener alejado al hombre blanco de vuestras tierras? Morcegos ser reales aclar Iak. Ellos aqu antes que hombre branco llegar, y ser demonios de la noche y amos de Ciudad Negra. Animales saber razon abarcando la selva con un gesto, y por eso no haber caza en este lugar. Bueno. Aun en ese caso, y contando con que sigan existiendo esos morcegos, cosa que dudo mucho, siempre cabr la posibilidad de tratar con ellos. Incluso con los nativos ms hostiles, como deca Percy Fawcett en su diario, se puede llegar a un acuerdo. Iak mene la cabeza de nuevo, desolado. Tu tampoco entender nada... se lament profundamente. Si morcegos venir, tu no poder hablar con ellos. rale, gey aleg Cassie. Siempre hay una manera de negociar. Con quien sea. Entonces y como a cmara lenta, Iak se aproxim a Cassandra, y antes de comprender lo que estaba haciendo y sin darme tiempo para reaccionar, desenfundando el machete lo apoy en el pecho de la mexicana. Si ellos encontrar, ellos matar, cortar en pedazos y comer tu carne. Y si tu tener mucha suerte advirti, sombro, ellos hacer una cosa... y despus la otra. La arqueloga, una mujer joven pero que ya se haba enfrentado a situaciones de vida o muerte con inusitada valenta, se qued muda mientras digera las palabras del menkragnoti y aquel volva a enfundarse el machete. Vamos, Iak... murmur con un nudo en la garganta. Deja ya los cuentos de miedo, que ests asustando a... Silencio! me interrumpi entonces el profesor ponindose en pie de un salto . No habis odo eso? Cassie y yo nos miramos con el corazn en la boca. He odo un ruido all abajo dijo sealando el techo de la selva bajo nosotros . Estoy seguro de haber odo algo movindose.

Joder, profe le reprend en voz baja ponindome en pie a su lado. No es momento para bromas. No es ninguna broma replic muy serio. Te juro que ha sonado como algo movindose entre los rboles. Un mono, quiz? aventur Cassandra. Has visto algn mono en los ltimos tres das? La rubia mexicana ni siquiera contest. Entonces, el profesor se asom al borde de la terraza, hizo bocina con las manos y grit hacia las tinieblas. Valeria! Silencio. Quin hay ah! Valeria! insisti alzando an ms la voz. Ninguna respuesta. Por tercera vez el profesor Castillo se llev las manos a la cara y repiti el nombre de su hija. Pero no fue Valeria quien contest. Esta vez, todos pudimos or claramente como la maleza se agitaba en algn lugar cercano al monolito. Y justo entonces, mientras achicaba los ojos esforzndome por perforar la oscuridad, una rpida sombra cruz por delante de las ascuas de la hoguera que habamos dejado encendida. Fue slo un brevsimo instante, un parpadeo apenas perceptible en la anaranjada luz de las brasas. Pero no me cupo ninguna duda de que algo se haba movido all abajo. Algo grande. Aguc el odo, expectante, esperando que algn sonido revelara la naturaleza de aquello que haba vislumbrado durante menos de un segundo. Pero lo nico que pude escuchar fue el sonido de mi corazn desbocado, bombeando sangre a caonazos. Lo siguiente que escuch, fue la voz de Iak a mi espalda impregnada de pavor. Ahora ellos saben musit con un hilo de voz. Saben que nosotros estar aqu.

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Esa noche apenas logr pegar ojo. Suger hacer turnos de guardia, y cada dos horas uno de nosotros se mantena despierto, atento a cualquier ruido y a que la fogata no se apagara. No saba lo que haba visto, si es que haba visto algo en realidad. Trat de convencerme de que slo haba sido un inoportuno juego de luces y sombras, malinterpretados a causa de las historias de miedo que Iak se empeaba en repetir. Todo lo ms, un mono o un tapir despistado, atrado por el calor de la hoguera, y que casualmente haba pasado por delante de la misma. Pero aunque no me tomaba nada en serio las leyendas menkragnotis, no dejaba de pensar que la mayora de las fbulas, por absurdas que parezcan, suelen tener una parte de verdad sobre la que se sustentan. Y despus de todo, en aquella selva tampoco haba tapires ni monos. As que, ms inquieto de lo que estaba dispuesto a admitir, deambul buena parte de la noche por la cima de la pirmide, con un ojo puesto en la falda que ascenda por la misma, y otro en el punto donde la silueta negra y definida del monolito, que como una inmensa lpida negra, por alguna razn inexplicable me pareca ms siniestro cada vez que le dedicaba un nuevo vistazo. Estaba en mi turno de vigilancia cuando finalmente el sol asom sobre las crestas de los rboles. Con un suspiro de alivio me sent sobre la fra piedra con las piernas cruzadas, y lanzando al fuego las ltimas ramas que nos quedaban trat de recuperar el calor que haba perdido a lo largo de la noche. Pase la mirada por mis compaeros de viaje tirados en sus hamacas, que parecan dormitar plcidamente: el indgena de antepasado impuro que luchaba por salvar a su pueblo, con el arco agarrado firmemente, y la cabeza sobre su hato como almohada; el historiador jubilado embarcado en una aventura insensata, buscando a una hija que no pareca querer saber mucho de l, con la que haba hablado una nica vez y de la que tan slo posea una nica foto; y desmadejada como siempre, durmiendo a pierna suelta tal como tiempo atrs lo haba hecho sobre mi cama, la que supe deba haber sido el amor de mi vida. Por desgracia, ahora ella era alguien con quien pareca tener demasiadas cosas en comn como para estar separados, pero an ms como para lograr estar juntos. Maldita sea rezongu frotndome los ojos. Con lo bien que me haba ido de soltero. En ese momento, planeando elegantemente con sus enormes alas rojas y azules extendidas, una pareja de guacamayos los primeros animales de sangre caliente que vea desde que nos adentramos en la ciudad cruz rauda sobre nuestras cabezas, montando al pasar un escndalo de mil demonios con sus chillidos y cotorreos, como si les hubieran encomendado la tarea de despertar a la jungla entera.

Y extraamente feliz por estar en aquel lugar, en aquel momento, olvidndome del sobresalto de la noche anterior, hench los pulmones con el refrescante aire de la madrugada, mientras, sobre el desigual dosel vegetal, despuntaban las enigmticas siluetas otras pirmides, como negros arrecifes en un agitado ocano de aguas verdes. Poco despus comenc a escuchar los primeros gruidos de protesta y algn que otro bostezo, y an sentado cara al sol con los ojos cerrados, sent como mis amigos se desperezaban y comenzaban a incorporarse, tan ajenos como yo en aquel momento de paz casi buclica, a lo que el destino nos tena preparado para ese da que se nos antojara inacabable. Buenos das salud el profesor sentndose a mi lado. Caramba... menuda vista. S, no est mal. Desde aqu se ve toda la ciudad... e incorporndose, aadi: y yo dira que estamos bastante cerca del centro de la misma. Supongo contest con indiferencia, de momento ms interesado en calentarme que en situarme geogrficamente. El profesor se alej unos cuantos pasos, lo o caminar nerviosamente de un lado a otro y rec para que me dejara disfrutar tranquilamente del amanecer. Pero claro, eso era pedir demasiado. Un minuto ms tarde me zarandeaba por el hombro instndome a que me pusiera en pie. Levanta, Ulises dijo. Tienes que ver esto. Si me trae un caf con leche contest sin volverme, le sigo adonde usted quiera. No seas zoquete, levntate y sgueme. Desde luego, como mesas sera usted un autntico coazo... gru ponindome en pie de mala gana. En fin, qu es eso tan importante que quiere ensearme? Mira exclam apuntando hacia adelante con el dedo. Parpade un par de veces y aguc la vista, pero tan slo vislumbraba una extensin de jungla exactamente igual a la que estaba contemplando segundos antes. Alucinante... la selva del Amazonas. Jams lo habra imaginado. Por Dios buf. Fjate en el borde de la terraza. Eso hice, y lo nico que vi fue cmo se doblaba en una esquina de la misma. Ves la esquina? pregunt. S, claro. Estupendo, ahora mira esto. Y girando sobre s mismo con el brazo extendido, comenz a enumerar cada esquina en voz alta como si aquello fuera una clase de Barrio Ssamo, mientras yo segua con la mirada la punta de su dedo, preguntndome si al viejo amigo de mi padre

se le haba adelantado la demencia senil. Tres... deca cada vez ms entusiasmado, sin dejar de girar. Cuatro... y al regresar a nuestro punto de partida, se detuvo y exclam: Y cinco! Me qued mirando al profesor, sin entender an lo que me quera demostrar. Quiere que le haga una rima con el cinco, o est esperando a que adivine algo? Diantre, Ulises! Es que no te das cuenta? inquiri, exaltado. Cinco esquinas equivalen a cinco lados La pirmide tiene cinco lados! Es una pirmide pentagonal! No s cmo no nos dimos cuenta ayer cuando llegamos! Ah, ya veo dije llevndome la mano a la barbilla. Y eso significa que... Y yo que s! exclam, alborozado. Pero se trata de algo inaudito! Adems, si te fijas en el horizonte aadi sealando a lo lejos, vers que los restos de la muralla que rodea la ciudad, tambin tiene cinco lados. No parece extraordinario? Bueno, profe, pues a esa gente les gustaran los pentgonos dije despreocupadamente. Despus de todo lo que hemos visto aqu, me parece una nimiedad sin mayor importancia. Qu es lo que te parece una nimiedad sin mayor importancia? o entonces preguntar a Cassandra justo detrs. El profesor Castillo pas a revelarle su descubrimiento, que pareci entusiasmar an ms a la arqueloga, y comenz a recontar las dichosas esquinas una y otra vez, como si no se fiara de sus propios ojos. Pero cmo no nos dimos cuenta anoche? se preguntaba. Esto es algo nico. Mejor dicho, es increble! Me dispona a indagar, preguntndole sobre lo extraordinario del asunto, cuando cre percibir un zumbido familiar proveniente del norte y dirig la vista en aquella direccin, haciendo un gesto con la mano a mis excitados amigos para que guardasen silencio. Qu pasa? Chissst... les hice callar. El rumor se haca cada vez ms claro, hasta que el profesor y Cassie tambin lo oyeron. El zumbido se convirti en un murmullo, y a los pocos segundos un punto negro se destac en el cielo, hacindose cada vez mayor hasta convertirse en la silueta de un avin. Un avin a baja altura, que se diriga directamente hacia donde estbamos nosotros. Corrimos a avivar los restos de la fogata, arrojando a la misma las hojas y ramas verdes para hacer humo. El piloto nos vio e hizo girar su aparato justo al pasar sobre nosotros, que no parbamos de gritar y hacer seales con los brazos como nufragos desesperados. Se trataba de un DC-3, un gran bimotor de hlice construido por los americanos a finales de la Segunda Guerra Mundial para el transporte de material y tropas, y que ya

bien entrados en el siglo xxi se supona que slo habitaba en museos o desguaces. Pero eso era lo de menos, lo importante era que de algn modo nos haban descubierto y en ese preciso instante, el piloto estara radiando nuestra posicin para que algn equipo de rescate viniera a ayudarnos. Aquel avin sin logotipos y pintado de aluminio metalizado comenz a trazar crculos sobre nuestras cabezas, y mientras el profesor y Cassie daban saltos de alegra y se abrazaban, yo no pude dejar de fijarme en que cada vez los crculos que realizaba eran a mayor altitud. Por alguna razn, el piloto estaba ascendiendo en una perfecta espiral alejndose sobre nosotros, y cuando me dispona a compartir mi extraeza con los dems, la duda de aquel comportamiento qued repentinamente resuelta. La portezuela lateral del bimotor se abri y de l se dejaron caer varios bultos oscuros, siete en total, que inmediatamente abrieron unas grandes velas rectangulares de diferentes colores revelndose como lo que eran en realidad. Paracaidistas. Un asombrado silencio sustituy a la algaraba de un momento antes, pues eran tantas las preguntas que suscitaba aquel giro inesperado de los acontecimientos, que ninguno supo qu decir. Vienen a rescatarnos! exclam finalmente el profesor, lleno de entusiasmo. Y mientras observaba confuso a aquellos siete paracadas cayendo del cielo, el sentido comn al que deb prestar ms atencin en ese instante, me susurraba al odo que la casualidad no sola llegar hasta esos extremos.

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Los paracaidistas, seguramente buscando un buen lugar donde tomar tierra a salvo de las traicioneras ramas de los rboles, descendieron sobre el nico claro posible: al pie del monolito. Sobre el afloramiento rocoso fueron aterrizando uno a uno, recogiendo rpidamente sus paracadas y envolvindolos en unas bolsas de plstico negro que amontonaron al pie de un exuberante nogal de Brasil. Todo aquello lo observbamos desde nuestra privilegiada atalaya, an sin salir de nuestro asombro, al tiempo que nos hacamos cada uno de nosotros la misma pregunta: Cmo diantres nos haban encontrado? Sin embargo, la emocin del momento ahog cualquier duda y terminamos haciendo seales, y saltando con los brazos en alto. Cualquier cosa para llamar la atencin de nuestros rescatadores, que al vernos nos devolvieron el saludo y con gestos nos instaron a que bajramos y nos reunisemos con ellos. Es un pinche milagro! exclam Cassie mientras comenzaba a descender por los empinados escalones, con cuidado de no resbalar. Y que lo digas le contest el profesor efusivamente, siguiendo sus pasos. Es como si alguien les hubiera dicho exactamente dnde encontrarnos! Antes de iniciar el descenso me volv un momento y descubr que el menkragnoti, de pie al final de la escalera, pareca no decidirse y miraba con recelo a los recin llegados. Qu pasa, Iak? le pregunt. No bajas? El indgena baj la mirada con rostro serio. Quines ser ellos? No lo s admit. Pero de algn modo nos han encontrado, y parece que vienen a rescatarnos. Yo no necesitar que rescaten. Seguro que no, Iak. Pero necesitaremos ayuda para encontrar a la hija del profesor, y luego regresar a casa. Yo tambin querer volver replic sentndose en el borde y dejando el arco a un lado. Pero tu casa, no ser mi casa. Me qued por unos segundos mirando al menkragnoti, buscando una buena respuesta que darle, pero intua que no lo iba a convencer dijera lo que dijese, as que pens que tampoco tena mayor importancia que esperara ah arriba y se uniera a nosotros ms tarde, cuando comprobara que no haba de qu preocuparse. En el fondo poda comprender su suspicacia hacia unos desconocidos que, literalmente, haban cado del cielo; as que sin darle ms vueltas encar el empinado descenso de aquella pirmide cubierta de tierra y vegetacin an hmeda por el roco de la maana. Es increble que hayan dado con nosotros de esta manera coment de nuevo al llegar a la altura de mis amigos, tras ponerles al corriente sobre la decisin de Iak

de quedarse al margen. Eso mismo estbamos diciendo dijo el profesor mientras vigilaba donde colocaba los pies. No se me ocurre cmo han podido localizarnos. Ha sido una verdadera suerte. Tiene que haber sido algo ms que suerte agreg Cassandra unos metros ms abajo. De algn modo, alguien ha debido darles nuestras coordenadas. El profesor se detuvo repentinamente. Crees que mi hija, ha podido...? Sera una buena explicacin aleg la mexicana volvindose para sonrerle. Quiz a fin de cuentas recuper su telfono satelital e hizo una llamada de socorro dando su ubicacin, que en ese caso debera ser aproximadamente la misma que la nuestra. Entonces... eso significara que ella est aqu, muy cerca dijo detenindose y escudriando los alrededores, como si Valeria fuera a estar escondida detrs de un rbol esperando para darle la sorpresa. O puede que se trate de una afortunada coincidencia. O quiz apunt, existe una tercera posibilidad que no hemos tenido en cuenta. Los dos se giraron al unsono, sorprendidos. Y qu tercera posibilidad es esa? pregunt Cassie enarcando las cejas. No tengo ni idea confes, y dirig la mirada hacia los siete hombres uniformados que ya se encaminaban al pie de la pirmide. Pero me da en la nariz que enseguida vamos a averiguarlo. Tras diez minutos de descenso tocamos tierra firme de nuevo, e inmediatamente, el hombre que deba de ser el lder del grupo de rescate se adelant a los dems con la mano extendida y una sonrisa en los labios. Un hecho que se contradeca con su aspecto general y el de sus compaeros. Los siete llevaban uniformes de camuflaje, una voluminosa mochila a la espalda, pistola y machete al cinto y, lo que ms me sorprendi, subfusiles de asalto como los que usan los comandos en las pelculas, colgando despreocupadamente en bandolera. Y eso era exactamente lo que parecan: un pequeo comando de combate, ms que un equipo de rescate. El jefe del grupo, tan alto como yo aunque con algunas canas ms en su pelo cortado a cepillo, mandbula cuadrada y un indisimulable porte militar, me estrech la mano con demasiada fuerza y se present formalmente con un ensayo de sonrisa. - Bom dia. Eu sou teniente Ricardo Souza, e este de aqui dijo apuntando a su espalda es meu equipe de salvamento de la Unidade Central du Rescate aadi volvindose hacia los hombres que aguardaban a su espalda. Sargento Gerais dijo sealando al ms cercano, un militar enjuto y de mirada hosca, cabo Nazario respondi con una inclinacin de cabeza un hombre bajo y fornido, que bajo la gorra de camuflaje no dejaba de mirar a su alrededor con suspicacia, e o resto da equipa

so companheiros Daniel, Fabio, Thiago e Luizao. Los aludidos correspondan con un escueto asentimiento al ser nombrados. Desde el nervudo y pelirrojo Daniel, a la montaa de msculos de piel morena que responda al nombre de Luizao; pasando por Fabio con su pelo en cresta y tupida barba, y el tatuadsimo Thiago, que adems luca piercings en nariz y boca. Todos ellos sin embargo, incluido el teniente Souza e independientemente de su aspecto, eran hombres atlticos y curtidos, con gesto de ser poco dados a la risa fcil. Me estaba fijando en el anagrama con las siglas UCR bordadas de amarillo en el hombro derecho del uniforme de Souza, cuando ste me pregunt, invitndome a la vez a presentarme: - E voe e...? Ulises Vidal contest con una amplia sonrisa, tratando de ignorar su apariencia castrense, y ellos son Cassandra Brooks y Eduardo Castillo. El oficial sac una libretita, pas unas pocas pginas, y pareci consultar que nuestros nombres coincidan con algo que tena previamente anotado. Al levantar la vista, Souza se dio cuenta de que me haba quedado mirando sus armas con desconfianza. La selva es peligrosa dijo sonriendo y cambiando al castellano mientras le daba unas palmaditas a su fusil, y esta regin es conocida por sus tribus hostiles. Un Heckler & Koch MP5 recit de memoria. No es algo exagerado? Parece que vayan a la guerra. Veo que sabe de armas replic en cambio, evitando contestarme. Es usted militar? Militar? Esboc una sonrisa. No, en absoluto y mirando de reojo a Cassie con algo de culpabilidad, aad: Slo es el resultado de demasiadas horas jugando en la Playstation. Veo que habla usted un espaol impecable intervino entonces el profesor cambiando de tema, ligeramente sorprendido. Gracias asinti Souza. He pasado muchos aos trabajando en El Salvador, Nicaragua y Colombia. Por cierto... aadi entrecerrando los ojos durante el descenso me ha parecido ver que eran ustedes cuatro. Oh, s. Se trata de un indgena menkragnoti que nos ha guiado hasta aqu, pero por alguna razn no ha querido bajar. Ya sabr usted que los... Pueden pedirle que venga, por favor? le interrumpi Souza. Los tres volvimos entonces la mirada hacia la cima de la pirmide, pero para nuestra sorpresa Iak ya no estaba a la vista. Lo llamamos a voces pidindole que se asomara, pero o no nos oa o haba decidido ignorarnos. No se preocupe demasiado por l terci Cassandra volvindose hacia el teniente. Sabe aparselas muy bien solo, y nos dej muy claro que no necesita que

le rescaten. Si no quiere venir de momento, ser mejor que se olviden de l. Souza le dirigi una mirada evaluadora. No puedo hacer eso. Mis rdenes son recuperar a todo el mundo. Pero... Levant la mano haciendo callar a la mexicana, y con el mismo gesto dej levantados dos dedos y seal la pirmide. De inmediato, dos de los hombres que le acompaaban dejaron las mochilas en el suelo y a la carrera, comenzaron a ascender por la escalera de la pirmide rpidamente y sin aparente esfuerzo. Disculpe, teniente dije. Puedo hacerle una pregunta? Claro contest juntando las manos tras la espalda. Estamos muy sorprendidos y felices de que nos hayan encontrado, pero... Cmo han podido hacerlo? y recordando la posibilidad que haba sugerido Cassie mientras bajbamos las escaleras, aad: Han recibido alguna llamada indicndoles nuestra posicin? Una llamada? pregunt Souza inclinndose hacia adelante con inters. Tienen ustedes un telfono va satlite? Tenamos... Pero lo perdimos en el ro das atrs, por eso suponamos que alguna otra persona les haba llamado. Alguna otra persona? Es que alguien ms sabe que estn ustedes aqu? Bueno... apunt el profesor con voz desolada. Suponemos que la expedicin de mi hija tambin est cerca, y cremos... La expedicin... de su hija? pregunt ahora s verdaderamente sorprendido . No tenamos conocimiento de que hubiera alguien ms aparte de ustedes tres. S, claro. Nosotros somos... ramos la, esto... expedicin de rescate. El teniente pase la mirada por los tres con incredulidad. Yo era un barbudo demacrado con la ropa hecha jirones, y con tanto barro encima que costaba saber dnde terminaba sta y comenzaba mi piel... y el aspecto de Cassie y el profesor no era mejor que el mo. A sus ojos, debamos parecer un tro de vagabundos al borde de la inanicin. As que... de rescate? pregunt volvindose por un instante hacia sus hombres con un amago de burla en la comisura de los labios, a lo que estos respondieron con un coro de disimuladas risitas. Entonces inquir bruscamente cruzndome de brazos en un vano intento por recuperar algo de dignidad, si nadie les ha llamado indicndoles donde estbamos, cmo diablos nos han encontrado? A m slo me han comunicado sus posibles coordenadas, y hemos venido cumpliendo el protocolo establecido contest formalmente. No es de mi incumbencia saber el modo en que se comunica la alarma, ni se me hace partcipe de ello. Igual que mi equipo sentenci, nos limitamos a cumplir rdenes. Y qu rdenes son esas?

El teniente ech la cabeza hacia atrs, y cuando iba a contestarme surgi una voz metlica en el walkie-talkie que llevaba al cinto. - Ningum aqui em cima dijo la voz con un asomo de desconcierto. O ndio est desaparecido.

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Vamos a ver... dijo Souza juntando la yema de los dedos, sentado sobre el tercer peldao de la escalera de piedra. Hagamos un recuento. Estn ustedes tres, el indio desaparecido... slo uno? S confirm el profesor, slo uno. De hecho, el resto de su tribu ni siquiera sabe que estamos aqu. Ah, no? Es una historia muy larga... contest despachando el tema con la mano. Pero ellos imaginan que vamos ro abajo, camino de la civilizacin. Entiendo... apunt dirigiendo una mirada fugaz a sus hombres, que formaban un semicrculo a nuestro alrededor. Y adems... est su hija no es as? Bueno, ella es parte de una expedicin antropolgica que, en efecto, sospechamos tambin se encuentra en este lugar. Y han llegado a verla? El profesor mene la cabeza, apesadumbrado. No hemos tenido tanta suerte. En ese caso, por qu creen que anda por aqu cerca? Por esto intervino Cassie mostrando lo que quedaba del chubasquero amarillo. Lo encontramos en una cueva cercana y suponemos que pertenece a algn miembro de esa expedicin, y adems, hemos descubierto huellas en los alrededores. Souza observ el desgarrado impermeable, y apretando los labios baj la cabeza reflexivamente. Pareca estar contando mentalmente hasta diez. Bien... musit. No era lo que esperbamos, y aunque va a resultar algo ms complicado no nos queda otro remedio que adaptarnos a las nuevas variables de la operacin. Y qu quiere decir con eso? pregunt, vacilante. Nos va a ayudar a buscar a la hija del profesor Castillo? El teniente alz la vista, ensanchando una sonrisa que pareca no practicar muy a menudo. Por supuesto dijo ponindose en pie. A partir de este momento, esa es nuestra mayor prioridad. El sol ya ganaba altura sobre el horizonte, y siguiendo dcilmente al teniente Souza, caminbamos por entre la rala jungla a la bsqueda de un buen lugar donde instalar un campamento. El nivel de la inundacin haba subido durante la noche, y las zonas ms bajas estaban ya bajo un par de centmetros de agua. Aun as, decid no comentar este hecho con mis amigos. Por un lado, porque seguramente ya se habran dado cuenta de ello por s mismos, y por otro, porque de no ser as no ganaba nada preocupndolos por algo sobre lo que no tenamos ningn control.

En cabeza de la fila iba Souza seguido de uno de sus hombres, luego nosotros, y a la cola otros dos vigilando nuestra espalda. A los tres restantes los haba enviado en diferentes direcciones en busca del rastro de la otra expedicin. En un par de ocasiones trat de pegar la hebra con el cabo Nazario, pero era sordo o no entenda una palabra de castellano o ingls, o tena rdenes estrictas de no hablar con nosotros, pues no logr arrancarle ni un monoslabo. Ulises... me pareci que alguien susurraba a mi espalda. Me di la vuelta, e inmediatamente Cassandra, que andaba detrs de m, hizo un enrgico gesto con la mano para que siguiera mirando hacia adelante. No te voltees volvi a susurrar. Sin hacerlo, abr ligeramente las manos, preguntando sin palabras qu es lo que pasaba. Me parece que aqu sucede algo raro cuchiche de forma casi inaudible. No te parece que estos chavos van como... demasiado tranquilos? Iba a girarme de nuevo para averiguar a qu se refera, pero me reprim, limitndome a encoger los hombros en silencio. Han debido ver toda la ciudad desde el aire aclar la mexicana, han aterrizado frente al monolito, y ahora estamos caminando entre las ruinas de una ciudad desconocida... y estos pendejos van paseando tan tranquilos, como si para ellos fuera lo ms normal del mundo. Como una descarga elctrica, las palabras de Cassie activaron las escasas neuronas que en ocasiones me acompaaban, preguntndome cmo es que no me haba dado cuenta antes de ese detalle. De repente, resultaba obvio que aquel peculiar equipo de rescate no pareca en absoluto sorprendido por todo lo que los rodeaba. Apenas dedicaban algn breve vistazo a edificios que a nosotros nos quitaban el hipo y, sobre todo, no haban hecho el menor comentario ni siquiera el teniente Souza, acerca de la naturaleza o el origen de aquel imponente emplazamiento arqueolgico. Siguiendo ese razonamiento, slo se me ocurran dos alternativas. Una era, que fueran tan profesionales u obtusos que no permitan que nada les distrajese de su cometido, ni siquiera un entorno tan extraordinario como el que se exhiba ante nosotros. La otra... bueno, la otra resultaba tan impensable que ni siquiera llegu a plantermela. Andaba dndole vueltas al tema, cuando el teniente dio orden de detenernos en un terreno elevado y por lo tanto an seco, rodeado de rboles. No fue sin embargo hasta llegar a su altura, que descubr alzndose frente a nosotros una mole de granito, en cuya base se abra una oquedad que, adentrndose en el interior de la roca, se perda en la oscuridad. Este lugar es perfecto dijo Souza, llevndose las manos a la cadera y volvindose hacia nosotros. Montaremos el campamento base en esta explanada, y

desde aqu peinaremos la zona en busca de la otra expedicin. Acto seguido imparti unas rdenes cuasi telepticas a sus hombres, e inmediatamente pusieron manos a la obra delimitando y limpiando concienzudamente el terreno, hecho lo cual, sacaron unos pequeos paquetes de sus mochilas y, como en una coreografa, los lanzaron al suelo al mismo tiempo. Como mariposas saliendo de su capullo los paquetes se desplegaron e hincharon, y en cuestin de segundos cuatro tiendas de campaa inflables de color naranja fluorescente ocupaban el centro del claro, como si hubieran brotado de la misma tierra. Pens que con un poco de humo, aquel hubiera sido un truco de magia acojonante. En cuestin de diez minutos, ante nuestros atnitos ojos ya haban montado el campamento alrededor de un crculo de piedras, en cuyo interior se iban amontonando con rapidez leos para preparar un fuego. Entonces Souza se agach frente a una de las voluminosas mochilas que traan, la abri, y como un prestidigitador sac de ella un abultado sobre de aluminio. Se detuvo un momento a leer la inscripcin del exterior, y girndose hacia nosotros al tiempo que lo sacuda como un sonajero, pregunt con una sonrisa mordaz: A alguno de ustedes le apetece unos macarrones a la napolitana?

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Comimos a dos carrillos hasta no poder ms. Hasta ese momento no me haba dado cuenta del hambre que tena, y aquellos sencillos macarrones con salsa de tomate deshidratada me supieron a langosta baada en huevas de caviar. A mi lado, mis dos amigos se recostaban sobre un tronco, ahtos y felices, bromeando entre ellos sobre la correosa carne seca de Iak, o la serpiente asada que me vi obligado a cargar durante kilmetros. Haca mucho que no los vea rer tan plcidamente, seal de lo mucho que habamos pasado los ltimos das. El profesor Castillo, sentado como un Buda menesteroso con gafas de carey, mantena una actitud tranquila y relajada, confiado en que todo se iba a solucionar ahora que el equipo de rescate estaba all. Tambin Cassie haba recuperado aquel brillo de entusiasmo en sus ojos, y su buen humor restallaba en la jungla con espordicas carcajadas que espantaban el opresivo silencio de aquella selva como un rayo de sol a las tinieblas. Incluso Souza pareca haber dejado de lado su innata marcialidad, y sentndose junto a nosotros nos haba preguntado por nuestras andanzas, y cmo nos habamos encontrado en aquella tesitura, admirndose ante algunos acontecimientos de la misma y rindose de otros, al describirle ciertas situaciones poco airosas por las que habamos pasado. En ese momento, que por la altura del sol calculaba que deba de ser medioda, nos habamos quedado solos con el teniente y uno de sus hombres, mientras los otros ya se haban dispersado por toda la ciudad a la bsqueda de rastros que nos pudieran llevar a localizar al equipo de Valeria. Por cierto dije dirigindome a Souza, hay un par de cosas que nos tienen algo sorprendidos respecto a ustedes. El teniente se irgui, forzndose a mantener el rictus de la sonrisa. Pregunte dijo, tratar de solventar sus dudas. Ver. La primera, es que no dejo de pensar en cmo tienen pensado sacarnos a todos de aqu. Dejarse caer en paracadas es relativamente fcil, pero regresar... eso no imagino cmo piensan hacerlo. Souza sonri con beatitud y desech la duda con un mohn. Ustedes no tienen que preocuparse de esos detalles contest mirndonos a los tres. No es la primera vez que realizamos una operacin similar, y les aseguro que todo est controlado. Pero... Reljese me interrumpi, ser una especie de sorpresa. Est bien conced dndole un voto de confianza. Aunque an tengo una duda ms. Adelante.

Pues me preguntaba... Mir un momento hacia Cassandra. Nos preguntbamos, cmo es que ustedes no parecen sorprenderse por todo lo que nos rodea Se da cuenta de que estamos en un yacimiento arqueolgico inexplorado, y que somos los primeros que podremos revelar su existencia al resto del mundo? El teniente Souza alz los ojos inocentemente. Ah, s? contest mirando a su alrededor, como si por primera vez se diera cuenta de dnde se encontraba. Pues la verdad, no tena ni idea. Ninguno de nosotros tenemos formacin alguna sobre arqueologa o temas parecidos. Sinceramente, pensaba que las ruinas incas eran algo bastante comn en Sudamrica. Esto no es inca puntualiz el profesor. Se trata de una civilizacin desconocida hasta ahora cuyo valor histrico es incalculable. Machu Picchu o Tenochtitln, son puebluchos sin importancia comparados con este lugar. No me diga? repuso ponindose en pie y sacudindose el pantaln, decididamente poco interesado. Parece muy interesante, pero si no les importa, preferira seguir hablando de este asunto ms tarde. Ahora he de ocuparme de coordinar a mi equipo. Ustedes descansen, que nosotros nos ocupamos de todo. Seal al enorme mulato que se mantena de guardia a cierta distancia y agreg: Les dejo con Luizao para que se sientan seguros, yo volver antes del anochecer. Y dndose media vuelta tom su arma, se coloc la radio al cinto, y se intern en la selva sin dar ms explicaciones. Bueno... dije incorporndome cuando Souza ya se haba perdido de vista. Y ahora qu hacemos? Cassie bostez exageradamente, se tumb sobre su chubasquero amarillo limn y emple nuestra pequea mochila a modo de almohada recostando la cabeza sobre la misma. A m no me ira mal una siesta. Es la primera oportunidad que tenemos de descansar relajadamente desde hace una semana, y por mi parte pienso aprovecharla. Y no sientes inters por seguir explorando? Las ruinas seguirn aqu dentro de una hora replic, y cerr los ojos dando la conversacin por terminada. Y usted, profe? le espet volvindome hacia l. Tambin quiere tumbarse a la bartola? Hombre, Ulises... se excus con gesto cansado. Uno ya tiene una edad, y estos das han resultado agotadores. Creo que lo ms sensato es dejar de momento la bsqueda de mi hija en manos de los profesionales y, mientras tanto, tratar de recuperar fuerzas. En fin contest con fingida resignacin, volviendo a sentarme en el suelo. Si la arqueloga no tiene inters en investigar la misteriosa Ciudad Negra, y al sufrido padre no le interesa ir a buscar a su hija perdida en la selva, no voy a ser yo quien... Por qu no te callas un ratito? me cort Cassie abriendo un ojo. Yo slo...

T slo quieres chingar. Mujer, el cario tambin es importante. Anda y que te den replic ensendome el dedo de saludar, y se dio la vuelta sobre su destrozado chubasquero. Qu... qu quieres hacer? pregunt sin embargo el profesor, arrastrando las palabras. Me qued mirndolo, sorprendido. La verdad es que la mexicana tena razn: slo quera tocarles un poco las narices. En realidad yo estaba tan cansado como ellos, y no esperaba que ninguno dijera que s. Pues... no s balbuc improvisando. Quiz podramos dar una vuelta por los alrededores, ya sabe, investigando y esas cosas. El profesor chasque la lengua y con un suspiro se puso en pie fatigosamente y empez a estirarse. Est bien buf. Pongmonos en marcha, adnde quieres ir? Imitndolo, me levant y, echando un vistazo alrededor, mis ojos fueron a parar a la negra oquedad que se abra paso en la roca. Qu le parece ah? suger. Parece interesante, no? Te recuerdo que no tenemos linternas arguy mirando hacia la oscuridad, que comenzaba a pocos metros de la entrada. Pero l s repliqu sealando al tal Luizao, que pareca no quitarnos ojo desde que se haba ido su jefe. Como quien no quiere la cosa, me acerqu al tipo en cuestin; un musculoso mulato de casi dos metros, que en ese momento sacaba un cigarrillo Camel de su cajetilla y se lo llevaba a la boca. Aprovechando la circunstancia, saqu mi encendedor del bolsillo y le ofrec lumbre, como si aquel fuera una atractiva damisela y estuviramos junto a la barra de un bar. El fulano mir el encendedor y con una de sus manazas lo apart casi con desprecio. Vale pens, no empezamos bien. Te llamas Luizao, verdad? pregunt con la mejor de mis sonrisas. Vers... el profesor y yo pensbamos curiosear un poco en la caverna de ah detrs aad, apuntando a la oscuridad del umbral, y quera saber si podras prestarnos un rato tu linterna y puse el dedo sobre la susodicha, que le sobresala de uno de los bolsillos del uniforme, y seguidamente me seal a m mismo. Demasiado tarde justo al ver la expresin de su cara me di cuenta de que la diferencia idiomtica y mis gestos haban provocado un grotesco malentendido. El tipo crey que le estaba haciendo una insinuacin amorosa. El mulato me mir de arriba abajo con incredulidad, murmur un incomprensible

insulto entre dientes, y con un gesto inequvoco me invit a que me fuera por donde haba venido si no quera perder algunos dientes. Sin embargo me qued plantado delante como un idiota, pensando en cmo aclarar el absurdo, cuando el tipo sac su propio Zippo del bolsillo y encendi el cigarrillo, tirndome el humo a la cara a modo de ltimo aviso. Inmediatamente me di la vuelta y tom al profesor del brazo y, como invitndolo a un paseo, regres con l junto a los restos de la hoguera. No ha habido suerte? inquiri ladeando una sonrisa. A lo mejor es que no eres su tipo. Muy gracioso... contest. Pero creo que tenemos un problema. Un problema? pregunt pacientemente, como si le hubiera revelado que tenamos los ojos en la cara. Qu problema? Al llegar junto Cassie, le urg a tomar asiento de espaldas al irascible Luizao. Me parece que esta gente no son quienes dicen ser afirm en voz baja. El profesor Castillo se volvi hacia m lentamente, clavndome la mirada para cerciorarse de que no estaba bromeando. Explcame eso... Sospecho que el teniente Souza y los suyos no son un equipo de salvamento... dije mientras las piezas se iban uniendo rpidamente en mi cabeza y que no han venido a rescatarnos. Mi viejo amigo entrecerr los ojos con escepticismo. Pero de qu ests hablando? pregunt volvindose hacia el mulato vestido de camuflaje y arma en ristre. Cmo no van a venir a rescatarnos? A qu iban a venir si no?

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Ahora ramos los tres quienes, de espaldas a Luizao, nos sentbamos alrededor de las brasas de la hoguera en un tenso silencio. Me parece que ests un poco paranoico... sugiri Cassie tras ponerla a ella y a Eduardo al corriente de mis sospechas. A m tambin me da que ests exagerando coincidi el profesor. Porque ese tipo use un encendedor con el logo de la constructora, no significa inevitablemente que esta gente no sean quienes dicen ser. Yo mismo, en la cocina de mi casa tengo un mechero con publicidad de La Caixa, y eso no significa que yo sea banquero. Primero: rebat armndome de paciencia no se trata de un mechero de plstico cutre, sino de un Zippo, un encendedor de acero que no se regala a cualquiera. Y segundo: que lleve grabadas las siglas AZS, de la empresa que quiere inundar estas tierras con su presa, me parece mucho ms que una mera coincidencia. Pensadlo insist mirndolos a ambos, aqu hay gato encerrado. No mames, gey replic la mexicana con un gesto de hasto. Se me ocurren mil razones que expliquen lo del pinche encendedor, sin tener que recurrir a conspiraciones imaginarias No ser que ests resentido sugiri con un guio, porque el mulato te ha dado calabazas? No fastidies, Cassie. Estoy hablando en serio. Pues no lo parece. Lo que afirmas me parece una pendejada. An no he afirmado nada. Slo os digo lo que he visto, y si utilizis la cabeza os daris cuenta de que algo no cuadra. Personalmente no me trago esa historia de que han recibido la orden de venir a rescatarnos, y que no sepan de dnde o de quin ha procedido el aviso. Adems, quin habra podido ser? Nadie saba que estaramos aqu... diantre. Ni siquiera nosotros lo sabamos! En eso tienes razn admiti el profesor, pensativo. A los menkragnoti tampoco les dijimos que venamos a este lugar. Cassandra seal en direccin a la gran pirmide. Quiz un avin vio la hoguera que hicimos y dio el aviso conjetur, reacia a dar su brazo a torcer. Lo habramos odo rebat de inmediato. No si hubiera volado muy alto. Crees que los pilotos de aerolneas comerciales, van dando avisos de salvamento cada vez que ven una fogata en la selva? la ataj con ms sarcasmo del que pretenda. La mexicana me dedic una mirada furibunda. Andte al carajo fue su fulgurante respuesta. El profesor Castillo, sin embargo, abri los brazos resignadamente. Est bien, Ulises. Cul es tu teora?

No tengo ninguna. Ya nos conocemos bastante, y s cuando algo te ronda por la cabeza. Vamos, sultalo. En efecto, mi viejo amigo tena razn, pero la nica conclusin a la que haba llegado era tan descabellada que a m mismo me costaba aceptarla. Qu pasara... suger, titubeante, esperando que en cualquier momento me tacharan de chiflado y decidieran atarme a un rbol si estos tipos estuvieran realmente contratados por la constructora? La misma constructora que, he de recordaros, tan generosamente nos proporcion un hidroavin para llegar frente al poblado de los menkragnotis y que, por si lo habais olvidado, nos dej tirados en medio de un banco de arena del ro a merced de los caimanes. No irs a pensar que... Espere, profe. An no he terminado. Hice una breve pausa para aclararme las ideas. Si nosotros convencimos a Iak de que encontrar la ciudad de los hombres antiguos era la nica posibilidad de salvar a su tribu, por qu los directivos de la constructora no habran de llegar a la misma conclusin... pero al revs? Al revs? Si no hay Ciudad Negra, no hay impedimento para que se inunde esta selva. Pero la ciudad existe aleg sealando a su alrededor. Eso es innegable. Si un rbol se desploma en el bosque y no hay nadie para orlo... Hace ruido al caer? El profesor se qued mirndome fijamente por unos segundos. Me ests tratando de decir... que el propsito del teniente Souza y su equipo no es rescatarnos trag saliva antes de proseguir, sino evitar que la existencia de este lugar salga a la luz? Ya se haba contestado a s mismo, de modo que me limit a guardar silencio. Pero... insisti, reticente a aceptar aquella posibilidad si eso es as por qu estamos vivos an? Si su intencin fuera silenciarnos, podran habernos pegado un tiro nada ms vernos y asunto solucionado. No sabra decirle. No tengo todas las respuestas. Puede que yo s... sugiri la mexicana, pensativa. Y si han pensado usarnos como cebo? Como cebo? pregunt el profesor de nuevo desconcertado. Cebo, para qu? No para qu, sino para quin. Claro! exclam propinndome una sonora palmada en la frente. Recordis su expresin de sorpresa cuando le mencionamos que la expedicin de Valeria podra estar en los alrededores? Y no nos olvidemos de Iak seal Cassandra. Salieron tras l en cuanto les dijimos dnde estaba, aunque le dejamos claro que no tena ningn inters en ser rescatado.

Me temo que slo nos mantienen con vida porque les podemos llegar a ser tiles para atrapar a los dems, y como no creen que podamos sospechar de sus verdaderas intenciones, no necesitan siquiera tenernos vigilados... No pude evitar el esbozo de una sonrisa amarga. Al fin y al cabo, quin iba a huir de alguien que viene a rescatarte? Y cuando al final nos tengan a todos... concluy lbregamente la arqueloga. Un momento intervino el profesor levantando las manos. Os estis escuchando a vosotros mismos? Nos mir a uno y otro reprobadoramente. Habis entrado en una espiral conspiranoide, dando por hecho que nos quieren matar a todos, tan slo porque el fulano de ah atrs tiene un puetero encendedor con el logo de una constructora. Mene la cabeza con incredulidad. Pero es que habis perdido la cabeza? Mirndolo framente no poda quitarle razn a mi amigo, pero de algn modo estaba seguro que andaba errado y, puestos a equivocarnos, lo mejor era usar el dicho que siempre aplicaba al submarinismo de ms valen cien porsiacaso, que un yopenseque. Le comprendo, profe aduje tratando de parecer convincente en aquella decisin inevitable. Y puede que usted tenga razn... pero yo no quiero correr ese riesgo. Hemos de irnos. Y en ese preciso instante, helndome las palabras en la boca, la voz de Souza replic a nuestra espalda al mismo tiempo que una mano se apoyaba en mi hombro, apretando con excesiva fuerza. Iros? exclam casi con jovialidad. Pero si acabamos de conocernos!

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Me mata tener razn renegu sentado en la oscuridad sobre el fro y hmedo suelo de tierra, atado de pies y manos con gruesas bridas de plstico negro. Justo a mi lado, el profesor y Cassandra se encontraban igual que yo. Igualmente atados, igualmente cabreados e igualmente a oscuras. Tan slo un levsimo rastro de luz de la tarde llegaba desde la distante entrada, pero tan escaso que apenas permita vernos ni la punta de la nariz. Irnicamente, nos haban llevado al interior de la cueva que haba querido explorar pocos momentos antes, imagin que para no tenernos a la vista de esa guisa, y evitar de paso que hiciramos tonteras como gritar o salir corriendo. En un abrir y cerrar de ojos, habamos pasado de la cmoda condicin de seuelos, a la de simples y maltratados rehenes. Bien podas haberte quedado calladito me recrimin la mexicana por tercera vez consecutiva. Y yo cmo iba a saber que el tipo estaba detrs, escuchndonos? protest. Supongo terci el profesor echndome un capote, que el mulato debi darle el aviso por radio a Souza de que se ola algo raro, y dio la casualidad de que nos pill infraganti. Aunque de cualquier modo no tiene sentido discutir por eso. Desgraciadamente aadi, resignado, habramos terminado as tarde o temprano. En realidad agregu, es mejor que haya pasado. Al menos ahora sabemos a qu atenernos. Oh, s gru Cassie. No s cmo darte las gracias. Creis que en este momento nos vigilan? susurr el profesor cambiando de tema. A oscuras no tendra mucho sentido deduje, pero puede dar por seguro que hay alguien controlando la entrada. Por qu lo pregunta? Est pensando en ir a dar un paseo? Podramos intentarlo. Dando saltos como canguros, con los pies y las manos atadas? pregunt la arqueloga con acidez. Una gran idea, profesor. Sera imposible que nos descubrieran. Yo no he dicho nada de salir fuera replic el aludido. La mexicana guard silencio por un instante. No estar sugiriendo... Adentrarnos en la cueva confirm. No veo otro camino. A oscuras y maniatados? Me re sin ganas. Lo dice en serio? Podramos utilizar tu encendedor para iluminarnos. Es lo primero que me quitaron repuse amargamente, adems del cuchillo de buceo. Estos tipos saben lo que se hacen.

Pues algo se nos tiene que ocurrir insisti con un hilo de voz. No podemos quedarnos aqu tranquilamente, mientras buscan a Valeria con la idea de... Dej la frase en el aire, incapaz de terminarla. Tranquilamente? le espet Cassandra. Le recuerdo que nuestras perspectivas de futuro son peores que las de su hija. S, claro... Lo siento musit, abatido No tiene de qu disculparse profesor repuso en cambio la mexicana, comprensiva ante la preocupacin del profesor. Me hago a la idea de cmo se siente. No os preocupis ninguno de los dos afirm, optimista, tratando de animarles . An no sabemos exactamente lo que quieren hacer con nosotros, pero en algn momento surgir una ocasin para escapar. Slo nos queda esperar y estar atentos para aprovechar la oportunidad cuando sta se presente. Insinas... inquiri la arqueloga con un deje de esperanza que tienes un plan? An consciente de que no se vea absolutamente nada, me gir hacia ella con una mueca en los labios. Rezar cuenta? El paso de las horas trajo la noche al exterior y la oscuridad ms absoluta al interior de la cueva, donde ya ni los despojos de la luz del da alcanzaban a asomarse. Habamos dejado de hablar haca rato, pues ninguno tena nimos para hacerlo, as que cuando el sonido de unos pasos nos llegaron desde la entrada de la cueva, enseguida supe que alguien vena. Quiz con la intencin de desembarazarse de nosotros de una vez por todas. Un fulgor de luz blanquecina inund la cueva, reflejndose en la humedad de las paredes, y segundos ms tarde, doblando una esquina se plant ante nosotros el teniente Souza acompaado del sargento Gerais, portando cada uno de ellos una linterna de gran potencia. Cmo se encuentran? pregunt, sarcstico. Estn cmodos? La habitacin es bastante tranquila repuse intentando parecer lo ms tranquilo posible. Aunque el servicio es francamente mejorable. Souza dej escapar una risa sibilina y nos deslumbr a los tres con su linterna. Me alegro de que estn de tan buen humor dijo, porque voy a necesitar de su ayuda. Vyase al carajo sugiri Cassie. Todava no les he dicho para qu les necesito arguy ste sin inmutarse. A lo mejor, podramos llegar a un acuerdo. Un acuerdo? pregunt el profesor. Eso es, un acuerdo repiti. Ustedes me ayudan a m, y yo les ayudo a ustedes.

Puede ser ms concreto? Vern... carraspe. Las personas que nos han contratado, como ya han deducido, no desean que se divulgue el conocimiento de este lugar. As que me gustara que me ayudaran a localizar a su amigo el indio y a los miembros de la otra expedicin, que segn parece, por algunos rastros hallados por mis hombres, se encuentra en algn lugar de los alrededores. Quiere decir que an no los han encontrado? pregunt el profesor con entusiasmo mal disimulado. No se haga ilusiones, amigo. Es slo cuestin de tiempo que demos con ellos. Pero cuanto antes lo hagamos, antes podremos terminar con esto. No poda creer lo que estaba oyendo. Aquello ya era el colmo del cinismo. Vamos a ver... recapitul conteniendo la ira. Quiere que le ayudemos a capturar a los dems... para que as, puedan eliminarnos a todos ms fcilmente? Eliminarlos? repuso Souza con gesto de sorpresa. Quin ha dicho nada de eliminarlos? Nuestra intencin es hacerles firmar unos documentos de confidencialidad y luego llevarlos de regreso a la civilizacin. No somos unos asesinos. Son mercenarios replic Cassie. Yo no veo gran diferencia. El teniente esboz una sonrisa cansada. Yo prefiero la definicin Seguridad Privada, seorita Brooks. Y esa diferencia aadi con gravedad, es la que les mantiene a ustedes con vida. Aquella amenaza tan poco velada dio paso a un largo silencio. Y si no firmamos? se atrevi a preguntar finalmente Eduardo, tragando saliva. Souza acerc su cara a la del profesor, y con tono intimidante le susurr al odo lo suficientemente fuerte como para que los dems lo escuchramos. Ese es un caso que, por el bien de todos ustedes, espero no llegue a darse. Tras esa amenazante aclaracin, el teniente Souza nos invit a discutirlo durante unos minutos, dejndonos de nuevo a solas. Est mintiendo afirm sin sombra de duda. En cuanto nos tenga a todos, nos matar. No lo dudis. Y por qu iba a hacer eso? replic el profesor, cuyo deseo de encontrar a Valeria lo antes posible prevaleca sobre todo lo dems. Nos ha dado su palabra de que... Miente le interrump. Eso no lo sabes. Tampoco sabemos si dice la verdad, y lo del documento de confidencialidad me suena a cuento chino. Respir hondo y le pregunt: Conoce el principio de la navaja de Ockham? Qu? repuso, sorprendido. S, claro que lo conozco. Pero qu tiene que

ver eso con...? El principio de la navaja de Ockham expliqu igualmente dice que en igualdad de condiciones, la explicacin ms sencilla suele ser la correcta, no? As es. Y? Pinselo, profesor. La explicacin ms sencilla es que Souza nos est mintiendo. No tiene sentido que se compliquen la vida hacindonos firmar unos supuestos contratos de confidencialidad, y luego tratando de sacarnos de esta selva confiando en que ms adelante ninguno nos vayamos de la lengua. Me temo que, lo ms fcil para ellos conclu, desabrido, es pegarnos un tiro a cada uno, meternos en un agujero y quitarse de encima el problema para siempre. Y eso es exactamente lo que creo que van a hacer.

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Y bien? pregunt Souza nada ms volver, acompaado esta vez por Luizao . Qu han decidido? Colaboraremos contest con aire resignado. Pero tiene que darnos su palabra de que nos sacar a todos vivos de esta selva, incluida la hija del profesor. Por supuesto. Entonces, firmarn los contratos de confidencialidad? Los firmaremos. Estupendo. Algo ms? Pues ahora que lo dice... no vendra mal que nos desatara. Oh, claro. Y seguro que no necesitan otra cosa? Unos refrescos? Un masaje de pies, quiz...? Perdn? Desde detrs de los focos de las linternas, brot una carcajada cruel. Vamos a ver... dijo Souza repentinamente serio. Es que me toman por idiota? No entiendo... Les he estado oyendo hablar desde que los dej solos aclar como si fuera una obviedad. Dej aqu mismo una radio con el canal abierto, y he escuchado de principio a fin su infantil plan de huida. Se tom un momento para suspirar. As que queran parecer sumisos colaboradores hasta que vieran la oportunidad de escapar? Pattico, la verdad. Aunque he de admitir que lo de la navaja de nosequin me ha parecido muy interesante y con sorna, aadi: Es cierto eso que dicen de que no te acostars sin saber una cosa ms. Puto cabrn... mascull Cassie. Se equivoca, seorita repuso framente. Soy un profesional que slo trata de hacer bien su trabajo. Con un tono ms bajo, aadi: Si fuera un cabrn, la arrastrara de los pelos al exterior y dejara que mis hombres se divirtieran con usted toda la noche. Tcame y te juro que te arranco los huevos replic la mexicana con voz glida. El mercenario ri quedamente. Vaya, veo que tiene carcter la seorita. Quiz habra que ensearle buenos modales. Que te jodan. Mejor no me de ideas. Por lo que veo, es usted un valiente intervine tratando de desviar su atencin hacia m. Amenazando a una mujer con las manos atadas... Qu ms sabe hacer? Pegar a nios? Vaya, vaya... as que el caballero quiere defender el honor de la princesita

musit entre dientes. Qu bonito. Lstima que en el mundo real el lobo se come a Caperucita, y a Blancanieves la violan los siete enanitos... En fin resopl con fingido hasto, les dejo aqu con Luizao, que se encargar de hacerles compaa para que pasen una buena noche. Un momento! exclam el profesor cuando Souza se dio la vuelta y comenz a alejarse. Al menos, dganos de una vez qu piensa hacer con nosotros. La voz de Souza se ti de burla cruel. Eso de la navaja me ha gustado contest con una risa apagada. Vaya si me ha gustado. La linterna de Luizao que ahora nos vigilaba en silencio a cinco o seis metros de distancia, se mantena apagada, pero cada vez que alguno de nosotros haca el menor movimiento o provocaba algn pequeo ruido, sta se encenda de inmediato y nos enfocaba a los tres alterativamente. Aun as, en ninguna ocasin el encargado de custodiarnos lleg a abrir la boca; tan slo nos alumbraba lo justo para asegurarse de que no hacamos nada raro y apagaba nuevamente la luz, dejndonos otra vez entre tinieblas. Y ahora susurr el profesor qu creis que nos pasar? Si no nos han matado ya opin Cassandra, es porque an pensarn usarnos de algn modo. Quieres decir... como rehenes? S, eso quiero decir. Somos su as en la manga, por si logran contactar con el grupo de su hija, pero no capturarlos. Imagino agreg tras meditarlo un instante, que podran amenazarlos con matarnos a los tres si no se entregan, o algo por el estilo. Eso sera horrible advirti el profesor tragando saliva. Si mi hija cae en manos de estos bastardos por mi culpa, yo... no me lo perdonara jams. Me temo que si eso sucediera rezongu, no le dejaran mucho tiempo para lamentarse. Como suele sucederme, me arrepent al punto de no haber pensado mis palabras antes de decirlas, e iba a disculparme cuando el profesor afirm con inesperado mpetu: No podemos permitirlo. Hemos de salir de aqu inmediatamente. En eso estamos los tres de acuerdo apunt Cassie. El problema es cmo. Se te ocurre alguna idea, Ulises? cuchiche el profesor. A ti estas cosas se te suelen dar bien. De maravilla... contest, desanimado. No hay ms que vernos. Si lo dices por lo de la radio, era imposible que supieras que la haba dejado ah para espiarnos. A ninguno se nos ocurri esa posibilidad. Y yo no descartara que lo haya vuelto a hacer opin Cassandra, as que no sera mala idea hablar bajito entre nosotros. Cierto apunt. El fulano ste que nos vigila creo que no habla ni papa de

espaol, aunque de todos modos hemos de procurar que tampoco se entere de nada. Podramos hablar en ingls sugiri el profesor. No s... a lo mejor sabe ms ingls que espaol y la fastidiamos. Pues yo no s ms idiomas... confes la mexicana. Latn? aventur el profesor. Est de broma? repliqu. Se trata de que ellos no nos entiendan. Pues ya me diris... Se me ocurre algo dijo Cassandra. Sabis lo que es la jerigonza? Ni idea. Algn baile de tu tierra? Que burro eres. La jerigonza es un juego que haca cuando era pequea con mis amigas aclar. Un juego en el que, para que los padres no supieran de lo que estbamos hablando cambibamos todas las vocales por una sola, y si no ests muy atento, es imposible seguir la conversacin. No entiendo nada Vers, te pondr un ejemplo: Mi llimi Cissindri Briiks, y sii irquiiligi sibmirini. Joder. Parece chino. Simplemente he cambiado todas las vocales por la i, y aunque requiere cierta prctica para hablar deprisa, si lo hacemos en voz baja no habr quien nos entienda. Incluido yo lament el profesor. No es tan difcil. A ver, intntelo. El profesor carraspe un par de veces y comenz a hablar muy lentamente. - Me lleme Edeerde Cestelle... e see prefeser reterede... de Hesteree Medeevel rale! exclam la mexicana. Ahora t, Ulises. Prueba con la u. - Ustu mu puruzu... unu tunturuu cumu unu cusu... Acaso se te ocurre algo mejor? - Nu. Pues entonces lo haremos as. Ahora toca pensar en un buen plan.

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Lo cierto es que al cabo de un rato le cogimos el tranquillo al asunto, y finalmente result casi hasta divertido. An ms cuando imaginbamos a Souza, escuchndonos al otro la cueva a travs de su radio, preguntndose en qu maldito idioma estbamos hablando y por qu todo nos haca tanta gracia. All estbamos los tres, atados de pies y manos en lo profundo de una tenebrosa cueva, sabedores de que nuestras horas estaban contadas... y rindonos cada vez que uno abra la boca. Luizao ya no se molestaba ni en alumbrarnos, convencido de que habamos perdido la chaveta. La pega es que no se nos haba ocurrido ni una sola idea sensata que llevar a cabo, con lo cual slo nos quedaban de las otras: las insensatas. El nico plan por llamarlo de algn modo que habamos urdido, consista bsicamente en lanzarnos los tres al mismo tiempo sobre nuestro vigilante, tratando de inmovilizarlo con nuestro peso; con la esperanza de que en el tumulto nos pudiramos hacer con su arma y, si los hados nos favorecan, incluso caba la posibilidad de que lo dejramos sin sentido al tirarlo al suelo. La lista de cosas que podan salir mal era tan larga que no vala la pena ni enumerarlas, de modo que, conscientes de lo desesperado de nuestra situacin, decidimos intentarlo en cualquier caso. Y que fuera lo que tuviera que ser. - Ostos proporodos? pregunt la mexicana en voz baja. - Proporodo susurr el profesor. - O lo do tros dije yo, vomos o por l. Ono... Lentamente y procurando no hacer el ms mnimo ruido, dobl las piernas y apoyndome en la pared, me puse en pie. - Dos... De pronto me vino a la cabeza la imagen del mulato al que pretendamos derribar. Una montaa de msculo entrenada para matar y que no dudara en hacerlo llegado el caso. En ese instante estuve seguro de que cometamos un gravsimo error, pero aun as dije en un murmullo: - ... Tros. Y di un primer salto hacia adelante con los pies atados y las manos a la espalda, tan a ciegas como si fuera con los ojos cerrados, en la direccin que supona se encontraba el mercenario. Notaba la respiracin entrecortada del profesor a mi espalda y daba por hecho que pegado a l iba Cassie, as que no lo dud y di un nuevo salto procurando no perder el equilibrio. Fue entonces cuando una intensa luz blanca se encendi a pocos centmetros de mi cara, y lo siguiente que sent fue un dolorossimo golpe en la sien derecha que me tir al suelo como un saco de patatas, arrastrando en la cada a los dos amigos que se

encontraban detrs de m. - Qu querem facer vos? -inquiri entre incrdula y divertida la cavernosa voz del brasileo. Vos quer atacarme? La cabeza me daba vueltas y casi no saba ni donde estaba, pero no me haca falta excesiva clarividencia para darme cuenta de lo que acababa de suceder. Simplemente, nos haba descubierto incluso antes de lograr acercarnos. Sobreponindome al dolor del golpe abr los ojos, lo suficiente para ver como Luizao nos apuntaba con su fusil semiautomtico mientras nos alumbraba. Casi poda or los engranajes de su cabeza, tratando de decidir qu hacer con nosotros. La respuesta lleg con un leve chasquido, seguido de un correr de piezas metlicas. Acababa de quitar el seguro y montar el arma. - Eu so moito cansado de vos afirm con una extraa indiferencia. Adeus... En ese instante, supe con certeza que nos iba a disparar. Quise decir algo, lo que fuera. Sin embargo ni un solo sonido sali de mi garganta, pues en realidad no tena nada que decir. La inapelable sentencia estaba dictada. Pero entonces, cuando ya imaginaba al mulato presionando lentamente el gatillo de su arma, un intenso olor a podredumbre asalt mis fosas nasales, y me pregunt si acaso ese era el hedor de la muerte. Acto seguido, un grito ahogado seguido de un gorgoteo irreconocible, me lleg desde el lugar que ocupaba Luizao, y de forma incomprensible la linterna que me deslumbraba dej de enfocarme, y pareci levitar en el aire elevndose hacia el techo, como si flotara. Estaba tan desconcertado, que ya ni siquiera me plante qu suceda cuando la linterna se estrell ruidosamente contra el suelo. Durante la fraccin de segundo en que el haz de luz haba girado sin control mientras cada, alumbr una escena que, a da de hoy, an me sigue helando la sangre me las venas. El enorme corpachn de Luizao haba levitado hasta el techo de la cueva, mientras su cabeza desapareca en el interior de un agujero que no haba visto hasta entonces y por el que surgan dos negras extremidades, terminadas en unas descomunales manos de dedos largos y afilados. Unas manos que haban atrapado a Luizao por la cabeza, y lo sostenan suspendido en el aire mientras ste forcejeaba, pataleando en el aire con desesperacin. Pero esa imagen, como ya he dicho, dur slo un instante. La linterna, ahora en el suelo, iluminaba un pequeo crculo inerte en la pared. Desde la oscuridad llegaron unos repulsivos estertores de agona culminados con un desagradable crujido, como el de una rama que se desgarra hasta romperse. Luego una lluvia espesa y caliente me roci el rostro. Lo ltimo fue el golpe sordo de un cuerpo chocando contra el suelo.

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Por todos los santos... balbuci la voz del profesor, que fue el primero en atreverse a decir algo. Qu ha pasado? No tuve fuerzas para contestarle. No saba lo que haban llegado a ver ellos en medio de la confusin, pero en mi caso, la imagen que no cejaba en repetirse una y otra vez en mi cabeza an me mantena paralizado de terror. Aquellos brazos sujetando a Luizao a ms de un metro de altura, mientras ste se contorsionaba espasmdicamente... Parece que se ha desplomado aventur la mexicana desde la oscuridad, tan aturdida como Eduardo. Pero no hemos llegado a tocarlo. T has visto algo, Ulises? No s lo que he visto confes, aturdido. Es como si... como si... Dios, te juro que no lo s. Entonces mi mirada, que an segua clavada en la negrura del techo, baj lentamente hasta tropezarse con la linterna, que todava encendida iluminaba intilmente la pared. Lentamente me arrastr reptando sobre un costado, y tras cubrir los dos metros que me separaban de ella la tom entre ambas manos e inmediatamente apunt hacia arriba, donde un agujero de un metro de ancho, se abra en el techo como una tenebrosa garganta. Pero all ya no haba nada. Enfoca hacia abajo sugiri entonces Cassandra con voz temblorosa. Eso hice, dejando que el haz de luz recorriera la pared de la cueva hasta llegar al suelo, donde tropez con las grandes botas del mulato que miraban al cielo. Segu el recorrido por sus piernas, su cintura, el torso junto al que reposaban los brazos en una extraa pose, como si pareciera dispuesto a salir corriendo en cualquier momento, los hombros y, finalmente... Un grito ahogado brot de la garganta de la arqueloga, y el profesor cedi a las arcadas, vomitando ruidosamente. Yo tuve que apretar los labios con fuerza, y respirar profundamente para no hacer lo mismo. La cabeza no estaba. Dios mo... farfullaba Cassie apuntando con la linterna el ancho cuello brutalmente seccionado, rodeado de un charco de sangre. Quin ha podido hacer eso...? Cmo es posible? Quin... o qu apuntaba el profesor mientras con el cuchillo que haba tomado del cinto del infortunado mercenario, me cortaba las ligaduras, como ya haba hecho previamente con Cassandra y consigo mismo. T has visto alguna cosa afirm levantando la vista. No, Ulises?

Ya os he dicho que no lo s... musit. Ha sido slo un instante, en el que he descubierto al fulano con la cabeza metida en ese agujero de arriba... pataleando en el aire. Nada ms? Nada ms. No tena sentido asustarles con algo que ni siquiera estaba seguro que hubiera sido real. Todo fue muy rpido. Pero... Por qu no dejamos de preocuparnos por lo que ha pasado le interrump bruscamente, y nos ocupamos de lo que vamos a hacer? Deberamos tomar todo lo que pueda sernos til del cadver y largarnos echando leches, antes de que venga su relevo... o lo que sea que le ha hecho eso. Y adnde vamos a ir? pregunt Cassie, inquieta. Te recuerdo que ah fuera sigue habiendo media docena de matones, y no les va a hacer ninguna gracia encontrar a su compaero decapitado. Quiz propuso el profesor tmidamente, si les explicamos lo sucedido y que no tenemos nada que ver, a lo mejor... La arqueloga de ojos verdes ri speramente, enfocndome con la linterna. Oh, ya veo... advirti el profesor. Sin saber a qu se refera con ese comentario, me contempl intrigado a m mismo. Slo entonces entend lo que quera decir la desabrida risa de Cassie. Estaba empapado de pies a cabeza con la sangre de Luizao. Definitivamente, no era esa la mejor manera de presentarme ante sus camaradas alegando inocencia. En fin... dije entonces volvindome hacia el interior de la cueva. Eso slo nos deja un camino posible. Eso parece convino Cassandra pasndole la Glock de 9mm de Luizao al profesor, tras asegurarse de que el seguro estaba puesto. Seguidamente y sin demasiados reparos, registr el cadver y entre otras cosas le quit el subfusil que an llevaba en bandolera para colgrselo ella misma, junto a un par de cargadores que se guard en los bolsillos laterales del pantaln. Por ltimo, me pas la linterna y el cuchillo, como quien hace entrega de las llaves de la ciudad. Un momento... V osotros os quedis las armas de fuego y a m me das la linterna? protest con incredulidad. Cmo se supone que voy a defenderme en caso de necesidad? Deslumbrando? Tienes el cuchillo... denot sealndolo con la cabeza adems de tu afilado ingenio. Esta me la tenas guardada. La mexicana no contest, pero en la penumbra pude ver como se arrugaban las comisuras de su boca. Fue entonces, en ese breve instante de silencio, que pudimos or unas pisadas

procedentes de la entrada. Sin pensarlo dos veces, los tres empezamos a correr inmediatamente hacia el interior de la cueva. Con la linterna en la mano me puse en cabeza, barriendo el suelo con el haz de luz y apremindolos a que no se quedaran atrs. En mi mente an flotaba la espantosa imagen que haba presenciado momentos antes, y tena la horrible sensacin de que no los diriga hacia la libertad, sino hacia unas amenazadoras tinieblas que, en su seno, quiz albergaban algo mucho ms peligroso que un puado de mercenarios.

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El disco de luz de la linterna oscilaba a izquierda y derecha al ritmo de mi carrera, preocupado nicamente por dnde pona los pies y obviando todo lo dems. Solamente miraba el suelo tratando de no tropezar, esforzndome por apartar de mi mente imgenes de negras extremidades surgiendo de las sombras. Espera un poco, Ulises resoll muy atrs el profesor. Lo siento mucho repuse tambin con la respiracin entrecortada, aunque sin por ello aflojar el ritmo, pero no podemos detenernos ahora. Si nos atrapan esos tipos, crame que lo vamos a pasar muy mal. Pues entonces seguid vosotros aleg con tono lastimero, porque a m me van a estallar los pulmones. Venga ya, no se haga el mrtir. Chale, paremos un minuto arguy Cassie. Peor ser si tenemos que acabar llevando al abuelo en brazos. Iros al cuerno resopl el profesor. Me gustara saber si cuando lleguis a mi edad, vais a poder... La recriminacin se cort a media frase, seguida por un golpe y un quejido. Alarmado, me detuve de forma tan repentina que Cassie tropez conmigo. Profesor? pregunt en un atemorizado susurro, dndome la vuelta e iluminando a nuestra espalda. Con paso sigiloso desanduve unos metros, inspeccionando con el foco el suelo de la cueva que no pude evitar fijarme, era demasiado simtrica para ser natural, pero no haba rastro del historiador por ningn lado. Profesor le llam tambin Cassandra. Dnde est? Reviviendo el horrible incidente de minutos antes, ilumin el techo con inquietud, temiendo descubrir ah el cuerpo de mi amigo balancendose entre estertores. Pero tampoco. No haba ninguna amenazante oquedad sobre nuestras cabezas. Pero dnde narices se ha metido este hombre? inquir en voz baja, ya ms intrigado que preocupado. Quiz se ha equivocado de camino aventur Cassie, y ha ido por donde no era. Siguiendo la sugerencia camin unos metros ms hacia atrs escrutando las sombras, con el haz de luz recorriendo cada palmo de la cueva. Corroborando la posibilidad planteada por la arqueloga, en la pared izquierda pareci abrirse otro pasillo que, al pasar corriendo por all momentos antes, haba pasado desapercibido para ambos. Con cuidado nos asomamos a la entrada del mismo, comprobando que era casi igual que el tramo que habamos seguido hasta ese momento. Entonces Cassie se adelant ligeramente, y sin atreverse a alzar la voz, pregunt

en susurros: Profesor... est ah? Silencio. Entonces me lleg el eco, no demasiado lejano, de un coro de voces hablando entre ellas con excitacin. En portugus. Los mercenarios haban descubierto el cuerpo de Luizao. En menos de un minuto los tendramos encima. Joder, profe! prorrump, apremiado por las circunstancias. Si me oye, conteste! Y cuando estaba a punto de llamarle de nuevo, Cassandra me tom del brazo con fuerza hacindome callar. Lo oyes? pregunt. Me ha parecido que contestaba. Aguc el odo tratando de ignorar las otras voces, cada vez ms cercanas. Aqu... respondi un eco que me pareci lejansimo. Abajo... Rpidamente nos dirigimos en direccin a la voz, pero a los pocos pasos Cassie me puso la mano en el estmago detenindome bruscamente. Ah dijo agarrndome la mano con la que sujetaba la linterna y apuntando al suelo un par de metros por delante. Un agujero. Efectivamente, una especie de pozo de un metro de ancho se abra a un lado de la cueva pegado a la pared. Sin dudarlo nos abalanzamos sobre su borde, imaginando ya lo que haba sucedido. Apunt con la linterna hacia abajo y, como me tema, ah estaba el profesor. Casi tres metros ms abajo, de pie con agua hasta la cintura y sus azules ojos refulgiendo de alegra. Gracias a Dios dijo con un suspiro. Pens que no me ibais a encontrar. Se encuentra bien? pregunt Cassie. Ha sido una buena cada aclar, pero el agua ha parado el golpe y creo que no me he roto nada. Podis subirme cuando queris. La mexicana y yo intercambiamos una breve mirada, y supe que ambos pensbamos lo mismo. Qu opinas? me pregunt mirando hacia abajo. Mi cabeza bulla de ideas irrealizables, como hacer una cuerda con nuestras ropas y atar con ella al profesor. Pero el creciente murmullo de voces a nuestra espalda me hizo volver a la realidad. Profe dije. Me escucha? Claro contest. Qu pasa? Pasa que los malos se nos echan encima, y no lo podemos sacar de ah antes de que lleguen y nos descubran a Cassie y a m. Durante un segundo de incredulidad, mi viejo amigo pareci digerir aquellas palabras. Qu quieres decirme?

No se preocupe, ah no le encontrarn si se est calladito. Le prometo que volveremos a buscarlo en cuanto podamos. Aquellas palabras sonaron vacas hasta para m, pero aun as contest: S, claro. Est bien... aqu os espero. Un momento, Ulises objet la mexicana posndome la mano en el hombro. Me parece muy arriesgado, no ser fcil volver a dar con este sitio. Y adems aadi bajando el volumen para que slo yo pudiera orla, estn esos cabrones armados y... lo que sea que le arranc la cabeza al mulato. No creo que sea buena idea dejar al profesor aqu solo. Lo s, lo s... pero no hay manera de sacarlo a tiempo. En cuestin de segundos Souza y sus hombres estarn aqu, y entonces ser peor para todos. Pero tiene que haber una manera insisti casi rogando. No podemos dejarle. Tena razn, desde luego, pero cuanto ms lo pensaba menos opciones vea. Los pasos apresurados de los mercenarios retumbaban en las paredes de la cueva, poda distinguir las voces de al menos cuatro de ellos, e incluso el reflejo de sus linternas resultaba cada vez ms evidente. Hgase a un lado! le avis con urgencia asomndome al agujero. Luego tom a la menuda mexicana por las axilas, alzndola en vilo para su completo desconcierto. Lo siento dije plantndole un fugaz beso en los labios. Que lo sientes? pregunt, confusa. Qu es lo que...? Y antes de que terminara la frase, la solt en el mismo agujero donde haba cado el profesor. Sin mirar hacia abajo y con las voces de nuestros perseguidores justo a la vuelta de la esquina, apagu la linterna y, pegando los brazos al cuerpo, me dej caer tambin hacia la oscuridad.

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Apretados contra la pared, vimos los haces de las linternas moverse nerviosamente por encima de nuestras cabezas y pasar de largo, sin reparar en el pozo en el que nos encontrbamos. Al cabo de unos segundos, omos como los pasos y las voces se alejaban, permitindonos un suspiro coral de alivio. Milagrosamente, aquella accin desesperada pareca haber salido bien. Entonces encend de nuevo la linterna cubrindola con la mano, iluminando a mis amigos. Estis los dos bien? La respuesta me lleg en forma de bofetn. Con un S, gracias, habra sido suficiente protest, dolido, frotndome la mejilla. Jams vuelvas a hacerme algo as! explot la arqueloga apuntndome con el dedo. Cmo se te ocurre tirarme a un pozo? Poda haberme matado, pendejo! No haba tiempo para debatirlo arg. Y adems eran slo tres metros, y ya has visto que no te ha pasado nada. Profesor dije volvindome hacia l, reclamando algo de ayuda, cheme una mano. Al cuello te la voy a echar repuso ste meneando la cabeza con incredulidad . Se supone que tenais que sacarme de aqu, no meteros vosotros. Tuve que tomar una decisin rpida alegu, y en ese momento me pareci la nica salida. Salida? replic Cassie tremendamente enfadada. Meterse en un hoyo es una salida? Sers...! No puedo sino estar de acuerdo con la seorita Brooks opin el profesor. Lo que has hecho es una solemne tontera. Bueno, ya vale dije levantando las manos. No tiene sentido seguir discutiendo sobre quin tir al pozo a quin y por qu. Ahora, en lo que hemos de centrarnos es en cmo salir de aqu. No me digas? refunfu Cassandra. Apunt con la linterna hacia arriba, pero el panorama no pareca muy prometedor. Las paredes son de piedra lisa y hmeda comprob, decepcionado, pasando la mano por su superficie. No podremos trepar por ellas. Y si hiciramos una torre humana? propuso el profesor calculando la altura a la que se encontraba la boca del pozo. Al menos uno de nosotros conseguira salir. Quiz. Pero qu sera de los otros dos? Estaramos igual que hace dos minutos, slo que peor. Y toda esta agua? pregunt Cassie ya ms calmada, hundiendo las manos en el agua oscura que le llegaba hasta la cintura. De dnde vendr? Supongo que de la inundacin opin el profesor.

Ya lo imagino, pero... tanta? Piensa que estamos varios metros por debajo del nivel del suelo. Un momento les interrump metiendo una mano dentro del agua. No notis algo de corriente? Humm... s, es verdad convino el profesor imitndome el gesto. Con la linterna alumbr las paredes del pozo, pero ste slo presentaba sus ya vistas paredes de barro, nicamente interrumpidas por una seccin en la que unos bloques de piedra que parecan haber cado desde arriba, se amontonaban desordenadamente. El agua se escapa por ah anunci la mexicana, agachada y con el agua hasta la barbilla. Entonces se incorpor, se quit el arma que an llevaba en bandolera y me la alarg para que la sujetara. Agarra esto dijo, y dame la linterna. Sin discutir, imaginando lo que pretenda, hice lo que me pidi. Comprob un instante que la linterna fuera un modelo estanco y tras tomar una bocanada de aire se zambull en el escaso metro de agua oscura. Desde arriba era fcil ver lo que haca, que no era otra cosa que comprobar si haba un resquicio por el que pudiramos colarnos. Si el agua poda escapar de all, quiz nosotros tambin podamos hacerlo. El agua se enturbi cuando la arqueloga removi un par de piedras y dejamos de ver el difuso haz de luz, pero segundos ms tarde emergi con el pelo rubio pegado a la cara, el agua resbalndole por la barbilla y la boca entreabierta. El conducto est bloqueado a causa de un derrumbe dijo recuperando el aliento, pero creo que podemos apartar las piedras y ver qu hay detrs. Estupendo coment el profesor, pero apartar las piedras de un derrumbe, no provocar otro? Cassandra contest con toda naturalidad: S, claro que es posible. Y an en el caso de que logremos hacerlo sin que se nos caiga el pozo encima... insisti con inquietud no hay garantas de que haya un lugar por donde salir, me equivoco? Esta vez fui yo quien lo mir con indulgencia. Profe, si quiere garantas cmprese una lavadora. El hombre nos mir a ambos, y apretando los labios se dio por vencido. Est bien dijo al fin. No tenemos nada que perder. Cassie y yo nos sumergimos por turnos para apartar las piedras que nos bloqueaban el camino, mientras el profesor Castillo mantena la linterna encendida sobre nosotros, tratando de alumbrarnos lo mejor posible en aquella agua cada vez ms turbia.

Cmo va? me pregunt cuando saqu la cabeza para respirar y le toc a Cassandra zambullirse. Me tom unos segundos para recuperar el aliento antes de contestar. Creo que bien... dije con la respiracin entrecortada. Estamos sacando un montn de pedruscos y el techo an no se nos ha cado encima. Yo dira que eso es bueno. Pero crees realmente que podremos salir por ah? De momento no se me ocurre otra posibilidad, as que, por qu no intentarlo? A lo mejor hay suerte. Ojal que s mascull, compungido. Todo esto es culpa ma. Si no me hubiera cado aqu dentro, nada de esto habra sucedido. No fastidie, profe refunfu. Cuando vuelva a Barcelona, si quiere pida consulta con un psiclogo y sultele el rollo. Ahora lo nico que importa es salir de este agujero lo antes posible. S, claro. Pero es que yo... En ese momento, interrumpiendo la frase, emergi la mexicana con cara de malas pulgas. Profesor... resopl, malhumorada. Sera tan amable de apuntar la pinche linterna hacia donde debe? Ah abajo no se ve un carajo! Lo ltimo que o antes de tomar el relevo a Cassandra fue una disculpa del profesor, e inmediatamente volv a enfrentarme casi a tientas con el muro de piedras que no hacamos ms que apartar a los lados, sin resultados aparentes. Agarr con ambas manos una especialmente pesada, tir de ella apoyando los pies a los lados, y no s si fue por quitar precisamente sa o por la presin que ejerc con las piernas, pero el resultado es que varios cientos de kilos de roca se desmoronaron como un castillo de naipes. Sabiendo que si el derrumbe me atrapaba no podra escapar, me impuls hacia atrs con fuerza, a la vez que alguien me agarraba del brazo y tiraba de m sacndome del agua de golpe. Qu ha pasado? pregunt con alarma Cassie, sujetndome con fuerza. No s... balbuc boqueando, an con el susto en el cuerpo. Ha cedido al tratar de sacar un pedrusco bastante grande y retomando el pulso, aad: Habr que esperar un momento a que se posen los sedimentos y echar un vistazo. Espero que no se haya venido todo abajo. Por cierto... sonre torpemente gracias por ayudarme. Ya me debes dos dijo levantando los dedos ndice y corazn. Dos? Acaso ya te has olvidado de la serpiente que decapit en la selva? Oh, s. Aquello... dije como si me costara recordar el incidente. En realidad tena la situacin bajo control.

De veras? inquiri, mordaz. Pues tus ojos de pnico no decan lo mismo. Eran ojos de concentracin. Estaba esperando el momento oportuno para lanzarme sobre ella. Ya, por supuesto. Procurar recordarlo la prxima vez. Amigos mos intervino el profesor. Vuestra discusin es tremendamente edificante, pero creo que el agua ya est ms transparente. Mir hacia abajo y as era, de modo que sin pensarlo me zambull de nuevo para averiguar la magnitud del destrozo. Comenc a palpar la pared, donde nuevas piedras parecan haber substituido a las antiguas que ahora se esparcan por el suelo. Luego estir el brazo todo lo que pude para ver dnde estaba ahora el muro de rocas, pero por ms que lo intentaba no consegua dar con l. Decid que lo mejor sera probar con la linterna, por lo que emerg rpidamente e ignorando las preguntas que me hicieron, se la quit de las manos al profesor y tomando una bocanada de aire volv a sumergirme. Frente a m, difusa por el lodo en suspensin, una seccin ms oscura se abra en la mitad de lo que haba sido la pared de rocas. Me aproxim con cuidado para no provocar otro derrumbe, y comprob que aquella sombra no era sino una abertura de unos cincuenta centmetros de dimetro. Con sumo cuidado me introduje por aquel agujero y, justo al otro lado, emerg en un claustrofbico y oscuro pasadizo, inundado hasta media altura, de algo ms de dos metros de ancho y alrededor de un metro y medio de alto. Primero ilumin con la linterna las paredes y el techo de aquel corredor subterrneo, revestido con losas de piedra cubiertas por una gruesa capa de liquen verde oscuro, y seguidamente el fondo del pasillo, que se perda en la distancia tragndose el haz de luz blanca reflejada sobre el agua. Aquel pasaje subterrneo, quiz sin salida, era un espacio ttrico y amenazante. Un lugar opresivo y silencioso como una tumba profunda y macabra. Un lugar donde, de ningn modo, habra deseado adentrarme. El nico lugar, sin embargo, al que podamos ir.

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Este sitio me da escalofros dijo Cassie con un tono apenas audible, paseando la mirada por las espesas sombras que nos rodeaban. Lo que pasa es que llevamos un buen rato en el agua y te has enfriado opin ponindome a su lado, amagando con pasarle la mano por la espalda, aunque arrepintindome en el ltimo momento. En cuanto salgamos del agua se te pasar. No, Ulises, no es el fro. Es este lugar, que me resulta... Inquietante apunt el profesor. La silueta de la mexicana asinti con un suspiro. Muy inquietante repiti en susurros. Es cierto que da muy mala espina admit, pero creo que no podramos haber tenido ms suerte al encontrarlo. Seguro convino ella. Pero de todos modos, tengo un mal presentimiento. Eso es porque parece el escenario de una pelcula de miedo asegur el profesor con indiferencia acadmica. Tu subconsciente evoca lugares oscuros y tenebrosos, como aquellos en los que transcurren nuestras pesadillas. Muchas gracias, profesor rezong Cassandra. Ahora ya me siento ms tranquila. Mujer, era slo una forma de hablar. Eso explqueselo al cuate sin cabeza que hemos dejado ah atrs. Por qu no dejis la chchara dije yo, que infructuosamente intentaba alejar de mis pensamientos aquella horrible imagen, y empezamos a buscar la forma de salir de aqu? ndele, pues repuso la mexicana hacindose con la linterna, y encorvada, pues el techo tampoco le daba para incorporarse a ella, se puso en cabeza abriendo la marcha. Un momento dije mostrndole el arma que me haba entregado momentos antes. Ya no quieres llevar el subfusil? La arqueloga se volvi con una mueca de cansancio. Pesa demasiado. El agua que inconcebiblemente fra, me estaba congelando hasta los tutanos discurra lentamente entre mis piernas empujndome ligeramente hacia adelante, como apremindome a salir de all, y aunque la luz de la linterna se reflejaba en su superficie y en los miles de gotitas de humedad de las paredes, la atmsfera del estrecho pasillo era insoportablemente opresiva. Los tres caminbamos agachados y en silencio, abrumados por la atmsfera perturbada de aquel lugar, angustiados por la sensacin de que aquel lugar era parte de una alucinacin de la que no bamos a poder escapar. Qu ser este lugar? pregunt en un murmullo, slo para romper el

asfixiante silencio. El profesor, que caminaba delante de m y detrs de Cassie, se gir a medias en la penumbra. Eso mismo me estaba preguntando yo dijo empleando un tono similar. Y, o mucho me equivoco, o esto debe de ser una antigua canalizacin de aguas residuales. Quiere decir...? Una cloaca. Qu bonito. En realidad arguy pasando la mano por la pared, los desages son una construccin sumamente compleja, que requiere un nivel tecnolgico y social an ms avanzado que el necesario para construir pirmides o templos. Las alcantarillas parodi con voz solemne. La cumbre de la civilizacin humana. Humm... la cosa se complica advirti entonces la mexicana detenindose en seco. Ms? El tnel se divide justo delante. Qu hacemos? Hay algn detalle que te haga inclinarte por uno u otro pasadizo? pregunt el profesor. Pues no. Lo cierto es que no. Los dos son idnticos. En ese caso... Por el de la izquierda afirm sin dudarlo. Por qu ests tan seguro? inquiri el profesor alzando las cejas con extraeza. Bueno dije, cuando seguimos a Souza y compaa por la selva, dejbamos el sol de la maana a nuestra izquierda, por lo tanto bamos hacia el sur. O sea... O sea, que en mi opinin deberamos ir hacia el norte y alejarnos de ellos todo lo posible. Muy bien, listillo replic Cassie. Y quin te dice a ti que el tnel de la izquierda va hacia el norte? Fcil, recordis la brjula de Jack Fawcett? No me digas que... Sin decir nada, introduje la mano bajo la camisa y saqu el oxidado colgante cromado que llevaba colgado del cuello. Estir la mano hacia delante, abr el puo con la palma hacia arriba y les mostr la vieja brjula, cuya flecha apuntaba inequvocamente hacia la izquierda. Al registrarme debieron pensar que era un simple medalln sonre, y ni se molestaron en abrirlo. Siguiendo la flecha imantada proseguimos por el tnel izquierdo de aquella

inundada alcantarilla, aunque el mismo dilema volvi a presentarse unas decenas de metros ms adelante, cuando el conducto volva a abrirse esta vez en tres ramales aparentemente idnticos. Decidimos aplicar la misma lgica de antes y volvimos a inclinarnos por el pasillo izquierdo, pero no avanzamos una docena de pasos que de nuevo nos encontramos en idntica disyuntiva; y luego otra vez, y otra, y otra ms. Hasta que Cassie se detuvo en la siguiente interseccin. La cagamos, compadres. Qu sucede? pregunt el profesor. Sucede que somos unos mensos suspir, cansada. Por qu? inquir acercndome. Qu ha pasado? Mira esta flecha dijo iluminando la pared de su derecha. La hice yo hace ya un buen rato. Hemos estado andando en crculos. Joder... Cmo es posible? Y t lo preguntas? repuso deslumbrndome. T y tu gran idea de seguir la pinche brjula. Pero... balbuc comprobando que la terca aguja volva a apuntar hacia la izquierda. No es posible, la brjula no puede equivocarse. A menos apunt el profesor, que una gran masa ferrosa la est afectando, y ya no seale el norte. Una masa ferrosa? S. Un yacimiento de roca de hierro, o alguna otra cosa que desprenda un fuerte magnetismo. Cassie y yo intercambiamos una mirada de comprensin. Ambos habamos pensado lo mismo. Debe ser el monolito afirm la arqueloga plenamente convencida. Quiz est hecho con algn tipo de mineral magntico. El profesor se tom un segundo antes de sugerir: Puede que incluso sea de magnetita pura. Exhausto por las continuas dificultades que no dejaban de acumularse, me dej caer hacia atrs apoyando la espalda contra la fra y hmeda pared. Pues estamos listos mascull en voz baja. Si la brjula no nos sirve, no se me ocurre otro modo de guiarnos a travs de este puetero laberinto. Podramos pasar das enteros dando vueltas por aqu dentro hasta encontrar la salida. La arqueloga carraspe forzadamente para llamar nuestra atencin. En realidad dijo, contrariada, no creo que tengamos tanto tiempo. Pas la mano un par de veces frente al foco de la linterna y aadi: Creo que la pila se est agotando. Genial resopl meneando la cabeza. Qu ms nos podra pasar? Y como una respuesta a mi inoportuna pregunta, desde las tenebrosas

profundidades de aquella galera, ms all del punto donde el marchito resplandor de la linterna se dilua en las tinieblas, todos escuchamos algo que nos hizo callar de inmediato. Una especie de ronco jadeo, como de perro fatigado, seguido de un hondo gruido. Pero no de perro. De algo ms grande. Mucho ms grande. Entonces y sin previo aviso, un horripilante rugido retumb en la oscuridad de aquellos angostos tneles de piedra. Erizando cada vello de mi cuerpo. Helndome la sangre en las venas.

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Vamos, Cassie! Ms deprisa! Voy todo lo rpido que puedo! Cassandra me haba entregado el Zippo con el logo de AZS de Luizao, y cada pocos pasos me daba la vuelta y lo encenda para asegurarme de que no haba nada a mi espalda, apuntando al mismo tiempo con el subfusil. Estaba aterrorizado. All abajo no estbamos solos, y no haca falta demasiada imaginacin para deducir quin o qu ms, estaba con nosotros en aquellos claustrofbicos tneles. Corra encorvado, dndome continuos golpes en la cabeza con el bajo techo de piedra, siguiendo sin pensarlo el rayo de luz de la linterna de Cassie, que marchaba en cabeza. Estamos perdidos admiti la mexicana entre jadeos, detenindose al llegar al ensimo cruce. Ahora ella tambin llevaba la pistola de Luizao, sobre la que apoyaba la moribunda linterna, apuntando nerviosamente en todas direcciones. Eso ya no importa, Cassie. Pero no sabemos adnde vamos! Estamos corriendo a ciegas! Nos atenazaba la angustia de sabernos perdidos en aquel laberinto, y el miedo atvico desatado por aquel rugido de ultratumba, ya era la gota que colmaba el vaso. Con todo ello, saba por anteriores experiencias que nuestro mayor enemigo no eran los mercenarios que nos buscaban, o siquiera los desconocidos peligros que nos acechaban en la oscuridad, sino nosotros mismos. Para ser ms precisos, nuestras propias mentes desbocadas. El pnico es siempre el verdadero peligro, y si nos dejbamos llevar por l, acabaramos cometiendo un error fatal. Haba que levantar la moral y calmar los nervios a como diera lugar. Claro que, eso era ms fcil pensarlo que llevarlo a cabo. Sabis qu creo? dije entonces improvisando. Ninguno de los dos me respondi, pero saba que estaban escuchando. Por qu no nos quedamos aqu mismo, y esperamos a que se haga de da? suger tras pensarlo un instante. Lo dices en serio? pregunt el profesor con incredulidad. Hace falta que te recuerde que estamos bajo tierra? repuso a su vez Cassie. Hablo totalmente en serio, profesor. Y por eso mismo es una buena idea, Cassie. Si existe una salida a este laberinto no vamos a encontrarla a oscuras, y a la linterna ya no le queda mucho de vida, as que, por qu no nos detenemos, esperamos a que amanezca y entonces buscamos rastros de luz provenientes de la superficie? Y ese animal, o lo que sea, que est con nosotros aqu abajo?

No sabemos lo que es, profe. Pero en cualquier caso dije palmeando el subfusil, tenemos artillera suficiente para mantener a raya a cualquier animal que se acerque. De nuevo no dijeron palabra, accediendo a la propuesta en resignado silencio. Necesitaban un clavo ardiendo al que agarrase, y yo acababa de proporcionrselo. Podra funcionar... admiti finalmente el profesor. Lo que est claro consinti Cassandra de mala gana, es que ir corriendo a oscuras no nos est sirviendo de mucho. Entonces no hay ms que hablar conclu. En menos de tres horas amanecer, as que propongo que descansemos mientras tanto. Apaguemos la linterna para ahorrar batera, tranquilicmonos y dejemos de pensar en mercenarios, animales que nos persiguen o cualquier cosa por el estilo. Sin tener que sugerirlo dos veces, la arqueloga apag la luz, y en un abrir y cerrar de ojos nos vimos envueltos en una rotunda e inapelable oscuridad. No una oscuridad confortable de sombras y siluetas insinuadas. Ni siquiera una oscuridad de ruidos y murmullos, como la de la selva. Eran unas tinieblas categricas, abrumadoras, en las que slo el ligersimo roce de nuestros cuerpos contra el agua despejaba la incgnita de si nos habamos vuelto sordos y ciegos al mismo tiempo. Creo que nunca... susurr Cassandra con inquietud. Nunca haba estado en un sitio, tan oscuro como ste. Pues yo dira le dije rememorando una apurada situacin por la que habamos pasado no mucho tiempo atrs, que en aquel cenote mexicano en el que nos metimos, no haba ms luz que aqu. Quiz admiti tras pensarlo un instante. Pero en aquella ocasin no tuvimos que apagar la linterna. Eso era cierto. El ao anterior nos habamos visto envueltos en la bsqueda del mtico tesoro de los templarios, que entre otras vicisitudes, nos haba llevado a jugarnos la vida en unas cuevas submarinas desconocidas del sur de Mxico. En aquella ocasin sin embargo, como bien recordaba Cassie, disponamos de un par de linternas, y adems, aun con el gran peligro que corramos, tenamos al menos una remota idea de lo que estbamos haciendo y hacia dnde bamos. Pero ahora era diferente. Ahora estbamos inmviles. Esperando. Sin otra cosa que hacer que dejar a los sentidos, alterados por la imaginacin, extraviarse como tentculos por aquellos tneles inundados, en busca de cualquier indicio con que alimentar nuestros temores. Sin embargo, todo lo que alcanzaban a percibir era una lbrega oscuridad sin resquicios y un silencio espeso, sucio, tibio. Como un espeluznante aliento en la nuca que sientes sobre la piel y del que no puedes desprenderte. Hay muchos tipos de silencio. Los hay reconfortantes, trascendentales, solitarios o tristes. Aquel era maligno.

No sabra decir por qu. Son esas reacciones atvicas ms all de la razn, grabadas a fuego en nuestra memoria gentica y que se despiertan slo en situaciones extremas, cuando el centro animal de nuestro cerebro nos dice que es momento de esconderse, luchar o huir. Y en ese momento, el mo estaba gritndome a pleno pulmn que empezara a correr y no me detuviera hasta llegar a casa. Por eso quiz di un respingo cuando el profesor, con un indisimulable temblor en la voz, pregunt: Qu ser lo que ha... rugido? Creis que es lo mismo que decapit al mercenario? Ninguno contest a la pregunta. En parte porque no sabamos la respuesta, pero sobre todo porque no queramos saberla. Cassie lo disimulaba mejor, pero el miedo se filtraba en cada una de sus palabras. Ulises es el nico que ha visto algo. Ya os dije que no lo s reiter. No s lo que he visto... y desde luego, no tengo ni idea de lo que ha matado a Luizao. Me pareci ver una especie de... brazos alargados que lo sujetaban en el aire aad al cabo de un momento, rememorando una imagen que preferira haber olvidado ya. Pero nada ms, y seguramente no tenga nada que ver con ese rugido que hemos odo. Puede que se trate de un mono aullador argument sin excesivo convencimiento, que se haya cado en este agujero igual que nosotros. Un mono? inquiri Cassandra. Me tomas el pelo? S, por qu no? A m no me pareci el aullido de un mono. Solo estoy especulando. Quiz en lugar de un mono, haya sido un jaguar. Sabis qu? intervino el profesor Castillo antes de que la arqueloga y yo acabramos discutiendo por ensima vez. Este sera un buen momento para hablar de todo lo que est pasando. Lo que est pasando? repliqu dando rienda suelta a la mala uva que llevaba acumulada. Lo que est pasando, es que esos cabrones de la AZS quieren inundar la regin para su maldita presa y no pueden permitir que nadie revele la existencia de este lugar. Por eso nos quieren quitar de en medio, y por eso estamos aqu metidos, perdidos en una puta alcantarilla prehistrica, huyendo de unos tipos armados que intentan liquidarnos. Eso es lo que est pasando. Entonces... insisti imprimiendo calma a su voz como un padre que quiere tranquilizar a un nio exaltado. Ests convencido de que ya saban de la Ciudad Negra? Lo duda? Debieron de dar con ella en algn reconocimiento previo del terreno, quiz incluso aos antes de iniciar la construccin. Por eso les ha costado tan poco dar con nosotros, y no se asombraban al

caminar entre las ruinas... dedujo Cassie, meditabunda. Y como el hidroavin que nos trajo era tambin de la constructora y saba adnde venamos... slo tuvieron que sumar dos y dos. A toro pasado lament amargamente el profesor, parece todo tan obvio. Mire el lado positivo propuse. Ahora tenemos una motivacin ms para salir vivos de aqu. Denunciar a la constructora. Estoy de acuerdo. Despus de encontrar a Valeria, claro est. De eso no se preocupe, profe. Puede estar seguro de que no nos iremos de aqu sin su hija. Aquella afirmacin era un descarado brindis al sol. Yo lo saba, Cassie lo saba, y por supuesto el profesor Castillo lo saba. Pero era una expectativa reconfortante por muy vacua que resultara. En realidad, pensaba que sera un milagro hallar a esas alturas a la hija del profesor, si es que an se encontraba viva, cosa que tambin dudaba. Pero si exista un momento que justificase una mentira piadosa, sin duda alguna era ese. Gracias a los dos dijo entonces con sentido agradecimiento. Sin vosotros, jams habra llegado hasta aqu. No tiene nada que agradecernos, profesor contest Cassie. Adems, si no le hubiramos acompaado, tampoco habramos descubierto este increble yacimiento arqueolgico. Sin poder reprimirme, me prestaba a explicarle a Cassandra el muy escaso entusiasmo que despertaban en m aquellos montones de piedras abandonadas, cuando una rfaga de olor ptrido invadi mis fosas nasales y me qued con la palabra en la boca. Aquel olor ya lo haba respirado antes. Era el olor de la muerte. Aguantando la respiracin y con el corazn desbocado, me llev despacio la mano al bolsillo de la camisa, saqu el encendedor, y levantando la tapa con un clic que son como un portazo, apoy el pulgar sobre la pequea rueda de acero esforzndome por controlar el pnico. Muy lentamente estir el brazo hacia la oscuridad, al tiempo que oa aproximarse el siniestro rumor de una respiracin pedregosa.

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El fuego de la minscula llama ilumin el estrecho pasillo en una nfima explosin de luz. Una luz que no alcanz a adentrarse ms all de unos pocos metros en la pastosa oscuridad, revelndome una horrenda visin digna de la ms turbadora pesadilla. Poco ms all de mi brazo extendido, una amenazadora silueta negra, desproporcionada, antropomorfa, enorme, se recort contra las tinieblas del pasadizo. Una figura alta, desgarbada, enjuta, con unos interminables y nudosos brazos amenazadoramente extendidos hacia m, rematados en esos largos dedos con garras como cuchillos que haba visto como arrancaban de cuajo la cabeza de un hombre. Pero eso no fue lo ms aterrador. Lo peor fue ser sbitamente consciente de que faltaba menos de un segundo para que aquella alucinacin se abalanzara sobre m. Un segundo de vida que la mezquina llama azul del mechero consigui prorrogar al sorprender a aquel monstruoso ser en el instante antes de atacar desde las sombras. Afortunadamente, aquel ridculo pero inesperado fogonazo, pareci detenerlo en seco. Y no slo eso. Deslumbrado, el ser se llev el brazo izquierdo a su rostro de facciones pequeas y malignas, protegiendo de la luz sus grandes ojos negros. Luego dio un paso atrs profiriendo un furioso berrido, sorprendido e irritado por el breve fogonazo. Todo esto sucedi en el trmino de un segundo. Dos a lo sumo. En el tercero ya estaba gritando a pleno pulmn, empuando con la otra mano el arma que llevaba en bandolera, introduciendo el dedo en el gatillo y presionndolo con fuerza, sin preocuparme de algo tan superfluo como apuntar. Sin embargo, un decepcionante chasquido fue lo nico que recib a cambio. El seguro an estaba puesto. Sin bajar la vista tante el subfusil en busca del maldito pestillo, pero me resultaba imposible encontrarlo con tan poca luz y en aquel estado de nerviosismo. Justo en ese instante la linterna de Cassie alumbr en mi direccin, lo que me permiti dar al fin con el dichoso seguro. Pero al levantar la vista, aquella abominacin se haba disuelto totalmente en la oscuridad, como si nunca hubiera estado ah. De cualquier modo, aquel breve instante cara a cara haba sido suficiente para reconocer aquellos ojos enormes, la mandbula prominente, los dientes afilados o el crneo alargado hasta el absurdo. Acababa de estar frente al mismo engendro que el da anterior haba visto esculpido en piedra.

Slo que ste era real. Muy real. Y vena a por m. Durante un eterno minuto los tres nos quedamos completamente quietos, en absoluto silencio. Como el nio que sbitamente despierta de una pesadilla y aguarda con la mirada puesta en la puerta de la habitacin, esperando que en cualquier momento el perfil del monstruo que acaba de aterrorizarle, se recorte contra la misma. Se ha ido? pregunt Cassie en susurros. Me tom un instante antes de contestar, slo para que no me temblara la voz al hacerlo. Eso parece. Qu crees que era? musit el profesor. No tengo ni idea resopl tratando de recuperar el pulso. Slo s que estaba a punto de atacarme. Pero era un hombre o un animal? Dgamelo usted. Yo slo soy un humilde submarinista. Me ha parecido que murmurabas... apunt Cassie barriendo ambos extremos del pasadizo con la linterna que se pareca bastante al grabado que encontramos el primer da en la cima de la pirmide. No, Cassie. He dicho que era uno de esos bichos, no que se pareciera. Pero eso es... dud el profesor, pero al final lo dijo: imposible. Esos relieves en piedra son representaciones alegricas, puras metforas. Le aseguro que lo que acabo de ver no tena nada de metafrico. Y adems, que yo sepa, las metforas no huelen a carne podrida. Es verdad dijo Cassie, yo tambin pude olerlo. Era algo asqueroso. Pero... insista el profesor, que en el desconcierto no haba llegado a ver nada las imgenes que hemos encontrado tienen cientos, o quiz miles de aos. Cmo va a ser que una civilizacin haya muerto, pero sus imgenes de demonios hayan cobrado vida? Y yo que s! A lo mejor esos bichos eran la misma civilizacin. El profesor y Cassie menearon la cabeza al mismo tiempo. Los creadores de una ciudad como sta argument la mexicana sealando hacia arriba, no pueden ir por ah cortando cabezas ni arrastrndose por alcantarillas. Acaso no has ledo The Road? repliqu. Qu quieres decir? Pues que al menos en la literatura y el cine, despus de que una civilizacin se colapse sus civilizados ciudadanos acaban convertidos en salvajes o zombis. La arqueloga chasque la lengua. Eso slo pasa en las pelculas, Ulises zanj con desdn. Ha habido

multitud de ejemplos de grandes civilizaciones que se han derrumbado, y aunque hayan podido retroceder incluso siglos, en ningn caso se han convertido en bestias. Siempre hay una primera vez. He de confesar admiti sin embargo el profesor con aire pensativo que tu teora, aunque extravagante, no me parece del todo descabellada. Aunque se te escapa el hecho aadi de que lo que vimos tallado en aquel muro, no era un ser humano. A m la definicin de demonio ya me vale suger mientras examinaba el subfusil, que de tan poco me haba servido. En realidad esas cosas seal Cassandra sin darle mayor importancia, sean lo que sean, creo que ya tienen un nombre. Ah, s? Es que no te das cuenta, Ulises? Torci una sonrisa amarga. Acabamos de ver un morcego. La revelacin de Cassie, tan obvia a fin de cuentas, no me ayudaba a ver esos seres con mejores ojos. Ms bien, tras las barbaridades que nos haban contado de ellos, todo lo contrario. Pero en realidad eso no importaba. La nica verdad era que an tenamos que salir de aquella cloaca, y que las ratas que medraban en ella medan ms de dos metros y parecan aliengenas del espacio. Sigue parecindote buena idea que nos quedemos aqu? La pregunta de Cassie me tom de sorpresa. No tengo ni idea confes sin ganas de pensar en nada. Se te ocurre alguna otra posibilidad? Ahora saben dnde estamos contest sin contestar. Volveran a encontrarnos aunque nos furamos. Puede que s... pero al menos en Mxico, un puede siempre es mejor que un seguro. No pude evitar dar por bueno el aforismo, de modo que asent. Est bien. Aunque la argumentacin d pena, me has convencido Y usted qu opina, profe? El hombre se encontraba recostado en la pared, con el agotamiento pintado en el rostro, hombro con hombro con Cassandra. Entonces abri la boca para contestar, pero justo en ese instante frunci el ceo y arrug la nariz teatralmente. No olis eso? pregunt, alarmado, mirando a ambos lados. Mierda! exclam. Estn aqu otra vez! Sin pensarlo dos veces tena el seguro del arma quitado, dispar una rfaga de balas hacia la oscuridad, saturando el aire de humo y plvora.

Vamos, Cassie! grit sin volverme. Empieza a correr y no os paris por nada! Prend de nuevo el Zippo, pero esta vez no pude ver nada. El fuerte hedor, sin embargo, indicaba que estaba muy cerca. O el chapoteo de Cassandra y el profesor adentrndose en los tneles, y enseguida sal tras ellos corriendo de espaldas y encendiendo cada poco la llama del mechero, rogando al cielo no volver a encontrarme de frente con uno de esos engendros. La mexicana no paraba de empujar a gritos a un fatigado Eduardo, y al mismo tiempo yo les apremiaba a ambos para que no bajaran el ritmo. La pestilencia a carne putrefacta, lejos de disminuir cada vez la notaba ms fuerte. Sent o cre sentir, un bufido proveniente de la oscuridad a pocos metros de m, y de nuevo volv a apretar el gatillo apuntando hacia la nada, hasta que el ensordecedor tableteo del arma dej de retumbar entre las paredes de piedra. Haba vaciado el cargador. Entonces record que la municin que le habamos quitado al cadver de Luizao, an segua en los bolsillos del pantaln de Cassie. Apret el paso para acercarme a la mexicana. Cassie! le grit-Necesito los cargadores! La chingada! exclam bastante ms lejos de lo que esperaba. Es verdad! Se los paso al profesor y que l te los d a ti! Daos prisa! Creo que los tengo encima! Como respuesta, la luz de la linterna de Cassie apunt hacia m al tiempo que vociferaba: Todos abajo! Y apenas me estaba agachando, cuando las balas de 9 mm de su pistola silbaron sobre mi cabeza, y un desgarrador aullido de dolor surgi de las tinieblas del pasadizo. Le he dado! grit Cassandra, triunfante. Creo que he matado a ese pinche cabrn! Pero no haba terminado la frase cuando un coro de inhumanos chillidos nos lleg desde todas las direcciones de aquella laberntica cloaca, y supimos que se no era el nico demonio en aquel infierno. Estn por todas partes...! barbull el profesor, aterrorizado. Dios mo! Estn por todas partes! Y en ese preciso instante, sent como unas fuertes manos me agarraban del pelo, hundindome las uas en el cuero cabelludo.

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Instintivamente me revolv, y cerrando los ojos asest con todas mis fuerzas un desesperado puetazo hacia arriba, horrorizado por seguir la misma suerte que el mulato. Pero inexplicablemente, el impacto del puo fue contestado con un exabrupto. La concha tu madre! exclam alguien con inconfundible acento argentino. Entonces una mano abierta apareci ante mi cara, y la misma voz me inst a que la sujetara con fuerza. Por un instante dud, convencido de que se trataba de uno de los hombres de Souza. Pero tard muy poco en decidir que en cualquier caso era mejor habrnoslas con ellos que con los monstruos de all abajo, de modo que tom la mano que me ofrecan, y que rpidamente se convirtieron en varias ms. Entonces comprend que a travs de una abertura en el techo estaba emergiendo de aquel claustrofbico pasadizo, y respirando de nuevo el aire clido y hmedo de la selva. Rpidamente, Cassie y el profesor siguieron mis pasos ayudados por tres desconocidos; dos mujeres y un hombre portando antorchas, que miraban constantemente a su alrededor visiblemente nerviosos. Gracias... dijo el profesor con el aliento entrecortado mientras an lo estaban subiendo. Un milln de gracias. De inmediato, una linterna se encendi alumbrando su cara, y una incrdula voz de mujer pregunt acercndose a l: Profesor Castillo? Durante unos segundos de desconcierto, ninguno de nosotros dijo nada. Hasta el murmullo de los morcegos pareca haberse acallado en aquel breve instante de reconocimiento. Valeria...? pregunt el profesor con emocin contenida. Eres... eres t? Ambos se acercaron tmidamente el uno al otro, escrutando las familiares facciones con detenimiento. No es posible. Cmo has...? balbuci ella. De dnde...? Pero antes de que terminara de formular la pregunta, ya tena alrededor los brazos de su padre, estrechndola con fuerza. Gracias a Dios musit entre lgrimas mi viejo amigo. No te imaginas. No te imaginas lo que... y sin nimo para concluir la frase, se deshizo en un llanto de alivio y alegra mientras abrazaba a su hija. A pesar del emotivo encuentro que se desarrollaba bajo la errtica luz de las antorchas, no pude obviar el hecho de que los gruidos de los morcegos haban vuelto. Cada vez se oan ms cerca. No quiero ser aguafiestas dije asomndome al negro pozo del que acababa de salir, pero creo que sera buena idea dejar las presentaciones para luego, y

largarnos de aqu echando leches. En eso coincido dijo Cassie. Creo que no les ha hecho gracia que me cargara a uno de ellos. Habis matado a uno? inquiri con escepticismo la voz de la otra mujer, sta con acento brasileo. En respuesta, la mexicana se limit a enfocar con su linterna la negra Glock an humeante que llevaba en la mano. Dira que le he hecho un par de agujeros explic, orgullosa. En ese instante, un colrico aullido estall justo bajo nuestros pies, cortando en seco la conversacin. Vmonos! grit Valeria librndose sin miramientos del abrazo paterno. Van a salir! Y dando por hecho que el resto la seguiramos, la hija del profesor se adentr en la espesura sin echar la vista atrs. Corramos a ciegas, chapoteando ruidosamente a cada paso mientras seguamos la estela de Valeria, que nos sealaba el camino a seguir sin advertir el follaje que surga de la nada para azotarnos una y otra vez. No tena ni la menor idea de hacia dnde nos dirigamos, pero definitivamente aquel no era momento para pararse a preguntar. Desde mi ltima posicin de la fila, precedido por la menuda figura de Cassandra recortada en la luz su linterna, simplemente me dej llevar confiando en que Valeria s supiese adnde iba. No fue hasta el cabo de diez minutos, que el ritmo de los que encabezaban la marcha comenz a serenarse, y poco a poco fuimos reagrupndonos los seis, marchando a un paso ms precavido y silencioso que antes. Ninguno abri la boca durante una huida que lleg a su fin cuando, saliendo de entre la maleza, nos topamos de frente con un tmulo de piedra de unos tres metros de altura y otros tantos de ancho. Un tmulo que se prolongaba en una pared recta, que la hija del profesor sigui sin detenerse. Lo que en principio haba confundido con otro montn de escombros, enseguida se revel como una suerte de muralla ancha y baja. Pero esta segunda impresin tambin result errnea cuando descubr una segunda muralla paralela a la primera, y que las dos terminaban a ambos costados de un ostentoso prtico pentagonal, al que se acceda por unas escaleras de piedra con la misma forma. Entonces, la hija del profesor se detuvo frente a la fachada de aquel inslito edificio flanqueada por sus dos acompaantes y, tras girarse en redondo, anunci con una sonrisa complacida: Bienvenidos a casa. Levant su antorcha por encima de la cabeza y nos invit a mirar hacia arriba sealando con el ndice. Durante los primeros segundos, tanto el profesor, como Cassie y yo mismo,

guardamos un perplejo silencio, fruto de no tener ni la ms remota idea de lo que se esperaba que viramos. A unos diez metros de altura sobre nosotros, dbilmente iluminado por la luz de las antorchas, una especie de voladizo de forma casi rectangular sobresala de la fachada principal levemente curvada e inclinada hacia atrs, como una extraa cornisa demasiado alargada y a demasiada altura como para resultar de utilidad alguna. Todo el conjunto, iluminado desde abajo por las teas ardientes, resultaba ciertamente dramtico, pero despus de todo lo que haba visto en aquella ciudad no me pareci que fuera especialmente destacable. Pero de improviso, como esos malabaristas que en ocasiones uno se tropieza de noche en ciertas playas tursticas, Valeria lanz su antorcha hacia el cielo con todas sus fuerzas, hasta superar la altura de aquel voladizo sobre nuestras cabezas. Y entonces comprend. Durante una dcima de segundo, fugazmente iluminada por una antorcha que daba vueltas sobre s misma, vimos las erosionadas facciones de una formidable cabeza animal. Una cabeza de mirada vaca y fauces abiertas perpetuadas en un silencioso rugido, que fulgur en la negra noche como una aparicin de otro mundo. Lo que haba tomado por un voladizo, no era sino la descomunal mandbula inferior. Ninguno fue capaz de decir nada. Ni un solo sonido sali de nuestras bocas abiertas de par en par. Luego la antorcha encendida cay desde las alturas y se apag con un siseo al estrellarse contra suelo embarrado, pero yo an segua con la vista puesta en el mismo lugar. Hipnotizado por la imagen de aquella colosal escultura, an brillando ante mis ojos; como cuando tras mirar al sol durante un breve instante, cerramos los prpados pero ste an sigue ah, flameando en la retina durante largo rato. Qu... pregunt el profesor bajando la mirada hasta su hija, terriblemente impresionado qu es... eso? Creemos que se trata de un templo. Un templo? repiti Cassie, igualmente aturdida. Con la cabeza de un animal? En realidad, no es slo la cabeza explic el argentino. Esto que ven aqu, a cada lado lo que yo haba confundido con muros, son las patas delanteras extendidas. El templo en su conjunto, reproduce el cuerpo completo de un animal recostado. Pero... qu animal? persever Cassandra, con la cabeza llena de preguntas . Y cmo saben que es un templo? El hombre iba a contestar de nuevo, pero Valeria se le adelant con hosquedad. Ya os lo he mostrado para que lo vierais ataj dndose la vuelta y subiendo por las escaleras, como una aristcrata entrando en su palacio. Pero ahora

deberamos dejar las preguntas tontas y seguir con esta conversacin dentro del edificio. No es buena idea quedarse mucho rato aqu fuera. La temperamental mexicana tena ya la rplica en la punta de la lengua cuando escuchamos ruido de vegetacin agitndose a nuestra espalda. La sugerencia no era tan mala al fin y al cabo. Apremiados por la inminente llegada de los morcegos, subimos los escalones de dos en dos, franqueando el imponente prtico pentagonal tambin coronado con una estrella de cinco puntas sin detenernos a oler las flores. En cuanto nos encontramos en su interior Valeria se volvi hacia nosotros con expresin adusta. Casi se dira que molesta por nuestra presencia. Aqu estamos a salvo afirm cruzndose de brazos. Los morcegos no se atreven a entrar en este recinto. Seguro? inquiri Cassie, algo ms que escptica. Valeria Renner, ojerosa, ms delgada y con un aspecto ciertamente ms desastrado de como apareca en la foto con su padre pero incluso as, innegablemente atractiva, le dirigi una mirada evaluadora con sus fros ojos azules. Llevamos aqu casi dos semanas, y los hemos olido y odo merodear por los alrededores aclar. No estamos seguros sobre la razn de su reticencia a entrar en este lugar, aunque hemos especulado que quiz sea debido a su forma de animal dijo sealando hacia arriba, aludiendo a la fiera testuz de la entrada. Pero creedme aadi, convencida, podis estar tranquilos. De haber querido entrar ya lo habran hecho. Dicho esto, se volvi hacia su padre, lo mir de arriba abajo y le pregunt sin prembulos: Y ahora, profesor Castillo... Me va a explicar qu narices ha venido a hacer aqu? El relato forzosamente largo de los acontecimientos que nos haban llevado hasta aquel lugar, lo hizo el profesor sentado frente a la hoguera encendida en el centro de una gran estancia, con el aspecto ciertamente de un templo. Mientras l hablaba, me acerqu con curiosidad hacia el fondo de la inmensa sala donde en un extremo de la misma y frente a un altar de piedra similar al de las iglesias cristianas, se eriga sobre un elevado pedestal, un exquisito trono tallado en una sola y deslumbrante pieza de cuarzo blanco. Aquel lugar suscitaba infinidad de interrogantes, pero la verdad es que me encontraba demasiado cansado como para preguntar nada, de modo que opt por regresar junto a los dems, reparando de camino en las gruesas columnas de los laterales, los muros cincelados con intrincados smbolos y los relieves de lo que supuse eran seres mitolgicos labrados con indudable maestra. Antes de que los dems se sentaran junto al fuego, nos habamos presentado formalmente, y as supe que el argentino al que le di el puetazo se llamaba Claudio Schwartz, un joven y atractivo arquelogo porteo, rubio, de ojos azules y con aspecto de galn de telenovela, especializado en culturas amaznicas precolombinas. La mujer,

llamada Anglica Barbosa, era brasilea, de Sao Paulo, y no aparentaba los cincuenta y seis aos que afirmaba tener a causa de sus vivaces ojos negros y el cuerpo atltico que se adivinaba bajo las ropas. Haba sido contratada por Valeria como mdico de la expedicin, entre otras cosas por su amplia experiencia en herpetologa, infecciones y parsitos tropicales. Escuchaba el final del relato del profesor, an de pie y con la mirada perdida por los rincones, cuando finalmente Valeria pregunt: Entonces el retintn de irona no lo pudo disimular, dices que habis venido a rescatarme? S que vindonos as, con este aspecto, no lo parece aleg el profesor aparentemente avergonzado. Pero esa era nuestra intencin. Desde luego, y perdonad que os lo diga dijo mirndonos de uno en uno, como equipo de salvamento dejis bastante que desear. Es que no nos ha dado tiempo a pasar por la lavandera aleg Cassandra con irritacin. La intencin es lo que cuenta, no? sugiri a su vez el profesor. Pues siento decirlo, pero no contest secamente la antroploga. En lugar de ser una solucin, ahora sois un problema aadido. Un problema? replic Cassie frunciendo el ceo, ahora s realmente molesta . Ser posible? Nos hemos jugado la vida slo para llegar hasta aqu y tratar de salvar tu pinche culo, as que al menos podras mostrar un poco de gratitud. Puede que esa fuera vuestra intencin replic Valeria glidamente, pero al final hemos sido nosotros quienes os hemos salvado el pinche culo a vosotros. As que, desde mi punto de vista, eres t quien tendra que darnos las gracias. Acaso pretendes... la mexicana, encendida, hizo el amago de ponerse en pie que nosotros...? Tengamos la fiesta en paz la interrumpi el profesor haciendo el gesto de calma con las manos. Ahora estamos todos en el mismo barco, y lo nico que debe preocuparnos es salir de este lugar lo antes posible, antes de terminar en manos de esos... pareci dudar antes de nombrarlos morcegos, o que den con nosotros los mercenarios. Mercenarios? pregunt Anglica, con ms extraeza que alarma. Qu mercenarios? Los que han enviado para silenciarnos expliqu acercndome a ellos y entrando en el crculo iluminado de la hoguera. A nosotros y a vosotros tambin, lamento decirlo. Se lanzaron esta maana en paracadas desde un avin, mientras hacamos seales de humo precisamente para tratar de que nos vierais. Un momento... De qu ests hablando? pregunt Valeria, atnita. Queris decir que ahora tambin hay mercenarios que quieren matarnos? Ests de broma? Por qu?

En lugar de contestarle directamente, me gir hacia el profesor, invitndole a explicarse ante su hija. Es largo de explicar... anunci, y se tom un momento mientras escoga las palabras. Resumindolo mal y mucho, parece que AZS, la empresa constructora de la presa levantada ro abajo, quiere evitar a toda costa que alguien desvele la existencia de esta ciudad al resto del mundo, y estn dispuestos a eliminar a cualquier testigo. Lo que, me temo, nos incluye a todos los aqu presentes. Pero cmo saben que Anglica, Claudio y yo estamos aqu? quiso saber la antroploga. Nuestra expedicin era prcticamente clandestina. Ni siquiera el gobierno brasileo o la FUNAI saban que veamos. Ya, pero... nosotros se lo dijimos. Qu vosotros se lo dijisteis? estall, exasperada. Por qu demonios hicisteis eso? No es culpa nuestra se excus el profesor esforzndose por aplacar a su hija . Se presentaron como un equipo de rescate, pero al final resultaron ser todo lo contrario. No me lo puedo creer... Ya... bueno se encogi de hombros. Por cierto... aadi tratando de cambiar el curso de la conversacin. Acaso no escuchasteis al avin acercarse? Creo que s dijo Anglica volvindose hacia Claudio. De hecho, l dijo or un motor esta maana, pero cuando salimos al exterior ya no logramos ver nada. En ese caso, y si no habis odo llegar el avin... cmo habis dado con nosotros? Valeria ech la cabeza hacia adelante y arque las cejas. La pregunta sera ms bien, cmo no bamos a encontraros? respondi, an con la clera enrojecindole las mejillas. En el completo silencio de esta selva, vuestros disparos han debido de orse en kilmetros a la redonda. Y como Elano, nuestro gua y el primer miembro de nuestra expedicin que desapareci, iba armado... cremos que se trataba de l, y decidimos arriesgarnos a salir de noche con la esperanza de encontrarlo. Lamento la decepcin rezong Cassie. Mis preocupaciones, sin embargo, poco tenan que ver con el retintn de la arqueloga, y empec a rascarme mi ya larga barba con inquietud. En ese caso reflexion, si vosotros nos habis localizado tan fcilmente... Esos mercenarios que decs que nos buscan, tambin lo harn, y tratarn de seguiros el rastro hasta este lugar dedujo Valeria comprendiendo rpidamente la situacin. De modo que ahora apunt Claudio, no slo hemos de ocultarnos durante la noche de los morcegos, sino tambin por el da de esos mercenarios que decs, Macanudo! concluy con una mueca. Tom asiento junto a Cassie, estirndome hacia atrs y apoyando los codos sobre

el fro suelo de piedra. Bueno, miremos el lado bueno; eso aclara an ms las cosas aad tranquilamente. Ahora que os hemos encontrado, slo nos queda una cosa por hacer. Salir de esta ciudad inmediatamente. Valeria me mir con gesto contrariado. Me temo que eso no va a ser tan fcil como crees advirti, sombra. Algo en su voz indicaba que saba algo que nosotros no. Y eso por qu? pregunt Cassandra, en un tono que an delataba hostilidad . Qu nos lo impide? Esta vez, la respuesta vino de boca de Anglica. Los morcegos afirm con voz afligida. Ellos no permitirn que ninguno de nosotros salga vivo de aqu.

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Perdona dije aproximndome y haciendo como que me destaponaba el odo . Me puedes repetir eso que has dicho? Fue sin embargo Valeria la que, tras respirar profundamente, tom de nuevo la palabra. Cuando llegamos a esta ciudad hace ocho das murmur evocando unos acontecimientos que en absoluto pareca querer rememorar, ramos ocho miembros en el equipo. Montamos el campamento en el lado oeste de la ciudad, y ya la primera noche desapareci Elano; precisamente quien nos haba estado haciendo de gua. Supusimos que haba salido de madrugada por alguna razn y sufrido un accidente, as que al cabo de unas horas empezamos a buscarlo por los alrededores del campamento, aunque no dimos con l, y cuando se hizo demasiado tarde decidimos proseguir la bsqueda a la maana siguiente. Pero esa misma noche, Flavio, un bilogo costarricense, tambin desapareci de su tienda, igualmente sin dejar ningn rastro. Ambos parecan haberse esfumado. Eso no os hizo sospechar que algo raro estaba pasando? Por supuesto que s, crees que somos tontos? Pero te habrs dado cuenta de que en esta jungla no parece haber animales peligrosos, as que supusimos que podran haber cado en algn pozo al salir de noche a hacer sus necesidades o algo por el estilo. Una conjetura que tom cuerpo cuando descubrimos varios agujeros como ese del que os hemos rescatado esta noche, que daban a parar a lo que parece ser una antigua red de alcantarillado. S la interrumpi el profesor, nosotros llegamos a la misma conclusin. El caso prosigui Valeria oscureciendo la voz, es que finalmente decidimos internarnos en uno de esos tneles, en busca de nuestros compaeros desaparecidos. Joder... se me escap imaginando lo que vena a continuacin. Valeria apret los msculos de la mandbula, conteniendo las emociones. Esa noche musit con un nudo en la garganta, descubrimos que no estbamos solos. La hija del profesor respir profundamente, haciendo una larga pausa antes de proseguir. Helmut, un gran antroplogo austraco que haba sido mi tutor en la universidad, fue atrapado por esos demonios aadi al fin, con la mirada perdida. l gritaba de miedo y me agarraba de la mano, mientras tiraban de sus piernas para llevrselo. Mirando al techo, trag saliva antes de aadir, estirndose la camisa: An tengo sangre suya en mi ropa. El profesor se arrim a su hija, pasndole la mano por la espalda para reconfortarla. Lo siento mucho. Tuvimos que abandonar el campamento a toda prisa, dejando todas nuestras

cosas all prosigui con la voz alterada, pero como si hablara consigo misma. Aunque por fortuna, en la huida tuvimos la suerte de tropezarnos con este lugar al que los morcegos parecen tener miedo de entrar... y aqu estamos desde entonces. Por desgracia aadi con un suspiro, cuando al da siguiente regresamos al campamento, esos monstruos lo haban destrozado todo, llevndose cualquier cosa que pudiera habernos sido til. Slo pudimos traernos estas pocas linternas seal unos frontales que haba en el suelo junto a ella, pero que procuramos no usar porque no tenemos pilas de repuesto. Pero no entiendo... apunt dejando transcurrir unos prudentes segundos para asegurarme de que haba acabado el relato por qu decs que los morcegos no nos dejarn salir de aqu. Valeria me mir con sus intensos ojos azules, ms destacados si cabe, al estar enmarcados en el negro azabache de su pelo revuelto cortado a la altura de los hombros. La maana siguiente dijo forzndose a s misma a recuperar el nimo, dos de los nuestros trataron de escapar a plena luz del da, con la esperanza de llegar a un poblado y conseguir ayuda para el resto. Y qu sucedi? Un da ms tarde encontramos sus cabezas clavadas en estacas, justo al pie de estas mismas escaleras dijo sealando la puerta de entrada. Dios mo... musit Cassandra llevndose la mano al pecho. Y por cierto aadi Valeria volvindose hacia ella con una ceja enarcada. Uno de ellos tena un chubasquero amarillo. Exactamente igual a ese que llevas anudado a la cintura. La hoguera crepitaba dbilmente, iluminando apenas seis rostros sucios, desalentados y demacrados, formando sombras que titilaban a nuestra espalda como negros fantasmas sobre la pared. Pero eso no tiene ningn sentido afirm el profesor, un buen rato despus de que Valeria hubiera acabado de hablar, y todos nos hundiramos en un sobrecogido silencio. Es que hay algo en todo esto que lo tenga? inquir, desabrido. Sin prestarme atencin mene la cabeza, sumido en sus pensamientos. Esos morcegos... murmur no comprendo, la verdad, cmo una tribu por muy aislada que se encuentre, ha podido degenerar hasta ese punto de salvajismo y violencia desproporcionada. Parecen haber perdido todo rastro de humanidad. Valeria frunci el entrecejo. Pareca sinceramente sorprendida de las palabras de su padre. Humanidad? pregunt. Y quin ha dicho que sean humanos? Ahora fue el profesor Castillo quien parpade sorprendido, con una media sonrisa en la cara, que se diluy rpidamente al comprender que su hija hablaba en serio.

Cmo no van a ser humanos? inquiri, desconcertado. Qu ests sugiriendo? No sugiero nada, Eduardo. Slo digo que, como antroploga, jams he tenido noticias de una raza que, ni remotamente, se haya distanciado tanto del Homo Sapiens. Acaso... ests hablando de una nueva especie? la interrumpi Cassandra con algo ms que escepticismo. No s si son una nueva especie, o una antigua especie... Pero de lo que no tengo duda, es que son otra especie. Y un carajo otra especie! objet Cassie con vehemencia. Son humanos. Apestosos, deformes, y unos hijos de la gran chingada. Pero humanos sin duda. Valeria pareci contar mentalmente hasta diez antes de contestar. Disculpe, seorita... Brooks le record, aunque se haban presentado slo minutos antes. Cassandra Brooks. Usted es arqueloga, pero yo soy una reputada antroploga le record con nfulas. Este es mi campo, y usted puede saber mucho de pedruscos y ruinas, pero su opinin en realidad no tiene demasiado valor en este caso. De los aqu presentes aadi sin vanidad, slo afirmando un hecho indiscutible, yo soy la nica con conocimientos suficientes sobre el ser humano y su comportamiento, como para llegar a conclusiones razonables. Cassie enrojeci de ira, pero haciendo un inaudito ejercicio de autocontrol guard sus opiniones e improperios para ms tarde. Las posiciones entre las dos se diran irreconciliables, y pareca que cada vez que una abra la boca la otra estaba ms que dispuesta a saltarle al cuello sin motivo alguno. Un claro ejemplo de odio a primera vista. Hay otra cosa que no entiendo pregunt entonces el profesor. Qu significa morcego? Murcilago aclar su hija de inmediato. Cre que ya lo habrais deducido. Por sus hbitos exclusivamente nocturnos, su intolerancia a la luz y el color negro de su piel, son conocidos en toda la cuenca del Amazonas como hombres murcilago, es decir: homes morcegos . Aunque hasta llegar aqu, creamos que no se trataba ms que de un mito; como los hombres lobo o los muertos vivientes. Habis visto alguno de cerca? pregunt entonces Claudia, paseando la vista entre los tres. Nosotros los hemos olido, y odo moverse en las sombras, por los alrededores del templo casi todas las noches, pero nunca hemos tenido oportunidad de observarlos claramente. El profesor me seal con el dedo, y la brasilea se qued esperando a que yo hablara. S... bueno dije. Estaba muy oscuro ah abajo, pero tuve a uno a menos de

un metro. - Deus meus... se alarm la brasilea abriendo los ojos como platos. Y cmo era? Feo contest sin pensarlo. Terriblemente feo. Te pareci un hombre? pregunt Valeria. Pues... s y no barrunt haciendo memoria. Tena brazos, piernas, nariz, boca y todo lo que se supone ha de tener un humano... pero al mismo tiempo, todo era diferente. Sus extremidades eran demasiado largas, y su rostro... bueno, no sabra decirte, porque lo vi slo un instante, pero me pareci que tena el crneo demasiado alargado, como una pelota de rugby. Adems, los ojos eran muy grandes y muy negros, parecidos a los de un gato por la noche, y la mandbula estaba como... no s, salida hacia fuera, casi como un hocico, con una boca de encas negras y llena de dientes largos y afilados. La verdad conclu volvindome hacia el profesor y luego hacia mi ex pareja, quienes me escuchaban con gran inters, es que no tengo ni la ms remota idea de lo que pueden ser esos bichos. Pero de una cosa estoy totalmente seguro mene levemente la cabeza: no se parecen a ninguna raza de ser humano que yo conozca. Pas casi un minuto de preocupado y meditabundo silencio, hasta que alguien volvi a abrir la boca. En esta ocasin, fue el profesor Castillo el que pregunt, ms para s mismo que a los dems. Qu relacin tendrn los morcegos... murmur, abstrado, con las ruinas de esta ciudad? A m me parece que ninguna suger como si fuera algo obvio. Tiempo atrs quiz se tropezaron con las ruinas de la Ciudad Negra, con sus oscuras cloacas y agujeros donde esconderse, y se instalaron como ratas en un granero abandonado. No podran haber encontrado un lugar mejor. Ya, a eso mismo me refiero. No tiene sentido. Cmo que no? Tiene todo el sentido del mundo. Este sitio es el paraso de los morcegos. El profesor neg con la cabeza enfticamente. Precisamente por eso no tiene sentido Es que no lo ves? Estos seres estn tan adaptados a este lugar en concreto, que no podran sobrevivir en ningn otro. Sus hbitos nocturnos son consecuencia de su morfologa, y sta es el producto de un hbitat especfico. Este hbitat enfatiz dando unos golpecitos en el suelo. El profesor tiene razn, Ulises intervino Cassandra. Sin todos esos tneles donde esconderse, no podran sobrevivir a la luz del da. Por fuerza, han de llevar aqu muchsimo tiempo. Cunto es muchsimo? quise saber. Cassie se encogi de hombros, confesando de antemano que no tena la respuesta. Debi ser justo despus de que esta ciudad fuera abandonada y buscando la

complicidad del profesor Castillo con la mirada, aadi: Quiz har cuatro o cinco mil aos, como mucho. Es difcil saberlo. La respuesta a aquella suposicin no tard en llegar en boca de Valeria. En forma, cmo no, de carcajada burlona. Cuatro o cinco mil aos? ri exageradamente. No diga tonteras, seorita Brooks. Una especie necesita de decenas o centenares de miles de aos para evolucionar. El Homo sapiens sapiens, apareci hace ms de noventa mil aos, y en todo ese tiempo no hemos cambiado apenas. Esta nueva especie aadi, repentinamente seria, es infinitamente ms antigua que la ciudad. Pero eso se contradice con lo que ha dicho tu padre, no? terci tratando de echarle un capote a la mexicana. En seguida me di cuenta de que haba cometido al menos dos errores. El primero haba sido contradecirla, algo que al parecer no era en absoluto de su agrado. Aunque el segundo y ms grave, que supuso que me fulminara con la mirada, fue que le mencionara el parentesco padre e hija que tena con el profesor. Eduardo es... o era, para ser exactos, profesor de Historia Medieval. Yo, sin embargo incidi en el pronombre sealndose con el pulgar, soy antroploga fsica y social especializada en culturas indgenas y clavndome sus pupilas azules, pregunt: Quin crees que est en lo cierto? Esta ciudad prosigui sin esperar respuesta alguna, puede tener cuatro, cinco, o diez mil aos, pero no os quepa duda alguna de que es muy posterior a la aparicin de los morcegos. Nuestra hiptesis es que puede que habitaran alguna regin cercana que poseyera una red de cuevas naturales conjetur Claudio apoyando indirectamente la teora de su jefa, y cuando este lugar fue abandonado, encontraron un lugar mejor donde establecerse y se trasladaron. O puede ser... suger sin pensar, algo que se me acababa de ocurrir que lo hicieran antes. A qu te refers? Y si los morcegos no llegaron despus de que la ciudad fuera abandonada, sino que fueron la razn de que la abandonaran? La voz de Cassandra son apagada y lejana, como si la pregunta se resistiera a salir de ella. Quieres decir...? Quiero decir contest mirndola fijamente, que quiz los morcegos vinieron a este lugar mientras an estaba habitado, y luego mataron a todos sus habitantes. Aquella posibilidad pareca no haber sido considerada por el equipo de Valeria, pues ni ellos ni el profesor o Cassie, encontraron argumentos para rebatirla de forma inmediata. De hecho, ninguno dijo nada durante casi un minuto, sopesando aquella

posibilidad de genocidio, hasta que fue precisamente la hija del profesor quin si no , la que empez a menear la cabeza. No afirm, categrica. Eso no es posible. Habra quedado constancia de ello. Constancia? replic Cassandra, dispuesta a no perder oportunidad. Dnde? Abri los brazos, abarcando el interior del templo sumido en penumbras. Cmo sabes que no fue as? Acaso sabes leer la escritura cuneiforme? Sonri con malicia al decir esto. Ella no intervino inesperadamente Claudio. Pero yo, s. T? Cassie no se lo poda creer. Realic mi tesis sobre la escritura proto-elamita, propia del sudeste de Oriente Medio entre el 3200 y el 2900 antes de Cristo. No es estrictamente como la que hay aqu aclar alzando la vista y mirando en derredor un momento, pero se parece bastante. Y has... la arqueloga estaba casi sin habla has podido traducir algo? El argentino sonri mostrando su dentadura perfecta, y afirm despreocupadamente: Ni una sola palabra. Entonces intervino el profesor, cmo sabis que la teora de Ulises no es cierta? Claudio se volvi un momento hacia Valeria, antes de afirmar: Supongo dijo alargando la palabra, que la doctora Renner est pensando en los bajorrelieves. Los bajorrelieves? inquiri Cassandra inclinndose hacia adelante. Qu bajorrelieves? Los de este templo. Y dnde estn? le interpel mirando a ambos lados, buscando en la oscuridad. La hija del profesor volvi a sonrer una vez ms lo cierto es que cuando lo haca, se le suavizaban enormemente los rasgos, y apunt con los ojos a los pies de Cassandra. Debajo de tu trasero afirm, divertida, enseando su blanca hilera de dientes . Justo bajo tu bonito trasero, tienes tantos como quieras.

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Encabezando la marcha, Valeria descenda por una estrecha escalera de piedra en espiral seguida por Cassie cada una con una linterna, y a la cola el profesor y yo, portando unas modestas teas ardientes cual desheredados relevistas olmpicos. Ests segura de que no es peligroso bajar aqu? pregunt el profesor a su hija con inquietud, no s en qu medida por el paternalismo protector o porque an no se haba quitado el miedo del cuerpo. No se preocupe, profesor contest Valeria. Tal como le he dicho antes, por alguna razn aqu no entran los morcegos. Est bien, pero... te importara no llamarme profesor? A fin de cuentas, esto... ejem. Soy tu padre. La respuesta no lleg hasta el cabo de unos segundos. De acuerdo, cmo quiere que le llame? y aadi con un deje de irona: Papito? Con que me llamaras Eduardo me dara por satisfecho. Ah, y te rogara que me tuteases. Muy bien, Eduardo. Algo ms? Desde atrs, vi como el profesor Castillo haca el gesto de ir a decir algo ms. Pero en el ltimo instante detuvo la mano en el aire y se limit a guardar silencio. Instantes despus llegamos al stano del templo, justo bajo el lugar donde habamos estado sentados minutos antes, tal como haba adelantado Valeria. El subterrneo result tan lbrego y opresivo como habra cabido imaginar. Una serie de gruesas columnas soportaban un techo bajo y pesado, que al igual que el suelo y los muros, estaban construidas con el omnipresente granito negro, con la que pareca haber sido levantada la ciudad entera. Siguiendo a Valeria nos movimos hacia nuestra izquierda, hasta alcanzar la pared ms cercana, y con una actitud reverencial Cassandra se aproxim al muro mientras el profesor y yo la seguamos sin palabras. Es un relato anunci Valeria a nuestra espalda, complacida en su papel de maestra de ceremonias. Lo que tenis aqu, es el relato del origen e historia de aquellos a quienes los menkragnotis llaman los hombres antiguos. A la luz de las antorchas, las paredes de la cmara se descubran talladas del suelo al techo, labradas con figuras e ilustraciones cinceladas con notable maestra, y aunque ninguno de los presentes estaba capacitado para comprender los smbolos que las acompaaban, era algo as como leer un cmic en un idioma desconocido. No se entenda todo, pero con algo de imaginacin poda seguirse la trama razonablemente. Lo malo era que el extenso y enftico bajorrelieve que ocupaba tres de las cuatro paredes de aquel oscuro stano de unos veinte metros de largo por diez de ancho, de tan minucioso y explcito que resultaba, termin por sumirnos a los tres en tal estado de

confusin e incredulidad, que finalmente concluimos, slo haba una explicacin posible a los hechos que relataba. El autor haba perdido el juicio. A grandes rasgos, la historia que narraba comenzaba cuando los dioses los escogieron a ellos un pueblo de pescadores y comerciantes y no a otros, para iluminarlos con la sabidura que habra de convertirlos en el pueblo elegido. Tiempo despus, guiados por aquellos dioses, se establecieron en lo que iba a ser su Tierra Prometida una pequea isla representada entre dos grandes masas de tierra, donde se encontraran a salvo de las todava incivilizadas y agresivas tribus que poblaban las cercanas costas continentales. Sin embargo, con el tiempo y gracias a una superior tecnologa y organizacin social, Los Antiguos decidimos llamarlos as en adelante para abreviar se hicieron con las frtiles franjas de litoral al norte y al sur de su isla, desplazando a los nativos que all vivan, tierra adentro hacia el interior. Y era a partir de ese punto, donde el relato se tornaba verdaderamente extrao. En algn momento de su historia, mucho tiempo despus de llegar a su isla y cuando ya haban conseguido erigir lo que pareca ser un fabuloso imperio martimo, los mismos dioses que los encumbraron decidieron castigarlos, as que envi contra ellos una inundacin de dimensiones apocalpticas que a punto estuvo de provocar su completa extincin como pueblo. Segn los explcitos grabados del mural, primero los embisti una ola gigantesca que arras los templos, pirmides y palacios erigidos en la isla-capital, as como sus cultivos y poblaciones menores de la costa, y seguidamente el agua cubri de forma total y definitiva cualquier vestigio de lo que, a juzgar por las detalladas ilustraciones, hasta ese momento haba sido una avanzada civilizacin con templos, palacios y pirmides similares a los que hasta el momento habamos visto en la Ciudad Negra. Al parecer, en un principio los supervivientes buscaron refugio entre los pueblos que tiempo atrs haban expulsado de sus tierras; pero aquellos, furiosos tras haber sido sometidos durante generaciones, decidieron que deban terminar lo que los dioses haban empezado, y hostigaron sin piedad a Los Antiguos, sumamente debilitados por la catstrofe, hasta obligarlos a huir en barcos mar adentro en busca de un nuevo lugar donde establecerse. Lo que no saban aquellos supervivientes, es que el brusco ascenso de las aguas haba trado consigo un cambio en la temperatura, los vientos y las corrientes que tan bien conoca aquel pueblo esencialmente marinero. En consecuencia, las naves en las que embarcaron se vieron arrastradas en direccin al sol poniente, perdindose en el mar durante largo tiempo. Sin embargo, y cuando ya haban perdido toda esperanza de salvacin, el destino se apiad de ellos mostrndoles al fin tierra firme en el horizonte. El problema fue que aquellas costas ya estaban habitadas por otras tribus. Unos pueblos primitivos que les ofrecieron agua y comida, pero que no les permitieron quedarse. Los jefes de estas tribus, sin embargo, les sugirieron que remontaran el ro-

mar de aguas turbias, pues tierra adentro existan grandes praderas poco pobladas donde podran establecerse libremente sin ser molestados. Los lderes de Los Antiguos, de cualquier modo no deseaban mezclarse con aquellos hombres claramente inferiores culturalmente pero mucho mayores en nmero, y comprensiblemente temerosos de instalarse de nuevo junto al iracundo ocano, aceptaron el consejo y surcaron el ro-mar internndose en lo que entonces era una infinita sabana. De ese modo, remontaron las aguas con sus barcos hasta que, tras una larga travesa dieron con un lago cuyas frtiles orillas estaban deshabitadas y colmadas de caza, y all establecieron un primer asentamiento, que con el tiempo terminara por convertirse en la Ciudad Negra. Valeria, tras mostrarnos los bajorrelieves y ayudarnos a percibir los detalles no en vano confes haber pasado muchas horas all dentro con Claudio, estudiando cada centmetro cuadrado del enorme mural, regres al piso de arriba, dejndonos a solas con nuestras antorchas y nuestras dudas. Mientras yo me recreaba en los relieves que relataban la fundacin de la Ciudad Negra a orillas de un lago que ya no exista, Cassandra se haba aproximado de nuevo a la seccin del muro donde aparecan las imgenes de la monstruosa ola arremetiendo contra aquella isla, trufada de templos y pirmides de extraa factura. Esto parece un tsunami, no? murmur repasando con el ndice la silueta de la formidable ola. En dos zancadas me puse a su lado, iluminando con mi antorcha la misma imagen que ella. Tiene toda la pinta. Lo extrao aadi en voz baja, no s si contestndome o hablando consigo misma, es que en las siguientes escenas aparece la isla sepultada bajo las aguas de forma permanente. Que yo sepa, un tsunami no hace eso. Bueno, al fin y al cabo esto no es una fotografa le record dndole golpecitos con la ua. Tan slo una representacin que seguramente alguien hizo de odas, probablemente siglos ms tarde. S, tienes razn en eso. Pero en ese caso, qu crees que pas? Que se hundi la isla por alguna otra razn? Porque de no haber sido as, simplemente habran reconstruido su ciudad en lugar de venirse hasta aqu en barco, no te parece? La respuesta lleg en boca del profesor. Para esto se me ocurre una explicacin lgica... dijo ponindose justo a mi lado y es que la isla no se hundi. Entonces? pregunt volviendo el rostro hacia l. Y si no fuera dijo con voz ligeramente ronca e insegura la isla la que baj, sino el mar el que subi? Cassie y yo nos quedamos callados masticando aquella posibilidad.

Pero estaramos hablando de una subida de las aguas de decenas de metros aleg la arqueloga tras meditarlo un poco. Que yo sepa, no hay constancia de una elevacin del mar de ese calibre en toda la historia. En realidad... repuso el profesor dejando una larga pausa entre sus palabras s que hay una. La mexicana tard un buen rato en comprender la referencia del profesor. Cuando lo hizo, puso los ojos como platos. No estar refirindose al Diluvio Universal? pregunt alzando las cejas con incredulidad. Y por qu no? replic ajustndose las gafas. Hay versiones del diluvio en casi todas las culturas del mundo, ms de cuatrocientas para ser exactos. Desde los mayas y los incas, hasta los hindes, los asirios y, por supuesto, los judos. Todos ellos describen una inundacin de alcance global que arras toda la Tierra, y de la cual slo se salvaron unos pocos elegidos. Admito no ser creyente aadi al ver nuestras expresiones de escepticismo, pero lo que estoy viendo aqu, hace que me pregunte si no hay una realidad detrs del mito. Entiendo... ment con curiosidad por saber dnde quera ir a parar. Pero si nos planteramos en serio la posibilidad del Diluvio Universal De qu fechas estaramos hablando? Hace dos mil? Cinco mil? Diez mil aos? Basndonos en esta escritura semejante a la cuneiforme y en el estilo arquitectnico, yo dira... explic muy serio, frotndose la barbilla que no tengo ni idea sonri encogindose de hombros. Es imposible saberlo con tan pocos datos, Ulises. A m se me acaba de ocurrir una posibilidad suger tmidamente, consciente de que era el nico sin estudios universitarios en varios metros a la redonda. T dirs dijo Cassie posndome la mano en el hombro en un arranque de sorprendente familiaridad. Estaba pensando en que hay una antigua y conocida leyenda en la que se menciona una gran ciudad que, tal como esta, mucho tiempo atrs fue castigada por los dioses, hundindose bajo las aguas. Los dos me miraron con divertido asombro. La mexicana fue la primera en abrir la boca. No te estars refiriendo a la Atlntida? Qu queris que os diga? A m me encaja. Ni hablar replic el profesor con contundencia. El mito de la Atlntida es una majadera, de la que muchos engaabobos llevan aos sacando provecho. Un cuento chino. Oh, vaya! repliqu, molesto, cruzndome de brazos. Est dispuesto a aceptar la posibilidad del Diluvio Universal, pero no la existencia de la Atlntida? Por qu? Porque no es idea suya? No, Ulises. Porque de una inundacin universal, como ya he dicho antes,

existen ms de cuatrocientos relatos similares a lo largo de todo el mundo, y en cambio, la famosa Atlntida slo es mencionada de pasada en los dilogos de Timeo y Critias de Platn. En ellos, dos de sus discpulos hablan entre s de lo que un tipo llamado Soln, que era amigo del abuelo de Critias, dijo haber odo en boca de unos sacerdotes egipcios. Vamos, una historia muy, pero que muy cogida con pinzas. Y aparte de ese fragmento de texto aadi para rematar mi ya moribunda teora, en ningn lugar existen relatos o referencias ni que sean indirectas, y menos an pruebas que den credibilidad a dicho mito. Todo lo que puedas leer sobre la Atlntida no es ms que inventos para vender novelas, una sarta de fantasas y especulaciones sin base alguna y sealando a Cassie, adujo: Si no me crees, pregntale a ella. La mexicana, ajena a la interpelacin de mi amigo, pareca perdida en sus propias reflexiones. Aunque para m arguy, abstrada, hay algo en todo esto que no acaba de tener sentido. En serio? A qu te refieres? pregunt con sorna. No sabra decirte... dijo sin darse cuenta, o simplemente ignorando mi tono un poco a todo. Lo que tenemos aqu aadi apoyando la mano sobre el bajorrelieve que mostraba la colosal ola abalanzarse sobre la isla, sea o no cierta la teora del profesor, puede ser el nudo que ate los cabos sueltos de la historia, los muchos misterios que an quedan por resolver. Explicara muchas cosas que hasta ahora no tenan explicacin alguna, como la universalidad de la descripcin del diluvio. Las imposibles coincidencias entre la cultura mesopotmica y la precolombina. El relato de Quetzalcatl, el hombre barbudo que vino del este segn la tradicin maya... El misterio de la Atlntida... porfi. Chale, gey concedi con una sonrisa ladeada. Hasta el origen del mito de la Atlntida, podra explicarse en estos muros Os dais cuenta? Todo est aqu reiter con creciente apasionamiento. Como si la Historia del hombre fuera un rompecabezas que tenemos casi resuelto, pero al que le falta nicamente una ltima pieza. La pieza central del puzle. La que hara que todo el conjunto cobrara sentido y despejara las incgnitas. Apoy la mano en la piedra y sentenci con gravedad: Y creo que esta es la pieza. Y, sin embargo... Por un instante, slo se escuch el crepitar de las antorchas y el murmullo de nuestra respiracin, a la espera de que continuara. Y sin embargo? pregunt al cabo. Cassandra mene la cabeza, como si as pudiera aclarar las ideas. Y, sin embargo... hay algo que falla. El qu? inquiri el profesor. Tampoco usted lo ve? le pregunt a su vez la arqueloga. Dnde estn Los Antiguos? Si fueron tan determinantes en la historia, por qu jams se ha sabido

nada de ellos, ni hay constancia de este lugar en ninguna parte, aunque sea como un cuento para nios? Hasta las civilizaciones ms discretas dejaron un rastro que se puede seguir a travs de los tiempos, pero de sta nunca hemos sabido nada. Nada repiti bajando la voz hasta convertirla en un susurro. Como si se los hubiera tragado la tierra. Y por un fugaz momento, me vino a la cabeza el recuerdo de las cloacas de aquella ciudad, y me pregunt si no fue eso exactamente lo que les sucedi a sus habitantes. Que se los trag la tierra.

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Poco rato despus, cuando empezaron a consumirse nuestras antorchas, regresamos por la misma escalera adonde se encontraba Valeria, Claudio y Anglica, quienes charlaban animadamente junto a la hoguera. Al vernos llegar, el argentino levant la vista. Os ha gustado la exposicin? pregunt, risueo, mirando a Cassandra. Increble... contest sta, abstrada An no s qu pensar. S, la verdad es que plantea ms preguntas que respuestas. Tenemos laburo para aos, si queremos descifrar ese mural y comprobar qu hay de verdad en lo que cuenta. Dijiste antes que tambin eras arquelogo, verdad? As es... contest guindole el ojo. V os y yo tenemos mucho de qu platicar. Aquel guio a la mexicana, por alguna razn, me sent como una patada en los genitales. Pero el que ella se lo devolviera con una sonrisa coqueta, lo sufr como si me los arrancara y luego bailara sobre ellos. Pues si no nos preocupamos antes sobre cmo salir de aqu apunt dirigindome a ambos, no va a haber mucho sobre qu platicar. Cierto confirm el profesor. Si no informamos al mundo sobre nuestro descubrimiento, en muy poco tiempo toda la ciudad quedar bajo el agua de la presa y ya no quedar nada que descifrar. Yo no me refera a eso, profe. En cuanto amanezca, los hombres de Souza saldrn a buscarnos, y contando con que posiblemente sabrn encontrar el rastro que hemos dejado esta noche, no les costar llegar hasta aqu. Este lugar ya no es tan seguro. Acaso sugieres que nos vayamos? pregunt Anglica, recelosa. Este santuario es el nico lugar donde estamos a salvo de los morcegos. Marcharnos de aqu sera un suicidio. Pero si nos quedamos adujo el profesor, tal como dice Ulises, los esbirros de la constructora nos encontrarn y seguramente nos ejecutarn a todos. De cualquier forma, las perspectivas no son muy halageas. Si no se nos ocurre algn medio de escapar aadi con una mueca amarga, tomando asiento frente a la hoguera, la cuestin se reducir a decidir si queremos terminar a manos de unos o de otros. A menos... pens en voz alta. A menos? repiti Cassie, frunciendo el ceo. Tard un buen rato en responder, pues se trataba slo de una idea fugaz que haba dejado un rastro difcil de seguir, y an ms difcil de explicar. Estaba pensando... Miedo me das mascull el profesor por lo bajo, llevndose la mano a la frente.

... en que ah fuera hay dos amenazas, que juntas suponen un riesgo insalvable para nosotros respir profundamente y segu hablando con extrema lentitud. Pero si consiguiramos que se anularan la una a la otra... Ests hablando de enfrentarlos entre ellos? pregunt Valeria entrecerrando los ojos con escptico inters. Algo as. Pero cmo? An no lo s admit encogindome de hombros. Aunque si logramos que un problema termine con el otro, tendramos un cincuenta por ciento menos de problemas. Te recuerdo apunt Cassandra, que ya hemos sido testigos de un encuentro entre ambas partes, y los humanos no hemos salido muy bien parados que digamos. Es verdad admit. Pero lo de Luizao ten por seguro que no se volver a repetir. Esos tipos no parecen aficionados, y ya sea porque crean que hemos sido nosotros los que decapitamos al pobre mulato, o porque ya hayan descubierto que no estamos solos aqu, sin duda tomarn muchas ms precauciones de ahora en adelante y, llegado el caso, estoy seguro de que vendern caro su pellejo. Eso si es que an lo siguen llevando encima sentenci Valeria, con humor negro. Llevbamos tantas horas sentados alrededor de la hoguera, que calcul no deba quedar demasiado para el amanecer. Supongo que con la idea inconsciente de que aquel poda ser nuestro ltimo da en la Tierra, a nadie le dio por ponerse a dormir, y consagramos la noche a urdir planes de huida imposibles o hablar de cualquier otra cosa. Desde lo ms profundo, a lo ms intrascendente. Por alguna razn, habamos formado dos pequeos grupos. Uno formado por Cassie, Anglica y Claudio; y otro en el que estbamos Valeria, su padre y un servidor. Qu habr sido de Iak? me pregunt en un momento dado el profesor, con un tono de sincera preocupacin. Crees que an seguir con vida? No lo s, profe. Seguro que tiene ms recursos que nosotros para mantenerse a salvo de los morcegos y de los tipos de la constructora, pero aun as... no s me atus la barba de dos semanas, calculando las posibilidades de un hombre solo en aquella selva infernal. Quiz dije al cabo. Nunca se sabe... El profesor Castillo asinti, quedndose con ese nunca se sabe, pero tan consciente como yo de que sera un milagro que as fuera. Entonces se volvi hacia su hija, como tratando de apartar el destino del menkragnoti de su cabeza. Al final le dijo retomando un tema que ya habamos olvidado, no nos has dicho qu animal crees que da forma a este templo. Oh, s, claro dijo levantando la mirada del fuego. Es un puma, por supuesto. Por eso hay tantos pentgonos en toda la ciudad. El profesor se tom unos momentos para descifrar la respuesta, antes de confesar: No... no te entiendo, Valeria. Qu tienen que ver los pentgonos, con este

templo en forma de animal? Su hija compuso un mohn de teatral extraeza. Vaya, pens que como ella es arqueloga aludi a Cassie, pero sin dignarse a mirarla, os lo habra explicado ya. Explicar el qu? La relacin entre ambos smbolos. Tom una rama con la punta carbonizada y dibuj en el suelo de piedra un polgono de cinco lados. Los pentgonos son en realidad una esquematizacin de la constelacin de Orin. Mir a su padre y vio que ste asenta, comprendiendo. En el zodaco indgena, esta constelacin se la llama Chuquichinchay, y no representa a un cazador mitolgico como en occidente, sino a un animal. Adivina cul? No me lo digas. Un puma intervine, como un olvidado alumno de la ltima fila. Exacto, un puma. El Felino Dorado para ser precisos, que es el animal totmico por excelencia de las culturas andinas. Incluso ciudades como Cuzco, en Per precis, se levantaron sobre un trazado urbano con forma de puma. Cuzco tiene forma de puma? pregunt el profesor, sinceramente sorprendido. La tena cuando la construyeron y su nombre an era Qosqo. El profesor se frot los ojos por debajo de las gafas, meditabundo. A ver si me aclaro... dijo haciendo una larga pausa antes de continuar. Ests sugiriendo que la adoracin al puma en las culturas precolombinas, tuvo su origen en esta ciudad? La antroploga mene la cabeza efusivamente. No, no. recalc. Es muy anterior. Probablemente la trajeron consigo sus fundadores desde el otro lado del ocano en su migracin hasta este lugar; al igual que se trajeron la escritura cuneiforme que est por toda la ciudad, o las pirmides escalonadas idnticas a los zigurats mesopotmicos. En realidad aadi sin inmutarse, en el viejo mundo tambin se adoraba y se sigue adorando al Felino Dorado, y an lo seguimos haciendo. Perdona que te contradiga, Valeria apunt levantando el dedo. Pero no hay pumas en ningn otro lugar aparte de Amrica. Ah, no? Y qu me dices de los felinos que aparecen en tantas banderas y escudos, en las puertas de los parlamentos o en los textos religiosos, por poner algunos ejemplos? Pero esos no son pumas refut de inmediato. Son leones. Felinos dorados puntualiz ella, sealndome con la rama que an tena entre los dedos. Qu es un puma, o un len, sino un gran felino de pelaje dorado? Diantres, es verdad! exclam el profesor, emocionado ante aquella inesperada coincidencia. Un puma no es ms que un len sin melena!

Y an os dir ms aadi, satisfecha. No os recuerda a nada, la forma de este templo? Pues... De nuevo me adelant en la respuesta al profesor, como un colegial deseoso del reconocimiento de su maestra. La Esfinge de Gizeh! prorrump poniendo atropelladamente en palabras la imagen que tena en mi cabeza. Saba que me recordaba a algo. Solo que aquella tiene la cabeza de un faran en lugar de un animal, no? Valeria ri quedamente. As es, pero en realidad la cabeza de la esfinge era originalmente la de un len, antes de que el faran Kefrn decidiera cambiarla alrededor del dos mil quinientos antes de Cristo aclar dedicndome un guio. Pero ests en lo cierto. Ambos edificios son casi idnticos, lo que sugiere un origen comn. Aunque no sabra decir cul es la original, y cul la copia. Supongo que esta debe ser la copia, no? deduje. Si aquella tiene ms de cuatro mil aos... Esta vez fue el profesor quien mene al cabeza. Lo cierto es que las ltimas teoras sugieren que puede ser mucho ms antigua afirm. Las recientes investigaciones del gelogo de la universidad de Boston, Robert Schoch, han determinado que los patrones de erosin de la pirmide han sido producidos por el agua, y no la arena. Por el agua? pregunt, extraado. Pero si en Egipto no llueve. Cierto, no llueve asinti antes de aadir con una sonrisa misteriosa: Pero antes s que lo haca. Antes? Cuando el Sahara no era un desierto aclar, sino una frtil sabana. Pero de eso hace miles de aos, no? Diez o doce mil, como mnimo. Un momento. Un momento... le interrumpi Valeria con una sonrisa sarcstica en el rostro. Acaso ests sugiriendo que la esfinge de Gizeh se construy hace diez milenios? Es que has perdido la cabeza? Por entonces an no haba sociedades organizadas, ni poblados lo bastante grandes como para levantar un edificio como la esfinge, y desde luego, no se habran dedicado a construir un templo de piedra de sesenta metros. Me sorprende que siquiera te lo puedas plantear sentenci con mohn decepcionado. Es la cosa ms absurda que he odo en aos. Eduardo respir profundamente y se ajust las gafas de carey sobre la nariz antes de responder. Es slo una teora, Valeria repuso, conciliador, aplacndola. Una teora que hace menos de una semana ni habra tenido en cuenta. Pero tras ver las maravillas que he visto en este increble lugar... aadi abarcando la ciudad con el gesto. En fin, digamos que estoy abierto a contemplar cualquier posibilidad, por estrafalaria que

parezca. E inesperadamente, cuando Valeria ya estaba estirando los labios en el anticipo de una rplica mordaz, la voz de Cassandra son justo a mi espalda. A m no me parece tan estrafalaria afirm aproximndose al grupo. Es ms aadi ponindose en cuclillas frente a la hoguera, creo que es lo ms probable. En serio? pregunt el profesor, sorprendido de su propio xito. Cassie dirigi una sonrisa beatfica al profesor antes de contestar. Totalmente en serio. Le gui un ojo. Creo que sin proponrselo, acaba de resolver el mayor enigma de la Ciudad Negra.

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Atrados por el cariz que haba tomado la conversacin, Csar y Anglica se haban unido a nuestro corro; de modo que all estbamos los seis reunidos, quiz en la ltima noche de nuestras vidas, debatiendo sobre arqueologa. El mayor enigma de la Ciudad Negra? pregunt el profesor con el escepticismo pintado en la cara, apoyando el pulgar en su pecho. Y yo lo he resuelto? Al escucharlo se explic la mexicana, he recordado otra teora que le hace aos, cuando an estaba en la universidad. Una teora que, combinada con la que ha apuntado antes dijo mientras entrelazaba los dedos frente a ella, podra ser la respuesta que estamos buscando. La respuesta, a qu exactamente? pregunt Csar, intrigado. A la datacin, por supuesto. Te refieres a esta ciudad? Me refiero a todo afirm con aplomo. Tenemos por un lado a una civilizacin a la que llamamos Los Antiguos, que en algn momento de la historia, pero no sabemos exactamente cundo, lleg en barco hasta aqu atravesando el Ocano Atlntico a causa de una gran inundacin. Presumiblemente, desde algn lugar de frica o Europa expuso esto, extendiendo la palma de una mano. Y por otra parte, una esfinge muy similar a la de Egipto que tampoco podemos fechar, aunque si es contempornea de aqulla, podra tener ms de diez mil aos segn la teora que ha mencionado el profesor. Extendi la otra mano, imitando una balanza con ambas. Eso no es una respuesta arguy Valeria arqueando una ceja. Es un resumen. La respuesta viene ahora replic volvindose hacia ella con fingida indulgencia. Puedes ir al grano, por favor le recrimin el profesor con impaciencia. Nos tienes en ascuas. Qu es eso que has recordado? La glaciacin! contest, emocionada. No s cmo no se me ocurri antes! La glaciacin? pregunt. De qu hablas? Qu glaciacin? Cassandra abri los brazos, como si la respuesta fuera evidente. La ltima glaciacin, por supuesto. La que finaliz hace unos doce mil aos, justo en la poca que esa teora que ha mencionado el profesor, data a la esfinge de Gizeh. La glaciacin que mantuvo a ms de una tercera parte de la Tierra bajo una capa de hielo y nieve, de entre uno y tres kilmetros de espesor, y durante la cual, los desiertos de hoy da eran frtiles praderas y sabanas. Me vas a perdonar adujo el profesor Castillo, pero no veo la relacin entre una cosa y otra. Yo tampoco la vea admiti, hasta que he recordado el artculo de un

gelogo norteamericano, en el que se afirmaba que, en el ocaso de la ltima era glacial, cuando el hielo se derreta cada vez ms deprisa y la superficie del mar estaba a unos ciento veinte metros por debajo del nivel actual... Perdn? le interrump creyendo haber odo mal. Acabas de decir que el nivel del mar hace doce mil aos estaba cien metros ms bajo que hoy en da? Entre ciento veinte y ciento cuarenta metros, si no recuerdo mal. No tena ni idea confes, pasmado. Menudo submarinista ests hecho... brome el profesor. No sabas que lo que t ves cuando buceas, fue tierra firme hasta no hace tanto tiempo? La verdad, eso es algo que no suelen explicar en las escuelas de buceo. Vamos... Y nunca te habas preguntado, adnde iba a parar todo el hielo que se derreta despus de un periodo glacial? A decir verdad, el nico hielo que me ha interesado hasta hoy es el que le pongo al ron aejo. Cassandra mene la cabeza con aire decepcionado. En fin... Me permites seguir con la explicacin? Por supuesto contest parodiando una reverencia. Contina, por favor. Pues como iba diciendo prosigui tras aclararse la garganta, a finales de la glaciacin se cre un vasto mar, producto del deshielo en el centro del glaciar que ocupaba totalmente lo que hoy es Amrica del Norte. Un inmenso mar interior, que contena ocho veces ms agua que el Mar Mediterrneo. No pude evitar que se me escapara un involuntario silbido de admiracin, interrumpindola de nuevo. Me dejars acabar de una vez? protest airadamente. En lugar de contestar pase los dedos ndice y pulgar por mis labios, cerrando la imaginaria cremallera. Ese inmenso mar interior continu mirndome de reojo, bautizado por los gelogos como Mar Laurentiano, sigui expandindose con las aguas del deshielo, hasta que lleg el momento en que slo un delgado muro de hielo lo separaba del ocano, como un gigantesco embalse natural. Aquel dique de hielo dijo poniendo las manos abiertas una junto a la otra para simularlo, inevitablemente, un da se rompi bajo la enorme presin separ las manos bruscamente, dejando escapar millones de kilmetros cbicos de agua en pocos segundos. Esto produjo una ola de quinientos metros de altura, un tsunami como el mundo no ha visto jams, que arras el planeta en una catastrfica inundacin a nivel global, provocando que el nivel de los mares en todo el mundo se elevara ms de cien metros en cuestin de horas. Atnito, me qued sin palabras, imaginando una ola de medio kilmetro de alto arrasando las costas todo el planeta. Es eso cierto? pregunt al cabo Anglica en un murmullo. No es ms que una teora contest sin embargo Valeria. Yo tambin he odo hablar de ella y dirigindose a Cassie, aadi: Pero lo que no s an, es qu

conclusin pretendes sacar de todo esto. Es que no est suficientemente claro? contest mirndonos uno por uno. No hemos visto unos grabados donde se habla de un gran tsunami y la posterior desaparicin de una isla entera bajo las aguas? Eso nos dara una fecha, y basndonos en ese acontecimiento podramos datar todo lo dems. Todos los presentes guardaron un reflexivo silencio, y yo an no saba qu decir, as que fue Eduardo quien tom la palabra. Podra ser... admiti pasndose la mano por la barba. Supongo que tiene sentido. Y cundo dices que pudo ocurrir ese megatsunami? A finales de la glaciacin, hace unos doce mil aos. Y estoy segura de que es el origen del mito del diluvio universal, y la causa de que pueda encontrarse con ligeras variaciones en casi todas las culturas del planeta. Por la sencilla razn de que ocurri en todo el planeta! La verdad aadi, satisfecha, es que se trata de una buena explicacin para que Los Antiguos cruzaran el Atlntico hasta este lugar, y por qu su isla acab bajo las aguas. En ese caso barrunt el profesor, y si damos por hecho que los constructores de la esfinge de Gizeh, tambin construyeron esta, ello confirmara que ambas fueron erigidas, como muy tarde, a finales de la era glacial, mucho antes de la aparicin del antiguo Egipto, o cualquier otra civilizacin conocida hasta ahora. Y con ellos, quiz agreg Claudio, se trajeron las bases de lo que ms adelante sera la escritura cuneiforme que slo habamos visto en Oriente Medio, as como la arquitectura de pirmides y zigurats. Valeria, sin embargo, mene la cabeza exageradamente, como si acabara de escuchar que los elefantes son de color rosa y adems vuelan de maravilla. Estis equivocados afirm con rotundidad, dira que encantada de aguarnos la fiesta. Por lo que yo s, no hay constancia de que se utilizara la escritura cuneiforme en Mesopotamia hasta hace slo cinco mil aos, lo cual descartara esa hiptesis. As que no podran habrsela trado con ellos si an no se haba inventado, no os parece? Ya haba pensado en eso aleg Cassie, dispuesta a vender caro el pellejo de su hiptesis, y para eso se me ocurre una sencilla explicacin. Hemos dado por supuesto que las inscripciones de aqu estn inspiradas en la escritura cuneiforme sumeria, pero... y si fuera al revs? Quieres decir...? Que la escritura que aqu hemos encontrado por todas partes dijo sealando alrededor, sea la verdadera escritura cuneiforme. Que en definitiva, sta sea la original y no aqulla. Por qu no plantearnos la posibilidad de que la corriente cultural fluyera en sentido inverso al que se cree, o quiz en ambas direcciones a la vez? Acaso ests sugiriendo inquiri la antroploga con evidente recelo, que

todo lo que sabemos de la historia de la humanidad est errado, y que el autntico origen de la civilizacin tuvo lugar... aqu? y pronunci esta ltima palabra con el mismo tono que habra utilizado para referirse a una montaa de excrementos. Cassandra se pas las manos por la cara con infinito cansancio. No lo s dijo con sinceridad. Puede que fuera un viaje de ida y vuelta. Primero vinieron de all, y luego regresaron. Quin sabe! aleg encogindose de hombros. Quiz Los Antiguos no desaparecieron, sino que simplemente se marcharon. O una parte se dirigi al oeste y fund las grandes culturas precolombinas, mientras otra parte hizo el camino de vuelta a frica y construy la esfinge y las pirmides! La mexicana se tom un momento para recuperar el aliento y la calma. Lo que est claro prosigui entonces es que hubo algn tipo de relacin entre ambas partes del mundo, y que ese intercambio cultural hasta ahora desconocido, explicara casi todo lo que nos hemos encontrado en este lugar. De hecho sentenci, convencida, dara un nuevo enfoque a la historia de la humanidad, arrojando luz sobre muchos de sus misterios. Esta vez, ni siquiera Valeria se atrevi a contradecir abiertamente a Cassandra. A mi profano entender, aquella hiptesis sonaba terriblemente slida. De un plumazo resolva el problema de la universalidad de la leyenda del diluvio, el misterio de la esfinge de Gizeh, la inexplicable similitud entre las pirmides mesopotmicas y las construidas por los mayas, y por supuesto, el origen de Los Antiguos y la existencia misma de la ciudad en la que estbamos atrapados. Creo que has dado en el clavo, Cassie resopl felicitando a la arqueloga con una sonrisa. Si como dices, este lugar resulta ser tan importante, no me extraa que los alemanes enviaran una expedicin a este lugar. Tres cabezas se giraron al unsono en mi direccin. Alemanes? pregunt Anglica. Qu alemanes? Tena la impresin de que ya haba comentado nuestro descubrimiento con ellos, pero quedaba claro que no era as. Pues... ms o menos al otro lado de la ciudad, encontramos un templo con los restos de un campamento nazi de los aos cuarenta. Nazi? inquiri ahora la antroploga mirando a su padre como para corroborar mi afirmacin. Cmo sabis que era nazi? Bueno, la enorme bandera roja y blanca con una cruz gamada en el centro, nos dio una pista. Y cmo se va a ese lugar? intervino Claudio. Sabrais volver? Cassie, el profe y yo intercambiamos una mirada y asentimos. Seguramente contest el profesor. Pero por qu ese inters? Cmo que por qu ese inters? replic Valeria con aspavientos. Me dices que hubo una expedicin anterior a este lugar hace setenta aos, y me preguntas por qu me interesa? Es que no lo ves? Podran haber encontrado todo aquello que no hemos encontrado nosotros, podran haber descifrado los smbolos cuneiformes,

podran... Para, para... dije alzando las manos. Ya estuvimos all, y no creo que haya nada de eso que dices. Haba comida en lata caducada, bombonas, cajas de madera vacas y un bonito oficial nazi momificado. Lo nico que podra haberte sido til seran los libros de notas y diarios de aquel oficial (que por cierto, ahora puedo entender porqu decidi encerrarse y luego pegarse un tiro), pero me temo que estn en una pequea mochila roja que me quitaron los mercenarios. Entonces tenemos que recuperarla! No pude evitar sonrer ante la candidez de la afirmacin. De acuerdo. Quieres ir t misma o les pedimos que nos la traigan? Lo digo en serio. En esos cuadernos puede estar la clave de este enigma, y no recuperarlos sera una irresponsabilidad. Y tratar de hacerlo, un suicido! repliqu de inmediato, molesto por su insistencia. No importa lo que contengan esos cuadernos manifest, rotundo, nadie va a morir por ellos. Y una vez ms, aunque an no lo saba, haba vuelto a equivocarme.

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Con la llegada del amanecer concluimos que, dado que no debamos quedarnos en aquel santuario ante la posibilidad de que los mercenarios encontraran el rastro que habramos dejado la noche anterior, el antiguo campamento nazi sera un lugar tan bueno como cualquier otro para esconderse durante el da. Con la ventaja imprevista de que el nivel del agua haba subido an ms y casi nos llegaba por los tobillos, y aunque se haca ms arduo moverse por la selva, le complicara mucho a los mercenarios la tarea de seguir nuestras huellas. Lo que bamos a hacer, cuando de nuevo llegara la noche, no queramos ni pensarlo. Cansados y ojerosos por la larga noche sin sueo, aunque animados al recibir en el rostro los esquivos rayos de sol de la maana que atravesaban la claraboya de la selva, nos dirigimos con todo el sigilo de que ramos capaces hacia donde suponamos se encontraba la calzada principal, y una vez all, la seguimos en direccin este, rezando por no tropezarnos con los hombres de Souza. Al cabo de una hora empezamos a identificar lugares por los que ya habamos pasado, y tras confundirnos slo en un par de ocasiones de camino, finalmente salimos a la explanada que rodeaba el edificio, en cuyo interior los nazis haban instalado aquella pequea base que haba terminado siendo su ltima trinchera y a la postre, su cementerio. Con la nueva perspectiva de los acontecimientos, quedaba claro que el camposanto de cruces sin tumbas del permetro exterior, estaba dedicado a los hombres desaparecidos a manos de los morcegos; que la batalla de la que slo quedaban como mudos testigos los cientos de casquillos de bala esparcidos por el suelo, haba sido la postrera de los soldados supervivientes difcil de imaginar el horror por el que habran pasado; y el oficial muerto junto a su mesa, era fcil adivinar que haba preferido pegarse un tiro, a seguir la terrible suerte del resto de sus hombres. Impresionante... musit Valeria al encontrarse frente a las ruinas. Por qu despejaran toda la vegetacin de los alrededores? pregunt Claudio fijndose en la ancha franja de tierra balda. Las apuestas estn abiertas contest Cassie, que haba hecho buenas migas con el argentino. Pero quiz necesitaban espacio para instalarse. Yo dira que lo hicieron para defenderse opin tratando de ponerme en el pellejo de aquellos soldados. Un permetro defensivo para poder ver quin se aproximaba. Puede que incluso aadi el profesor siguiendo el lmite del claro con la vista, instalaran reflectores, o aunque fuera antorchas, para disuadir a los morcegos. Valeria, ajena a nuestra conversacin, nos interrumpi dando un paso al frente con

impaciencia. Bueno, ya basta de chchara dijo frotndose las manos con fruicin. A qu estamos esperando? Esta vez llevaba en la mano una linterna, por lo que me fue ms fcil avanzar entre los escombros hasta el estrecho pasadizo por el que, arrastrndome a la cabeza y seguido por el resto, desemboqu en la gran sala acolumnada del templo. Ahora que sabemos lo que les pas a los hombres que haba aqu coment el profesor barriendo con su propia luz el opresivo interior de techo bajo y anchas columnas, me parece oler la muerte. Me parece que somos nosotros, profe repuse tratando de relajar la tensin. A todos nos hace falta una buena ducha. Siguiendo el mismo camino que habamos recorrido haca menos de cuarenta y ocho horas, atravesamos el edificio hasta llegar a las barricadas sembradas de casquillos y, un momento ms tarde, les mostr la puerta de la estancia invitndoles a entrar cual solcito conserje. Pues s dijo Anglica nada ms entrar, enfocando con su linterna la enorme bandera que colgaba de la pared. Est claro que eran nazis. La gran pregunta es formul el profesor cmo hallaron este lugar, y qu consiguieron averiguar que nosotros no hayamos podido. Yo an aadira algo ms dijo su hija desde el otro lado de la sala. Qu encontraron y qu se llevaron? Me volv hacia ella y apagu la linterna para ahorrar pilas. Qu te hace creer que encontraron algo y se lo llevaron? Ven y mira esto. Segu el rastro de su voz y luego el foco de su linterna, que apuntaba al interior de una caja de madera de la que haba levantado la tapa. Entonces introdujo la mano hasta el codo y la levant sacando un puado de virutas de madera. Lo usaban para guardar las muestras afirm sin dudar. La primera vez que estuvimos all no haba curioseado hasta ese extremo, y lo que deca tena sentido, pero exista otra posibilidad. Cmo lo sabes? pregunt. Tambin podran haber usado las cajas para traer protegido su propio material hasta aqu. Valeria me contest con calma. Podran, pero no. Estas son cajas para muestras, sin duda alguna. Pero... alegu, an en mis trece. Antes de que yo dijera nada ms, levant el ndice reclamando silencio, llevndolo en el mismo movimiento al costado de la caja donde, en la abigarrada letra germnica de principios de siglo, haba una breve leyenda escrita en negro seguida del nmero 57. Mis abuelos eran austracos dijo ella, esbozando una sonrisa de aclaracin

, y si no me equivoco, aqu dice: Box nr.57 Archologischen proben . O lo que es lo mismo Muestras arqueolgicas. Caja nmero 57. A la luz de las linternas pudimos explorar el lugar con mayor detenimiento que la vez anterior. Encontramos multitud de material de observacin astronmica, topogrfica y otros objetos cuya funcin no supimos determinar. Incluso hall una antigua cmara fotogrfica de fuelle sobre su carcomido trpode y, lo ms sorprendente, en el exterior de la habitacin a slo unos pocos metros de distancia, hallamos otra sala en la que haban almacenado los objetos ms grandes y pesados. All encontramos un viejo generador de gasolina totalmente oxidado junto a varios barriles de combustible vacos, y alineados junto a la pared, una gran cantidad de oxidados cilindros hermticos, que segn tradujo Valeria contenan hidrgeno a presin. Venan muy bien equipados... coment Claudio, mirando alrededor y dando una patada a uno de los bidones de gasolina, que son a hueco. No lo suficiente denot pensando en la batalla perdida de antemano que se haba librado al otro lado de la puerta. Deba de ser una expedicin eminentemente cientfica arguy Cassie en su defensa. No creo que estuvieran preparados para lo que se encontraron. Bueno dije pensando en el oficial momificado de las SS, an tirado en el suelo detrs de la mesa. El tipo de la otra habitacin no tiene mucha pinta de cientfico. No te equivoques, Ulises apunt el profesor. Los nazis no eran slo soldados. El partido de Hitler no dejaba de ser una organizacin poltica, y en l haba desde militares a tenderos, pasando por cientficos y arquelogos. As que, perfectamente, ese oficial que se suicid pudo ser uno de los pocos militares de la expedicin. Quiz tenga razn dijo la voz de Anglica, que hurgaba en otra estantera. Pero mirad esto y levant la mano con un puado de alargadas balas de fusil, que dej caer en una caja repleta de ellas. A m me parece que son muchas balas para una expedicin arqueolgica, no? Todos nos acercamos con curiosidad, y fue Claudio el primero que coment con decepcin: Lstima que no tengamos las armas adecuadas para poder usarlas. A lo mejor no nos hacen falta apunt rpidamente. Cassie sonri socarrona. Ah, no? Y cmo piensas dispararlas? pregunt. Tomando mucha carrerilla? Slo digo que deberamos llevrnoslas repuse como toda explicacin, devolvindole la sonrisa. Podran llegar a sernos tiles.

Como quieras, Ulises. Se encogi de hombros el profesor. Pero a los que las emplearon ah fuera seal hacia atrs con el pulgar, no parece que les sirvieran de mucho.

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De nuevo en el exterior, decidimos sentarnos un rato a descansar junto a la entrada y disfrutar de la difana luz solar que baaba aquel espacio excepcionalmente libre de rboles. Paradjicamente, aunque estbamos en medio de una calurosa selva tropical, disfrutar de los rayos directos del sol era todo un lujo. Tras un minucioso registro del edificio que ahora tenamos a nuestras espaldas, habamos descubierto que no haba ms estancias aparte de las usadas por los alemanes, y que, como era de esperar, todos los herrumbrosos fusiles y ametralladoras que habamos hallado tirados por el suelo estaban inservibles. Al final slo logramos recuperar un par de oxidados cuchillos militares con la esvstica en el mango; una pequea pero pesada caja de balas; una botella de vidrio con casi un litro de gasolina, exprimida de los posos de los bidones; y una nueva serie de preguntas sin respuesta, que en ese momento se planteaban una tras de otra. Me haba encaramado sobre una columna cada a la derecha del prtico y all llevaba ya un buen rato, tumbado, tratando de relajarme pero sin poder evitar or las conversaciones de los dems unos metros ms all. Pero entonces me llegaba la voz de Valeria, si la que hemos visto era la caja de muestras cincuenta y siete... Dnde estarn las otras cincuenta y seis? En el interior del edificio, seguro que no estn contest su padre. Quiz las guardaron en otro lugar. Eso no tiene mucho sentido opin Cassie. Abajo hay sitio de sobra, y si sta era su base de operaciones, es donde estaran mejor protegidas. Cierto coincidi el profesor. Lo cual slo nos deja dos posibilidades a mi modo de ver: que algn otro se las haya llevado o que los mismos nazis consiguieran sacarlas de aqu de algn modo. Yo descartara la primera opin Claudio haciendo garabatos en el barro con un palito. Si alguien se hubiera llevado las cajas, tambin se habra llevado los diarios que encontraron ustedes. Muy cierto convino Cassie. Y eso slo nos deja la otra opcin, que los mismos nazis las sacaran de aqu de alguna manera. Eso resulta obvio, querida repuso Valeria con el ya habitual rescoldo de animosidad. La pregunta es cmo, y adnde. En avin es imposible se adelant el profesor, antes de que Cassie replicara a su hija de mala manera. En los aos cuarenta los aviones de carga no tenan la autonoma para llegar hasta aqu, y los helicpteros ni siquiera se haban inventado. Pues el Xing sabemos que no es navegable apunt Anglica. As que slo nos queda la va terrestre concluy Valeria. Tuvieron que venir caminando. Cassandra exager una carcajada.

Hablas en serio? pregunt. Lo dices como si se tratara de cruzar el parque dando un paseo. Eso por no mencionar el hecho de que Alemania y Brasil estaban en bandos opuestos durante la guerra. El sol me calentaba agradablemente la piel de la cara, secando adems mis ropas de la permanente humedad que reinaba en aquella selva; de modo que ni siquiera me levant cuando me decid a tomar la palabra, cmodamente estirado con las manos detrs de la cabeza. Me parece que s cmo llegaron aqu los nazis dije alzando la voz para que me oyeran desde donde estaban, y cmo se llevaron las cajas de muestras de este lugar. Durante un momento, los cinco se quedaron esperando a que terminara la frase. Y nos lo vas a decir gratis, o esperas que te paguemos por ello? espet el profesor al ver que no soltaba prenda. Se las llevaron por aire contest sin despegar la vista del cielo, con los ojos entrecerrados. Imposible. Ya he explicado que los aviones de principios de siglo... No creo que usaran aviones le interrump. Sin necesidad de verle la cara, estaba seguro de que en ese instante el profesor estaba frunciendo el ceo y cruzndose de brazos. Ests sugiriendo platillos volantes o aves mitolgicas? insinu Cassie. No exactamente repuse incorporndome lo justo para ver sus caras de escepticismo. Se trata de algo ms sencillo, conocido, y cuya pista se encontraba en la habitacin donde guardaban el material. Unos breves instantes de vacilacin fueron rotos por un inesperado exabrupto de Valeria. Coo, claro! exclam. El hidrgeno! Premio para la seorita de ojos azules la felicit desde arriba con un guio. Pero de qu estis hablando? pregunt Claudio mirndonos a uno y otro, aparentemente perdido. Las cajas se las llevaron por aire, pero no en aviones ni en platillos volantes explic a todos Valeria, aunque esto ltimo mirando a Cassie. Usaron dirigibles de hidrgeno, que eran casi un smbolo en la Alemania nazi. Tenan la autonoma suficiente para llegar a cualquier parte del mundo y adems, con la ventaja de poder detenerse a voluntad y poder transportar mucha carga. Pero cmo no se me haba ocurrido antes? Mir hacia donde estaba y aadi con una graciosa reverencia: Seor Vidal, se ha ganado usted mi ms sincera admiracin. Devolvindole el gesto con una inclinacin de cabeza, no pude evitar enfrascarme en las armoniosas facciones de la hija del profesor, que a su vez me observaba con un inters que, me pareci, tena muy poco de acadmico. Tenemos que recuperar los cuadernos repiti Valeria por tercera vez,

retomando un tema que ya crea zanjado. Eso lo sabis tan bien como yo! Junto a su padre y Claudio, los tres haban formado un frente comn que trataba de convencernos a Cassie, a Anglica y a m la mexicana y la brasilea indecisas, y yo negndome en redondo, de la imperiosa necesidad de rescatar los cuadernos. Es una estupidez insist de nuevo, sin andarme por las ramas. Esos tipos nos estn buscando, y no precisamente para saludarnos. Por eso mismo arguy el profesor, imagino que tratando de demostrar arrojo ante su hija. El ltimo lugar donde esperarn encontrarnos, es precisamente en su campamento. Profe, esa lgica slo funciona en las pelculas baratas repliqu con toda la paciencia que pude reunir. Tenga por seguro que al menos dos o tres de ellos estarn de guardia mientras los dems nos rastrean. Nosotros somos seis aleg Claudio tmidamente. Lo mir por un momento, comparndolo mentalmente con los gorilas armados hasta los dientes a los que pretenda enfrentarse. Ni me molest en contestar. Sea como sea, hay que hacerse con ellos repiti Valeria, inquebrantable. Son la nica pista que nos puede llevar hasta las piezas arqueolgicas que revelen la verdadera naturaleza de esta civilizacin. Pens que eso ya lo sabamos apunt recordando todo lo que habamos descubierto. El argentino neg con la cabeza. Slo hemos desentraado una pequea parte aclar negando con la cabeza. Retazos de un complejo jeroglfico que nicamente podramos comenzar a resolver si recuperramos los objetos que suponemos se llevaron de aqu los alemanes. Y para eso, necesitamos los cuadernos. Como si necesitas un coro de bailarinas. La respuesta sigue siendo no. Somos mayora indic sealando a ambos lados, con un pulgar a Valeria y con otro al profesor. Esto no es una democracia. Ah, no? objet Valeria poniendo los brazos en jarras. Acaso insinas que tu opinin tiene ms valor que la nuestra? Ms sensatez, desde luego. No soy yo el que propone ir a robarle a un grupo de mercenarios armados hasta los dientes. Quiz el riesgo valga la pena aleg sorpresivamente Cassandra, dando un paso adelante para pasarse al bando de los suicidas. S lo peligroso que puede llegar a ser, pero todo por lo que hemos pasado no tendra sentido si nos vamos con las manos vacas. Menos sentido tendr si te vas sin manos... renegu, taciturno. La mexicana no contest, pero conocindola saba que una vez tomada la decisin

no iba a dar marcha atrs. Entonces Valeria dirigi una larga mirada a Anglica, quien cabizbaja y metindose las manos en los bolsillos, se pas tambin al enemigo, dedicndome un breve vistazo de disculpa. Cinco contra uno. Estaba claro que el poder de conviccin no era una de mis virtudes. Sois como los violinistas del Titanic renegu quedamente. Lo que deberamos hacer es largarnos de aqu echando leches, y si queris volver, hacedlo ms adelante con la caballera y estudiad este sitio con tranquilidad. Ya te explicamos anoche que eso es imposible arguy Valeria. Los morcegos no nos dejarn escapar. Y aunque lo logrramos apunt el profesor, para entonces sera demasiado tarde. Todo esto estara bajo el agua de la presa, y ya no quedara nada que estudiar. Pero si lo consiguiramos insist una vez ms, podramos explicar lo que hemos descubierto en este lugar, y conseguir que detengan la inundacin de la presa. Incluso que la vuelvan a vaciar, si es preciso. Sin pruebas? pregunt Valeria con una sonrisa cansada. No nos haran el menor caso y nos tacharan de farsantes. Necesitamos esos cuadernos. Es la nica manera de rastrear las piezas que se llevaron, y que podramos esgrimir como evidencia de que este lugar existe y para que no quedara duda de su determinacin, sentenci: As que no me ir de aqu sin ellos, bajo ningn concepto. Nadie dijo nada, pero saba que, por una razn u otra, todos estaban de acuerdo con la antroploga. Claudio y Cassie por su condicin de arquelogos, Anglica quiz por lealtad u obligacin contractual, y el profesor Castillo... bueno, estaba claro que no se iba a separar de su hija aunque sta decidiera saltar dentro de un volcn. As que all estaba yo, totalmente convencido de que aquello iba a ser como entrar en la piscina de los tiburones con un disfraz de foca, pero sin ser capaz persuadirlos de su error, ni por desgracia, dejarlos a su suerte. De todos modos dijo entonces Valeria, conciliadora, no podemos salir de aqu mientras tengamos a los mercenarios buscndonos durante el da, y a los morcegos merodeando durante la noche. Aunque escapramos de la ciudad, no llegaramos muy lejos arguy haciendo una referencia implcita a los compaeros de su expedicin que haban tratado de huir, y aparecido despedazados al cabo de un par de das, as que no va a suponer una gran diferencia, que nos arriesguemos un poco ms y tratemos de recuperar esos cuadernos. T mismo dijiste anoche aadi acercndose mucho y tomndome suavemente del brazo mientras me extorsionaba con sus pupilas azules, que deberamos hacer que se enfrentaran unos contra otros. Yo slo sugiero que al hacerlo, aprovechemos para recuperar los cuadernos. Aquella insistencia en unos simples libros de notas que a la postre podan no tener ningn valor, me resultaba absurda y obsesiva, pero no hallaba manera de hacrselo ver.

Con no poco esfuerzo desvi la vista de Valeria, y mir primero a Cassie y luego al profesor. No voy a convenceros de que os olvidis de ello, no? Los dos negaron con la cabeza al mismo tiempo. Est bien... Solt un largo bufido, echando la cabeza hacia atrs. Puede que haya una manera murmur bajando la mirada y pasendola por mis cinco desarrapados compaeros de fatiga. Los ojos de Valeria se abrieron de par en par. En serio? pregunt, excitada. Tienes un plan? Ms o menos... respond arrepintindome de mis palabras conforme salan de mi boca. Segua pensando que aquello era un terrible error del que forzosamente nos acabaramos arrepintiendo. Pero no me poda desentender de su suerte, y puestos a lanzarnos a la tormenta, prefera ser yo el que llevara el timn. De modo que, aunque todas las alarmas del mundo sonaban en mi cabeza en seal de advertencia, ignorndolas comenc a explicarles el temerario plan que haba comenzado a urdir en mi cabeza. Horas ms tarde, lament no haber prestado ms atencin a esas seales. De haberlo hecho, todos habramos seguido con vida.

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T ests mal de la cabeza! Esa y no otra, fue la primera reaccin que escuch en boca del profesor Castillo al terminar de exponerles mi idea. Como una cabra coincidi Cassie con desaliento. Ests como una pinche cabra. Los otros tres, que no tenan suficiente confianza como para ser tan contundentes, me observaban sin embargo, con la mirada que se le dedica a los que van por el mundo con un embudo en la cabeza, la mano entre los botones de la camisa, y dando rdenes a sus coraceros para que ataquen por el flanco izquierdo a la infantera de Wellington. En serio piensas que eso puede funcionar? pregunt Valeria al cabo, con un mal disimulado tonillo de sorna. Si se os ocurre algo mejor repliqu apoyndome en los restos de una vieja columna con los brazos cruzados, soy todo odos. Pero intervino la brasilea torciendo el gesto cuando comprob que hablaba en serio, lo que propones es muy peligroso, y un poco... Cmo es la palabra? Absurdo le apunt Claudio meneando la cabeza. Una boludez como no he escuchado otra. Vaya coment, divertido, veo que os ha encantado la idea. Pero t te has escuchado? arguy el profesor. Hasta para ser cosa tuya suena insensato. Realmente crees lo que dices? La sensatez est sobrevalorada objet con una sonrisa. Y si tenemos algo de suerte, podemos resolver todos nuestros problemas de una sola tacada. ... algo de suerte? remed Cassie alzando las cejas. Sois vosotros los que queris los cuadernos de ese nazi, no? Yo slo propongo una manera de hacerlo y, de paso, tratar de salir de aqu de una pieza. No, Ulises. Lo que t propones es jugar a la ruleta rusa. Desde luego nunca he presumido de paciente, pero tantos reparos ya me estaban sacando de mis casillas. Vamos a ver... dije tras pasarme la mano por la cara con agotamiento. Entiendo perfectamente el riesgo que correremos. Ser extremadamente peligroso, y la posibilidad de que algo salga mal es tan alta que no merece la pena ni mencionarla. De hecho, lo ms probable es que as sea y acabemos todos muertos, pero segn yo lo veo, slo tenemos dos opciones. Hice una pausa antes de proseguir. O nos sentamos a esperar a que ms temprano que tarde, nos encuentren los esbirros de la constructora o los morcegos, y nos maten como a corderitos... o cogemos el toro por los cuernos y nos la jugamos. En el peor de los casos y si todo sale mal, en fin... me encog de hombros tan slo abreviaremos los trmites. El silencio que sigui a mi breve discurso delataba que, a fin de cuentas, ellos

tambin pensaban ms o menos lo mismo. Pero yo... titube el profesor una ltima reticencia, resistindose a ser convencido. Para mi sorpresa, fue su propia hija la que le puso una mano sobre el hombro hacindole callar. Y exactamente pregunt, intrigada, qu es lo que quieres que hagamos? Tardamos casi una hora en ponernos de acuerdo sobre quin haca cada cosa y el orden de las mismas, lo cual era tremendamente importante para el xito del complejo plan que tena en mente. No fueron pocas las veces que alguno de ellos neg rotundamente con incredulidad y aspavientos para, a la postre, terminar dndome la razn como a los locos. Pero al final pulimos entre todos aquel guin extravagante y, como tan slo tenamos unas pocas horas para llevarlo a cabo antes de que llegara la noche, nos pusimos en marcha tras poner los relojes a cero, dirigindonos cada uno a cumplir nuestra propia parte del plan. En mi caso concreto, algo bastante parecido a inmolarse.

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Agazapado entre la maleza, me arrastraba por el espeso fango seguido por el profesor y Cassie, procurando no hacer ningn ruido inoportuno mientras nos aproximbamos al campamento de los mercenarios. Cuando estbamos a unos cincuenta metros, en un terreno an sin anegar, alc cuidadosamente la cabeza y cont a cuatro de ellos, incluido Souza, sentados en crculo y dando buena cuenta de unas bolsas de comida liofilizada, aparentemente tranquilos y ajenos a nuestra presencia. Hay dos a los que no veo susurr volvindome hacia atrs. Deben de estar haciendo guardia en algn sitio. O se los han merendado los morcegos... sugiri Cassie. Sea como sea, tened mucho cuidado. Ya sabis lo que tenis que hacer. El que has de tener cuidado eres t, Ulises advirti el profesor Castillo. Me sigue pareciendo una locura lo que quieres hacer. Ya... contest con un nudo en la garganta pero de perdidos al ro, no? y forc una sonrisa de todo va bien. Aunque por la expresin de mis amigos me parece que me sali la de soy idiota y no tengo ni idea de lo que estoy haciendo. Entonces not un calor familiar sobre mi mano, y vi que la de Cassie estaba posada sobre ella y me la apretaba con fuerza. No lleg a decirme nada, ni falta que haca. Yo tampoco lo hice. Slo nos miramos fijamente, sin necesidad de palabras para expresarnos. Luego, sin volver la vista atrs, me escabull entre unos arbustos dejando a mis espaldas a dos de las personas que ms quera en el mundo, y a las que posiblemente jams volvera a ver. Reptando como una serpiente y rezando para no encontrarme de frente una de verdad, aprovech un punto ciego al abrigo de las tiendas de campaa, para acercarme al campamento sin ser visto. Aunque an faltaba un buen rato para que entrara la tarde y las sombras se alargaran, la oscuridad de la selva y mi camuflaje de barro y mugre de varios das ya haba perdido la cuenta de cuantos, permitan que me sintiese a salvo de ser descubierto. Si acaso pens en ese momento, era ms probable que me olieran antes que verme. Las voces de los mercenarios sonaban despreocupadas, y me sent seguro de que no podran ni imaginar que yo estuviera a menos de diez metros de ellos amparado tras una de las tiendas. Con sumo cuidado, a cuatro patas y procurando no pisar ninguna ramita seca que delatara mi presencia con un inoportuno crujido, me deslic tras la siguiente tienda, y luego tras otra, cada vez ms cerca de la boca de la cueva. Pero justo entonces, y cuando me incorporaba dispuesto a adentrarme en la

oscuridad de la misma, un levsimo ruido me hizo mirar hacia atrs, y lo siguiente que vi fue una culata de acero que se acercaba velozmente hacia mi rostro. Vaya, vaya... dijo Souza plantado frente a m con los brazos en jarras, mientras yo permaneca de rodillas con las manos atadas a la espalda. Mira a quin tenemos aqu. Se acuclill y me levant la barbilla para obligarme a que lo mirara a la cara. Nos echabas de menos? El lado izquierdo de la cara me dola horrores, y cuando abr la boca pens que el culatazo me habra roto el pmulo. Quera ver... mascull, dolorido si tenais un telfono para prestarme. Tengo que llamar a mi madre y decirle que no ir a cenar. El jefe del comando sonri cnicamente al tiempo que desenfundaba un enorme cuchillo que coloc justo en mi garganta. Debera matarte ahora mismo por lo que le hicisteis a Luizao dijo con voz glacial, apretando el cuchillo contra mi trquea. No fuimos nosotros susurr sintiendo cmo el fro filo del acero atravesaba mi piel. Fueron los morcegos. Souza entorn los ojos sin aflojar la presin. Los morcegos? Pretendes salir de sta con ese cuento para nios? Se equivoca. Son reales y estn aqu, aunque slo aparecen por las noches. Uhhh... Como los fantasmas, qu miedo se burl haciendo aspavientos con las manos en alto. Entonces, supongo que la desaparicin de otro de mis hombres la noche pasada, tambin ser cosa de esos morcegos. La cara de Souza deca a gritos que no se crea una palabra de lo que le estaba contando. Y que por supuesto, vosotros no tenis nada que ver. Alc la vista tratando de convencerlo con la mirada. No s qu le ha pasado a su hombre... pero le aseguro que nosotros no hemos sido. La respuesta vino en forma de bota militar de la talla cuarenta y cuatro, clavndose en mi estmago violentamente. No te mato ahora mismo prorrumpi con rabia contenida, porque quiero que me digas dnde estn los otros. Qu otros? Otra brutal patada, esta vez algo ms abajo del estmago. Ca de bruces por el insoportable dolor, hundiendo la cabeza en el fango sin poder apenas respirar. Una mano me agarr del pelo y me puso frente a los ojos de Souza, que brillaban de excitacin por la tortura. La punta del cuchillo se pase de nuevo por mi cara, yendo a detenerse bajo mi ojo derecho, al que siempre he tenido tanto aprecio. Te lo volver a preguntar... Dnde estn los otros? Si se lo digo alegu jadeando, los matar.

Es posible contest con una sonrisa macabra. Respir hondo y dije: Le propongo un trato. La carcajada de Souza debi de orse varios kilmetros a la redonda. Es que eres tonto? No puedes hacer ningn trato. O me lo dices ahora mismo o te saco los ojos, te corto la lengua, y te ato a un rbol para que te devoren lentamente las hormigas. Aquello no sonaba demasiado bien, y desde luego no era lo que tena planeado. Puede... repuse componiendo mi mejor cara de pker pero entonces tendr que buscar por su cuenta a mis amigos, y esta selva es muy grande. Antes de que los encuentren, si los encuentran aad dirigiendo una mirada al resto del grupo, todos ustedes estarn muertos a manos de los morcegos que, lo crean o no, son reales, y los matarn uno a uno por cada noche que pasen aqu. Como les ha pasado a sus dos compaeros. O acaso piensan que nosotros le arrancamos la cabeza a un tipo como Luizao, con las manos atadas a la espalda? El argumento pareci hacer mella en mis captores, que intercambiaron breves miradas entre ellos. Sin duda ya haban pensado en ese detalle. Souza, tambin dubitativo, se incorpor y me mir de nuevo, evalundome. Qu propones? pregunt tras un largo rato. Muy sencillo. Yo les llevo hasta mis amigos, pero usted me da su palabra de que respetar nuestras vidas y nos llevar de vuelta a la civilizacin. A cambio, firmaremos una clusula de confidencialidad y jams hablaremos de lo que aqu ha sucedido o de lo que hemos visto. Ahora ya s confan en mi palabra? ironiz. Acaso tenemos otro remedio? repliqu, desabrido. Ustedes son nuestra nica posibilidad de salir de este lugar. El mercenario se mantuvo meditabundo durante casi un minuto, para terminar paseando la mirada entre sus hombres y recibir su silenciosa aprobacin. Por la espalda, unos fuertes brazos me alzaron sin esfuerzo ponindome de pie. Est bien concedi Souza. Llvanos ante tus amigos y os sacaremos de aqu. Entonces, me da su palabra de que no les har ningn dao? Tienes mi palabra de soldado. Durante un instante mantuvimos la mirada clavada uno en el otro, y finalmente me encamin en direccin adonde saba que encontrara al profesor y a Cassie.

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A pesar de mi insistencia en que no era necesario, Souza decidi que lo mejor era tomar a mis amigos por sorpresa y sin darles tiempo a decir esta boca es ma. As que, siguiendo sus instrucciones, los hombres se desplegaron en abanico; mientras yo no slo llevaba de nuevo las manos atadas a la espalda, sino que, adems, me haban amordazado para no correr el riesgo de que me diera por advertirles en el ltimo momento. Caminbamos lentamente. Yo procurando no tropezar y caer de narices, y ellos con subfusiles a la altura de la cara escrutando a izquierda y derecha, casi invisibles en sus trajes de camuflaje, mimetizados con la espesa maleza. Unos pasos ms all, Souza levant la mano con el puo cerrado y sus hombres se detuvieron inmediatamente, inmviles como estatuas. A muy poca distancia el profesor y Cassie, sentados y dndonos la espalda, parecan discutir tranquilamente sobre algo relacionado con los murales y el posible origen de la ciudad. A una seal de su jefe, tres de los mercenarios se adentraron rpidamente en el claro, y entre gritos y empellones, los obligaron a ponerse de rodillas con las manos sobre la nuca, sin dejar de apuntarles en ningn momento con sus armas. De inmediato Souza me tom del brazo y, tras quitarme la mordaza, me lanz en mitad del claro hacindome caer sobre el barro. El profesor y Cassie me miraron con sorpresa e incomprensin. Recrendose, Souza se dirigi a m. Muchas gracias seor Vidal, por indicarme dnde encontrar a sus amigos. Ve como no ha sido tan difcil? Cassie alz la cabeza y me mir incrdula. Le has dicho dnde estbamos? He hecho un trato con ellos me defend. Han prometido respetarnos la vida y sacarnos de aqu. Sers pendejo... se lament sealndome, acusadora. Has firmado nuestra sentencia de muerte! El profesor no deca nada, slo meneaba la cabeza calladamente, lo cual me hera ms que los insultos de Cassandra. Si hubierais estado en mi lugar alegu tibiamente, habrais hecho lo mismo. Eso es lo que te gustara creer, pedazo de imbcil. Pero no es as. A todo esto el teniente Souza pareca encantado con la escena, divirtindose de lo lindo mientras Cassie me increpaba y yo aguantaba el chaparrn. Acabemos con esto de una vez dijo cuando pareci satisfecho con el espectculo, y orden a sus hombres que nos apuntaran a los tres. Supongo que no encontraron a nadie de la otra expedicin, me equivoco?

No hay nadie ms aqu contest, contrito, pero durante una dcima de segundo dirig la mirada hacia la espesura. Souza percibi mi fugaz movimiento de ojos, y tras estudiarme con desconfianza por un instante, en silencio levant dos dedos de su mano derecha, y despus de llevrselos frente a los ojos apunt con los mismos en la direccin en que yo haba mirado. De inmediato dos de sus hombres avanzaron con cautela siguiendo un estrecho sendero, y uno de ellos se agach enseguida, palp el suelo y levant tres dedos, para seguidamente hacer con dos de ellos el gesto de caminar. Haba descubierto las huellas de tres personas ms. As que pretendais engaarme? dijo Souza, con una sonrisa cruel. Ninguno de los tres contest a aquella pregunta retrica. Entonces me tom de nuevo del brazo, dej a dos hombres a cargo de Cassie y el profesor, y me llev a empellones tras las huellas, claramente visibles en el barro. A poco de atravesar unas matas de arbustos, aparecimos en un nuevo claro donde esperaban los otros dos mercenarios, al borde de un oscuro socavn en la tierra. Un ancho agujero que daba a la red de tneles; de hecho, exactamente el mismo por el que habamos escapado de los morcegos gracias a Valeria y su equipo. En su interior, se perda el inequvoco rastro de huellas de tres pares de botas. Souza oscil la cabeza, preso de una sbita inspiracin. De modo que se movan por los pasadizos... consider rascndose la barbilla. Por eso no conseguamos dar con su rastro. Adnde llevan estos tneles? pregunt girndose hacia m. No... no lo s. Mira, hijo dijo llevndose la mano derecha a la culata de su pistola. Podemos hacer esto por las buenas o por las malas. Si no me lo dices, me cargar ahora mismo a tus dos amigos sin pestaear, pero si me ayudas... quiz me plantee seriamente respetar nuestro acuerdo. Y cmo s que cumplir su parte? Porque soy yo el que tiene la pistola. Te parece un buen argumento? Pues s que era un buen argumento. De los irrevocables. Estaba claro que si no haca lo que me exiga, pona en riesgo inmediato la vida de mis dos amigos. Mordindome los labios, asent calladamente. Muy bien dijo Souza. Ahora te lo preguntar otra vez... Adnde llevan estos tneles? A una especie de santuario, donde estbamos a salvo de los morcegos... y de ustedes. Est muy lejos? dijo agachndose, estudiando la estrechez del tnel. A menos de un kilmetro de aqu. Si quiere, le puedo hacer un plano. El teniente Souza se incorpor, dedicndome un remedo de sonrisa. Realmente mascull con aire decepcionado, volvindose hacia sus hombres

, este tipo cree que soy idiota. En absoluto, yo... No me va a hacer falta ningn plano me interrumpi sealando el agujero, porque t nos vas a guiar por ah abajo. Si tu intencin era que nos perdiramos, o tendernos una estpida trampa, ms vale que te lo vayas quitando de la cabeza. Irs caminando delante, y a la mnima sospecha de que algo raro sucede, te pegar un tiro en la nuca, lo entiendes? Ah, y una cosa ms aadi con una sonrisa sdica, apoyando su ndice en mi pecho, dar rdenes a los dos hombres que se quedan vigilando al abuelo y a la chica, de que si no regresamos en dos horas, destripen al viejo y se diviertan un rato con la rubia... antes de destriparla tambin y dndose la vuelta se ri a carcajadas, como el psicpata que posiblemente era. Los planes son esas cosas que nunca salen como se espera, haba escuchado alguna vez, y en ello pensaba mientras diriga la vista al terrorfico tnel al que haba jurado no volver ni a asomarme, e imaginaba el horrible destino que poda aguardarles a todos aquellos que haban confiado en m. Ahora sus vidas estaban en mis manos, y la ma, en las de un asesino. Para ser sincero, la cosa no pintaba muy bien.

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Con la nada desdeable motivacin de un arma de 9 mm apuntndome a la nuca, me dej resbalar por el borde del agujero, cayendo de pie en el anegado lecho de aquella primitiva alcantarilla, donde el nivel del agua era mucho ms alto que la ltima vez que haba estado ah. Un segundo ms tarde, aterriz tras de m uno de los mercenarios, y luego otro, y por ltimo Souza pistola en mano. Est bien, muchacho dijo. Tienes poco tiempo, as que aprovchalo y procura no perderte. En qu direccin vamos? Antes desteme las manos y deme una linterna. Ni hablar fue la rotunda respuesta. Y cmo leches cree que me voy a orientar en esta oscuridad? Nosotros te alumbraremos el camino, no te preocupes. No funciona as. Para no perdernos en este laberinto, hicimos pequeas marcas en las paredes que no podr encontrar si no llevo mi propia luz. Acaso tiene miedo de que les ataque a linternazos? Souza resopl, contrariado, pero al final accedi de mala gana y le pidi a uno de sus hombres que me entregara su linterna. Est bien dijo Souza clavndome el can de su pistola en la espalda, ya tienes tu lucecita, aunque ni hablar de desatarte las manos. Y ahora empieza a andar. En un ejercicio de contorsionismo, consegu pasar las manos atadas bajo las piernas para llevarlas por delante y sujetar as la linterna frente a m. Luego, lentamente, comenc a avanzar en cabeza, con el agua a la altura del pecho y tarareando en voz baja una cancin mientras caminaba. Cllate me orden el jefe de los mercenarios. Es que pretendes avisarles de nuestra presencia? Ni ms ni menos afirm. Ellos tienen las armas que llevaba Luizao cuando lo mataron los morcegos, y si no les advierto de mi presencia y estn seguros de que soy yo, nos pueden recibir a tiros y, sinceramente, no tengo ganas de que agujereen mi camisa favorita. Como vuelvas a mencionar la tontera esa de los morcegos dijo Souza sin rastro de humor, te vas a ganar un tiro en el pie. Sin embargo, tras l pude or a los otros dos mercenarios cuchicheando inquietos. Estaba claro que la leyenda de aquellos seres no les era ajena, y la desaparicin de un compaero y la brutal muerte de otro, sin duda les haba puesto algo ms que nerviosos. Hola! grit repentinamente, notando con ntima satisfaccin como Souza daba un respingo. Soy yo, Ulises! Estoy entrando, no disparis! En realidad no tena ni puetera idea de dnde estaba, y haca ver que segua unas

marcas en las paredes que no existan. As que no me quedaba ms que encomendarme a al cielo, rogando para que sucediera lo que esperaba y a la vez, ms tema. Y en respuesta a mis plegarias, sucedi. No habamos avanzado ni cien metros, cuando un sordo gruido emergi de las tinieblas frente a nosotros, seguido de inmediato por un indescriptible olor a sudor rancio y carne podrida proveniente de algn punto cercano. - O que foi? pregunt ansioso uno de los mercenarios. - Silence! le reprendi Souza, tajante. El teniente acerc su boca a mi odo. S a lo que estis jugando dijo evitando traslucir ninguna tensin, pero conmigo no va a funcionar, as que dile a tus amigos que salgan inmediatamente y se dejen de tonteras, si no quieres que te dispare aqu mismo. Y para dar ms peso a sus palabras, presion de nuevo el can de su arma contra mi espalda. Le juro que no es ningn truco le asegur, preocupado por la pistola que me apuntaba, pero an ms por lo que no vea pero saba que aguardaba delante. Ya le he dicho que en este lugar haba morcegos... y ahora mismo acaba de comprobarlo. Lo nico que he comprobado, es que se os da bien hacer imitaciones. Y ahora, si no quieres terminar aqu mismo el paseo, no te detengas y sigue caminando. Es que no lo entiende? repuse con firmeza, enfrentndome cara a cara con Souza, cuya pistola apuntaba ahora a mi cabeza. Si seguimos por este corredor, estamos todos muertos. El dedo de Souza se cerr sobre el gatillo, y mientras esperaba a que mi vida entera desfilara ante mis ojos, lo que en cambio vi o ms bien intu, fue un fugaz movimiento a la espalda del segundo de los mercenarios. Durante un instante, desvi involuntariamente la mirada de los oscuros ojos de Souza... para ver como dos ojos enrojecidos aparecan de la nada, enmarcados en una alargada sombra. Desde la negra sombra se extendieron dos largas extremidades. Antes de comprender lo que estaba viendo, stas envolvieron al sargento Gerias en un mortal abrazo, arrastrndolo hacia la oscuridad con sbita violencia. El pobre desgraciado ni siquiera tuvo oportunidad de saber lo que le haba sucedido. Mi expresin debi reflejar el horror de la escena, pues los otros dos mercenarios se volvieron en la misma direccin con exagerada lentitud, como si temieran ver cumplidos sus temores. Ni tan slo o gritar al pobre desgraciado, mientras aquello se lo llevaba an con la mirada de incredulidad en el rostro, dejando en su lugar un simple rastro de agua alborotada. Como si nunca hubiera estado ah. Durante poco ms de un segundo, un silencio irreal nos sumi a los tres en una

suerte de incrdulo trance... pero aquello dur poco. Finalmente, Souza pareci comprender lo que acababa de sucederle a su segundo. Sargento! grit, alarmado. Sargento, responda! Entonces dej de apuntar a mi cabeza, para hacerlo en direccin al lugar de donde no le lleg respuesta alguna. Al comprender que su hombre ya no iba a contestarle, Souza comenz a disparar a la oscuridad, secundado inmediatamente por Fabio, quien vaci el cargador de su subfusil en una rfaga atronadora que retumb en los angostos tneles, inundndolo del humo blanco de la plvora. Y esa era precisamente la oportunidad que estaba esperando. Ahora o nunca, me dije. Tras apagar la linterna y dar la espalda a los dos hombres que seguan disparando a la nada, comenc a correr a ciegas con una mano por delante, tratando de alejarme todo lo posible de los mercenarios, antes de que descubrieran que haba decidido despedirme a la francesa. Encorvado para no golpearme con el techo, rozando con la mano la pared para mantener la orientacin y corriendo penosamente sobre aquel metro largo de agua oscura que inundaba el corredor, consegu alejarme lo suficiente como para estar seguro de que ni siquiera con los haces de las linternas podran descubrirme. No fue hasta entonces que me detuve durante un instante para echar la vista atrs y, jadeante, segu viendo an, a unos cincuenta metros del angosto y recto pasillo, las explosiones de luz de los disparos acompaadas por el seco retumbar del fusil semiautomtico y los salvajes gritos de los dos hombres. Gritos que no sabra decir si eran de furia ciega o de puro terror. Tratando de no sentirme culpable por el inmediato futuro que les deparaba y a la vez satisfecho por la tierra que haba conseguido poner de por medio, reanud la marcha a un paso ms sosegado, mientras senta cada vez ms lejana la reverberacin de las detonaciones. Sin embargo an no me atrev a encender la linterna por temor a ser descubierto, de modo que continu palpando la pared a ciegas, avanzando como un borracho de vuelta a casa. Entonces, inesperadamente, el apoyo desapareci y perd el equilibrio, cayendo aparatosamente sobre el agua estancada. La pared en que me apoyaba haba desaparecido. Incorporndome con dificultad, pues an llevaba las manos atadas, comprob un par de cosas: una buena y otra mala. La buena era que haba dado con un pasillo lateral que me alejaba de la lnea de visin directa de los mercenarios y, por lo tanto, me permita volver a encender la linterna para orientarme. La mala era que a consecuencia de mi torpe cada ya no tena linterna que encender. Ahora estaba en algn lugar bajo el agua, y tras tantear el fondo aguantando la respiracin, supe que no poda perder ms tiempo en buscarla. Tendra que aparmelas sin ella.

Por fortuna ya haba previsto esa situacin, por lo que llevaba escondido el Zippo del difunto Luizao bajo el calcetn, as que, con mucho cuidado de no perderlo tambin, y esforzndome por ignorar un desgarrador alarido que no supe identificar si era o no humano a mi espalda, saqu lentamente el encendedor. Me sent en el fondo lodoso y saqu las rodillas justo sobre el nivel del agua; sujet el mechero entre las mismas, lo encend y acerqu mis manos temblorosas atadas a la pequea llama. Tuve que repetir la operacin tres veces, ya que el dolor de las quemaduras en las muecas se haca insoportable, mucho antes de que las bridas de plstico se comenzaran a derretir. Pero el truco funcion, y finalmente consegu librarme de aquellas esposas de plstico. Ahora el problema era salir de all, y para ello se haca necesario saber dnde me encontraba. Algo sobre lo que no tena ni la ms remota idea. Alumbrndome con la vacilante luz del encendedor, avanc cautamente a travs de ese nuevo pasadizo. Ya no me llegaban los sonidos de lucha, pero no estaba seguro de si era porque me haba apartado lo suficiente o porque uno de los dos bandos haba acabado con el otro. Aunque esa haba sido desde el principio mi intencin y el propsito de meter a los mercenarios en terreno morcego, en ese preciso momento, alumbrado por la ridcula llama del pequeo encendedor, desarmado y rodeado en mi imaginacin de horribles monstruos que acechaban ms all del alcance de mi mano, la idea ya no me pareca tan brillante. Al proponerla unas horas antes, envalentonado bajo la clida luz del sol del medioda ante unos ojos expectantes, me haban tachado de loco y descerebrado. Ahora me daba cuenta de que posiblemente tenan razn. Pero en qu demonios estara yo pensando? Aunque como se suele decir en estos casos: a lo hecho, pecho. Ya estaba metido en el ajo y slo me quedaba una opcin: seguir adelante. Continuar avanzando a travs de la oscuridad, y rezar para que mi ngel de la guardia no se hubiera tomado el da libre. En peores plazas hemos toreado, chaval me dije en voz baja para infundirme nimos. Pero en el fondo, saba perfectamente que no era as. Adems, saba que atravesaba territorio enemigo, y que mantener el encendedor encendido era como llevar un cartel luminoso sobre la cabeza anunciando comida gratis. Pero el instinto tambin podramos llamarlo, miedo espantoso me impeda apagarlo. De cualquier modo, record, los morcegos parecan tener una desarrollada visin nocturna, as que me acabaran viendo u oliendo de una manera u otra. Mi nica oportunidad pasaba por salir de aquella cloaca infecta lo antes posible; de lo

contrario, mi esperanza de vida pasara a medirse en minutos. Caminaba muy despacio y arrastrando los pies para hacer el menor ruido posible con el agua, as que cuando escuch el eco de un chapoteo en la distancia, supe de inmediato que alguien segua mis pasos. Apagu el encendedor y me pequ a la pared, aguantando incluso la respiracin para poder escuchar mejor. Mi propio corazn sin embargo, pareca querer traicionarme, y los desbocados latidos que me retumbaban en el odo, sonaban como salvas de artillera. Aun as, logr distinguir una respiracin que en principio tom, casi alegrndome, por la de Souza o uno de sus compinches. El spero y cavernoso resuello se acercaba lenta pero inexorablemente. Permanec completamente inmvil, esforzndome por distinguir la naturaleza de aquellos pulmones, calculando que, si se trataba de uno de los mercenarios podra aprovecharme del factor sorpresa, y con suerte, desarmarlo saltando sobre l desde las sombras. Pero mi plan se vino abajo antes de que acabara de trazarlo. Una vaharada de fetidez inund mis fosas nasales cuando al fin me arriesgu a tomar aire, y supe que aquello que se acercaba hacia m sigilosamente no era un hombre en absoluto.

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Una oleada de pnico irracional, de esas que erizan los pelos de la nuca como a un gato, me recorri de la coronilla a la punta de los dedos de los pies. Estaba seguro de que el morcego si es que era slo uno, ya me haba localizado y se aproximaba sigiloso, esperando atacarme surgiendo de la impenetrable oscuridad. Yo segua petrificado sin saber qu hacer, y convencido de que despus de batirse a pecho descubierto contra los mercenarios, la msera llama de mi mechero no iba a intimidarlo demasiado por mucho que le molestase la luz. Si acaso, con suerte podra desconcertarlo un breve instante, pero slo eso, lo que no era mucho teniendo en cuenta las circunstancias. Finalmente resolv que no me quedaba otra que seguir movindome, aunque de momento lo hara con el encendedor encendido y disimulando, como si no hubiera percibido aquella presencia. Di por hecho que si echaba a correr alocadamente cosa por otro lado harto difcil, con el agua por encima de la cintura, el morcego, posiblemente ms rpido que yo y sin duda ms habituado al medio, acabara por darme alcance. De modo que, tratando de parecer estpidamente despreocupado, pero sin dejar de aguzar el odo, segu caminando con el mechero por delante, y la llama an ms temblorosa que un minuto antes. Unos metros ms all, un tenue reflejo me avisaba de que estaba llegando al final del pasillo, y una pared pintada de liquen y musgo me cerraba el camino. Mi corazn se aceler de golpe cuando sospech que aquella parsimoniosa persecucin a la que estaba siendo sometido, no tena ms objeto que empujarme deliberadamente hasta el fondo de un callejn sin salida. Discurra a toda prisa una improbable solucin, mientras cada paso me acercaba ms al final del camino el del tnel y el mo, pero no se me ocurra nada. No haba escapatoria posible. Cada vez resultaba ms abrumadora la invisible nube de pestilencia, pero no tena otra opcin que seguir hacia adelante, y una vez contra la pared de piedra, batirme como pudiera y tratar de vender caro el pellejo frente a aquel ser. O al menos, que no le saliera del todo gratis. Ya respiraba hondo, llenndome los pulmones y tensando los msculos, cuando un par de metros antes del muro descubr que, en realidad, no era otra cosa que una bifurcacin en forma de T, y que a izquierda y derecha se abran sendos pasillos, igual de oscuros y claustrofbicos, pero que en ese instante me parecieron la recepcin del Ritz con portero y alfombra roja. Casi lanc una exclamacin de alegra al comprobar que el pasadizo no se acababa ah. Sin pensarlo mucho, tom el ramal de la derecha, pero nada ms poner un pie en el mismo, un apagado bufido me lleg desde su interior.

Camino equivocado. Girando lentamente ciento ochenta grados, como quien no hubiera odo nada, decid que el otro desvo era ms aconsejable. Sin atreverme a echar un vistazo atrs, por miedo a ver lo que no quera, me asom al pasadizo de la izquierda y adelant el mechero encendido. Al no recibir sonido alguno como respuesta, y comprendiendo que por unos momentos no estara a la vista del morcego que me persegua, en cuanto dobl la esquina del tenebroso pasadizo, ech a correr con todas mis fuerzas. No tard mucho el morcego en darse cuenta de la jugada, pero al menos haba ganado unos cuantos segundos. Para cuando escuch tras de m su chapoteo apresurado, ya me haba internado bastante en este nuevo pasillo que por un momento me pareci, a la insignificante luz de la llama, extraamente familiar. La sensacin se confirm cuando al llegar a un nuevo cruce de caminos, descubr en una esquina una pequea flecha burdamente grabada sobre el musgo que apuntaba en direccin contraria a la que llevaba. Aquella marca era una de las que haba hecho Cassie el da anterior cuando nos internamos en los tneles, y supe que si las segua de forma inversa, me llevaran a la ansiada salvacin. Una salvacin que, sin embargo, dependa casi exclusivamente de la habilidad de los morcegos para darme caza. Era como un ratn en un laberinto, perseguido por un gato gigante. En una casa de apuestas, ni el ms desquiciado ludpata hubiera dado un cntimo por m. Hasta el rabo, todo es toro, me dije sin embargo para de nuevo insuflarme nimos, y continu en mi desesperada carrera, ahora buscando marcas en forma de flecha en cada desvo al que llegaba. Me esforzaba en ignorar el profundo resuello cada vez ms cercano, as como el inoportuno exceso de imaginacin, que me llevaba a presentir una alargada garra negra, permanentemente extendida a escasos centmetros de mi cuello. Supongo que por tener la mente ocupada en cosas as, tard en advertir que ya no haba marcas en la pared, y que el tnel que segua se inclinaba progresivamente hacia arriba, de modo que el agua, que un momento antes me llegaba por la cintura, ahora apenas me alcanzaba las rodillas. Supe entonces que estaba completamente perdido y que no haba pasado por all antes, y que cuanto ms ascendiera, ms cerca estara de la superficie y de la anhelada luz del sol. Con este ltimo pensamiento aceler el paso, esperanzado de despertar de aquella pesadilla. Cuando poco despus calcul que por la distancia que haba recorrido cuesta arriba debera estar cerca del nivel del suelo de la selva, empec a inquietarme. Pero el terrorfico jadeo segua resonando a mi espalda, as que no poda detenerme ni dar media vuelta. No haba otra salida que seguir hacia adelante, adonde fuera que me llevase aquel ttrico pasadizo. Quiz simplemente pens angustiado, el morcego me estaba conduciendo

justo a donde l quera, como a una res al matadero. Entonces, el reflejo del encendedor me revel unos metros ms adelante los restos de un derrumbe, y al llegar al mismo, me sub a la pequea montaa de escombros en mitad del tnel y levant el mechero, confiando en que me mostrara una va de escape a travs del techo. Por desgracia, el desprendimiento haba sido slo superficial y el agujero sobre mi cabeza no tena ms de un metro de profundidad. Estaba claro que por all no poda escapar. Claro que...

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Acurrucado en un estrecho hueco a casi dos metros del suelo, con las rodillas y los codos encajados en los recovecos de la piedra, me esforzaba por aguantar suspendido en el aire sin que ningn sonido escapara de mi boca. Tras apagar el encendedor, la oscuridad se haba tornado absoluta, y slo la ronca respiracin del morcego y su creciente olor nauseabundo, me permitan adivinar que ste cada vez se encontraba ms cerca. El plan era sencillo. Esperaba que el ser que me persegua, pasara por debajo de m sin que me viera, y una vez me adelantara y se alejara pasillo arriba, me dejara caer y desandara mis pasos hasta volver al laberinto, donde saba con certeza que exista al menos una salida hasta la superficie. No tuve que esperar mucho para que una pestilencia casi palpable impregnara cada bocanada de aire, y al mismo tiempo escuchara el ronquido de una respiracin farragosa y spera justo debajo de m. No era capaz de ver absolutamente nada en aquella negrura, pero no me cupo duda de que la cabeza del morcego estaba a slo unos pocos centmetros de la ma. Si le daba por levantar la mirada, me descubrira encogido en aquel agujero y completamente vulnerable. A partir de ah, no haca falta ser adivino para imaginar lo que me sucedera. Entonces tem que iba a vivir esa premonicin en primera persona cuando el casi imperceptible sonido de sus pasos sobre la piedra se detuvo bruscamente, y percib con claridad como olfateaba el aire, quiz distinguiendo la cercana de mi olor an por encima del suyo propio. Acongojado, apretaba los labios aguantando la respiracin, tratando de que no me castaetearan los dientes. Convencindome a m mismo de que no era posible que me viera, y que enseguida la criatura continuara su camino alejndose de m. Finalmente, y tras unos eternos segundos de angustia, mis plegarias fueron escuchadas. Los pasos se reanudaron, y el eco de su resuello comenz a distanciarse hasta hacerse inaudible... slo que no en la direccin que yo esperaba. Maldiciendo por dentro, advert como el morcego daba la vuelta en redondo y se marchaba por donde haba venido. Mi plan acababa de irse al traste. Cuando dej de percibir la ronca respiracin del morcego, descend cuidadosamente de mi precario escondite hasta poner de nuevo pie a tierra, descansando los msculos agarrotados por la acrobtica postura que me haba visto obligado a mantener. La quietud era ahora total, y por un instante tem que mi perseguidor me la estuviera jugando, escondido unos metros ms all, emboscado en las sombras. Pero no haba manera de saberlo y, como desde luego no poda arriesgarme a encender de

nuevo el mechero para comprobarlo, me esforc por aparcar ese temor en algn rincn de mi mente. As que a tientas, rozando la pared con la punta de los dedos, reemprend la marcha hacia arriba. Dado que el morcego haba retrocedido, no me quedaba ms remedio que continuar ascendiendo y confiar en que alguna salida se mostrara ms adelante. Caminaba con una mano extendida, cuidndome de no hacer el menor ruido ante el temor de que hubiera ms morcegos al acecho, y forzaba el odo tratando de que llegara a donde mis ojos no podan, pero todo era intil. Un silencio sepulcral reinaba en aquel interminable pasadizo, y la falta de referencias tanto visuales como auditivas, me provocaba tal desasosiego que, en un par de ocasiones, carraspe ligeramente slo para asegurarme de que no me haba vuelto sordo. Experimentaba adems, la imperiosa necesidad de prender el encendedor y llevar algo de luz a aquella rotunda oscuridad, y a duras penas consegua que mi sentido comn se impusiera al instinto, obligndome a dejar el encendedor donde estaba, a buen recaudo en el bolsillo trasero del pantaln. Afortunadamente, unos minutos ms tarde el dilema de encender el Zippo o no, careci de sentido, ya que tras una curva el corredor que estaba siguiendo se abri a una gran caverna y, en el centro de la misma, un grueso rayo de luz como de un reflector, entraba por un agujero en el techo a casi una veintena de metros de altura. Aquel grueso aunque difuminado rayo de sol, iluminaba lo suficiente el lugar como para revelar lo que pareca ser una vasta gruta esfrica de unos cuarenta metros de dimetro, y cuyas paredes verticales, simtricas y cubiertas con escritura cuneiforme, delataban su origen humano. Observando el interior de aquella gran cmara, descubr tambin que, con un escabroso sentido de la decoracin, adems de la escritura tambin haban esculpido las paredes con espeluznantes crneos humanos a tamao natural, con unas sombras cuencas vacas que parecan observarme, vigilantes. Algo parecido a lo que ya haba visto en otra ocasin a menor escala, en yacimientos aztecas y mayas de Mxico y Guatemala, y con los que probablemente deban tener algn tipo de relacin. La sensacin que emanaba aquel lugar era de una ominosa y terrorfica grandeza, pero aun as, lo que finalmente capt mi atencin en aquel indescriptible espacio de ensueo y pesadilla, era algo que se alzaba justo en el centro de la colosal sala, justo bajo el rayo de luz. Elevndose hasta casi tocar el techo, una desconcertante pirmide de lo que parecan ser ramas y piedras amarillentas, se amontonaba sin aparente sentido como una loma de desperdicios, de casi una decena de metros de altura. Empujado por la curiosidad y mirando a derecha e izquierda continuamente, me aproxim hacia aquel montculo y a la luz que lo iluminaba desde el techo como una promesa de libertad. Pero en ese instante, una nueva vaharada de putrefaccin embisti mi olfato y me

qued petrificado. Clavado en el sitio. Con miedo incluso de pestaear. Aguzando el odo, trat de descubrir los ya familiares sonidos que emitan los morcegos al moverse o al respirar. Pero nada. Silencio absoluto. O estaban durmiendo, o aquel repugnante olor tena otro origen. De cualquier modo, intua que corra un gran riesgo si pretenda quedarme al descubierto fuera del amparo de la oscuridad. Si haba algn morcego oculto vigilando el lugar, sin duda me descubrira de inmediato, encantado de que le sirvieran la comida a domicilio. Aun as no poda marcharme por las buenas, dejando atrs aquella esperanzadora posibilidad de huida que me atraa como el foco a una polilla. De modo que, haciendo acopio de valor, decid atravesar la enorme estancia directamente hacia la luz, decidido a salir de all lo antes posible. De hecho, el plan era sencillo: moverme lo ms sigilosamente posible en lnea recta, y a la menor seal de que me haban descubierto, poner pies en polvorosa mientras recitaba las escasas oraciones que me saba. Qu poda salir mal? Empec a caminar de puntillas con el extrao montculo como referencia, confiando en no hacer ningn ruido involuntariamente, o en que no hubiera una invisible sima en mitad de mi camino, porque quiz no la vera hasta que estuviera cayendo dentro de ella. Avanzaba tanteando el suelo con el pie como un ciego sin bastn, el corazn bombeando sangre desbocado y la boca seca como el esparto. Ese era el efecto del terror. Un viejo compaero de aventuras, y al que me estaba encontrando con demasiada frecuencia para mi gusto. El hedor a carne podrida se haca ms intolerable a cada paso que daba, como si la fuente fuera la misma montaa de escombros. Cauteloso, ralentic an ms el paso movindome a cmara lenta. Levantaba un pie, lo bajaba apoyando primero el taln y luego la planta, desplazaba el peso del cuerpo con las piernas flexionadas, y luego levantaba el otro pie. Lo mova hacia adelante, lo bajaba despacio... y de improviso, ahogando una maldicin resbal en una sustancia viscosa, y con un duro golpe ca de espaldas, soltando un involuntario quejido al chocar contra el suelo de piedra. Durante un eterno minuto me qued completamente quieto, tirado en el suelo, sin siquiera respirar y con la certeza de que ya haba sido descubierto. El porrazo haba sido lo bastante escandaloso como para llamar la atencin de cualquier morcego que estuviera en las cercanas y no fuera sordo. Pero por increble que pareciera, no hubo ninguna reaccin inmediata; algo que poda significar que, despus de todo, all no haba nadie ms. Asumiendo esa improbabilidad como una certeza, me incorpor para comprobar

lo que me haba hecho patinar y, palpando el suelo, extraado, me impregn las palmas de las manos de aquel lquido espeso que me haba hecho patinar, lo acerqu a mi nariz para tratar de identificarlo... y a duras penas pude reprimir las arcadas cuando comprend que aquello no era otra cosa que el fluido de la carne putrefacta. El asco me empuj a retroceder instintivamente, trastabillando hasta estar a punto de caer de nuevo. Aquella sustancia purulenta no poda venir ms que de un ser vivo descomponindose. Haciendo de tripas corazn, y convencido de que ningn morcego estaba al acecho, me arriesgu de nuevo a sacar el Zippo y, cubrindolo con una mano para disminuir el resplandor de la llama, di un par de pasos al frente. El apocalptico escenario que apareci ante m, ahora s, me provoc una convulsin en el estmago que me hizo vomitar entre incontrolables espasmos de asco. Lo que en principio haba tomado por una montaa de basura, se revel como un apocalptico vertedero de huesos, crneos y carne podrida. Entre ellos, asomaba el torso sin cabeza ni extremidades de un hombre devorado por una legin de pequeos gusanos blancos. All donde mirara no haba ms esqueletos, infinidad de ellos. Acumulados quiz desde siglos atrs. Esforzndome por ignorar el olor y la insoportable repulsin que me produca, me acerqu hasta el torso desmembrado, que an llevaba puesta una camiseta con la irnica leyenda Amaznia vida teida de sangre seca, y un chaleco de bolsillos como los utilizados por fotgrafos y cazadores. Imagin que, quiz, se trataba de uno de los miembros desaparecidos del grupo de Valeria, y apretando los labios para no vomitar de nuevo, me aproxim para registrarle los bolsillos por si llevaba algo encima que me pudiera ser de utilidad. Me sent miserable por robarle a un cadver, fuese de quien fuese, pero no me quedaba otra y a l ya no iba a importarle. Encontr un paquete de tabaco, unas aspirinas Dios tiene un humor decididamente retorcido, un bolgrafo y, por fortuna, algo que poda resultarme realmente til: una bengala. An muy trastornado, pero con mi pequeo tesoro en los bolsillos, dej atrs los restos del pobre desgraciado y me encaram tropezando con crneos y tibias hacia la cima del macabro cementerio, hacia la que esperaba fuera la salida de aquel lugar. Con una mezcla de nusea y horror, procuraba no romper ningn hueso al pisarlo, ni aplastar ninguna cabeza. Entonces, un sonido metlico hizo que me fijara en algo que se encontraba enterrado bajo mis pies. Me agach apartando algunos huesos amarillentos y decididamente humanos, introduje la mano hasta el codo frunciendo la nariz, y de un tirn saqu algo que me dej de piedra. Se trataba nada menos que de una espada. Una inconfundible espada de acero

oxidado, como la utilizada por los conquistadores quinientos aos atrs. Estudindola detenidamente mientras la sostena en la mano derecha, comprend que aquellos seres llevaban siglos matando para protegerse de los seres humanos. No para comrselos o beberse su sangre, como decan las leyendas, sino como un instinto territorial o de proteccin. Eran brutales y despiadados, de eso no caba duda, pero empezaba a sospechar que sus motivos eran puramente de supervivencia. Quiz de alguna manera intuan, que si el mundo exterior llegaba a conocer su existencia o de la de la ciudad, sus das estaran contados. Una posibilidad que, por lo dems, explicara por qu nunca se haba sabido nada de aquel lugar, dado que nadie haba regresado para contarlo... y tambin por qu no iban a permitir que ninguno de nosotros escapara de all con vida. Dej la espada a un lado, atrado por lo que enseguida identifiqu como un atuendo de soldado envolviendo un esqueleto tambin sin cabeza. Un uniforme alemn, como pude comprobar cuando me agach junto al mismo. En la pechera llevaba todava prendida un guila de plata, que asa una esvstica entre las garras. La insignia se desprendi de la tela nada ms tocarla, y para verla con claridad la levant a la altura de los ojos. Increble... musit, sobrecogido, sujetndola entre los dedos. Esto es un jodido museo. Consciente de la singularidad de aquel lugar, imagin por un momento las caras de incredulidad con las que me miraran el profesor y Cassie al contarle mi hallazgo, si consegua salir de all. Un pensamiento que me hizo volver a la realidad, y comprender que cada segundo que pasaba en aquella caverna, era un segundo ms que corra el riesgo de ser descubierto. Sin perder ms tiempo, prosegu escalando aquella pavorosa colina de cadveres hasta alcanzar su punto ms alto; una cspide coronada por una redondeada plataforma de piedra, cubierta por lo que pareca ser una gruesa costra de sangre seca. Desde ah no haba ms de dos o tres metros hasta la boca del pozo que se abra sobre mi cabeza, y por el que esperaba escapar. Sin embargo, el inconveniente era que la luz que llegaba desde el mismo me daba de lleno, iluminndome como a un cantante rock en medio del escenario. Por desgracia, transcurrieron slo unos pocos segundos entre ese esperanzador descubrimiento y que un hosco gruido retumbara amenazador entre los muros de la caverna.

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Tres de pares de ojos enrojecidos, me observaban a los pies de la montaa de huesos con la ira flameando en las pupilas. Eso y los grandes colmillos blancos que asomaban de sus bocas entreabiertas, era casi lo nico que poda ver de ellos en los lmites de la penumbra, pues sus cuerpos de bano se fundan en las sombras y semejaban seres incorpreos que, como el gato de Cheshire, no fueran otra cosa que ojos y dientes flotando en la oscuridad. Los tres morcegos parecan a la vez furiosos y expectantes, gruendo amenazadoramente, pero sin dar un paso ms. Un comportamiento inusual tras lo visto hasta el momento, en que lo habitual pareca ser atacar sin miramientos a las primeras de cambio. Pero en esta oportunidad aparentaban una especie de indecisin, balancendose rtmicamente mientras enseaban sus afiladas dentaduras. Y me preguntaba por qu no se haban abalanzado sobre m nada ms verme, cuando percib que la mirada de uno de ellos se fijaba en el montculo sobre el que me haba encaramado, y luego volva a mirarme con furia redoblada. Por supuesto. Era eso. Aquel montn de huesos deba tener algn significado para ellos, y el hecho que yo estuviera sobre l, al tiempo les desconcertaba e irritaba. Quiz, mientras no bajara del mismo no me atacaran, pero era un precario statu quo que terminara en el momento en que salieran de su estupor. Algo que intua, por el creciente tono de sus bufidos, no tardara mucho en suceder. Deba hallar una solucin a aquel frgil equilibrio, antes de que la encontraran ellos; pero estaba seguro de que si trataba de alcanzar los irregulares bordes del agujero dando un salto, y fallaba el intento, me atacaran de inmediato. Necesitaba un milagro, pero me ola que ni Dios ni ninguno de sus santos tena por costumbre asomarse a aquellos stanos del inframundo. Entonces me di cuenta de que llevaba casi un minuto aguantado la respiracin y, cuando exhal el aire de los pulmones, aquello pareci ser la seal que los morcegos esperaban, pues inmediatamente dieron un cauteloso paso adelante, y luego otro, y otro ms. En respuesta yo di un paso atrs... y eso fue todo. El reducido espacio de mi atalaya me impeda ir ms all. Los morcegos, sin embargo, siguieron avanzando cada vez ms confiados, alcanzando la base del montculo. Mi tiempo se acababa, y el milagro no llegaba. Mir alrededor, como esperando que entre las tinieblas se iluminase una salida de emergencia. Y fue entonces cuando not que algo se me clavaba en la espalda, algo que sobresala del bolsillo trasero del pantaln.

An tard un instante en recordar de qu se trataba. Era la bengala. Sin pensarlo y en un rpido movimiento, la saqu y golpe su base provocando un estallido de luz roja que me ceg momentneamente, pero que a los morcegos, que ya empezaban a subir, les hizo retroceder de un salto. Barr a mis pies con la bengala tratando de que se alejaran an ms, y al levantar la vista, pintadas de rojo, descubr unas pocas lianas que colgaban del techo a no mucha distancia, que aferradas al mismo se extendan hasta la misma entrada del pozo de luz por el que ascendan. Agarr la bengala entre los dientes, e ignorando que me quemaba los labios y casi no poda respirar, eleg la liana que pareca ms robusta y me lanc sobre ella de un salto, tratando de aprovechar la escasa ventaja que haba conseguido. Por desgracia, aunque la liana aguant no lo hicieron las pequeas races que la unan al techo. Al suspender mi peso sobre ellas, se desprendieron de la piedra y parte de la enredadera por la que pretenda salir, cay lo suficiente como para quedar al alcance de los morcegos. De todos modos, tardaran muy poco en darse cuenta que desde el lugar desde el que yo mismo haba saltado, alcanzaran la liana sin problemas, as que se impona comenzar a trepar por la misma, y rpido. Afortunadamente, el grosor y la forma del bejuco al que me agarraba como un mono ofreca asideros de sobra para encaramarme, lo que ayud para que rpidamente alcanzara la boca del pozo vertical. A la luz de la bengala pude observar que, aunque en aquel tragaluz de poco ms de un metro de dimetro no haba apoyos tan claros de los que valerme, las irregularidades de la pared de piedra y algunas races que sobresalan, podran bastar para hacer una ascensin en chimenea, apoyando brazos y piernas a ambos lados del pozo para hacer fuerza y as subir. Pero entonces me dio por mirar hacia abajo... para descubrir que los morcegos se haban repuesto del desconcierto inicial y, demostrando ser unos excelentes escaladores, ya trepaban por la liana y se hallaban a menos de tres metros, subiendo mucho ms deprisa de lo que yo lo haba hecho antes que ellos. Me iban a alcanzar antes de que consiguiera salir del pozo. Esforzndome por ignorarlos, comenc a remontar la pared vertical forzando los msculos, sin siquiera fijarme dnde apoyaba manos y pies. Una locura que poda llevarme a dar un mal paso y acabar con mis huesos en el fondo. Pero no haba otro remedio si pretenda sobrevivir. Al final de aquel tnel vertical poda ver la luz del da, como una puerta al Paraso. En su ms profundo significado, aquella luz representaba la vida, mientras que las tinieblas desde las que me llegaban los feroces y cada vez ms cercanos gruidos, encarnaban la muerte. Una muerte horrenda, que estaba cada vez ms convencido no iba a poder esquivar. Afirmndome contra la pared con una mano y los pies, con la mano libre tom la bengala de mi boca, y apunt con ella hacia abajo.

No deb hacerlo. Justo debajo y a menos de un metro de la suela de mis botas, dos rojos espectros demonacos rugieron con ira al verse deslumbrados. Dos rostros de furia animal, ms propios de un depredador sanguinario que de un homnido. Durante un instante me qued paralizado de puro terror, y a punto estuve de perder el agarre y caer. Comprend entonces que si segua escalando los volvera a tener encima al cabo de pocos segundos, de modo que encaj la bengala en un pequeo agujero de la pared, rezando para que aquello me diera un instante de ventaja. Destrozndome uas y rodillas en el alocado ascenso, haca un esfuerzo por no mirar hacia abajo, mientras mantena la vista puesta en el crculo de luz sobre mi cabeza al que, con un indecible esfuerzo, me acercaba palmo a palmo. Resoplaba a cada movimiento en una lucha desesperada contra el miedo y los agarrotados msculos, que me ardan de dolor, pero a los que an exiga que resistieran un metro ms. Entonces, por el rabillo del ojo percib que el resplandor rojizo empezaba a atenuarse, lo que significaba que la corta vida de la bengala estaba llegando a su fin. En cuanto esto sucedi, segundos ms tarde, un nuevo coro de furiosos bufidos retumb en las paredes de piedra, y supe que la implacable persecucin se haba reanudado. Haba sacado una ligera ventaja gracias a la bengala, pero no estaba seguro de que fuera a resultar suficiente. De hecho, al echar de nuevo la vista atrs, descubr el brillo de tres pares de ojos mucho ms prximos de lo que me haba imaginado. La salida del pozo estaba cerca, pero ellos lo estaban an ms. El resuello de sus respiraciones y el hedor que emanaban se hacan ms fuertes a cada segundo, pero no haba nada que hacer aparte de seguir escalando. Poda or incluso el enervante chirrido de sus uas al rasgar la piedra, as como sus jadeos resoplando cada vez ms prximos, acercndose inexorablemente. La salida ya estaba a menos de cuatro metros, y empezaba a pensar que quiz s, que a lo mejor terminaba saliendo mi nmero y librndome contra todo pronstico de una muerte segura... cuando una poderosa garra se cerr sobre mi tobillo. El tirn hacia abajo fue brutal, y a pesar de que me anticip asindome con fuerza a una hendidura de la pared, sent como se me escurran las manos y, perdiendo pie, ca al vaco.

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Ahogu un grito en la garganta, pues antes de que me diera tiempo a abrir la boca tropec en el aire, y haciendo molinete con los brazos, termin por sujetarme a algo que al principio no supe identificar. Inexplicablemente, de algn modo haba acabado agarrndome a la espalda del morcego que haba tirado de m. La escasa luz no me permita determinar con claridad la situacin, pero tampoco haca falta. Senta perfectamente que mi brazo derecho pasaba por encima de su hombro, cruzndoselo por delante del pecho, y que con el izquierdo me agarraba a su antebrazo. Era como un chimpanc aferrado al lomo de su madre. Si no hubiera sido porque la intencin de aquel ser era arrancarme la cabeza, la escena habra resultado incluso entraable. La piel desprovista de pelo del morcego era grasienta y resbaladiza, y la pestilencia que emanaba, ahora que mi nariz estaba a escasos centmetros de su cuello, era de todo punto indescriptible. Una mezcla de sudor, suciedad, orines y carne ptrida, tan penetrante que a punto estuvo de hacerme perder el conocimiento. El morcego, tan sorprendido como yo, reaccion tratando de desembarazarse de m; pero como necesitaba ambas manos para soportar su peso y el mo, poca cosa poda hacer aparte de sacudirse espasmdicamente y proferir amenazadores rugidos. Otra cosa era, claro, los dos morcegos que no deban de estar mucho ms abajo, y que en cualquier momento acudiran a auxiliar a su congnere. Haba conseguido un empate tcnico, aunque no iba a lograr mantenerlo por mucho tiempo. Tena que pensar en algo. Pero antes de que se me ocurriera algo, el morcego decidi actuar por su cuenta y, arriesgndose a caer, solt su brazo izquierdo de la pared y lo llev hacia atrs, tratando de agarrarme la cabeza. Al percibir su rpido movimiento, me dio tiempo a agacharme lo suficiente para que slo me rozara la sien con sus afiladas uas, y casi sin darme cuenta acab aferrndome a su cuello, impidindole respirar. Tratando de zafarse violentamente, me clav las garras en el antebrazo con el que haca presa, a lo que respond con un grito de dolor y, soltando el brazo izquierdo, lo anud tambin alrededor de su cuello... en el preciso instante que desde abajo la garra de otro morcego me apresaba una pierna. Durante un breve lapso, el morcego al que estaba estrangulando se encontr sosteniendo con una sola mano su peso, el mo y parte del de su semejante, que tiraba de m desde el tobillo. Inevitablemente, pas lo que tena que pasar. Incapaz de soportarlo, el morcego al que me aferraba se solt conmigo an sujeto a su espalda, precipitndonos ambos sobre los que estaban ms abajo. Instintivamente me solt del morcego, y tratando de agarrarme a la pared brace

desesperado, buscando un asidero sin llegar a encontrarlo. Pero quiz para compensar el infortunio de los ltimos das, la suerte me sonri esta vez, y una de las bridas con la que me haban esposado los hombres de Souza y que an llevaba alrededor de la mueca derecha como una pulsera, se enganch en una raz que sobresala de la pared y me qued colgado de la delgada tira de plstico sobre el abismo. La siguiente noticia que tuve de mis perseguidores, fue or como sus cuerpos se estrellaban estrepitosamente contra la montaa de huesos. Al parecer unos haban ido arrastrando a los otros, hasta terminar con todos despendose por el pozo. Tras recobrar el resuello, volv a asegurarme a las paredes del pozo lo mejor que pude, y en cuanto me vi con las fuerzas suficientes reemprend la escalada, ansioso por salir de aquel agujero lo antes posible. Con exagerada precaucin para no resbalar en el ltimo momento, alcanc el final del pozo y me enfrent al anhelado sol del atardecer, que por fin me calentaba el rostro, desde lo que me haba parecido una eternidad de tinieblas. En un ltimo esfuerzo sal al exterior casi a gatas, y en cuanto mis ojos se acostumbraron de nuevo a la deslumbrante luz del da y recobr el aliento, me puse de rodillas oteando en derredor para averiguar dnde me hallaba. Cul no fue mi sorpresa, al constatar que estaba algo por encima del nivel del suelo, en un lugar que me resultaba tremendamente familiar. Entonces me di la vuelta muy lentamente, y enseguida comprend en qu lugar me encontraba al descubrirme de nuevo frente al inescrutable monolito de piedra negra, alzndose imponente una decena de metros sobre mi cabeza. Incrdulo an, por hallarme de nuevo ah, y haber subido por lo que habamos credo un pozo sin fondo, avanc unos pasos hacia la sima con la idea de asomarme. Pero cuando estaba a punto de hacerlo, un escalofriante bramido mezcla de dolor e ira emergi desde el fondo de aquella tenebrosa garganta de piedra. No me cost mucho decidir, que ese era un buen momento para salir de all rpidamente. Y adems, tena una cita urgente a la que presentarme.

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Descend los escalones de la pirmide-zigurat todo lo rpido que me permitan las piernas, y sin detenerme un instante me dirig de inmediato al lugar donde haba dejado a Cassie y al profesor, custodiados por los ltimos dos mercenarios que quedaban con vida. Como mi intencin no era tomarlos por sorpresa, sino todo lo contrario, en cuanto llegu a las cercanas me llev las manos a los bolsillos y, tratando de aparentar normalidad, comenc a silbar despreocupadamente mientras me acercaba al claro donde se encontraban mis amigos, como si fuera dando un plcido paseo por el campo. Un poco ms adelante alcanc el lugar donde ambos seguan sentados en el suelo, y mientras uno de los sicarios les apuntaba con su arma, el otro sali a mi encuentro llevndose la sorpresa de su vida al verme aparecer a m, tan fresco, en lugar de a su jefe y sus dos compaeros. Hola! le dije sonriente, saludndolo con ambas manos para que de paso comprobara que estaba desarmado. Por qu has tardado tanto? quiso saber el profesor, con las manos en la nuca. He estado un poco liado. Luego le cuento. El mercenario tard un momento en reaccionar, pero an aturdido levant su semiautomtica para, en dos zancadas, plantarse frente a m apuntndome al pecho. - O que ha aconteceu? pregunt claramente turbado. Onde esto os outros? Muertos contest sin perder la sonrisa. Dando un paso ms, el mercenario clav el can de su arma en mi estmago. - Isso uma mentira repuso, incrdulo. Diga-me onde esto eles, ou eu vou mat-lo. Ya te lo he dicho insist. Estn muertos, y si no bajas el arma t tambin lo estars dentro de un momento. - Tem certeza? inquiri con un amago de carcajada. Eu no acredito y apretando an ms la boca de su MP5, aadi: Temos as armas, e voc no. Eso es cierto asent tratando de parecer absolutamente confiado. Pero lo que no sabes, es que hay ms gente oculta en la selva que s est armada y os estn apuntando, y a una seal ma os matarn si no dejis las armas inmediatamente. Si no, por qu crees que yo estoy aqu, y no Souza? - Voc est mentindo contest situando ahora el negro agujero del can frente a mis ojos. Entonces, con un movimiento lento para no ponerlo an ms nervioso, alc la mano derecha, y en respuesta un nico disparo se efectu desde la espesura yendo a parar a un metro escaso de los pies del mercenario. ste se volvi rpidamente hacia el lugar de la detonacin, pero no pudo

distinguir nada entre la densa vegetacin, mientras l y su compaero se hallaban claramente a la vista, en mitad del claro. Me crees ahora? dije cruzndome de brazos. Tirad las armas y no os haremos ningn dao, nosotros no somos asesinos. De lo contrario, moriris aqu y ahora. El que hasta segundos antes me haba amenazado con el subfusil, se volvi hacia su compaero con una muda interrogacin, y aqul le devolvi un inequvoco gesto resignado. Las cartas han salido malas pareca decir, as que mejor retirarse de la partida mientras an podemos. Poda ver la rendicin en los ojos de aquellos curtidos matones, pero de repente, cuando el que se encontraba junto a m ya estaba a punto de entregarme el arma, desvi la mirada hacia algo que se mova a mi espalda, y su expresin pas en un instante de la derrota a una sonrisa cruel. Levant de nuevo el arma y me encaon con ella. Confuso, me di la vuelta para comprobar qu haba causado tal cambio de actitud, y mentira si no admitiera que me qued sin habla cuando, cojeando, apareci ante m lo que en un principio tom por un fantasma. Ensangrentado de pies a cabeza, cojeando, con una fea herida en el hombro izquierdo y cuatro anchas cicatrices paralelas cruzndole el torso en diagonal en un descomunal zarpazo, el teniente Souza avanzaba hacia m con su pistola en alto, apuntndome a la cabeza. Dgale a sus amigos de ah fuera que se dejen ver dijo entre dientes, con una mscara de odio deformndole el rostro, si no quieren que le reviente la cabeza... y luego vayamos a por ellos. No lo harn repliqu. Estn armados y... Inesperadamente, con un rpido movimiento desvi su arma hacia Cassie y dispar, haciendo que con un grito de dolor la arqueloga hincase las rodillas en el barro, herida en el hombro. Quiere ponerme a prueba? Hijo de puta! grit abalanzndome sobre l. Pero an en el lamentable estado en que se encontraba, no le cost mucho esquivarme y volver a apuntarme a la cabeza con su arma. No lo volver a decir! grit. Salgan inmediatamente! Entonces, un ligero alboroto tras unos matorrales cercanos delat la presencia de los supervivientes de la expedicin de Valeria, y de entre la vegetacin salieron Anglica y Claudio con las manos en alto. Esos son todos? pregunt Souza con decepcin. Somos los nicos supervivientes contest Claudio. Pero... Y la hija del profesor? Cmo se llamaba esa zorra a la que vinieron a buscar? Me llamo Valeria Renner... dijo entonces una voz a la espalda del teniente y la zorra lo ser tu puta madre.

Y a partir de ese instante, las cosas sucedieron tan deprisa que apenas pude asimilar lo ocurrido hasta que todo hubo pasado. Lo primero fue sin duda el gesto de estupor de Souza al volverse y descubrir como una muchacha de pelo negro y ojos desorbitados, le bateaba la cabeza con un tronco. El teniente qued inerme en el suelo como una marioneta a la que le cortan los hilos, posiblemente con el crneo aplastado. En respuesta, los otros dos mercenarios comenzaron a disparar de inmediato a discrecin, pero entonces y aprovechando que le haban dado la espalda, y a pesar de estar herida, Cassie hundi las manos en el fango hasta las muecas, y como si se tratara de una extraa raz, sac del barro el subfusil que previamente haba enterrado a sus pies antes de que comenzara toda la farsa. Sin darles oportunidad de reaccin a los mercenarios, la mexicana acribill al ms cercano a bocajarro e hiri al otro en una pierna, aunque ste ltimo tuvo tiempo de refugiarse detrs de un tronco que Cassandra ametrall hasta vaciar el cargador. Pero aquel tipo, aunque se encontraba solo y estaba herido, era un combatiente profesional. En el momento en que se dio cuenta de que la arqueloga estaba sin balas, sali de su escondite y apoyando la espalda en el mismo rbol para evitar ser alcanzado por detrs, se plant frente a Cassie, apunt su MP5... y nunca sabremos si lleg a sentir, como la bala de 9mm de la pistola que le haba arrebatado a la mano muerta de Souza, le atravesaba el pecho, salpicando con su sangre el rostro de la mexicana. Herido y tambaleante, el mercenario se mir a s mismo sin entender y luego se volvi hacia m, preguntndome con la mirada cmo se me ocurra hacerle aquello. Entonces hizo el amago de levantar de nuevo el subfusil, pero antes de que completara el gesto le dispar dos veces ms y cay de espaldas, ya muerto antes de tocar el suelo. Sin abrir la boca, con el eco de los ltimos disparos an retumbndonos en los odos, los seis permanecimos tal como estbamos, quietos como estatuas, inseguros de que la locura hubiera terminado definitivamente bajo la mortecina luz del inminente crepsculo. El profesor an permaneca sentado en el suelo con cara de alucinado; Cassie, sangrando por el hombro, con el cargador vaco en una mano y el subfusil en la otra, y yo tumbado en el suelo con la vista puesta en la mirilla de la humeante pistola, apuntando al cadver del esbirro como si temiese que pudiera volver a levantarse. Nos ha ido de un pelo... resopl el profesor con alivio. De veras pens que no bamos a salir de sta. Ya puede jurarlo coincid aproximndome a Cassandra y agachndome junto a ella con preocupacin. Cmo ests? La mexicana se llev la mano derecha al hombro izquierdo, taponando el fino

reguero de sangre que brotaba del mismo. Duele mucho dijo con gesto contrado, pero slo es un rasguo. Seguro que estos cabrones aadi mirando con desprecio los cuerpos cados de los mercenarios, tiene un buen botiqun en alguna parte. Ahora mismo te lo busco... y por cierto aad mientras me pona en pie. Pedazo de imbcil? No haca falta que fueras tan efusiva a la hora de insultarme. Tena que parecer que estaba muy enfadada aleg con gesto de inocencia, y adems, fue lo primero que se me pas por la cabeza. Ya... eso es lo que me pareci. Bueno dijo el profesor Castillo ponindose tambin en pie trabajosamente , lo que importa es que estamos todos bien. Casi todos puntualiz Anglica mirando a los ensangrentados mercenarios desmadejados sobre el barro. Claudio se acerc a uno de ellos y le encaj una resentida patada en las costillas. Estos putos tienen lo que se merecen. Seguramente asent. Aunque lo que no me explico dije mirando el cuerpo inerte de Souza, es de dnde ha salido este capullo. Estaba seguro de que los morcegos se los habran cargado a todos. Pues ya ves que no contest el profesor. Por cierto, adnde ha ido Valeria? Haban pasado tantas cosas en tan poco tiempo, que no supe decir qu haba sido de ella despus de batear a Souza. No s alegu volvindome hacia la espesura a mi espalda. Estaba justo detrs de m cuando empez el tiroteo. Valeria! la llam su padre. Dnde ests? Silencio. El profesor y yo cruzamos una mirada de desconcierto, que rpidamente mud a preocupacin. Valeria! Valeria! Valeria! Cada uno gritaba en una direccin haciendo bocina con las manos, pero el resultado segua siendo el mismo. Un hondo en inquebrantable silencio que me pareci una perversa burla por parte de aquella despiadada selva. La preocupacin dio entonces paso a la alarma, y Eduardo se llevaba de nuevo las manos a la cara para repetir el nombre de su hija cuando, desde ms all del tupido follaje que delimitaba el pequeo claro, escuchamos un grito de mujer. Inmediatamente el profesor Castillo se lanz en pos de aquella voz sin reparar en otra cosa que no fuera darle alcance, y yo hice lo propio con la pistola en la mano, siguiendo la espalda de mi amigo, quien se abra paso entre la maraa de arbustos y enredaderas con una energa alimentada por el pnico y el horror.

Al cabo de pocos segundos, desembocamos justo al lado del campamento de los mercenarios, yendo a detenernos en el centro del mismo, desde donde miramos ansiosamente en derredor. Pero all no haba nadie. Valeria! Valeria! vocifer el profesor, preso de la desesperacin. Y de nuevo, un grito. Pero esta vez son lejano y hueco, como si llegara desde un viejo megfono en la distancia. Ambos nos volvimos en su direccin, y comprendimos. La voz vena desde el interior de la gruta donde nos haban retenido los mercenarios. Una tenebrosa gruta que, se me antoj una suerte de malvolas fauces ansiosas por devorarnos. Como una entrada a las entraas del infierno. Y por lo que habamos averiguado hasta el momento, eso es exactamente lo que era. Sin detenerse a pensarlo, el profesor salt en direccin a la boca de la cueva aullando el nombre de Valeria, y de nuevo sal corriendo tras l, aunque esta vez para darle alcance y detenerle cuando estaba a punto de adentrarse slo y desarmado en la absoluta oscuridad de aquella caverna. Djame! me grit fuera de s, empujndome a un lado. Tengo que ir a por ella! Me vi forzado a lanzarle al suelo con una llave, y a sentarme sobre l a horcajadas para inmovilizarlo. No, profesor! Si va tras ella le atraparn a usted tambin! Qutate de encima! insista histricamente tratando de desasirse. No puedo dejar que se la lleven! Ya se la han llevado! le grit tomndole por las solapas y acercando mi rostro al suyo. Ya se la han llevado! Pero tengo que ir! exclam sealando la entrada de la cueva. Tengo que ir! Maldita sea, profesor! Necesito que se calme y me escuche! Ella est ah... protest con voz lastimera, tratando de convencerme de que yo era lo nico que se interpona entre l y su hija. Ah mismo... Mene la cabeza y relaj la presin sobre mi amigo, bajando tambin el tono de voz. Lo siento, profesor... Lo siento mucho, de verdad. Pero no puedo dejar que vaya detrs de su hija. Quiz es lo que ellos esperan que hagamos dije volviendo la cabeza un momento hacia el lbrego umbral, y por eso se la han llevado. En ese momento nos dieron alcance Cassandra, Anglica y Claudio, y de inmediato comprendieron lo que haba sucedido. El profesor Castillo respir profundamente, cerr los ojos baados en lgrimas, y

cuando volvi a abrirlos un brillo de excitacin chispeaba en sus pupilas azules. Entonces, ella est viva sentenci sin albergar ningn tipo de duda. Yo no he dicho eso. Pero es lgico! barrunt mientras yo me haca a un lado y l se pona en pie . Ellos no se llevan a la gente, sino que los matan de inmediato. As que si se han llevado a Valeria, como has dicho... debe ser para tendernos una trampa. Resopl, pasndome la mano por la frente con infinito cansancio. Puede ser... conced. Pero aunque as fuera, tampoco podemos hacer nada. Oh, s que podemos replic de inmediato. Fue la voz de Cassie a mi espalda, la que formul la pregunta que no quera hacer, porque ya imaginaba la respuesta. Ah, s? inquiri la arqueloga. Y qu podemos hacer? El semblante del profesor se ilumin con una sonrisa trastornada. Caer en la trampa. El profesor Castillo registraba las mochilas de los mercenarios, recogiendo bengalas, linternas, municiones y en general cualquier cosa que pudiera serle til. Es una locura, profesor le repeta Cassandra por ensima vez, persiguindolo por todo el campamento. Un pinche suicidio. Es que ya no recuerda lo que pas ayer mismo? Ese lugar es un laberinto del que no podr salir. En qu va a beneficiar su muerte a Valeria? Ya no... ya no puede hacer nada por ella... es que no lo comprende? Esta vez, no obstante, el profesor dej lo que estaba haciendo y tom a la arqueloga de las manos. Cmo est tu hombro? le pregunt inesperadamente, sealando con la mirada el experto vendaje que le haba realizado Anglica tras desinfectarle la herida. Qu? contest, confusa. El hombro? Est bien, gracias Pero ese no es el tema ahora! Escchame, querida dijo bajando el volumen de su voz, con una extraa calma nacida de la resignacin ante su destino. He venido hasta este remoto rincn de la selva del Amazonas a buscar a mi hija, y no me ir sin ella. Entiendo que te parezca una insensatez que me adentre en esas cavernas, y seguramente tienes razn, pero si existe la ms mnima posibilidad de que Valeria siga con vida, he de hacer lo que sea para rescatarla. Pero le van a matar... El viejo profesor se aproxim a la mexicana de ojos verdes y le bes ambas mejillas. Un gesto de despedida. Eso no importa dijo, y esboz una serena sonrisa. Con las lgrimas resbalando por su piel, dejando a su paso largos churretes sobre la mscara de polvo y barro, Cassandra se volvi hacia m, rogando con la mirada que intercediera por ella y le hiciera recuperar la cordura al profesor.

Sin embargo, lo que vio fue cmo me levantaba del tronco en que llevaba un rato sentado, y sin mediar palabra me pona una radio al cinto y guardaba en el bolsillo un puado de bengalas. Me lleva la chingada! protest, escandalizada, al verme imitar al profesor . Qu putas ests haciendo, Ulises? Al orla, el historiador se volvi hacia m con una desaprobacin a punto de salir de sus labios. Ni una palabra repliqu antes de que nadie ms abriera la boca, levantando el ndice y mirndolos a ambos alternativamente. Si l va, yo tambin voy le dije a la mexicana. Le debo la vida por lo que ocurri el ao pasado en Yaxchiln, y yo no estara aqu si no fuera por l. As que, si no podemos convencerle de que no vaya, lo acompaar. El profesor neg con la cabeza efusivamente. Pero t, no... Cierre el pico, profe le interrump bruscamente. Sabe que si hay una mnima posibilidad de salvar a su hija, pasa por que no vaya usted solo. De modo que si sigue empeado en cometer esta estupidez, lo mejor para usted y para Valeria, es que yo lo acompae. Tras sus gafas de montura de carey, el jubilado profesor de Historia Medieval vacil por un momento, tentado de contradecirme una vez ms. Finalmente, asinti en silencio y murmur un inaudible agradecimiento. La que s habl fue Cassandra, que renegando con un exabrupto, chasque la lengua con desagrado y tambin se puso a registrar mochilas. Al ver lo que haca, me enerv, ceudo. T no tienes que venir, Cassie. La arqueloga submarina levant la mirada, desafiante. Va usted a decirme lo que puedo o no puedo hacer, patroncito? barbull, enojada. Acaso no recuerdas que yo tambin estaba en esa pirmide contigo? O que el profesor tambin salv mi vida aquella tarde? El aludido trat de meter baza de nuevo. Ninguno de los dos est en deuda con... Cllese! le increp ahora la mexicana volvindose hacia l repentinamente . Si vosotros vais, yo tambin, as que dejaos de pendejadas y dmonos prisa, queda muy poco para que se haga de noche. Un carraspeo son entones unos metros ms all. Era Claudio, que de pie junto a Anglica peda un momento de atencin. Nosotros tambin vamos anunci mirando de reojo a la doctora brasilea. Cuantos ms seamos, ms probabilidades de xito tendrn. Por qu no regresis al templo? inquiri el profesor. All estarais seguros.

S afirmo Anglica. Pero durante cunto tiempo? Si ustedes fracasan, nos quedaramos solos. Sin comida ni posibilidad de escapar, y al final tambin moriramos. Pero... Hay ms probabilidades de sobrevivir si somos cinco, que si son slo tres aleg Claudio. As que no hay ms que hablar y sealando a su espalda con el pulgar anunci. Mientras ustedes recogen lo de aqu, la doctora y yo recuperaremos las armas de los muertos de all atrs. Y dicho esto, ambos se dieron la vuelta y regresaron al claro de donde habamos venido unos minutos antes. Puedo hacerle una pregunta, profesor? dijo Cassie cuando se hubieron marchado. Claro, hija. Dime. Cmo piensa encontrar a Valeria ah dentro? quiso saber, haciendo un gesto hacia la entrada del tnel. Supongo que recuerda que la ltima vez nos perdimos, y que ni siquiera la brjula funcionaba en los tneles. Eduardo Castillo pareci rumiar la respuesta durante un momento, como si una espina de pescado se le hubiera clavado al paladar. No lo s confes al cabo, encogindose de hombros. Habr que recorrer los tneles hasta dar con ella. Si la estn usando como cebo, no creo que se la hayan llevado demasiado lejos. Pero nos estarn esperando... Nos meteremos a ciegas en la boca del lobo. Lo s admiti, apesadumbrado. Pero no queda otro remedio que seguirles los pasos y accionar la trampa. Es el nico modo de averiguar dnde la tienen. O puede que no pens en voz alta. Ambos se volvieron hacia m con extraeza. Qu quieres decir? inquiri Cassandra Creo saber conjetur rememorando lo que haba visto haca menos de una hora, dnde la pueden haber llevado. Qu? Cmo? Por qu? Las preguntas se atropellaban en la boca del profesor. De qu ests hablando? An no os he explicado lo que me he encontrado ah abajo apunt, pensativo . Hay un lugar bastante extrao en el que por alguna razn parecen llevar a sus... dud un momento antes de usar la palabra, pero al final no encontr un sinnimo aceptable a sus vctimas. Dnde? me espet el profesor con ansiedad. Qu lugar es ese? Va a ser un poco largo de explicar, y tenemos un trecho hasta llegar all repuse, sacando de una de las mochilas una cuerda de escalada de cincuenta metros. De modo que, mejor os lo cuento por el camino.

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Al cabo de veinte minutos de marcha por la jungla, bajo los ltimos rayos de luz de la tarde, alcanzamos el afloramiento rocoso donde se alzaba imponente el monolito. Una vez all, los cinco nos asomamos al oscuro pozo por el que acababa de salir no haca ni una hora. Un agujero tan negro como el monumento que lo custodiaba, y en cuyo interior habamos decidido introducirnos voluntariamente, an a sabiendas de lo que nos esperaba abajo. Una decisin que, viendo sus caras, supe que ya no les pareca tan buena idea como cuando lo deliberamos pocos minutos antes. ltima oportunidad para pensarlo mejor dije en voz alta al grupo, en cuyos ojos se poda leer una duda que no estaba ah un rato antes. Pero anticipndose a cualquier indecisin, el profesor dej caer a sus pies la cuerda que cargaba al hombro para preguntar: Dnde atamos esto? Mientras yo le haca nudos a la cuerda cada medio metro, para que fuera ms fcil bajar por ella, Cassie se encarg de recordarles al profesor Castillo, a Anglica y a Claudio, el funcionamiento de las armas que llevaban encima; cmo quitar y poner el seguro, cmo cambiar de cargador y cmo montarlas para empezar a disparar a m me haban enseado en el ejrcito durante el servicio militar. A ella su padre, cuando cumpli los catorce. Por desgracia, para hacer prcticas de puntera ya no haba tiempo. Para cuando termin, yo ya haba asegurado la soga al monolito dndole un par de vueltas al mismo, anudndola con un as de gua. Antes de lanzarla al vaco, no obstante, encendimos varias bengalas de larga duracin y las arrojamos por el pozo, con la esperanza de que eso mantuviera alejados a los morcegos mientras descendamos. Como soy el nico que ya ha estado ah suger, resignado, sealando el oscuro hueco con una inclinacin de cabeza, creo que debera ser el primero en bajar. En realidad no esperaba que alguien me contradijera, pero constatar que nadie se ofreci a ir en mi lugar, aunque fuera para quedar bien, no me dio demasiados nimos. Simplemente asintieron en silencio, corroborando mi buen juicio. No s cmo lo haca, pero, hiciera lo que hiciera, siempre terminaba metido en la mierda hasta las cejas. Si salgo vivo de esta pens tengo que ir al psiclogo sin falta. El caso es que el descenso por la cuerda, a pesar de que lo llev a cabo con suma precaucin, me pareci lgicamente, mucho ms corto y fcil que la apurada ascensin de horas antes. Sujetndome al cabo con fuerza aprovechando los nudos, y

apoyando los pies en las paredes, me llev slo un par de minutos en alcanzar el nivel del techo de la sala. Desde ah, me cost poco alcanzar la cspide del macabro montculo, donde me entretuve un momento para asegurarme de que no haba moros en la costa, y habituarme de nuevo a la brutal pestilencia del lugar, antes de dar la seal a mis compaeros de que podan empezar a bajar. El lugar pareca desierto, pero dudaba mucho que as fuera en realidad, y estaba seguro de que sus moradores se encontraban ocultos y al acecho, esperando su momento. Desde aquella perspectiva, completamente iluminado por la luz de las antorchas que habamos arrojado desde arriba, por fin poda apreciar el tamao real de aquella inmensa cmara tallada en la roca, y en cuyas paredes poda distinguir infinidad de smbolos cuneiformes, as como la macabra cenefa de calaveras de piedra rodeando todo el permetro. Por si aquello fuera poco, bajo el resplandor de las bengalas se adivinaban media docena de galeras pentagonales orladas de grabados y smbolos, que se abran a ambos lados de la caverna y no haba llegado a ver en la anterior ocasin. A estos no va a haber quien los saque de aqu... me dije intuyendo que mis acompaantes se quedaran alucinados con aquel lugar. Y no haba terminado la frase, cuando sent que alguien bajaba por la cuerda y acto seguido, escuchaba a mi espalda la voz del profesor. Por todos los santos del cielo... murmur, sobrecogido. Entre exclamaciones de admiracin e irreprimibles arcadas, el resto del grupo descendi por la cuerda sin problemas hasta la slida plataforma que coronaba la altiplanicie de esqueletos, que se amontonaban como un siniestro basurero de seres humanos. A la postre incluso Anglica, recelosa en un principio, se anim a bajar, aunque sospecho que ms por temor a quedarse sola que por verdadero inters cientfico. Es la cosa ms espeluznante y demencial que he visto en toda mi vida sentenci Cassie boquiabierta, linterna en mano y dando vueltas sobre s misma. Es repugnante, horrible, perturbador... Inhumano... puntualiz Anglica en un susurro. Para entonces Claudio, el profesor y yo mismo, ya estbamos descendiendo por la montaa de huesos, y al llegar junto al cuerpo decapitado e hinchado con la camiseta de la Amazonia, el argentino confirm que se trataba de su gua. Es decir, lo que quedaba de su gua. En ese momento y dndonos un susto de muerte, Anglica trastabill con unas costillas que se engancharon en su pernera y cay rodando varios metros, provocando una pestilente avalancha y un escndalo de mil demonios. Si no saban que estbamos aqu... mascull apuntando con la linterna al

pasadizo que se abra frente a nosotros, esperando que en cualquier momento apareciera una amenazadora silueta negra ahora ya lo saben. Me acerqu a la doctora para asegurarme de que se encontraba bien, y a la vez que la ayudaba a incorporarse mientras se deshaca en disculpas, alguien profiri un juramento de sorpresa en voz alta. Joder! renegu en susurros, dndome la vuelta irritado. Queris dejar de hacer ruido de una pu... Y ah qued la frase. No fui capaz, ni yo ni nadie, de pronunciar una sola palabra al contemplar lo que el accidental derrumbe haba dejado al descubierto. Lo que haba tomado por una simple plataforma de piedra en lo alto de la pirmide de osamentas, se haba revelado como la coronilla de una cabeza de piedra. La cabeza de una colosal estatua, de la que ahora asomaba un severo rostro teido con la sangre seca de centenares, y quin sabe, sino de miles de hombres y mujeres. Aquel ptreo rostro tena ms de un metro de altura, y por lo que poda adivinarse estaba parcialmente cubierto por lo que pareca ser un casco de guerra antiguo, redondo y casi plano en su parte superior. Bajo ste, unos ojos fijos contemplaban algn lugar ms all de aquella gruta, separados por una nariz recta, sobre una boca cruel dentro de una ancha mandbula, y unas duras facciones enmarcadas por lo que, a todas luces, era una larga y tupida barba que se perda bajo el hbito de huesos y que le llegaba hasta ms all del cuello. Lo siguiente fue or al profesor Castillo balbucear palabras inconexas, y a Cassandra perjurar con meridiana claridad. Hijo de la gran chingada...

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Olvidndonos de dnde estbamos y por qu, todos nos habamos quedado petrificados ante la visin de aquella gran cabeza de piedra, descollando imponente sobre la macabra montaa de huesos humanos. Parece una estatua griega... apunt el profesor, apenas capaz de vocalizar de la impresin. Claudio mene la cabeza. Es ms antiguo observ, tambin emocionado. Me recuerda mucho la efigie de bronce de Naram Sinm, un rey acadio del dos mil trescientos antes de Cristo. Ni lo uno ni lo otro rebati Cassie plantada junto a ellos frente al busto, con una bengala encendida en la mano que la tea de un rojo intenso. No es mesopotmico, ni griego, ni romano e imprimiendo un tono de admiracin a su voz, razon: Es muy anterior a todos ellos. Esto es... Antiguo. Aunque consciente de lo seductor que poda resultarles aquel descubrimiento, advert que las bengalas que habamos colocado en el permetro, lenta pero inexorablemente, comenzaban a perder brillo. Detesto interrumpiros dije volvindome hacia ellos, pero las bengalas van a durar como mucho quince minutos ms. Tenemos que marcharnos. Pero mir! protest Claudio sealando la estatua. Esto de ac es increble! Ves todos esos muertos que hay bajo tus pies? repliqu apuntando con la linterna donde pisaba. Pues seguramente, esa que has dicho, fue la ltima frase de muchos de ellos. El argentino refunfu disgustado y mene la cabeza, pero no dijo nada. Es cierto afirm el profesor saliendo del estupor general. Tenemos que ir a por Valeria y descendi la pila de huesos a grandes zancadas hasta el suelo, donde Anglica y yo ya le esperbamos. Crees entonces que la han podido traer hasta aqu? pregunt al llegar a mi altura, enfocando a su alrededor con la linterna. Es muy posible ment tratando de mantenerle esperanzado, aunque yo mismo no lo estuviera en absoluto. Ya ha visto que este parece ser un lugar especial para los morcegos. Como un espacio de culto o reunin. A m me parece ms bien un matadero apunt inoportunamente la doctora brasilea, que se tapaba la nariz con la mano tratando intilmente de evitar el hedor a carne podrida. Afortunadamente, el profesor Castillo no la oy, o no quiso orla, pues sac del cinturn la pistola que le haba dado, y mirando los lgubres pasadizos que se abran a izquierda y derecha, dijo: Sugiero que nos dividamos en dos grupos para cubrir ms terreno. Nosotros dos nos asomaremos por los de la derecha; la doctora, Cassandra y Claudio pueden

echar un vistazo en los de la izquierda. Te parece bien? No, profe objet con rotundidad. Ni hablar. No tenemos ni idea de lo que hay ms all de esos tneles, y nuestra nica oportunidad de salir todos de aqu pasa por que continuemos juntos todo el tiempo, y quiz de ese modo los morcegos se lo piensen dos veces a la hora de acercarse. Si nos separamos afirm plenamente convencido, seremos presa fcil. As que, pase lo que pase aad dirigindome tambin a Cassie y Claudio, mientras se aproximaban, permanezcamos siempre juntos y alerta. No simplemente a la vista unos de otros, sino haciendo pia, como una jodida falange romana. Hice una pausa, paseando la vista por todos ellos para asegurarme de que nadie tena dudas. Y una ltima cosa agregu tocndome el ala de la nariz. Recordad que aqu abajo, con toda esta peste, no podremos oler a los morcegos cuando se acerquen, as que no os fieis del olfato. De acuerdo? Ahora quitad los seguros de las armas, pero mantened el dedo fuera del gatillo, no vayamos a tropezar y matarnos entre nosotros. Dicho esto, me tom un instante para mirar uno a uno a los miembros de aquel descorazonador comando de rescate, compuesto por cinco nufragos macilentos y asustados, y en el que slo Cassie y yo tenamos experiencia con armas de fuego. A pesar de las precauciones y el discurso, saba que aquella era casi una misin suicida; sera un milagro que volviramos a ver la luz del da. Slo esperaba que los dems tambin fueran conscientes de ello. Muy bien dijo en cambio el profesor, ajeno a mis funestos presentimientos. Por dnde vamos? Izquierda, derecha o centro? pregunt mirando al frente. El tnel del centro fue por el que yo pas esta tarde y no vi nada especial, as que yo lo dejara para el ltimo. Y respecto a los otros... no s, qu le dice su intuicin de padre? Eduardo Castillo mir a un lado y otro, tratando de escrutar ms all de los prticos pentagonales sumidos. Vindolo tan concentrado, me di cuenta que se haba tomado en serio lo de la intuicin paterna, y pareca esforzarse por captar algo, ms all de los sentidos. Vamos, profesor le apremi Cassie, inquieta por estar all plantada, en mitad de la caverna iluminada por las bengalas. Decdase. El profesor sin embargo, se volvi hacia m con una pregunta que no esperaba. Crees que los morcegos saben ya que estamos aqu? Puede apostar por ello le contest pensando en el jaleo armado con los huesos, y todas las luces encendidas que llevbamos con nosotros. Por eso tenemos que irnos ya. Entiendo... contest, meditabundo. E inesperadamente, ni corto ni perezoso mi viejo amigo hizo lo ltimo que hubiese imaginado que hara en aquellas circunstancias.

De hecho, aunque vi cmo se dispona a hacerlo, me pareci un acto tan inverosmil que me qued mirndolo como un pasmarote, incapaz de reaccionar. Quien s lo hizo fue Cassie, que al ver su gesto trat de detenerlo exclamando un ahogado NO! que lleg demasiado tarde. El profesor emrito de Historia Medieval por la Universidad Autnoma de Barcelona, ya se haba llevado las manos a cada lado de la boca y, simple y llanamente, haba gritado a pleno pulmn el nombre de su hija. El nombre de la antroploga en boca de su padre, rebotaba en el silencio sepulcral de la caverna y su eco se perda en los tneles, sofocndose en la distancia. Nos llev la chingada reneg Cassie llevndose las manos a la cabeza. Por qu ha hecho eso? le increp Claudio, incrdulo. Ahora todos los morcegos vendrn aqu! El profesor se encogi de hombros. Tena que intentarlo se excus sin ms. Y adems, si de cualquier modo saben que estamos aqu... Joder, profe, es verdad protest. Pero tampoco era necesario que les avisara a gritos de que la cena est servida. Se te ocurre una manera mejor de buscarla? replic. Si est consciente, puede que nos oiga y conteste. Y de nuevo hizo altavoz con las manos, y la llam a voz en grito. Valeria! Por mucho que creyera que las voces del profesor no iban a suponer una gran diferencia en nuestras posibilidades, resultaba muy perturbador permanecer all quieto mientras gritaba. Era como baarse en un mar infestado de tiburones, mientras alguien lanzaba al agua filetes de solomillo. Una mala idea, se mirase como se mirase. Valeria! Profe, basta ya dije ponindole la mano en la espalda. No contesta. Valeria! Pero no ve que no le oye? le espet Anglica visiblemente nerviosa. Deje de hacer eso. Valeria! Chale, profesor... dijo Cassie mirando en derredor, inquieta. No siga gritando, por favor. Valeria!! la llam an ms fuerte, ignorando a ambas. Eduardo! le grit al fin, tomndole de los hombros. Cllese! El profesor me mir tras los sucios cristales de sus gafas con ojos desolados. Si no le ha contestado ya aad suavizando la voz, es porque no puede hacerlo. Y como si hubiera estado esperando el momento justo en que yo pronunciara esa

frase, ante la estupefaccin de todos los presentes, una lejana voz de mujer nos llam como si lo hiciera desde lo ms hondo de un insondable pozo. Aqu... deca, quejumbrosa. Estoy aqu... Viene de un pasadizo de... seal Cassie apuntando con su linterna hacia la izquierda. Pero antes de que terminara la frase, el profesor ya se internaba a la carrera por ese mismo corredor, ignorando todos mis consejos de permanecer unidos y cualquier rastro de sentido comn que le quedara en su canosa cabeza. Espere! le grit tratando de sujetarlo. Pero de nuevo reaccion tarde. No me qued ms remedio que seguirle sin perder un momento, franqueando a la carrera aquel prtico pentagonal de casi dos metros de altura, mientras procuraba no perder de vista el tembloroso foco de su linterna. Slo confiaba en que los dems siguieran mis pasos y no se quedaran atrs. Aunque tambin ya era tarde para preocuparme por eso.

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Afortunadamente, tena veinticinco aos menos que el profesor Castillo, as que pude darle alcance pocos metros ms all. Le sujet por el brazo sin miramientos, como a un nio que ha estado a punto de cruzar la calle con el semforo en rojo. Pero qu coo hace? le espet, irritado, esforzndome por no alzar la voz . Va a hacer que nos maten a todos! Es Valeria! fue lo nico que contest, sealando al frente, como si creyera que no me haba dado cuenta. Est viva! Ya lo s, maldita sea rezongu entre dientes. Pero utilice la cabeza, por el amor de Dios. En ese momento llegaba el resto del grupo, y de nuevo volvamos a estar todos. Usted mismo lo dijo agregu sin soltarle todava. Estn usando a su hija como cebo para atraparnos a nosotros. No ve que est haciendo exactamente lo que ellos esperan? Esos morcegos estn ah, en algn lado, acechndonos aad haciendo un gesto hacia las tinieblas casi slidas que nos envolvan. Por eso no los hemos visto ni odo hasta ahora. Pero... Sin peros! Le apunt con el dedo. Si vuelve a separarse del grupo, no slo le matarn a usted, sino tambin a los dems. Nuestra nica oportunidad de salir de esta con vida, depende de que sigamos unidos insist dirigindome ahora a los dems. Que nadie vuelva a separarse, da igual lo que suceda, est claro? Los cuatro asintieron sin discutir, y nos pusimos en marcha de nuevo. Conmigo y el profesor abriendo la marcha, Anglica en medio alumbrando el techo, y Claudio y Cassie caminando de espaldas, asegurndose de que no nos sorprendan por detrs. Avanzamos en absoluto silencio, caminando casi de puntillas y sin cruzar una sola palabra; pero no por precaucin o sigilo, sino por puro miedo. Igual que cuando de pequeos soamos con monstruos que habitan en el armario, y ocultndonos bajo las sbanas procuramos no hacer ruido ni para respirar. De ese modo, paso a paso y atentos a cualquier atisbo de movimiento que no fuera el nuestro, nos adentramos ms de cien metros por el corredor que se inclinaba ligeramente hacia abajo, hasta que, inesperadamente, el crculo de luz de mi frontal sobre la pared desapareci y me detuve de golpe. Tras un breve instante de desconcierto, comprend que no se haba estropeado mi linterna, sino que era la pared del tnel la que ya no estaba. Su lugar lo ocupaba ahora un espacio vaco y oscuro. Que cojones... farfull, aturdido, adelantndome dos pasos. Frente a m, una nueva caverna, ms amplia an que la anterior, se abra al final del pasillo. Una cmara aparentemente vaca, que calcul que deba tener el tamao

aproximado de un pabelln de baloncesto. Dios mo exclam Claudio al pasar por mi lado, irrumpiendo en la sala mientras mova la linterna en todas direcciones. Es... enorme. Fijaos en las paredes del fondo, a media altura observ Anglica siguiendo los pasos del arquelogo y enfocando hacia el otro extremo. Qu es lo que tienen? Son como... pequeas cuevas. Cassandra se acerc a m de improviso, tomndome de la mano con fuerza. Son madrigueras mascull sin poder evitar que le temblara la voz al ver las escalas talladas en la piedra que llevaban hasta ellas. Cientos y cientos de madrigueras... Los cinco nos quedamos paralizados de terror al comprender que la mexicana tena razn, y lo que eso significaba. Estbamos en el peor lugar posible en que podamos haber estado. Aquella era la guarida de los morcegos. Pero antes de que nadie pudiera hacer el menor movimiento o aadir una palabra ms, la voz de Valeria volvi a llamarnos de nuevo. Esta vez mucho ms cercana y difana. Aqu! exclam. En el agujero! Todos los haces de luz, se dirigieron entonces al lugar de donde provena el reclamo de auxilio, iluminando en el centro del suelo de aquella gruta, lo que pareca un pozo excavado en la piedra. Inevitablemente, el profesor fue el primero en atravesar la veintena de metros que nos separaban del mismo, y para cuando llegamos, l ya estaba tumbado en el suelo, con medio cuerpo en el vaco y alumbrando hacia abajo con su linterna. All, de pie en medio de un agujero perfectamente circular de unos cuatro metros de dimetro y otros tantos de profundidad, se encontraba la hija del profesor. Sucia, con la ropa rasgada y con los ojos desorbitados, pero sana y salva. Gracias a Dios musitaba sollozando, alzando los brazos y llevndoselos a la nuca en un gesto de incredulidad. Gracias a Dios. Anudando camisas, fabricamos una improvisada cordada lo bastante larga y fuerte como para que llegara hasta Valeria, a la que sacamos tirando de ella con no poco esfuerzo mientras Anglica montaba guardia para evitar sorpresas. Gracias... mascull la antroploga cayendo de rodillas en cuanto se vio fuera del agujero. Gracias a todos... repiti con los ojos baados en lgrimas. Cre que... que ellos... El profesor se arrodill frente a ella y la abraz como slo se puede abrazar a alguien que crees perdido para siempre. Ambos lloraron durante ms de un minuto, consolndose el uno al otro. Te han hecho algo? le pregunt su padre al cabo, an emocionado, separndose un poco para verla bien. Ests herida?

Ella asinti, secndose las lgrimas con la manga. Me sorprendieron por la espalda trat de explicarse. Quise acercarme al campamento de los mercenarios a buscar los diarios, y yo... no s qu pas exactamente. Cuando me quise dar cuenta, ya me llevaban por los tneles... y me trajeron aqu. Luego desaparecieron, dejndome aqu sola, a oscuras. Cre que un sollozo nervioso hizo que le temblara el labio inferior cre que me estaban reservando, para ms tarde. Tranquila, hija ma dijo su padre, no mucho ms tranquilo que ella en realidad. Ya ests a salvo. Vamos a sacarte de aqu. Pero cmo me habis encontrado? quiso saber mientras se incorporaba insegura, apoyndose en el hombro de su padre. Era... era imposible que pudierais haberme seguido. El profesor se volvi hacia m con una mirada de agradecimiento. Pregntaselo a l dijo. Yo mene la cabeza, renunciando a cualquier tipo de mrito. Es una larga historia afirm. Pero ya habr tiempo de contarla ms tarde. Un momento intervino Claudio acercndose a Valeria y mirando a su espalda . Esta es...? La antroploga asinti al argentino, y al ver la pregunta en nuestros ojos, se dio la vuelta mostrndonos la mochila roja donde yo haba guardado los cuadernos del oficial nazi. Por eso me fui al campamento aclar con un esbozo de sonrisa culpable, quitndosela de la espalda y entregndosela a su padre. Tena que hacerme con estos diarios. Cassandra chasque la lengua reprobadoramente. As que por los pinches cuadernos nos vemos en estas... rezong lo bastante alto como para ser escuchada por Valeria. Eso ya da igual intervine antes de que se enzarzaran en una inoportuna discusin. Ahora tenemos que concentrarnos en salir de aqu, sin perder un segundo ms. Totalmente de acuerdo coincidi Anglica, que ya se daba la vuelta de camino a la salida. Este lugar me produce escalo... Y call de repente. Su linterna hizo un pequeo clinc al caer de sus manos. Extraado, gir la cabeza hacia la doctora, que adelantndose hacia la boca del tnel se haba alejado unos pocos metros del grupo. Cuando la luz de mi frontal ilumin su espalda, me sobresalt al comprobar que no estaba sola. Frente a ella, una silueta negra y esbelta de ms de dos metros de altura, de la que slo era capaz de distinguir con claridad una hilera de dientes afilados y un par de ojos

amarillentos, se ergua esttica y amenazante, con su cabeza alargada, su ancho torso y sus interminables brazos terminados en garras. Era como una sombra sobre un fondo de sombras. Una siniestra estatua de bano que nadie haba visto llegar hasta ah, y de la que slo ahora comenzaba a llegarnos su horrible hedor. Aquellos ojos cerleos estaban fijos en Anglica, como decidiendo qu hacer a continuacin mientras la brasilea pareca hipnotizada, paralizada por el miedo. No me atrev a hacer nada, temiendo la imprevisible reaccin de aquel ser de pesadilla. Nadie movi un msculo. Entonces, el ser levant la vista y pase la mirada por todos, entrecerrando los ojos al enfrentarse a las luces de nuestras linternas. Evalundonos. Solt un gruido largo y profundo. Abri la boca para que pudiramos ver bien sus colmillos, bufando como un gato enfadado. Luego volvi a fijar su atencin en Anglica, de la que le separaba menos de un metro. Ella permaneca completamente quieta. El morcego la mir de arriba abajo, resopl una vez ms e hizo el amago de darse la vuelta. Pero slo fue eso, un amago. Y entonces todo se precipit. Repentinamente, con una velocidad tal que ni tan slo pude ver con claridad el movimiento, el morcego se abalanz sobre ella. La sujet con los brazos para mantenerla de pie, y con la vista puesta en nosotros como si quisiera asegurarse de que veamos lo que estaba a punto de hacer, abri las mandbulas y le mordi salvajemente en el cuello. La infortunada mujer slo tuvo oportunidad de emitir un ahogado gemido. Un coro de gritos estall a mi espalda. Yo levant el subfusil dispuesto a abrir fuego, pero el morcego haba levantado en vilo a la doctora y, mientras mantena sus dientes clavados en su garganta, la usaba como escudo. Durante un par de segundos me debat indeciso entre disparar o no, y eso fue todo lo que necesit aquel ser para, con un solo gesto de cabeza, echarla hacia atrs desgarrando la trquea de Anglica, por la que comenz a brotar chorros de sangre como en una horrible fuente. No...! aull alguien. Y esa fue la seal que me hizo salir del trance, y apretar con furia el gatillo del subfusil.

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Vaci el cargador a bocajarro, barriendo el espacio frente a m, al tiempo que Cassie y Claudio hacan lo propio con sus armas, desatando entre todos un ensordecedor infierno de humo y plomo. Primero trat de apuntar al morcego sin herir a Anglica, pero con la primera rfaga, la plvora vel los haces de luz de las linternas y ya no poda distinguir una silueta de otra. Adems, comprend que la doctora ya estaba muerta. Cuando el percutor del MP5 dej de funcionar, inmediatamente ech mano al bolsillo en busca del siguiente cargador, dispuesto a seguir disparando hasta acabar con aquel engendro. Pero el profesor Castillo me sujet el brazo mientras me llevaba de nuevo el subfusil a la cara. No est, Ulises! grit por encima del estruendo. Ya no est! Tard un segundo en comprender a qu se refera mi viejo amigo, cuando trat de entrever a travs de la humareda el negro perfil del morcego. All no haba nada. Alto el fuego! grit a los dos arquelogos, que situados a mi derecha an seguan disparando. Alto el fuego! Estos tambin tardaron un instante en darse cuenta de que le estaban disparando al vaco. Sin dejar de apuntar, ambos mantenan la vista fija en el punto que haba ocupado el morcego mientras el teln de humo se disipaba. Pasaron cinco segundos. Diez. La luz blanca de nuestras linternas atraves el espacio que nos separaba de la salida, devolvindonos el irregular contorno de las paredes de piedra. El morcego se haba esfumado. Estaba seguro de haberle herido, pero de algn modo haba logrado escapar, porque de nuevo estbamos solos. Y lo que era an peor, se haba llevado el cuerpo de Anglica. Oh, no... escuch mascullar a Cassandra. Oh, no... No es... posible... farfull Claudio con voz ahogada, incrdulo de lo que le decan sus propios ojos. Anglica... En mi caso no tena palabras, los pensamientos se agolpaban en mi cerebro, pero ninguna palabra acertaba a salir de mi boca. De Anglica slo quedaba un gran charco de sangre, y un macabro reguero que se perda en la oscuridad del pasadizo. No, no haba nada que decir en realidad.

Fue Valeria quien en esta ocasin pronunci las palabras justas. Vmonos de aqu! inst con urgencia. Vmonos de aqu ahora mismo! Visto que la luz de las linternas no iba a ser suficiente para amedrentar a aquellos seres, encendimos cada uno una bengala, iluminando as hasta el ltimo rincn de la caverna. Entonces, en respuesta a aquella explosin de luz roja, comenzaron a escucharse gruidos y enojados resoplidos surgiendo de todas aquellas cuevas diseminadas por el permetro. Incluso algunos crneos negros y deformes se asomaron por aquellas guaridas de piedra. Aunque quiz ya estaban ah desde el principio, y no era hasta ahora que los veamos. Era imposible calcular la cantidad de morcegos que podran habitar aquellos nichos, pero de algo estaba completamente seguro. Eran muchos. Y estaban enfadados. En marcha susurr a Cassie, como temiendo que los morcegos me fueran a entender. T ve delante con Claudio. Yo me quedar atrs y cubrir la retaguardia. Ten cuidado contest con preocupacin en la mirada. Descuida. Le gui el ojo, fingiendo confianza en lo que haca. El profesor se agarraba a su hija por los hombros, pues aunque pareca capaz de caminar perfectamente, se le notaba cierta debilidad en las piernas. Como si una vez encontrada su hija, las fuerzas le hubieran abandonado sbitamente. Vamos, profe le apremi en voz baja. No se detenga, pero camine despacio. Despacio? pregunt, extraado. Por qu? Si echamos a correr se nos vendrn encima, como hacen todos los animales. Mantengmonos juntos y tranquilos aad mirando a Cassie de soslayo. Si intuyen que tenemos miedo, nos destrozarn. Al pasar por mi lado, a la zaga de Cassandra y Claudio, Valeria me mir de reojo y neg imperceptiblemente con la cabeza. Sin palabras, vena a decir lo mismo que yo pensaba. Que daba igual lo que hiciramos o dejramos de hacer, pues las cartas de nuestro destino ya haban sido echadas. De ese modo, a paso lento nos adentramos en el pasadizo por el que habamos llegado ah. La mexicana y el argentino barriendo el frente con sus linternas y yo haciendo lo propio a la espalda del grupo, con una bengala en alto en la mano izquierda y el subfusil en la derecha. Solo ramos una gran mancha de luz roja atravesando aquel inacabable pasadizo subterrneo como caverncolas. Una frgil burbuja de claridad recorriendo la oscuridad ms absoluta. Una diminuta llama iluminando el infierno. Tenan razn los menkragnotis despus de todo, pens torciendo el gesto, no podamos alegar que no nos lo haban advertido. Aquel lugar era el jodido Infierno.

Desde la caverna que dejbamos a nuestra espalda, los sonidos guturales no hacan ms que crecer a cada momento en intensidad y virulencia. Los bufidos se haban convertido en gruidos, y los resoplidos en rugidos que cada vez se advertan ms cercanos. Como si nos estuvieran azuzando. Queda mucho? pregunt impaciente, sin atreverme a volver la vista hacia adelante. Ya llegamos contest Cassie. Detrs de este mismo recod... Oh, mierda. Qu pasa? Un largo silencio. Una respiracin acelerada. Estn aqu... sise con voz entrecortada, como quien descubre a una vbora durmiendo en su cama. Quines? Todos, Ulises respondi con un hilo de voz. Estn todos aqu. Lo que minutos antes, haba sido una gran caverna ocupada tan slo por la colosal estatua y su mortaja de restos humanos, era ahora un hervidero de morcegos de largas garras y afilados colmillos. Jadeando. Resoplando. Gruendo. Irradiando violencia contenida. Expectantes como una horda de hienas a punto de abalanzarse sobre una presa indefensa que saben que no tiene escapatoria. Era una masa informe de cuerpos grasientos y negros, baados por la luz de las bengalas. Un ejrcito de sombras, en el que slo destacaban sus furiosos ojos tintados de color sangre. Pens de nuevo en las leyendas indgenas que los describan como demonios, y en lo acertada que resultaba tambin esa descripcin. Aquellos seres del averno nos estudiaban con el mismo inters que un lobo observa a un cordero. Lo nico que nos separaba de estar muertos, era la luz de las linternas y las bengalas que los mantenan a distancia. Unas bengalas que, por cierto, empezaban a extinguirse lenta pero inevitablemente. Por todos los santos del cielo... musit el profesor. Hay centenares... miles quiz. Cmo puede haber tantos? pregunt Claudio en susurros. Jams pens que... y dej la frase ah para tragar saliva con dificultad. Qu hacemos? Avanzar contest sin titubeos.

Cmo? inquiri Valeria, como si hubiera propuesto que saliramos volando . Son muchsimos. No podremos llegar hasta la cuerda. Tenemos que hacerlo dijo Cassie en el mismo tono. Es el nico camino. Quiz podramos usar el mismo pasadizo por el que Ulises... sugiri Claudio. Ni lo suees le interrump alzando muy levemente la voz, pero lo suficiente como para que los morcegos ms cercanos se movieran con nerviosismo. Acabaran cazndonos uno a uno como a conejos. Entonces...? Como dice Cassie... slo hay un camino. Pero cmo vamos a abrirnos paso? quiso saber el profesor. Eso tambin es fcil de contestar dije volvindome hacia l. De la nica manera posible y lanzando la bengala hacia la turba, que se apart al instante de la brillante luz, alc el subfusil mientras sacaba otra bengala del bolsillo y la levantaba encendida por encima de la cabeza. De inmediato, y comprendiendo que aquella era nuestra nica esperanza, el resto del grupo me imit, lanzando sus propia bengalas por delante y encendiendo las que les quedaban. De ese modo, apretndonos como una falange macedonia blandiendo llameantes bengalas, espalda contra espalda, comenzamos a avanzar hacia la estatua de piedra sobre cuya cabeza penda la cuerda. Lentamente nos abramos paso entre la amenazadora turba que, mantenindose a no ms de tres o cuatro metros de distancia, enseaban los dientes y lanzaba fugaces zarpazos, que por suerte slo rasgaban el aire. Ni siquiera a tan corta distancia era capaz de adivinar las formas precisas de aquellos seres de crneo estirado hasta el absurdo, gesto animal y cuerpo de proporciones errneas que haca dudar que pudiramos tener algn tipo de parentesco. Muy, muy despacio, nos movamos paso a paso a travs de aquella multitud de incisivos y ojos desorbitados, que se apartaban a nuestro paso para luego volver a cerrarse de inmediato. Envolvindonos en un crculo que cada vez se tornaba ms estrecho. Se estn acercando advirti Cassandra con tensin contenida. Lo veo repuse disimulando mi propia preocupacin. T sigue avanzando. No s si vamos a llegar... Ya estamos cerca. Slo preocpate de mantenerlos a distancia. Cuando dije eso ya estbamos subiendo la montaa de esqueletos en direccin a la cabeza de piedra, agitando las bengalas de un lado a otro, como domadores encerrados en la jaula de los tigres. Mientras tanto, los morcegos nos acechaban con creciente clera, como si al sacrilegio de entrar en sus dominios, hubisemos sumado el de profanar su lugar ms sagrado.

Los gruidos haban pasado a convertirse en verdaderos rugidos, as como los zarpazos cada vez eran ms cercanos y peligrosos. Incluso vi a uno de ellos, tapndose los ojos con un brazo y abalanzndose hacia adelante con el otro, descargando sus peligrosas garras a menos de un palmo de mi muslo derecho. Cuidado! prorrumpi el profesor. Le estn perdiendo el miedo a las bengalas! Hay que de dispararles! clam a su vez Claudio, al borde del pnico. Esperad! alc la voz por encima del creciente fragor. En cuanto lo hagamos se lanzarn sobre nosotros y ya no habr escapatoria! Disparad slo como ltimo recurso! Torpemente, ascendimos de espaldas por entre el montn de huesos envueltos en un agnico halo de luz roja. Semejbamos una suerte de espartanos dispuestos a vender caro el pellejo, aunque esta vez no habra notario que levantara acta de nuestras hazaas ni pelcula que las exagerara debidamente. Empezad a subir por la cuerda! exclam a pleno pulmn. Profesor! Usted ir primero! No! replic. Mi hija ir primero! Djese de idioteces y empiece a subir! Encend mi ltima bengala al debilitarse la primera, pero cada vez produca menos efecto, y supe que en breves instantes tendramos que hacer uso de las armas. Vamos, el tiempo se nos acaba! Los dems escalad tambin por la cuerda! Deprisa! Esta vez nadie me rebati, pero cuando me gir un instante para ver como Valeria ayudaba a su padre a encaramarse sobre la cabeza de piedra, un morcego apareci inesperadamente desde la parte de atrs de la estatua y, aprovechando un breve instante de desconcierto de la antroploga, arremeti contra ella clavndole las garras a la altura de los intestinos y desgarrndola salvajemente. Valeria!! grit Eduardo, horrorizado, e ignorando al morcego se arrodill junto a ella, que se llevaba la mano al vientre con el rostro contrado por el dolor. El demonio, con el cuerpo flexionado y la sangre de la antroploga goteando por sus garras, volvi su maligno rostro hacia el profesor y se dispuso a atacarlo, aprovechando que le daba la espalda y slo tena ojos para su hija. Entonces salt hacia adelante. Inmediatamente, alc el subfusil dispuesto a abrir fuego, pero saba que no lo hara a tiempo para detenerlo. El morcego estaba ya en el aire, cuando una detonacin retumb en las paredes de la caverna y aquel ser se contrajo en un espasmo, y hecho un ovillo cay rodando hacia sus congneres. Mudo de sorpresa me di la vuelta para ver como volutas de humo blanco salan del can del arma de Cassandra.

Haba salvado al profesor. Pero a cambio, tambin haba dado a los morcegos la seal que parecan estar esperando. La batalla iba a comenzar. Durante un instante, un brevsimo lapso de tiempo, pero que sin embargo pareci eterno, un irreal silencio se adue del lugar, con el eco de los disparos an retumbando ahogadamente en las paredes de la caverna. Los morcegos cesaron en su apabullante cacofona. Tampoco nadie en el bando de los humanos se movi, ni dijo nada en absoluto, temerosos de romper el hechizo. Pero slo era la calma que precede a la tormenta. A pesar de nuestras armas del siglo xxi, todos nosotros estaramos muertos en cuestin de segundos. Ahorrad balas... fue lo nico que atin a decir, y dej caer la ltima bengala a mis pies, aferrando el MP5 con ambas manos. Un rugido de furia y odio desmedido estall repentinamente en la legin de demonios, y como una gran ola oscura sedienta de sangre, se abalanzaron sobre nosotros.

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Rpido! Subid! Subid! recuerdo que fue lo ltimo que dije, antes de apretar el gatillo. Tena el indicador de disparo del subfusil situado en modo semiautomtico, y en menos de diez segundos pude comprobar una vez ms, lo rpido que se vaca un cargador. Y lo peor era que ni siquiera estaba seguro de que le hubiera acertado a ningn morcego. Haba disparado a bulto, pensando ms en amedrentarlos que en matarlos concienzudamente, pero estaba claro que no captaron la idea. Si no hubiera sido por Cassie, que segua disparando a mi lado con precisin militar, no habra tenido tiempo ni de sacar la pistola de Souza, que llevaba metida en el pantaln. Apunt, esta vez s, a los morcegos ms cercanos, que escalaban la montaa de huesos a cuatro patas y con una agilidad pasmosa. Le acert a los dos primeros, dedicndoles dos balas de nueve milmetros a cada uno, que los lanzaron de espaldas, y cuando apuntaba al tercero, calculando mentalmente que a dos balas por cabeza no me iba a llegar ms que para siete u ocho de ellos, de los varios centenares que se nos venan encima, sucedi el milagro. De improviso, la marea de colmillos y garras se detuvo al unsono, cesando en su ensordecedor gritero. Por el rabillo del ojo cre ver un destello de luz amarilla, justo sobre la cabeza de la estatua. Mir hacia arriba, sin terminar de comprender. All haba alguien ms. Un hombre. Un hombre que en su mano derecha sujetaba una pequea antorcha encendida. A la luz de la llama discern sus rasgos. Era Iak. Cuando estaba a punto de advertirle que saliera de all de inmediato para evitar una muerte segura, el menkragnoti hizo algo inesperado. Alz aquella antorcha por encima de la cabeza, y con todas sus fuerzas la lanz sobre la multitud de morcegos que se agolpaban a nuestros pies. Una explosin de fuego me deslumbr durante un instante, y para cuando recobr la vista un gran charco ardiente se interpona entre nosotros y los morcegos, que retrocedieron instintivamente entre aullidos de rabia y frustracin. Aquello no era una antorcha. Entonces record la botella con gasolina que habamos recuperado del almacn alemn. Iak haba fabricado un cctel molotov. En ese momento sal de mi estupor, y sacudindomelo mentalmente me volv hacia los dems para gritarles:

Vamos! Arriba! les apremi sealando la cuerda. Es nuestra oportunidad! Al comprender que debamos aprovechar aquel momento de desconcierto de los morcegos, treparon por el busto de uno en uno, y seguidamente por el pozo vertical, ayudndose de la cuerda y los nudos que le haba practicado previamente. Primero lo hicieron el profesor, Claudio y Iak, para una vez arriba subir a pulso a Valeria, a quien entre Cassie y yo habamos atado a la cuerda. Aunque con una fea herida en el abdomen, la hija del profesor an respiraba y pareca consciente. En cuanto la alzaron entre todos, volvieron a dejar caer la cuerda, y Cassie y yo comenzamos a subir por la misma, echando un ltimo vistazo hacia abajo para ver como el tamao de las llamas del charco de gasolina decrecan rpidamente. Tras alcanzar la salida del pozo, inmediatamente despus de Cassandra, me asom al borde del mismo y recuper la cuerda de escalada. No dudaba que en cuanto el fuego se extinguiese los morcegos saldran de su cueva para darnos caza, puesto que adems ya era de noche. Pero no quera ponrselo ms fcil de lo necesario. Cuando termin, vi que los dems estaban inclinados sobre el cuerpo de Valeria, taponando la herida con sus ropas. Yo me acerqu a Iak, dndole un sentido abrazo de agradecimiento. Amigo le dije palmendole la espalda, nos has salvado la vida a todos. Cmo nos has encontrado? El indgena se encogi de hombros, sin darle mayor importancia a su hazaa. Yo seguir todos cada da, sin que ustedes ver a m aclar. Iak reconocer a jefe de soldados como uno de los que venir a mi aldea a decir que marcharnos. Cuando ver a todos juntos entrar en pozo, saber que necesitar mi ayuda. Pues no has podido ser ms oportuno le felicit de nuevo. Vaya que si lo has sido. Dicho esto me acerqu hasta los dems, interesndome por el estado de Valeria. Tenemos que hacer algo musit el profesor Castillo con voz trmula, inclinado sobre su hija, que tendida en el suelo segua sangrando abundantemente a pesar de los esfuerzos para detener la hemorragia. Se est desangrando secrete Cassie ponindose en pie y hablndome al odo . Esa herida tiene muy mal aspecto. Ya lo veo asent, preocupado, reparando en el creciente montn de ropa teida de rojo que se iba acumulando a su lado. Pero tenemos que regresar al templo de inmediato aad mirando de reojo el agujero en la roca, antes de que esos bichos salgan de la madriguera. Mientras el angustiado padre se ocupaba de su hija, el resto improvisamos una camilla con cuatro delgados troncos y unas tiras de hoja de palma para anudarla. Luego, sobre ella depositamos cuidadosamente a Valeria, usando nuestras maltrechas camisas como base, y tras recargar las armas y cargadores que nos quedaban, nos pusimos en marcha en direccin al templo.

El nico lugar donde cremos que estaramos seguros cuando los morcegos vinieran a por nosotros. Aunque pronto descubriramos lo equivocados que estbamos. Cassandra se puso en cabeza de la marcha, con sendos subfusiles en cada mano, mientras el profesor y yo cargbamos con la camilla, y Claudio y Iak nos cubran la retaguardia. Uno armado con una MP5 y el otro con su arco y sus flechas, listo para dispararlas al menor indicio de movimiento a nuestras espaldas. Por mi parte, cargaba al cinto la Glock de Souza, mientras que el profesor se haba negado en redondo a portar arma alguna, alegando que con su mala puntera tena ms peligro que los propios morcegos. El mismo camino que en otra ocasin me haba parecido un paseo, se haba convertido con la llegada de la noche, en un campo de obstculos invisibles con los que tropezaba constantemente, mientras avanzbamos con gran esfuerzo por la inundada jungla, hundiendo los pies por encima de los tobillos en el agua oscura y el esponjoso fango que pareca pugnar por retenernos. Aun as, corramos todo lo que nos era posible, apremiados por los gemidos de dolor de Valeria, y por la certeza de que si los morcegos nos atrapaban ya no habra ms juegos del gato y el ratn. Esta vez nos mataran a todos. Entonces, y desde lo ms profundo de las entraas de la selva, un aterrador bullicio de aullidos y rabiosos rugidos rasg el aire de la noche, y supe que aquellos hijos de las tinieblas no estaban saliendo simplemente de caza. Lo que de humano haba en ellos les peda sangre. Nuestra sangre. Les peda venganza.

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Resultaba extremadamente penoso avanzar con la camilla bajo la errtica luz de las linternas, chapoteando ruidosamente al caminar y tratando de no trastabillar con las races ocultas bajo el palmo de agua que ya cubra el suelo de la selva. Escuchaba al profesor resoplar delante de m, consumido por el esfuerzo de correr y cargar con la camilla, temiendo que en cualquier momento se derrumbara. Vamos, profe le jale. Que no se diga. Estoy bien buf. Estoy bien. No os paris dijo Cassie volvindose hacia nosotros, ya queda poco. Todos sabamos que menta, pero nadie dijo nada. Durante un minuto largo, los colricos aullidos de los morcegos se dejaron de escuchar, pero paradjicamente aquel silencio result an ms amenazante. Saba que venan a por nosotros, y aquel sbito sigilo slo poda significar que se estaban acercando y se preparaban para atacar. Y de pronto, el presagio se hizo cierto, y la vegetacin a nuestra espalda pareci cobrar vida. Lo que al principio fue slo un murmullo en la maleza, paulatinamente se convirti en crujir de ramas y follaje. Pareca que esta vez no les importaba revelar su presencia, seguros de que no tenamos escapatoria aunque supiramos que estaban all. El ruido y los gruidos nos llegaron primero desde atrs, pero rpidamente comenzaron a escucharse tambin a ambos lados del invisible sendero que tratbamos de seguir en la oscuridad. Nos estn rodeando! exclam entonces Cassie. Como haba advertido la mexicana, los morcegos intentaban cortarnos el paso, para evitar que llegramos a nuestro refugio. Dispara a los flancos! le grit entre jadeos. Que no nos adelanten! De inmediato abri fuego a izquierda y derecha con ambos subfusiles, acribillando la impenetrable espesura sin saber si llegaba a acertarles, pero esperando intimidarlos lo suficiente como para tener el camino libre hasta el templo. La arqueloga disparaba, recargaba y volva a disparar entre exclamaciones de furia. No poda ver lo que suceda a mi espalda aunque no costaba mucho imaginarlo , pero frente a m tena a la menuda mexicana vaciando uno tras otro los cargadores en medio de una nube de humo y ruido atronador, con el inconfundible brillo en los ojos de La mirada de los mil metros. Esa que se adquiere cuando sabes que esa distancia es probablemente la ltima que recorrers en tu vida. Las detonaciones y el tableteo de las armas en mitad de la oscuridad ms absoluta conferan al instante un aire apocalptico, en el que sin demasiado esfuerzo era fcil imaginarnos como las ltimas personas de la Tierra, luchando por nuestras vidas contra

todos los demonios del infierno. Pero entonces, inesperadamente, la voz de Claudio se escuch por encima de los disparos. Se estn alejando! grit a mi espalda, exultante. Los estamos dejando atrs! No poda creer aquello, as que volv un momento la cabeza para confirmarlo. En efecto, all estaba el argentino plantado en mitad del camino, alzando triunfal su fusil. Y en ese preciso instante, mientras lo miraba, una sombra an ms oscura que la negra noche se dej caer desde un rbol, para aterrizar brutalmente contra su cuerpo, hacindole caer de bruces en el agua fangosa, aplastado por el impacto. Comprendiendo sbitamente lo que acababa de suceder, el arquelogo argentino alz la cabeza del barro, nos mir y abri la boca en un gemido de splica. Un gemido que se torn en espantoso alarido de dolor cuando la negra sombra le desgarr la espalda de un violento zarpazo. Al orlo Cassie se dio la vuelta, y al distinguir a Claudio bajo las garras del morcego, dio grito de horror. Mientras sujetara la camilla de Valeria, no poda ayudar al arquelogo. Me sent impotente, como un macabro espectador que no puede hacer nada, pero tampoco es capaz de apartar la vista. Entonces, dos siluetas ms surgieron a cada lado del camino lanzndose sobre el desdichado, y comprend que ya era hombre muerto. Fue Iak el nico que tuvo los arrestos para hacer lo que deba, y apuntando con sobrecogedora sangre fra, dispar una flecha contra aquellos ojos que an nos miraban desorbitados por el miedo, con la boca abierta en un grito ausente, mientras senta cmo los morcegos comenzaban a despedazarle. Vosotros correr! grit el menkragnoti volvindose. No parar! Durante un inacabable segundo, los dems seguimos sin reaccionar, pero al fin fue el profesor el primero en salir del aturdimiento. Vamos! grit. Y arengndonos con blasfemias que nunca hubiera imaginado saliendo de su boca, nos conmin a seguir adelante, a continuar con la huida para salvar nuestras vidas. Por fortuna para nosotros los morcegos se quedaron atrs, descuartizando salvajemente el cadver del desdichado Claudio, y aquello nos dio la oportunidad de alcanzar finalmente las escalinatas del templo-refugio, que ascendimos a toda prisa. No nos detuvimos hasta alcanzar el centro de la gran sala, donde camos rendidos sintindonos a salvo. Resoplando por el enorme esfuerzo nos quedamos boca arriba, tendidos en el suelo de piedra, incapaces de decir una palabra y tratando de borrar de nuestros pensamientos la aterradora escena que acabbamos de presenciar.

Senta los pulmones completamente exprimidos, y el aire hmedo y caliente de todo el Amazonas me pareca insuficiente para volver a llenarlos. As, el nico sonido que se pudo escuchar en la inmensidad de la sala durante casi un minuto, fue el de las toses y resuellos entrecortados de los supervivientes. Hasta que un quejido lastimero me hizo levantar la cabeza y recordar a Valeria, que yaca an sobre la parca camilla, con su padre tomndole la mano. Sabes si tenan algn tipo de botiqun? pregunt a Cassie mientras me incorporaba trabajosamente. La mexicana me mir desde la oscuridad, y con el frontal rebusc entre las escasas pertenencias de la ya casi extinta expedicin antropolgica de la Universidad de Viena. Finalmente encontr una pequea rionera roja con una cruz blanca, la abri, y abatida me mostr el contenido: un termmetro, un tubo de gel de yodo, unas aspirinas, unas tijeras, un rollo de esparadrapo, y un pequeo paquete de vendas. Eso es todo? pregunt, decepcionado. Creo que el botiqun de Anglica se lo llevaron los morcegos la noche que los atacaron aclar. Este es slo el kit de emergencia de Claudio. No hay calmantes ni antibiticos ni sutura para cerrar la herida. Slo aspirinas, que no podemos darle si no queremos que se desangre an ms, y este poco de yodo dijo sacando una especie de tubo de pasta de dientes de color amarillo. Debimos llevarnos el botiqun de los mercenarios. Seguro que tenan uno en el campamento. Cassie tena razn, seguro que all haba uno. Pero ahora era imposible recuperarlo. Chasque la lengua con enfado, irritado conmigo mismo por no haber pensado en ello en su momento. Aun as, con lo poco que tenamos nos acercamos a Valeria, y con agua de una cantimplora limpiamos la herida antes de aplicarle el testimonial yodo. El profesor ahog una exclamacin de espanto, llevndose la mano a la boca cuando retiramos los improvisados vendajes. Su hija tena tres largos y profundos cortes en el abdomen, justo por encima del ombligo. Tres cortes que parecan hechos con escalpelo, y de los que manaba una sangre densa y oscura, casi negra. Cassie me mir por un breve instante y en silencio mene la cabeza imperceptiblemente. Ambos sabamos lo que aquello significaba. Aun as se aplic a desinfectar los bordes con el yodo, y luego los cubri con las pocas gasas que tenamos. Tranquila, amor mo le repeta su padre tomndole la mano. Tranquila, te vas a poner bien. Valeria volvi a gemir de dolor. El profesor le pas la mano por la mejilla con infinita ternura y la bes en la

frente. Shhh... le susurraba al odo. Te vas a poner bien, cario. Entonces se volvi hacia m con los ojos enrojecidos inundados en lgrimas. Por favor... implor. Hay que hacer algo. Sin nada que poder contestarle, simplemente le abrac y dej que se desahogara sobre mi hombro. Lo siento, amigo mo murmur a su odo. Lo siento. ste se ech hacia atrs, dirigindose a Cassandra. No hay ni siquiera calmantes en ese botiqun? le pregunt sealando la rionera roja. La mexicana volvi a mover la cabeza a los lados, desolada. No podemos hacer nada ms. Entonces el profesor se volvi hacia Iak, que permaneca expectante a poca distancia. Y t? le rog, ms que preguntarle. No tienes algo para ayudarla? El menkragnoti pareci meditar un momento antes de contestar. Ella morir asever en tono fnebre. Pero yo poder darle misma medicina que dar a ti cuando tener gusano sotuto en espalda. Te queda ayahuasca? le pregunt ponindose en pie de un salto, desdeando la primera parte del diagnstico. No ayahuasca puntualiz introduciendo la mano en su morral. Pero si yo dar mucha, ella dormir y no sentir dolor. Pues dsela! le grit. A qu ests esperando? Ella perder mucha sangre replic sin perder la calma. Si yo dar para dormir... ella quiz no despertar. Aquella posibilidad sembr de dudas el semblante del profesor, que nos consult con la mirada a Cassie y a m, en una desesperada bsqueda de ayuda. Los dos asentimos. El padre, de pie junto al indgena, volvi a mirar a su hija en el momento en que esta volva a emitir un quejido de agona. Dsela afirm entonces, clavando sus pupilas azules en las pupilas azules del menkragnoti. Dale lo que sea, por Dios, pero que deje de sufrir. Pocos minutos ms tarde, un fuego arda en el suelo de piedra, donde Iak herva las cortezas que contenan el anestsico para Valeria. Maana por la maana le dije a Cassandra, habr que ir al campamento de Souza a recoger todas las medicinas que encontremos. Hemos de mantenerla con vida. Antes de contestar, la mexicana mir hacia su izquierda, donde a varios metros yaca Valeria acompaada de su padre, que no le soltaba la mano. No va a sobrevivir contest en voz baja. Yo lo s, t lo sabes. Hasta Iak lo sabe.

De eso no estamos seguros. Maana podremos coserle la herida y darle antibiticos. Cassie resopl, cansada, como lamentndose de tener esa conversacin conmigo. Esa sangre oscura viene de los intestinos, lo que significa hemorragia interna, y eso no se puede coser. Morir desangrada o de septicemia. Mientras hay vida, hay... No me vengas con refranes culeros! exclam con voz contenida. Ni siquiera nosotros podremos sobrevivir mucho tiempo ms aqu seal la entrada del templo, para aadir: Cunto tiempo crees que podremos aguantar? Una semana? Un mes? Casi envidio a Valeria. Ella al menos tendr un final rpido comparado con el nuestro. Iak ha sobrevivido alegu sealando al menkragnoti como prueba viviente. Por cierto? le pregunt directamente al indgena. Cmo sobreviviste a la noche con los morcegos rondando por ah? El descendiente de Fawcett se encogi de hombros. Ellos no buscarme aleg. Estar ocupados cazando a vosotros. En fin, sea como sea aduje centrando de nuevo mi atencin en el cuerpo yaciente de Valeria, propongo que tratemos de mantenerla con vida y sedada, y busquemos la manera de sacarla de aqu lo antes posible y llevarla a un hospital. Cassie me clav con dureza sus ojos esmeraldas. Pero de qu ests hablando? me espet crispando los msculos de la mandbula. Llevarla a un hospital? Te has dado un golpe en la cabeza? Tendremos mucha suerte si logramos sobrevivir aqu encerrados algunos das ms. En mi opinin aadi con voz apenada, volvindose hacia Valeria, lo mejor que le podra pasar es no despertarse de la medicina de Iak. Quieres... que muera? Ya lo est concluy la arqueloga en un susurro, bajando la mirada. Slo quiero evitarle sufrimiento. Y por eso quiero sedarla dije mientras Iak se levantaba para llevarle el lquido caliente a Valeria, pero no matarla. Intentemos mantenerla con vida aunque est drogada hasta las cejas, y luego ya veremos. Cassie neg con la cabeza una vez ms, pero termin haciendo un gesto equivalente a un: Haced lo que queris. Al final, el resultado va a ser siempre el mismo. En realidad, entenda perfectamente el argumento de Cassandra. Al fin y al cabo, era lo mismo que haba decidido hacer Iak cuando vio a Claudio caer presa de los morcegos, o quiz, hasta lo que yo habra propuesto de haber estado en su lugar. Pero haba algo importante que ella ni siquiera sospechaba. Algo que podra hacerla cambiar de parecer. Haba esperanza.

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Algo ms tarde, mientras Cassie y el profesor le cambiaban las vendas a Valeria, comenc a buscar a Iak con la mirada, pues haca ya un buen rato que no lo vea. Escudri entre las sombras del gran saln, y finalmente lo descubr acuclillado junto a la entrada, asomado al gran prtico que se abra como una enorme y cuadrada boca negra, a la noche y sus demonios. Me acerqu a l con sigilo aunque estaba seguro de que me oa perfectamente , y agachndome a su lado le indiqu en tono tranquilizador: No te preocupes. Por alguna razn en este lugar no entran. Aqu estamos seguros. El menkragnoti se volvi hacia m y me mir largamente con sus discordantes ojos azules. Y t cmo saber eso? inquiri con desconfianza Pues porque ya he pasado aqu una noche y Valeria an muchas ms, y me asegur que los morcegos no han intentado entrar en este templo en ninguna ocasin. Iak se volvi de nuevo hacia la oscuridad, inquieto, observando algo con fijeza. Yo le imit, pero a pesar de agudizar la vista no consegu ver ms que la espesa noche, aunque no me caba duda de que los morcegos estaban all fuera, acechando, esperando su oportunidad para cazarnos. Y t creer realmente pregunt entonces el menkragnoti, sin dejar de mirar a las tinieblas con palpable desasosiego, que esta noche ser como las dems? Aquella posibilidad velada que sugera Iak tambin la haba considerado yo mismo, aunque haba preferido apartarla de mis pensamientos. Pero ahora, mientras me diriga de vuelta donde se encontraban el profesor y Cassie, arrodillados junto a Valeria como en un prematuro velatorio, entend que no podamos ignorar la realidad de la situacin. Creo que, por si acaso, tambin deberamos hacer una buena hoguera frente a la entrada dije sealando el lugar donde an estaba Iak. Cassie levant la vista, mirndome con extraeza. Por qu? pregunt. Ya sabes que aqu no entran. No contest, tajante. Lo que s es que de momento no han entrado... lo cual no significa que no lo puedan hacer. Y qu te hace pensar que precisamente hoy van a romper su comportamiento habitual? Pues justamente eso repuse. Que el da de hoy no ha tenido nada de habitual. Los dos me miraron sin replicar. Vamos a por lea para esa hoguera dijo tras un momento la mexicana, ponindose en pie.

Media hora despus, ya arda una gran pira de ramas y troncos en las escalinatas que ascendan a la gran puerta del templo. Algo que, aunque primitivo, resultaba mucho ms tranquilizador que confiar simplemente en el comportamiento condicionado de unos seres de los que no sabamos absolutamente nada sobre su forma de razonar. Bajo los efectos de la droga que le haba dado Iak, y sin poder hacer nada ms por ella, Valeria dorma profundamente en su litera junto a nosotros. Si no fuera por la sangre que manchaba sus ropas, as como la gran cantidad de telas ensangrentadas que se amontonaban a su alrededor, parecera que simplemente disfrutaba de un reconfortante sueo junto a la fogata. Dormir. Un lujo que los dems no ramos capaces de permitirnos a pesar del profundo agotamiento; no ya por el peligro latente que sabamos se encontraba al otro lado de los muros, sino, sobre todo, por las terribles imgenes de las que habamos sido testigos a lo largo del da y no conseguamos borrar de la retina. Derrumbados fsica y emocionalmente, el profesor, Cassie y yo guardbamos un pesado silencio sentados alrededor de la pequea fogata. Aunque mi viejo amigo pareca perdido en sus propios pensamientos, como si su cuerpo se encontrara con nosotros, pero su mente se hallara en otro lugar ms oscuro y desolado. En un intento de distraerme con hechos ms banales que la muerte ajena y la perspectiva de la propia, busqu con la mirada la dichosa mochila roja, en la que guardaba los cuadernos del nazi, y hacindome con ellos me dispuse a echarles un vistazo. Empec por el cuaderno marcado con el nmero uno bajo el extrao smbolo de la Deutsches Ahnenerbe; y en la misma contraportada apareca el que, posiblemente, era el nombre del oficial de las SS que habamos hallado muerto. En una abigarrada letra escrita a mano, se lea: Oberst. Franz Stauffel, seguido de una incomprensible parrafada, en la que se adivinaban las palabras Fhrer y Schutzstaffel. Las siguientes pginas, al contrario de lo que me esperaba, no eran un diario sobre las actividades de aquella expedicin, sino ms bien una especie de registro de contabilidad. Un preciso listado acompaado de nmeros y fechas, supuse que detallando los hallazgos que haban encontrado y dnde. El listado me resultaba indescifrable, as que con decreciente inters fui pasando pgina tras pgina hasta llegar a la mitad del cuaderno aproximadamente, donde las hojas amarilleadas por el tiempo estaban an en blanco. Hasta aqu llegaste, amigo Franz pens con una mueca. Debiste comprar un cuaderno ms pequeo. Decepcionado con el contenido, dej el cuaderno a un lado y por un momento dud si examinar el siguiente. Pero levant la mirada, y tras ver las sombras y silenciosas expresiones que me rodeaban, decid enfrascarme en la lectura del siguiente cuaderno aunque no hubiera en l absolutamente nada que me interesara.

Abr el libro por una pgina al azar, e inmediatamente me di cuenta de que mi suposicin estaba totalmente errada. Aquel otro, era un cuaderno de dibujo. Regres a la primera pgina y comenc a repasar las detalladas ilustraciones que el autor haba hecho del interior y el exterior de muchos lugares de la ciudad, la mayora de los cuales no haba visto. Llegu entonces a la pgina donde con gran maestra haba recreado el misterioso monolito negro, esbozado a un lado a un soldado alemn, para que el lector fuera consciente de las grandes dimensiones de aqul monumento. Adems, aada un dibujo esquematizado de la constelacin de Orin y su forma pentagonal tan recurrente en aquella ciudad, as como sta formaba parte de la constelacin El Gran Felino Dorado de la cosmogona precolombina. En ese instante, tuve la absurda intencin de mostrarle a Valeria aquel extraordinario dibujo, tan relacionado con lo que ella me haba explicado el da anterior. Eso me hizo dirigirle una fugaz mirada, y al verla all, tumbada en aquella triste camilla, empapada en su propia sangre, me invadi un abrumador desnimo que casi me hace llorar. Iba a ser ese el inevitable destino de todos? Tragando saliva, me esforc por desviar la vista de la antroploga, que afortunadamente permaneca sedada, y me enfrasqu de nuevo en el cuaderno que tena ante m. Con el libro abierto sobre las rodillas pas la pgina, y lo primero que me vino a la mente al ver el siguiente dibujo, fue que ya haba visto aquello antes. Se trataba de unos bajorrelieves fielmente reproducidos sobre el papel, y que en un principio tom por los mismos que se encontraban bajo mis pies en ese momento, en el stano del templo. Pero al mirarlos con mayor detenimiento, constat que no era as. Eran otros. Otros smbolos. Otra historia muy diferente la que se narraba en ellos. Empec a estudiarlos con atencin, tratando de seguir la trama como haba hecho con los que relataban la historia de Los Antiguos, leyndolos como quien sigue la trama en un cmic escrito en una lengua desconocida. Por supuesto que de nuevo se perdan algunos pormenores, pero aquella historia haba sido cincelada en piedra y luego copiada por un hbil dibujante, para que cualquier hombre de cualquier poca o cultura, fuera capaz de comprenderla sin la ayuda de un texto escrito. De ese modo, procurando no perderme detalle, fui pasando pgina tras pgina con los ojos cada vez ms desorbitados. V olviendo atrs en no pocas ocasiones para asegurarme de no haber entendido algo completamente al revs. Repasando una y otra vez cada trazo con la vista, como un calgrafo, temiendo saltarme algn fragmento de la narracin que cambiase el sentido de lo que yo estaba interpretando. Veinte pginas ms tarde llegu al final de la reproduccin de aquel relieve

desconocido, y dada la inconcebible historia que en l se relataba, por un momento llegu a pensar que todo lo que haba en aquellas pginas no era ms que una invencin. Pero tras pensarlo un momento con la mirada perdida en las llamas de la hoguera, comprend que por muy increble que resultara, lo que acababa de ver no era ms que la minuciosa reproduccin de un grabado autntico, que deba encontrarse en el interior de algn edificio desconocido para nosotros. Me pregunt si aquel mural no estara en alguna oscura cmara en las entraas de la ciudad, en el diablico reino subterrneo de los morcegos. Tendra todo el sentido, porque aqul era precisamente el tema sobre el que versaba aquel relato: los morcegos. O, para ser precisos, el verdadero origen de los hombres morcegos.

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En lugar de explicarles lo que haba encontrado en aquel cuaderno forrado de piel marrn de haca setenta aos, les incit a que lo descubrieran por ellos mismos en realidad, al profesor casi tuve que sacudirle para que saliera de su catatonia. De modo que all estbamos los cuatro, Iak incluido, con el libro abierto en su penltima pgina cuando Cassie la pas con infinito cuidado y llegamos al final del relato. Tres minutos ms tarde, la mexicana cerraba el cuaderno de golpe, como si temiera que dejndolo abierto algo maligno pudiera escapar de su interior. El primer comentario, adems, tambin parti de ella, aunque no fuera una opinin rigurosamente acadmica. Malditos cabrones hijos de la chingada... murmur entre dientes. Cmo pudieron hacer algo as? Ninguno de los presentes discuti aquella apreciacin de Cassandra. Esencialmente porque todos pensbamos igual. La razn era, obviamente, lo que nos haba sido desvelado en los dibujos de aquellas pginas. Segn la precisa narracin de los cientos de grabados que no dejaban lugar a demasiadas dudas, pareca ser que Los Antiguos se vean a s mismos como los elegidos por los dioses para gobernar el mundo, y slo a ellos les fueron revelados los conocimientos necesarios para crear una escritura y un alfabeto, as como la manera de levantar grandes templos, multiplicar las cosechas, y mejorar el ganado mediante la seleccin y el cruce de distintas variedades de animales de cra. Todo lo cual, naturalmente, contribuy a elevar tanto el nivel de vida como el ego de aquella civilizacin, muy por encima de sus vecinas y contemporneas. Un hecho que condujo inevitablemente a una necesidad de expansin e intento de dominio sobre las mismas y, en ltima instancia, al enfrentamiento militar. Los lderes de Los Antiguos, previendo aquella guerra con los pueblos fronterizos, y apoyndose en sus rudimentarios conocimientos de gentica y transmisin hereditaria aprendidos con los animales de granja, haban ordenado a sus sabios iniciar un experimento impensable. Valindose de su experiencia con caballos, perros o bueyes, a los que cruzaban con ejemplares escogidos para obtener las caractersticas deseadas ya fueran caballos ms veloces, perros ms fieros o bueyes ms grandes, se plantearon hacer lo mismo con seres humanos. O mejor dicho, con lo que ellos consideraban seres infrahumanos. Al parecer, capturaban indgenas de una regin al sur de su reino el profesor aventur que podra tratarse de frica y que los indgenas fueran de raza negra, los seleccionaban, y hacan procrear entre ellos a los que cumplan determinados requisitos de tamao, valor y fuerza. Luego, cuando los hijos de estos nacan, usando

tcnicas primitivas pero innegablemente efectivas los modificaban desde muy pequeos alargndoles los miembros, mantenindolos eternamente a oscuras para mejorar su visin nocturna y, lo que resultaba ms increble, modelando sus crneos y mandbulas con moldes y armazones que los deformaban horriblemente. Luego, cuando estos hombres alcanzaban la edad de procrear, los apareaban entre s incrementando an ms aquellas caractersticas que sus creadores buscaban obtener. Y de ese modo, durante decenas o, seguramente, centenares de generaciones, potenciaron los rasgos de los ejemplares que ms se acercaban a su siniestro objetivo; logrando de ese modo algunos ejemplares extremadamente fuertes para ejercer como mano de obra, u otros especialmente atractivos para usar como esclavos sexuales. Pero, sobre todo, lograron el fin primordial de este perverso experimento, que no era otro que conseguir con esas tcnicas de alteracin fsica y un brutal condicionamiento psicolgico, una nueva raza de temibles y despiadados guerreros. Sin embargo, el destino o los dioses, segn los autores de los grabados decidi jugar la carta apocalptica y castigar la arrogancia de Los Antiguos arrasando su incipiente imperio de terror, e incitndoles a atravesar el Atlntico con sus pocas naves supervivientes. Ah se debera haber terminado la historia de Los Antiguos y sus experimentos genticos, haciendo acto de contricin y arrepintindose de su desalmada soberbia, pero no. Lejos de ello, ignorando las exhibiciones de ira divina, trajeron consigo al Nuevo Mundo algunas parejas de aquellos desdichados seres, y cuando levantaron la Ciudad Negra donde ahora nos encontrbamos, destinaron el subsuelo de la ciudad como hbitat para sus mortferas creaciones. El laberinto subterrneo por el que nos habamos movido, y que el profesor haba identificado errneamente como alcantarillas, eran en realidad las calles de una ciudad alejada de la luz del da, destinada a aquellos seres y sus descendientes. La copia de los grabados, que tan fielmente estaba reproducida en el cuaderno del oficial nazi, finalizaba con una estremecedora imagen donde aquellos seres desproporcionados, de grandes garras y crneos alargados, adoraban a una estatua colosal que representaba a sus amos y creadores. Un recordatorio permanente de quienes les haban dado forma, y a quienes deban obediencia ciega. Sin duda la misma estatua que habamos hallado cubierta de restos humanos hasta la coronilla. No haba alusin alguna en aquel relato al destino final de Los Antiguos, pero al menos desvelaba las preguntas que nos habamos hecho sobre la naturaleza y el origen de aquellos demonios sedientos de sangre. Los morcegos no haban llegado de ningn otro lugar. Ellos haban sido los primeros pobladores de aquella ciudad que, bajo las rdenes de sus amos, levantaron piedra a piedra con sus propias manos, miles de aos atrs.

Una ciudad ahora en ruinas, pero de la que en justicia eran sus legtimos dueos. Pues ellos eran los ltimos habitantes de la Ciudad Negra. Su nico hogar. Apenas logramos salir del aturdimiento que supuso aquella revelacin, Cassandra, el profesor y yo empezamos a discutir sobre lo que significaba, mientras Iak que segua desconfiando de la aparente quietud de los morcegos prefera volver a montar guardia junto a la entrada. Pero este experimento comentaba Cassie, con expresin de asco, debi de durar siglos. Los hombres no pueden modificarse como si fueran caniches, y adems... hay algo en todo esto que no me encaja. A qu te refieres? pregunt el profesor. Me refiero a que entiendo perfectamente lo que quieren explicar con estos dibujos replic la mexicana. Pero me cuesta mucho creer que, simplemente cruzando a unos hombres con otros, se pueden crear estas... aberraciones. A m tambin me suena raro, la verdad admit. No imagin que eso pudiera hacerse con seres humanos. Bueno dijo Eduardo mesndose la barba, al fin y al cabo, Gregor Mendel y Charles Darwin dejaron muy claras las leyes naturales hace casi doscientos aos, no? Cassandra replic con inesperada brusquedad. Darwin? La teora de la evolucin no tiene nada que ver en esto. El profesor tard un segundo de ms en contestar, quiz sorprendido con el tono de la arqueloga. Te equivocas, querida la corrigi. Durante su famoso viaje en el Beagle, que dio lugar a la teora de la evolucin, descubri que en cada isla del archipilago de las Galpagos las mismas especies animales se haban adaptado de forma distinta a sus diferentes hbitats, hasta el punto que desarrollaron diversas conductas y caractersticas fsicas. Por ejemplo dijo tomando aire: Darwin identific catorce pinzones que, aunque provenan de un antepasado comn, haban evolucionado de forma muy diferente en relacin a los recursos disponibles. As, algunos haban cambiado de aspecto y tamao espectacularmente prosigui como si estuviera dando clase, en funcin de si coman cactus, semillas o frutas, y la forma de sus picos y hbitos alimenticios se haba adaptado a las fuentes de alimento disponible, llegando a extremos tan sorprendentes como el Geospiza Difficilis Septentrionales, comnmente llamado Pinzn vampiro. Pinzn vampiro? repet convencido de que se trataba de una broma. Quieres decir que...? Se alimentan de sangre confirm el historiador. Sangre de otros pjaros, por lo general.

No tena ni idea... confes, asombrado. Cassie mene la cabeza, escptica. Eso no prueba nada aleg. Los seres humanos no somos pjaros de diez centmetros. Pero somos animales, no? rebati el profesor alzando las cejas. Por lo tanto, si se dispone de los conocimientos y el tiempo suficiente para aplicar modificaciones hereditarias, el principio es exactamente el mismo. Cmo va a ser lo mismo? inquir. Los pjaros son una cosa, pero los humanos... Un gen es un gen objet abriendo los brazos. Ya sea humano, de pjaro o de cucaracha; la posibilidad de modificarlos es idntica en todos los casos. Espero que no me vengas ahora con la divinidad del hombre y cuentos parecidos. De acuerdo, pero aun as apunt creyendo haber hallado una brecha en su razonamiento, los experimentos de Los Antiguos terminaron hace siglos. Puedo aceptar que las modificaciones fsicas perduren en el tiempo si los morcegos slo se aparean entre ellos, pero qu me dice del comportamiento? Si hace quinientas generaciones que sus amos no estn aqu para inducirles a actuar con violencia asesina, por qu lo siguen haciendo? Es cierto asinti Cassie. Los humanos, por muy modificados que estn fsicamente, no tienen esa tendencia natural hacia la violencia extrema. De hecho, no s de ningn animal en el mundo tan agresivo como los morcegos. Ni los tiburones, ni los tigres salvajes, ni siquiera las serpientes ms mortales son, ni remotamente, tan brutales como ellos. El profesor se encogi de hombros con gesto fatigado. No tengo todas las respuestas, seorita Brooks. Pero todos los ejemplos que me has dado, son de seres que han tenido una evolucin natural durante centenares de miles de aos. Lo que hay ah fuera, en cambio dijo desviando apenas un segundo la mirada hacia la entrada, esos... monstruos, no tienen nada de naturales. Son seres trasformados durante miles de aos, y que algn da fueron humanos pero que ya no lo son en absoluto, y no podemos sospechar cmo esos cambios afectaron a sus cerebros convirtindolos en otra cosa. En algo al margen de las leyes naturales de la evolucin. Convirtindolos en mquinas de matar puntualic al hilo del razonamiento. Esta vez la arqueloga no le llev la contraria, pues a la luz de las explicaciones de mi viejo amigo, aquella locura pareca cobrar un retorcido sentido. Pero lo que no dice aqu advert sealando el diario. Es por qu estos seres apestan a perro muerto. S que decirlo intervino Iak, que se haba aproximado sin que nos diramos cuenta, tomando entre sus manos el cuaderno y sealando una pgina concreta. Aqu estar respuesta. Me fij con inters en lo que quera mostrarnos el menkragnoti, imitado al punto por el profesor y Cassie, y enseguida empec a distinguir las ya familiares siluetas de

los morcegos, a las que un hombre con tnica pareca indicar qu hacer con los enemigos muertos. Al principio no entenda muy bien lo que estaba viendo. O quiz, simplemente, mi cerebro se negaba a aceptarlo. No puede ser... mascull Cassandra con repugnancia. Entonces comprend que no era mi retorcida mente la que me estaba jugando una mala pasada. All, perfectamente dibujado, se vea como se les enseaba a desmembrar a los enemigos cados, a alimentarse de ellos, y finalmente a untarse la piel con la sangre y las vsceras de las vctimas. Aquello explicaba no slo el hedor nauseabundo que emanaban, sino incluso la negrura de su piel, que en parte era debida a la sangre seca y la suciedad, acumuladas en capas a lo largo de toda una vida. No es de extraar pens, que infundieran terror a cualquiera que osase oponerse a Los Antiguos, y fueran tenidos por seres demonacos. Por qu ser que los pueblos que se creen elegidos por Dios murmur entonces, desabrido, acaban invariablemente convertidos en unos autnticos hijos de puta? Un momento, Ulises ataj el profesor. Tampoco vayas ahora a juzgar a esa gente con los parmetros de hoy en da de la civilizacin occidental. Actualmente an hay sistemas de castas en la India, esclavitud en frica, o discriminacin contra la mujer en muchos pases, donde se las considera poco ms que mquinas de cocinar y hacer nios. As que has de enfrentarte a esto sin prejuicios, pues de lo contrario los sentimientos nublarn tu juicio. Al cuerno con el juicio, profe. Lo que hicieron Los Antiguos, es una aberracin. Tienes que verlo en perspectiva insisti, paciente. Aunque nos cueste, hemos de dejar nuestra moral de lado para comprender la Historia, o de lo contrario no haremos ms que emitir juicios de valor y llegar a suposiciones errneas. Esto es Historia recalc, apoyando la mano sobre las tapas del cuaderno. Ni tica, ni filosofa. Historia. Casandra, sin embargo, neg con la cabeza. Usted puede opinar lo que le parezca, profesor intervino la mexicana, iluminada por la tenue luz de la fogata que arrancaba reflejos anaranjados de sus pupilas. Pero como Ulises, creo que esos Antiguos eran unos autnticos hijos de la chingada, y me alegro de que se extinguieran. Sinceramente, espero que pagasen por todos sus crmenes. Aquel comentario de Cassie accion un interruptor en alguna parte de mi cerebro, y una idea se abri paso hasta formar una frase. Joder... musit. Ya lo creo que pagaron... La arqueloga me dirigi una mirada de extraeza.

Qu quieres decir? Quiero decir que ya s cul fue el destino final de Los Antiguos. Me tom un momento de pausa antes de proseguir, un instante de silencio slo roto por el crepitar de la madera en el fuego. No lo veis? Est claro que se trataba de una civilizacin muy avanzada y que adems contaba con unos soldados invencibles, as que no pudo tener rival alguno en estas tierras. La causa de su extincin conclu, no creo que llegara desde el exterior. Un momento interrumpi el profesor Castillo alzando las manos. Yo no he hablado en ningn momento que extincin. Quiz solamente abandonaron las ciudades, como ocurri con los mayas. Pero los descendientes de los mayas estn ah rebat de inmediato, vivitos y coleando. Son decenas de millones y se extienden por toda Centroamrica. En cambio, dnde estn los descendientes de Los Antiguos? Hasta donde yo s, no haba hombres blancos y barbudos en Amrica cuando lleg Coln. Adnde quieres llegar? quiso saber Cassie. Quiero llegar a que si la causa de su aniquilacin no les lleg desde afuera... es porque quiz les lleg desde dentro. El profesor frunci el ceo exageradamente. Sugieres algn tipo de guerra civil entre los mismos Antiguos? No exactamente. Estaba pensando en algo an ms... interior. Pero qu...? La pregunta de Cassandra no lleg a tomar cuerpo. Antes de terminarla, vi brillar en sus ojos la chispa de la comprensin. Ests sugiriendo que los morcegos...? Ellos lo hicieron asever, envestido de una seguridad absoluta. Por alguna razn, en algn momento, lo hicieron. Observ los rostros de mis amigos, los gestos de aceptacin de aquella terrible verdad, que ahora me pareca difana e incuestionable. Mataron y quiz devoraron hasta el ltimo de Los Antiguos prosegu, como si aquellos acontecimientos hubieran transcurrido ante mis ojos. Aniquilaron la raza que los haba sometido y torturado hasta no dejar vivo ni a uno solo de ellos. Se vengaron de aquellos hombres que los haban creado para usarlos como animales conclu, y miles de aos ms tarde an siguen hacindolo. Un genocidio mascull Cassandra. La extincin de una raza a manos de los monstruos que ellos mismos haban creado. Dira que es justicia divina. Ms bien, la moraleja de Frankenstein suger con una sonrisa torcida. Ahora todo cobra sentido... apunt el profesor pensando en otra cosa. Esa horrenda montaa de huesos humanos, amontonada sobre la gran estatua de la caverna... No es una ofrenda, es una burla. Un gesto de desprecio coligi la arqueloga. De odio inmemorial hacia el ser humano, transmitido de generacin en generacin por los siglos de los siglos... Por eso son como son, y hacen lo que hacen resum bajando la voz. Por

eso desean matarnos, y lo cierto agregu resoplando, es que no se les puede reprochar. Inmediatamente me arrepent de mis palabras, temiendo que el profesor me hubiera odo, pero afortunadamente no haba sido as. Ajeno a lo que yo deca, l estaba contemplando a Valeria, abstrado, mirndola como slo un padre puede mirar a una hija al borde de la muerte, e intu que, en su fuero interno, tambin estaba maldiciendo a Los Antiguos. Aquellos hombres cuya soberbia e inmoralidad, haban engendrado una abominacin que miles de aos despus de su muerte todava segua cobrndose venganza. Por mi parte, viendo que Cassie tambin pareca absorta y lejana, tom de nuevo en mis manos el cuaderno. A la luz del fuego, ojeando de nuevo aquellos dibujos, pens en los desdichados a quienes Los Antiguos haban transformado primero en esclavos, y finalmente en demonios deformes y sanguinarios. A pesar del terror que me infundan, no pude evitar pensar en ellos como los descendientes de unos infortunados hombres y mujeres, que mucho tiempo atrs, contra su voluntad haban sido convertidos en morcegos.

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Iak abandon poco despus su labor de vigilancia para reunirse de nuevo con nosotros, sentndose con las piernas cruzadas mientras mantena la vista clavada en el fuego, del que ocasionalmente saltaban pequeas esquirlas incandescentes. A decir verdad, eso era exactamente lo mismo que hacamos los dems: mirar al fuego. Cada uno sumido en sus propios pensamientos, para no tener que pensar en lo que nos deparaba el inmediato futuro. Y posiblemente fue esa tensa quietud la que me permiti or un levsimo movimiento sobre nuestras cabezas. Qu ha sido eso? inquiri Cassie con un sobresalto. Alc la vista alumbrando con una linterna, pero no pude ver nada ms que el alto techo que nos cubra a varios metros de altura. No s ment lo mejor que pude. Quiz algn animal. La mexicana me devolvi una mirada silenciosa, preguntndome sin palabras si es que la tomaba por tonta. Son ellos... dijo en cambio el profesor, aproximndose a su hija con actitud protectora mientras miraba hacia arriba. No hay por qu preocuparse ment de nuevo tratando de tranquilizarlos. Ya nos dijeron que aqu no se atrevan a entrar, y adems aad sealando hacia la entrada, el fuego que hemos encendido en las escalinatas har que ni se acerquen. Y si hay ms formas de acceder? pregunt sbitamente preocupado. Claudio me dijo anoche... empez a explicar Cassie, tragando saliva tras pronunciar el nombre del argentino al caer en la cuenta de que estaba hablando de alguien a quien haba visto morir. Me dijo anoche... repiti cerrando los ojos con fuerza que registraron a fondo el lugar y no hallaron ningn otro acceso. Un reguero de lgrimas descendi por sus mejillas, y se removieron en mi interior todas las emociones que ella me provocaba, y que haban pasado a segundo plano aquellos das de caos y locura. Pero en ese instante, vindola frente a m con la aparatosa venda del hombro empapada en sangre, la ropa sucia y desgarrada, y su rostro surcado de churretes de barro y polvo, pens que era la mujer ms hermosa del mundo. De improviso me sent invadido por una oleada de cario hacia ella. Sin mediar palabra me puse en pie y, rodeando la hoguera, me sent en el suelo a su lado. Ella abri los ojos. Esos ojos grandes y verdes como una erupcin de esmeraldas, y me mir. Hola, guapa le dije componiendo una caricatura de gesto casual. Vienes mucho por aqu? Una sonrisa alete en sus labios temblorosos. Vamos a morir afirm en cambio. No es cierto?

Quedan menos de tres horas para que amanezca respond sin hacerlo, tomando sus manos entre las mas. Y te doy mi palabra de que esta es la ltima noche que pasamos en esta ciudad. Ya, claro. Porque maana ya estaremos difuntos. No aduje. Porque ya nos habremos marchado. La mexicana chasque la lengua con desagrado. No hagas eso, Ulises. No soy una nia a la que debas consolar con mentiras. Confas en m? Pues claro que no. Cassie... por favor. Y qu quieres que te diga? pregunt con una mezcla de sarcasmo y desesperacin. Que confo en que los ngeles del cielo, con sus espadas de fuego nos vendrn a rescatar a lomos de unicornios? No. Slo que confas en m. Y qu ganamos con eso? T slo dilo. rale, gey. Confo en ti. Contento? Dilo bien. La arqueloga esgrimi una mueca de fastidio, pasndose la mano por la frente con impaciencia. Est bien... resopl, hastiada. Confo en ti, Ulises Vidal. Gracias. Ahora necesito que te cortes en la palma de la mano para sellar un pacto de sangre. La acapulquea abri los ojos como platos, llevndose la mano al pecho. Pero qu dices? exclam, horrorizada. Tranquila... Sonre de oreja a oreja. Tambin podemos hacerlo con saliva. Cassandra an necesit un momento para darse cuenta de que no iba en serio. T y tus pinches bromas... reneg esbozando la sombra de una sonrisa. Antes te reas con ellas. Antes? Cuando ramos pareja. Eso fuimos? inquiri alzando una ceja. Hasta que yo la cagu, s. Cassie no pudo disimular la sorpresa que le produjo aquella afirmacin por mi parte. Yo siempre tuve la impresin de que ramos slo dos personas que tenan sexo y vivan juntas confes, y me dio la impresin de que aquello era algo que haca mucho tiempo que me quera decir. Siempre que nos preguntaban si ramos pareja, t te reas y contestabas de momento. Eso haca? Invariablemente.

Pues menudo idiota. Cmo es que me aguantaste tanto tiempo? Esta vez, la mexicana hizo una larga pausa antes de contestar. Su pelo rubio y ondulado, siempre tan reluciente, luca ahora apelmazado como las trenzas de un rastafari. Pero aun as, era guapa a rabiar, y slo tena ganas de tomar su rostro entre mis manos y besarla con todas mis fuerzas. Supongo... porque estaba locamente enamorada de ti dijo al cabo. Yo an lo estoy admit al instante. Y quiero pedirte perdn por todas las cosas que hice mal. Cassandra encaj aquella declaracin muda de asombro. Boquiabierta, pareca buscar en su amplio vocabulario alguna combinacin de palabras que expresara una respuesta coherente. Pero antes de que lo lograra, de nuevo escuchamos alboroto sobre nuestras cabezas. Esta vez, mucho ms fuerte que la anterior. Parecan pasos apresurados y como si, adems, arrastrasen un objeto por encima del techo. De nuevo elevamos la mirada, inquietos por la intensidad y agitacin de lo que fuera que estuvieran haciendo. Ahora ya puedo empezar a preocuparme? pregunt el profesor en voz alta, mientras apuntaba con su linterna en todas direcciones. Los ruidos parecan desplazarse progresivamente a travs del techo, siguiendo una direccin concreta. Unos ruidos como de arrastrar bultos, que se acallaron bruscamente. Fue entonces cuando nos dimos cuenta de que, fuera lo que fuera que estuvieran haciendo, se haban detenido justo sobre la entrada. Al unsono los cuatro bajamos la vista hacia el iluminado umbral, donde arda con fuerza la hoguera que habamos encendido en las escalinatas, y esperamos con la respiracin contenida a que algo terrible ocurriera en cualquier momento.

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Pasaron los segundos sin que nada sucediera, y la ansiedad comenz a diluirse lentamente mientras me esforzaba por tranquilizarme, convencindome de que no haba de qu preocuparse. All dentro, protegidos por la hoguera de la entrada, estbamos totalmente... Una sbita conmocin interrumpi mis pensamientos. Justo donde estaba mirando, exactamente sobre el fuego de la entrada, un bulto informe cay al vaco detenindose violentamente al tensarse la liana que lo una al techo. Alguien grit a mi espalda, y yo mismo di un respingo que me levant medio metro del suelo. Dios mo... dijo el profesor, con un hilo de voz. No, por favor. Eso no... suplic Cassie. Yo apenas pude reprimir las arcadas, al comprender que aquel fardo que colgaba inerte, lamido por las llamas, no era otra cosa que Claudio. Lo que quedaba de Claudio. Aquellas bestias le haban arrancado las extremidades de cuajo, dejndole tan slo la cabeza de donde colgaba balancendose ligeramente a un lado y otro como un ahorcado. Incluso en un acto de inexplicable crueldad, le haban abierto el pecho desde el cuello hasta la ingle de un solo corte, y la masa sanguinolenta de sus intestinos se desparramaba sobre las escaleras del templo. Cuando estuvieron seguros de que lo habamos visto, soltaron la liana que lo sujetaba dejndolo caer sobre las llamas. Algo que fue incluso peor, pues de inmediato nos alcanz el horrible olor de su carne quemndose. Un espantoso hedor que jams podr olvidar. No haban tenido suficiente con matarlo, queran que supiramos lo que nos esperaba. A su demencial manera, nos estaban mandando un mensaje. Nos estaban mostrando nuestro futuro. Hijos de puta... mascull con la voz ronca de rabia, apretando tanto los dientes que estuve a punto de romprmelos. Chamn decir nos record Iak, con la vista puesta en la entrada. Ellos ser demonios, y nosotros venir a su infierno. Iak dijo entonces Cassie, apenas reponindose. Cmo has sobrevivido en esta selva durante un par de das, a salvo de los morcegos? Ellos no buscarme dio como suficiente respuesta, llevndose la mano al pecho. Entiendo... pero cmo lo conseguiste?

El indio se encogi de hombros. No ser fcil. Aunque morcegos ser demonios, no ser tan listos como Iak. Y crees entonces que podras salir de esta ciudad sin que te atraparan? Yo poder respondi, convencido. Y llevndonos a nosotros contigo? Esta vez el indgena se tom ms tiempo para contestar y nos mir uno por uno. Vi como sus ojos apuntaban primero a la arqueloga, luego al canoso profesor, a la moribunda en su camilla, y finalmente se detenan en m; ojeroso y demacrado como no lo haba estado en mi vida. Antes de que abriera la boca, ya saba lo que iba a decir. No contest escuetamente. Si yo llevar, morir todos. Ustedes y yo. Durante un momento nadie dijo nada. Sabamos que tena razn. Pues yo no s vosotros intervino al fin Cassie, pero prefiero jugrmela ah fuera que quedarme aqu encerrada. Tenemos armas dijo aludiendo a los MP5 que habamos dejado apoyados sobre la pared, y eso nos da una oportunidad. A m se me ocurre otra posibilidad coment el profesor rascndose la barba . Podramos resistir aqu, mientras Iak va a buscar ayuda y alguien viene a rescatarnos. Humm... esa tampoco es mala idea aprob Cassandra. En teora, no dije yo meneando la cabeza. Pero en la prctica, a quin iba a avisar Iak? Cunto tardara en contactar con alguien, con los medios para venir a salvarnos? Nos llegara el agua por las orejas antes de que eso pasara. Y peor an puntualic tras una pausa. Quin le iba a creer, aparte claro est... de las mismas personas que enviaron a los mercenarios a matarnos? Bueno, Ulises protest el profesor. El plan no es perfecto, pero podra salir bien. No creo que tengamos otra posibilidad. Sin contestarle an, desvi la vista hacia el interior del gran saln, asegurndome de que tenamos todo lo que necesitbamos. Yo creo que s dije al fin. Que s, qu? Que s tenemos otra posibilidad para salir de aqu. Hablas en serio? se sorprendi Cassie. Pensaba que lo habas dicho slo para subirme el nimo. Pues no asent, y vi cmo la duda asomaba a sus rostros. Tengo un plan. Otro? Tan brillante como el ltimo? En lugar de contestar me limit a chasquear la lengua. Pero justo entonces, cuando me dispona a ponerles al cabo de mis intenciones, una nueva serie de pasos y golpes volvieron a orse sobre nuestras cabezas. Y ahora? pregunt el profesor con desasosiego, levantando la mirada. Qu diantre estarn tramando esos malditos? Nada bueno, eso seguro apunt.

Sugiero que... por si acaso dijo Cassie en voz baja, esta vez tengamos las armas a mano. V olv la vista hacia el gran prtico, a la noche donde se ocultaban aquellas criaturas cuyo nico fin pareca ser matarnos de la peor forma posible, y supe que tena razn. De nuevo los ruidos se dirigieron hacia la entrada y, tambin como la vez anterior, volvieron a detenerse durante unos instantes, imagino que organizndose antes de llevar a cabo su nueva accin. Fuera la que fuese. Imagin por un momento que iban a lanzar esta vez el cadver de Anglica, al igual que hicieron con Claudio, como un macabro entretenimiento que iba a durar toda la noche. Pero no. Fue peor. Mucho peor. De hecho, fue tan malo que ni siquiera se nos haba pasado por la cabeza que pudiera ocurrir. Como un sucio teln cayendo sobre el escenario, contemplamos impotentes como una gran cantidad de tierra y fango lanzados desde el techo del templo, se derramaba encima de la hoguera que protega el umbral. En cuestin de segundos la gran pira de fuego se apag en un siseo, como una vela bajo la lluvia. Sobrecogido, contempl como la hoguera en que habamos confiado para que nos protegiera, no era ahora ms que una pila de troncos humeantes. Un escalofro helado me recorri la espalda, al intuir lo que significaba aquella inesperada maniobra. Los morcegos iban a entrar.

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Todos abajo! les gritaba. Deprisa! Coged las armas! Ulises! exclam a su vez Cassie en la confusin. Llvate t a Valeria en brazos! La camilla no pasar por la escalera! Profe, coja usted la caja de las balas! orden vociferando, mientras me colocaba un subfusil en bandolera y me meta la Glock en los pantalones. Para qu? Usted hgame caso! Rpidamente y con todo el cuidado que poda tener dadas las circunstancias, tom a Valeria en brazos que por suerte para ella segua totalmente drogada y me dirig a la escalera en espiral que descenda hasta el stano. Quiz no era lo ms sensato ocultarse bajo tierra en una situacin as, pero no tenamos otra opcin. Slo haba una estrecha entrada a aquella bveda subterrnea, y sera mucho ms fcil de proteger que el enorme templo lleno de recovecos y amplias estancias que, al bajar la escalera, iba dejando atrs. Aquel oscuro reducto iba a ser nuestra Numancia, nuestro El lamo, y defenderlo de las acometidas de los morcegos decidira si bamos a contemplar un nuevo amanecer. Procurando no tropezar en la penumbra, tan slo iluminado por la linterna frontal que llevaba en la cabeza, alcanc el saln seguido por el profesor cargando la pesada caja y la mochila; Cassie acarreando armas y municiones como si fuera a iniciar ella sola una guerra; y cerrando el grupo Iak, que con un montn de lea bajo un brazo y una antorcha en la mano, descenda los ltimos tramos de escalera sin perder la compostura. Al entrar en el stano, el menkragnoti anunci con gravedad refirindose a los morcegos. Ya estar aqu. Lo primero que hicimos para organizar la defensa fue colocar unas pocas ramas junto a la entrada y encenderlas rpidamente; confiando en que el humo, que subira por el hueco de la escalera como por el tiro de una chimenea, les resultara lo bastante molesto como para pensrselo dos veces antes de descender. Si aquello fallaba, lo nico que tenamos era el arco de Iak y las armas de fuego, aunque sabiendo el escaso servicio que les haban hecho a los mercenarios y a los nazis con anterioridad, no confiaba demasiado en que supusieran una verdadera diferencia, llegado el extremo de tener que usarlas. Por eso, en cuanto la hoguera estuvo encendida y me apost frente a la puerta con el subfusil a punto, ped a los dems que aprovecharan el instante de tregua para sacar las viejas balas de plomo

alemanas de sus casquillos y extraer la plvora de su interior. Para qu? pregunt inmediatamente Cassandra. Qu piensas hacer con ella? Te acuerdas de ese libro que me llev del despacho del nazi muerto? El de Hitler? Est en la mochila roja, junto a los cuadernos. Y se me ha ocurrido algo mejor que usarlo como papel higinico. Cassie nos miraba alternativamente a uno y otro, intrigada. No tengo la menor idea de lo que estis hablando confes. Yo creo que s apunt el profesor mirando las balas y luego a m. Vas a pedirnos que envolvamos la plvora con las hojas del Mein Kampf? Exacto repuse volvindome un instante para guiarle el ojo. Pero... insisti Cassandra sin comprender. Petardos le explic el profesor antes de que formulara la pregunta. Vamos a hacer unos cuantos petardos. Prendimos otra pequea fogata al fondo de la sala con restos de antorchas, junto a la que dejamos a Valeria. A pesar de lo esculido de su llama, esta nos infunda cierto nimo al no encontrarnos nicamente bajo el amparo de las fras linternas. No comprendo rezong el profesor mientras descapullaba casquillos, qu razn ha empujado a los morcegos a adentrarse precisamente esta noche en el templo. No lo han hecho durante las semanas anteriores, aunque saban perfectamente que haba gente aqu. Dira que los hemos cabreado opin Cassandra con cansado sarcasmo. No les ha debido de hacer gracia que profanemos su sancta sanctorum, les disparsemos y finalmente Iak les lanzara un cctel molotov. Creo que de pronto hemos pasado de ser comida rpida, a una grave amenaza. Pues no me parece que el cambio nos haya beneficiado advirti el profesor con una mueca. De lo que yo no estoy tan seguro suger, sin apartar la vista del umbral de piedra, es de que sea eso, o slo eso, lo que los haya alterado tanto. A qu te refieres? Bueno, viendo el comportamiento de nuestros amigos de ah fuera, tengo el presentimiento de que el calificativo de murcilagos no les viene slo por su color de piel o sus hbitos nocturnos. A que no, Iak? Durante un instante, el menkragnoti pareci dudar si contestar o no. Leyendas decir que a morcegos gustar beber sangre de hombres. De qu ests hablando? inquiri Cassie, incrdula. De que son vampiros? El indgena de ojos azules neg con la cabeza.

Vampiros beber sangre mientras duermes, y t no darte cuenta le record. Pero si morcego hacerlo... seguro que t s darte cuenta. Eso ya lo imagino, Iak rezong. Pero gracias por la imagen. Y adems prosigui el menkragnoti, leyenda decir que morcegos ser capaces de oler sangre. Como piraas en ro. Quieres decir que huelen la sangre y se siente atrados por ella? pregunt el profesor dndole vueltas a aquella macabra idea. Pero, aunque as sea, qu sangre es la que estn...? Eduardo Castillo se call a mitad de la pregunta, al darse cuenta de que la respuesta estaba dormida sobre una camilla, justo a su lado. Y en ese preciso momento, como si aquellos demonios tambin hubieran estado pendientes de la conversacin, se escucharon unos malvolos gruidos procedentes del interior del templo. Solo un segundo despus, en un estallido de rabia, odio y febril sed de sangre, los morcegos se precipitaron escalera abajo.

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Unas toses que tenan mucho de humanas se aproximaban rpidamente, resonando cada vez ms cercanas en las paredes de piedra del stano. Pero, en el ltimo momento, el humo pareci causar el efecto esperado porque se detuvieron bruscamente; contrariados ante aquel inesperado obstculo que no les permita respirar, y contra el que nada podan hacer. Finalmente retrocedieron con pasos dubitativos, dejando atrs unos bufidos que ms bien parecan reproches. As que de momento, no lleg a asomar ninguna horrible cara de morcego por la entrada, aunque estaba absolutamente seguro, mientras los escuchaba replegarse escaleras arriba an con la rodilla en tierra, y el rectngulo de la entrada en el punto de mira del subfusil, de que aquel haba sido slo un primer asalto de tanteo. Las horas de noche que nos quedaban por delante, iban a hacerse muy largas. Por ello acordamos hacer turnos para vigilar la puerta, para que el cansancio no hiciera mella en la concentracin del que estuviera de guardia. Incluso el profesor, reacio a apartarse de su hija, cumpli con su relevo de media hora, mientras el resto se encargaba de la pesada tarea de separar balas de casquillos y extraer la plvora, para luego envolverla a presin en varias capas de hojas amarillentas escritas en alemn. Al principio, los primeros petardos parecan la obra de epilpticos en pleno ataque, pero la prctica llev a la perfeccin, y finalmente conseguimos elaborar unos cartuchos bastante decentes, a los que agregamos papel impregnado de plvora a modo de mecha. Y crees que esto los detendr? me pregunt el profesor, sentado en el suelo junto a m mientras enrollaba y prensaba. Por lo visto son bastante sensibles a la luz, as que unos fogonazos a tiempo nos pueden ser de ayuda cuando las cosas se pongan feas. Querrs decir si las cosas se ponen feas. El humo parece que los mantiene alejados. Apunto de contestar, me mord la lengua pensando que de nada serva compartir mis temores. S, claro repuse tratando de parecer animado. Seguramente ya se han cansado por hoy y nos dejan tranquilos. Cassandra, que en ese instante vigilaba la puerta, mir hacia atrs al orme, cruzando una brevsima mirada. En sus ojos se lea claramente la frase Mientes de pena. Haba pasado ms de una hora, cuando volvimos a escuchar ruidos sobre nosotros. Sonaba como si de nuevo arrastraran algo muy pesado, esta vez por el suelo del templo, y trataba de imaginar de qu poda tratarse cuando se oy un golpe sordo

seguido de un rumor inconfundible. La madre que... fue lo nico que alcanc a decir antes de que una pequea catarata de agua sucia descendiera por el hueco de la escalera e irrumpiera a travs de la entrada, apagando la hoguera. Lo haban vuelto a hacer. Eran ms listos de lo que pareca. A las armas! grit entonces. Llegarn en cualquier momento! Y dicho y hecho, apenas se haba extinguido el fuego apareci la primera cara de morcego en el umbral, exhibiendo sus largos incisivos en una furiosa mueca. Inmediatamente abrimos fuego con todo lo que tenamos, desatando un infierno de plomo que acribill al morcego antes de que ste pusiera un pie en el interior de la cmara. Pero antes de que llegara a tocar el suelo, otro apareci despreciando la suerte de su congnere, arremetiendo contra nosotros mientras era recibido de igual modo. Para entonces, otro rostro cetrino ya mostraba sus terribles colmillos ocupando su lugar. Los petardos! exclam volvindome hacia Cassie, calculando que a aquel ritmo se nos acabaran antes las balas que a ellos la mala leche. La arqueloga entendi lo que le peda sin necesidad de ms explicaciones. Tom uno de los cartuchos ms grandes, encendi la mecha, y lo lanz contra la entrada mientras yo segua disparando. Al no estar hecho con la misma presin que los petardos normales, en lugar de una explosin lo que obtuvimos fue un fuerte fogonazo, como el flash de magnesio de una cmara de fotos del viejo oeste. Sin embargo, el efecto fue an mejor del esperado, pues a los morcegos pareci no hacerles ninguna gracia el asunto, y los que se agolpaban en la puerta retrocedieron entre el humo y el spero olor a plvora. Funciona! prorrumpi el profesor. Les asusta ms que los disparos! El efecto de las balas quiz no lo comprendan del todo dije. Pero parece que los destellos de luz s les afectan. Lo que est claro apunt Cassie alumbrando los tres cadveres que yacan acribillados junto al umbral, es que les hemos dado duro. Ahora s que no creo que vuelvan. Ellos volver asegur Iak detrs de nosotros. Acuclillado al fondo de la sala junto a Valeria, el menkragnoti se apoyaba cansadamente en su arco, iluminado por la mnima hoguera que mantenamos encendida. Y eso cmo lo sabes? inquiri Cassie. Ellos odiar hombres-nos record lacnicamente. Ellos no querernos aqu, luchar por su tierra. Ellos morir si ser necesario. Por desgracia la lgica del indgena era irrebatible, y a ninguno se nos ocurrieron argumentos para contradecirlo. An sin ser nuestra intencin, nosotros les habamos provocado.

Pero qu otra cosa podamos hacer? Se trataba de nuestros pellejos al fin y al cabo, y con razn o sin ella, queramos conservarlos todo lo que fuera posible. Ya habra tiempo para consideraciones ticas cuando saliramos de all. Si es que lo logrbamos, claro est. Y cavilaba sobre las posibilidades reales que tenamos de salir vivos de aquel stano, cuando por el rabillo del ojo percib un levsimo movimiento, e instintivamente me volv hacia la entrada que, ya sin la hoguera encendida, apareca ahora sumida en tinieblas. No fue hasta que la luz del frontal penetr el espeso manto de humo y oscuridad, que distingu la inconfundible silueta de un morcego acechando en perfecto silencio, ms all del umbral. Como a cmara lenta, aguantando la respiracin con la intencin de sorprenderlo, levant el arma y apunt a travs de la mirilla a la sombra que sigilosamente se aproximaba hacia nosotros. Cuando los dems se percataron de mi movimiento, siguieron el haz de mi foco y al igual que yo, quedaron hipnotizados por aquella furtiva aparicin. Acariciaba el gatillo, aguardando a que el grotesco rostro al que perteneca aquella sombra apareciera ntidamente para no errar el tiro, cuando ocurri algo tan imprevisible que, a da de hoy, an no estoy seguro de no haberlo imaginado.

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Con las manos en alto, como queriendo convencernos a esas alturas de lo pacfico de sus intenciones, el morcego surgi de entre la humareda dando unos cautelosos pasos hasta situarse a la vista de todos, totalmente expuesto. Su estilizado cuerpo desnudo, grasiento y engaosamente enjuto, reflejaba la luz de las linternas, permitindonos ver una fuerte musculatura bajo su piel azabache. Aquel ser tan alto y delgado, podra haber pasado por un saltador de altura en unas olimpiadas, si no fuera por un par de aterradores detalles. Por un lado, sus largos y poderosos brazos rematados en unas uas largas, fuertes y afiladas como garras dira incluso que pulidas para producir el mayor dao posible parecan perfectamente capaces de arrancar un miembro de un solo manotazo, mientras que el otro aspecto que lo converta en algo diferente a lo que conocemos como Homo Sapiens, era por supuesto, su cabeza. Su deformada y horrible cabeza. Aquel crneo alargado hasta el absurdo, en cuyo rostro se abra y cerraba una boca sembrada de largos colmillos amarillentos, bajo una nariz chata, flanqueada por unos enormes ojos negros que parecan querer asesinarnos con la mirada. Nadie movi un solo msculo, hipnotizados por aquel instante de tensa calma que ninguno sabamos cmo iba a acabar. Encontrarnos de frente con aquel espcimen llegado de otros tiempos, era como estar ante un ente con el que nada tuviramos en comn; aunque en el fondo todos perteneciramos a la misma rama de la evolucin. En el caso del morcego, de una evolucin artificial llevada a cabo mucho tiempo atrs, por una civilizacin ya desaparecida. En realidad pens fugazmente, aquel monstruo de pesadilla era el nico eslabn vivo entre los misteriosos Antiguos y nosotros. Deca que mirbamos al morcego hipnotizados, pero al mismo tiempo, tambin nosotros ramos observados por l. Aunque no con irracional rabia animal, sino con un destello de orgulloso desafo, como el perro que satisfecho de asustar a un intruso se queda bajo el porche con el pelo erizado y el gesto altivo. Saba que a la mnima oportunidad que le diera, aquel ser saltara sobre m y me rebanara la garganta sin remordimientos. Pero tambin entend que para eso haba sido concebido, de igual modo que no se puede culpar a un toro bravo de perseguir un pao rojo. As que no dispar. Nuestras miradas se cruzaron escrutadoras durante unos segundos eternos, tratando en ambos casos de identificar a la extraa especie que tenamos enfrente, y quiz, determinar hasta qu punto era posible, o necesaria, la piedad requerida para perdonar la vida al oponente. Si sus valores o inteligencia eran suficientes como para que valiera la pena el riesgo.

Por mi parte entend que nosotros debamos parecerles tan espeluznantes como ellos a nosotros, sino ms, y que tan slo defendan el nico hogar que conocan y al que haban sido confinados desde el da en que fueron concebidos. Cre ver o quiz slo quera creer en aquellos ojos descomunales habituados a la oscuridad, un rastro de humanidad que permitiera algn tipo de comunicacin, o al menos una breve tregua entre nosotros. Fue entonces cuando, inesperadamente, el morcego abri sus fauces y de ellas surgieron unas desconcertantes onomatopeyas, terriblemente parecidas a las de un nio que aprende sus primeras palabras, o a las de un mudo tratando de hacerse entender. Por supuesto aquella sucesin de vocales y consonantes inconexas era completamente incomprensible para nosotros, pero no caba duda de que aquel ser estaba tratando de decirnos algo, quien sabe si en los vestigios de un idioma olvidado haca cincuenta siglos. Pero aquel fugaz momento de curiosidad mutua lleg a su fin cuando, quiz al comprender antes que yo que aquel puente era imposible de tender, el morcego entrecerr los prpados con frustracin y, soltando un resoplido que denotaba tanto desprecio como una advertencia, nos dio la espalda tomando del brazo a dos de sus compaeros cados, y se los llev fuera de nuestra vista. Durante ms de un minuto continuamos quietos como estatuas, en absoluto silencio, esperando que volviera a asomarse. Pero eso nunca lleg a suceder. Slo vimos como el tercero de los morcegos abatidos era arrastrado por los pies desde la oscuridad, dejando tras de s un rastro de sangre. Qu... qu ha pasado? pregunt al cabo de un rato el profesor. Hemos estado a punto de conectar susurr una Cassandra extasiada. S repuse. A punto de conectar sus dientes con nuestros cuellos. Ha sido increble segua balbuceando Cassie, profundamente impresionada . Habis visto sus ojos? Denotaban una innegable inteligencia. Con las herramientas y la paciencia suficiente, podramos tratar de comunicarnos. Pero de qu ests hablando? la interrump. Es que no has comprendido nada? Como dice Iak, nos hemos colado en su casa sin permiso, matado a varios de ellos, y slo quieren que los dejemos en paz. Saben que si nos dejan con vida otros vendrn detrs de nosotros, as que por eso nos matan, por pura supervivencia. Y porque nos odian puntualiz el profesor Castillo. Nos odian a muerte. Pero son seres humanos al fin y al cabo insista la mexicana. Una raza nica que Dios sabe lo que podra ensearnos. Podemos... no. Debemos buscar el medio de comunicarnos con ellos. No, Cassandra rebati el profesor. Entiendo su razonamiento, pero en este caso Ulises tiene razn. El nico medio que debemos buscar, es el de salir de aqu lo antes posible. Pero este ltimo no ha mostrado ninguna agresividad protest, como si furamos incapaces de ver lo ms evidente, sin duda hemos presenciado un primer

intento de acercamiento. Entonces Iak, para sorpresa de todos, se plant ante la arqueloga y la escrut con severidad. T slo ver, lo que querer ver... Morcego nacer para matar hombres y aprender a arrancar corazn llev su mano en forma de garra sobre el pecho de ella, para luego comer aadi el gesto de llevrselo a la boca. Si t creer que poder hablar con ellos, t equivocada, y t morir. Morcegos volver... sentenci volvindose ahora hacia el resto y matar a ti. Matar a todos. Y como punto inapelable final, desde lo alto de la escalera volvi a llegarnos un escalofriante rugido de odio surgido de una garganta lejanamente humana. Un rugido que disip cualquier duda sobre las palabras de Iak. Los morcegos vendran a por nosotros, y si no conseguamos huir de aquella ciudad en ruinas, moriramos como todos los dems lo haban hecho desde haca miles de aos.

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Aquella ltima vigilia se hizo eterna. Turnndonos por parejas, para evitar que ninguno pudiera quedarse dormido, y sin cesar de vigilar la entrada, los minutos transcurrieron como horas y las horas como das enteros. Aun as, de puro cansancio logr dormitar un poco sobre el fro suelo de granito, que me acab pareciendo el ms mullido de los colchones. Por alguna razn desconocida, los morcegos no atacaron ms esa noche y nos permitieron descansar mnimamente. Quiz ya se haban divertido lo suficiente. Cuando el despertador de mi reloj indic las seis de la maana, entre juramentos mir incrdulo la esfera iluminada, convencido de que haba cado rendido slo unos segundos antes. Por desgracia no era el caso, y aunque la oscuridad reinaba an en el interior del stano, un levsimo resplandor procedente de la escalera, revelaba que en el exterior ya haba salido el sol. Vamos, nenes exclam con voz pastosa, esforzndome por incorporarme. Ya es hora de levantarse. Djame en paz... protest Cassie sin abrir los ojos. Venga insist haciendo un gran esfuerzo por parecer en plena forma, aunque me dolan hasta las pestaas. Tenemos mucho trabajo que hacer. De qu hablas? Qu trabajo? pregunt el profesor desperezndose pesadamente. Ahora lo veris. Por qu siempre te andas con tantos misterios? pregunt Cassandra. Mir de reojo a la mexicana, que se frotaba los ojos mientras bostezaba. Imagino dije cruzndome de brazos, que estaris interesados en saber el medio que se me ha ocurrido para salir de aqu. Miedo me da preguntar... suspir el profesor pasndose la mano por la frente. A m tambin coincidi Cassie. Pero me pica la curiosidad. En qu has pensado? Muy fcil contest con una sonrisa que pretenda parecer confiada. Alguno ha visto la pelcula Fuga de noche? Tras ascender por la escalera con sumo cuidado, prevenidos ante cualquier sorpresa que nos pudieran haber dejado los morcegos, alcanzamos la gran sala donde, hasta el da anterior, nos habamos sentido tan seguros. Lo primero que hice al llegar arriba, tras depositar de nuevo a Valeria en su camilla, fue asomarme a la entrada, para descubrir que los despojos de Claudio haban desaparecido, y que de la gran hoguera de las escalinatas ya slo quedaban unos pocos

troncos humeantes. Mejor as, pens torciendo el gesto. Luego dirig mi atencin hacia el interior, y pude comprobar satisfecho que, aunque lo que all habamos abandonado la noche anterior apareca ahora revuelto y desperdigado por todo el espacio de la gran sala, los morcegos no se haban ensaado con nuestras escasas pertenencias y prcticamente todo segua intacto. La luz de la maana ya asomaba por la entrada del templo, y ello nos hizo sentir no slo mucho ms tranquilos, sino hasta animados al comprender que habamos superado la noche con vida, lo cual no era poca cosa. Bueno... murmur Cassie pasando su mirada de Valeria a m. Ya estamos aqu arriba. Nos vas a explicar ahora en qu consiste esa peliculera idea tuya? Claro dije. Por alguna razn, ayer me vino a la cabeza esa pelcula, basada en hechos reales. En ella expliqu, dos familias de la por entonces Alemania Oriental, consiguieron cruzar el teln de acero en un globo aerosttico de fabricacin casera, y se me ha ocurrido que... en fin, podramos intentar hacer lo mismo usando el hidrgeno que encontramos en el almacn de los nazis. La cara que se les qued a mis amigos fue como para vender entradas. Pero sin darles tiempo a reaccionar, me arrodill en el suelo y con la punta de un cuchillo dibuj sobre la piedra un esquema de lo que quera llevar a cabo con su ayuda, ante unas expresiones cada vez ms atnitas. Las poco elegantes alusiones a mi dudosa salud mental, las continuas burlas sobre la escasa cantidad de neuronas que amueblaban mi cerebro, o la infantil ingenuidad de creer que lo que funciona en las pelculas de Disney funciona tambin en la realidad, fueron los comentarios ms favorables que les o decir a lo largo de mi simplificada exposicin. Pero al finalizarla, a pesar de todo, el historiador y la arqueloga ya alegaron opiniones ms o menos argumentadas sobre la he de reconocerlo disparatada posibilidad que les acababa de proponer. No funcionar fue la tajante conclusin de Cassandra. S que funcionar contradije. Por qu? Pues... porque tiene que funcionar repuse con el mejor motivo que se me ocurri. Pero... te ests escuchando a ti mismo? pregunt el profesor, meneando la cabeza Lo cuentas como si fuera algo fcil de hacer, pero no lo es en absoluto. Acaso has calculado cuanto hidrgeno har falta para elevarnos a los cuatro? La relacin peso/empuje? El volumen necesario que ha de tener ese globo para que vuele? Me encog de hombros antes de responder. Ni idea. Yo soy de letras. Pues entonces, sin realizar los clculos previos cmo pretendes que...?

Levant la mano para interrumpirle, antes de que terminara la pregunta. Todo eso ya lo s, profe resopl, pasndome la mano por la cara con cansancio. Suena absurdo, y probablemente lo sea. Pero crame, no tenemos alternativa. Habr que construirlo, y luego rezar para que funcione. Ulises... mascull el profesor, lejos de estar de acuerdo. Te das cuenta de que parece el plan de un nio de diez aos? S que suena estrambtico alegu, entendiendo sus objeciones, pero es la nica posibilidad que se me ocurre para que salgamos de aqu todos con vida. Estoy abierto a cualquier otra idea, pero si nadie tiene una mejor, propongo que lo hagamos. Tenemos los medios, adems del ingenio y la necesidad. Qu ms queris? Un taxi? Vamos... insist. Tenemos que empezar ya mismo. No hay tiempo que perder. Pero esto que dices, aunque pudiera hacerse, es algo muy difcil de llevar a cabo seal el profesor con desconfianza. En cuntos das crees que podramos lograrlo? V olv la mirada hacia Valeria, que yaca en silencio mortalmente plida, como una inanimada figura de cera. La hija del profesor haba perdido mucha sangre durante la noche, y el color haba huido definitivamente de sus labios y mejillas. Nada de das contest con firmeza. Tenemos que construirlo y salir de aqu hoy mismo, antes de que vuelva a caer la noche, sino, ella morir. Y seguramente nosotros tambin.

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Por dnde empezamos? pregunt Cassie cuando logr convencerla de que mi plan no era una completa estupidez. Personalmente, no tengo ni idea sobre cmo hacerlo. Seal la entrada con la cabeza. En el campamento mercenario junto a las provisiones, vi las bolsas de los siete paracadas que usaron. Si a ello le sumamos los otros siete de emergencia, que an deben estar dentro de las mochilas de salto, nos dan un total de catorce paracadas. A unos veinticinco metros cuadrados de tela por cada uno, son aproximadamente... Las mates nunca han sido lo mo, as que mientras frunca el ceo por el esfuerzo, el profesor se adelant a responder: Trescientos cincuenta metros cuadrados. S, gracias profe... De modo que slo tenemos que unirlos todos de la forma que os he dicho. Pero cmo? inquiri Cassie. Yo me he olvidado la mquina de coser en casa. Eso no lo he pensado an contest guindole un ojo. Aunque tendris que ir a por ellos al campamento, regresar y coserlos de alguna manera. Pero teniendo en cuenta que esa va a ser vuestra tarea dije mirndolos a ella y al profesor, y que juntos sumis varios ttulos universitarios, estoy seguro de que algo se os ocurrir. Es esta tu pattica revancha por no haber pasado del bachillerato? Puede. Compuse una sonrisa ladeada. Y mientras tanto... quiso saber el profesor cambiando de tema. T qu vas a hacer? Yo ir con Iak dije acercndome a l, a recolectar algo que nos har falta para sellar las junturas entre las telas. Para cuando partieron a la carrera, en busca de los paracadas y el botiqun que presumamos deban tener los mercenarios en su campamento, Iak ya le haba dado una nueva dosis de narcticos a Valeria, y en cuanto comprobamos que producan el efecto deseado y la hija del profesor volva a sumergirse en un profundo sueo, el menkragnoti y yo nos dirigimos rpidamente a cumplir nuestra parte del osado proyecto. Si normalmente el tiempo es oro, ese da lo era con incrustaciones de diamantes y filigranas de platino. Cunta leche de rbol t querer? pregunt el menkragnoti trotando a paso ligero hacia un bosquecillo donde deca haber visto una buena concentracin de rboles del caucho. No lo s confes resoplando. Toda la que podamos conseguir antes del medioda.

El mestizo me mir con una expresin extraa, como si estuviera tratando con un chiflado al que no quedara ms remedio que seguirle la corriente. T venir conmigo al primer rbol indic, ver como yo hacer, y luego cada uno ir solo para hacer ms rboles, de acuerdo? Me parece perfecto asent. Unos cientos de metros ms all llegamos a la zona descubierta por Iak, donde unas docenas de rboles del caucho, que me recordaban por su corteza a los hayedos, se alzaban abigarrados a la sombra de las poderosas ceibas. Tal como dijo, el indgena de ojos azules me ense cmo sangrar la savia de estos rboles realizando una incisin en diagonal sobre su tronco, y usando lianas pequeas y cscaras de cocos cados, recolectar la resina sin daar el rbol aunque he de confesar que en ese momento, la salud de aquellos rboles no era una de mis prioridades. As que una vez lo tuve claro, nos pusimos manos a la obra y, antes de separarnos, acordamos que nos encontraramos en el templo cuando el sol llegara a su punto ms alto, llevando con nosotros toda la savia que hubiramos podido recolectar. La tarea result ser mucho ms ardua de lo que hubiera esperado, y entre el calor, los mosquitos y la ansiedad por buscar cada vez ms rboles de los que extraer su valioso jugo, termin exhausto, empapado en sudor y tiznado de la gomosa sustancia de los pies a la cabeza. Adems, aunque al cabo de una hora logr cogerle el tranquillo al asunto, los primeros rboles parecan negarse a entregarme su sangre as por las buenas, con lo que acab acuchillando a un par de ellos como un psicpata. Cuatro horas ms tarde, sin embargo, regresaba al templo con tres secciones de bamb convertidas en recipientes, repletas de la savia que confiaba servira para ayudar a que saliramos de all antes de la puesta de sol. Mirad lo que traigo exclam orgulloso de mi trabajo mientras suba las escalinatas, cargando con mis improvisados cuencos. Un montn de caucho lquido! Oh, estupendo dijo el profesor con indiferencia, apenas levantando la vista . Djalos en aquella esquina, junto a los que ha trado Iak. Cuando me volv en la direccin que me indicaba, descubr ms de una docena de troncos de bamb como los mos apilados contra la pared, todos ellos colmados hasta los bordes de resina de caucho. En el rato que haba estado fuera, entre Cassie y el profesor haban conseguido lo impensable, llevando a cabo lo que les haba propuesto tan slo cinco horas antes. No slo haban ido y regresado del campamento, encontrando el codiciado botiqun, y con lo que en l haba limpiaron y vendaron las heridas de Valeria. Adems, haban tenido tiempo para unir los catorce paracadas entre s, con un amasijo de cordajes, nudos y recosidos que seran el desvaro de una costurera, pero que al parecer, cumplan perfectamente su cometido. Fantstico les dije al aproximarme y ver su obra casi terminada. Sois unos maestros de la alta costura.

El hambre agudiza el ingenio contest el profesor, y yo ahora mismo tengo muchsima. Pero a ver si Iak no tarda demasiado en traer algo de fruta para almorzar apunt Cassie frotndose el estmago. Porque estoy a punto de desmayarme. Mientras tanto dije mirado la gran tela extendida, podemos empezar a aplicarle la capa de caucho lquido a las costuras, para as sellarlas mnimamente. Como me ha explicado nuestro amigo menkragnoti expliqu, primero hemos de hacer una pequea hoguera en la que calentar los recipientes de bamb. Luego hay que aplicar la resina con algo parecido a una esptula mientras est caliente y pegajosa, antes de que se enfre, que ser cuando se convierta en la goma flexible y adhesiva que necesitamos. Y con eso crees... que funcionar? inquiri el profesor, mirando con escepticismo el informe montn de tela multicolor que haban sido los paracadas. La verdad es que no tengo la menor idea. Sonre encogindome de hombros . Pero me pareci una buena manera de pasar el da. Asumiendo que mi respuesta era un chiste cuando en realidad no lo era tanto, calentamos el ltex en la hoguera, y usando trozos de corteza comenzamos a aplicarlo por todo el conjunto cuidndonos mucho de no olvidarnos ningn espacio sin sellar, pues ello dara al traste con el plan de huida, el invento y en ltima instancia con nuestras vidas. Actubamos deprisa porque la resina de caucho tardaba segundos en enfriarse y adquirir una consistencia que haca imposible aplicarla, as que por fuerza tardamos muy poco en completar el trabajo. Prcticamente habamos terminado cuando unos pasos sonaron a nuestra espalda y me volv para recriminarle a Iak todo el tiempo que se haba tomado para recolectar algo de fruta. Sin embargo, no era el menkragnoti quien se encontraba bajo el quicio de la puerta principal, observndonos con curiosidad. Vaya, vaya... dijo extrayendo un enorme machete de su funda. Qu placer volver a encontrarlos de nuevo... y esta vez a todos juntos aadi mirando a Valeria, con el que ahora era su nico ojo sano. Parece que despus de todo, s que voy a terminar el trabajo.

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Mientras Souza centraba su atencin en la antroploga herida, di un disimulado paso hacia las armas que, inoportunamente, habamos dejado apoyadas en la pared junto a la entrada. Justo al lado de donde se encontraba el mercenario. Pero a pesar de deslizarme hacia lo que supona su ngulo ciego, el ex militar se percat de mi sutil movimiento, y de un breve vistazo descubri adnde me diriga y mis intenciones. Al que se mueva dijo con voz glida, apuntndome con el machete, le rebano el pescuezo. A pesar de su lamentable estado, no me caba duda de que sera muy capaz de cumplir su amenaza. Tratar de hacernos con alguno de los subfusiles, aunque lo intentramos todos al mismo tiempo, no hubiera supuesto otra cosa que adelantar la sumaria ejecucin que presumamos era la intencin de Souza. Presuncin que no hizo sino confirmarse cuando se aproxim a las armas de fuego y tom uno de los MP5 mientras devolva el machete a su funda. Si lo hace... dijo entonces Cassie. Si nos mata, usted mismo morir tambin. Ah, s? inquiri el brasileo con divertida curiosidad mientras quitaba el seguro e introduca una bala en la recmara. Y eso por qu? Es que no se ha dado cuenta? prosigui la mexicana, sealando hacia el exterior. Este lugar est plagado de morcegos, y tarde o temprano lo encontrarn y lo matarn. Ya... dijo a punto de echarse a rer. Y ustedes me van a proteger de esos monstruos. Mejor que eso intervino el profesor, y dio un paso al frente. Tenemos un plan para salir de aqu, y usted podra acompaarnos. Un plan? Eso es. Se volvi hacia el informe montn de tela de paracadas que cubra el suelo. Nos iremos de aqu volando aadi haciendo el gesto de elevarse con la mano, y si quiere salir de aqu necesitar nuestra ayuda. Si no, tal como le ha dicho Cassandra, los morcegos le matarn... seguramente esta misma noche. Souza nos mir uno por uno y baj ligeramente el arma, pareci meditar la propuesta del profesor. Pero aquella tenue esperanza de llegar a un entendimiento, desapareci al tiempo que se dibujaba un rictus cruel en los labios del mercenario. Por desgracia dijo como si se sintiera apesadumbrado, algo que no era cierto ni de lejos, tengo dos malas noticias para ustedes. La primera enumer con evidente regocijo, dando unos golpecitos a la radio que llevaba en la cintura, es que dispongo de los medios para que vengan a recogerme en cuestin de horas, y la

segunda aadi levantando de nuevo el can del subfusil es que ustedes no van a vivir lo suficiente para ver como me marcho. Pero no lo entiende...? argument el profesor. Lo que hay en esta ciudad excede a cualquier otro hallazgo de la historia, algo que cambiar el mundo. Si nos mata nadie sabr de ello, pero si nos deja marchar, usted podra constar tambin como su codescubridor, y convertirse en un hombre rico y famoso. Yo no quiero ser famoso, y el seor Queiroz ya me paga muy generosamente trabajando para l. Queiroz? inquir. Es ese Queiroz quien nos quiere muertos? Eso no es de su incumbencia. Pero... Ya basta de chchara me interrumpi. No tengo nada personal contra ustedes. Son slo un asunto que he de solventar, y yo soy un profesional que... De pronto se call en seco, abriendo los ojos desmesuradamente con un gesto de incomprensin. Los dems nos quedamos igualmente mudos de sorpresa, al ver como el extremo de una flecha haba aparecido en el centro del pecho de Souza y una mancha oscura se extenda rpidamente por su sucia camisa. El mercenario baj la mirada para ver aquella estilizada punta sobresaliendo de su caja torcica, sin entender cmo demonios le haba salido aquello del cuerpo. Se llev la mano hacia atrs, para comprobar incrdulo cmo la estilizada flecha le haba entrado por la espalda, atravesndolo limpiamente. Nos interrog con la mirada, y lentamente comenz a girarse con el arma levantada, comprendiendo que el inesperado ataque le haba llegado por detrs. Pero no le dio tiempo a completar ni la mitad del gesto; una segunda flecha surc el aire con un silbido y esta vez le traspas el crneo, penetrando por una sien y saliendo por la opuesta. Souza cay derrumbado sobre el suelo de piedra del templo en un charco de sangre, y tras l apareci la silueta de Iak subiendo las escaleras con el arco en la mano. Se aproxim al hombre que acababa de matar, y le escupi con desprecio a la cara. T muerto le dijo, como si hiciera falta ponerle al corriente. Y ya no levantarte ms. Apenas recuperados de la sorpresa, felicitamos al menkragnoti por su oportuna aparicin y, sin remordimiento alguno por la muerte de aquel sicario, entre el indgena y yo sacamos el cadver al exterior, dejndolo como alimento para los buitres y las hormigas. Al regresar, recogimos el cesto de palma que haba dejado junto a las escalinatas en el que traa la fruta para almorzar, y empezamos a devorarla vidamente.

Parecamos unos caverncolas engullendo mangos, guayabas y pltanos, olvidando rpidamente cualquier cosa que no fuera saciar un hambre canina que todos padecamos. Al terminar, ahtos, nos tumbamos boca arriba con las fuerzas repuestas y el estmago burlado por unas horas ms. Pero aunque lo nico que me apeteca en ese momento, agotado, acalorado y con el buche lleno, era echarme una siesta hasta el ao siguiente, no me qued ms remedio tras una dura pugna contra cada msculo de mi cuerpo, que ponerme en pie y pedirle a mis amigos que me imitaran. El sol ya iniciaba su camino de descenso hacia el horizonte, y cuando se escondiera tras la lnea de los rboles, si no habamos logrado escapar de la Ciudad Negra aquellas podan ser nuestras ltimas horas en el mundo de los vivos. Y para qu mentir, se no era un mal incentivo.

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Como unos exiliados que se hubieran librado por los pelos de un bombardeo, el profesor y Cassie caminaban chapoteando por la anegada selva, cargando fatigosamente el pesado armatoste aunque fuera bsicamente tela, trescientos cincuenta metros cuadrados de tela pesan lo suyo que habamos construido. Mientras, Iak y yo con dos mochilas a la espalda cargadas con arneses y cuerdas, portbamos a Valeria en su precaria camilla, a la que le habamos aadido una rama vertical de la que colgaba una bolsa de plstico llena de agua. En dicha bolsa habamos disuelto un sobre de suero deshidratado del botiqun de los mercenarios junto a una dosis de morfina, y de ah tambin habamos aprovechado un largo tubito de goma y una hipodrmica con la que le hacamos llegar el lquido a sus venas. Desgraciadamente, aquella era una solucin muy precaria, y su piel cada vez luca ms plida a razn de los litros de sangre perdida. Espero que no quede demasiado... resopl entonces el profesor Castillo, medio desparecido bajo el enorme bulto que llevaban sobre la cabeza. Ech una rpida mirada atrs y pens que visto as, pareca un desgarbado gusano multicolor de catorce metros y dos pares de patas pasendose por la selva. El sueo de un bilogo y la pesadilla de un hortelano. Ya estar cerca respondi Iak secamente. Esta es la tercera vez que lo dices protest Cassie. V oy a empezar a poner en duda tu sinceridad. Seguro que no nos hemos perdido? inquiri el profesor. Recuerdo el camino ms corto. Es que era ms corto puntualic. Este es otro sendero, algo ms largo, pero lo bastante ancho como para que podamos pasar con todo lo que llevamos. Y no lo podas haber dicho antes? protest. Para qu? Igual que vosotros yo sigo a nuestro amigo, y si l dice que por aqu, pues por aqu vamos. Slo espero que no se pierda. Tranquilo que eso no va a pasar, y adems... imitando al indgena, aad: ya estar cerca. Cumpliendo su palabra, Iak nos llev hasta la elevada explanada que rodeaba el edificio donde haban buscado cobijo los nazis, y que ahora, rodeado de agua por todas partes, se haba convertido en una suerte de isla en medio del pantanal. Una vez all lo dejamos todo en el suelo, y tras dejarles recuperar el resuello durante un par de minutos los azuc de nuevo; esta vez para entrar en el edificio, con el fin de recuperar de su interior algo que nos resultaba imprescindible. Con el paso vacilante de los que estn al lmite de sus fuerzas, Cassie, Iak y yo

nos pusimos manos a la obra, dejando sin embargo a Eduardo al cargo de su hija. El profesor estaba tan exhausto, que de cualquier modo tampoco nos habra sido de gran ayuda. Sin perder tiempo, y usando troncos a modo de palanca, con nuestras ltimas reservas de energa ensanchamos el irregular hueco que daba acceso al interior, moviendo secciones de columnas cadas, y enormes segmentos del zcalo que en su tiempo cubri la entrada al lugar. Finalmente, con el sudor corriendo a ros por nuestros famlicos rostros, lo conseguimos, y dando vacilantes pasos de puro agotamiento nos adentramos en la enigmtica construccin cuyo interior ya conocamos, hasta llegar a lo que haba sido el antiguo almacn usado por los nazis. Son casi las cuatro inform al llegar al almacn e iluminar con la linterna la hilera de bombonas de hidrgeno arracimadas contra la pared del fondo. Tenemos menos de tres horas. Nos va a ir muy justo murmur Cassandra, sabiendo lo que an nos quedaba por delante. Muy, pero que muy justo... Sacar todas aquellas bombonas de hierro colado de casi dos metros de altura, aunque fuera rodando, requera un esfuerzo tan descomunal en comparacin con nuestras nimias fuerzas, que tuvimos que empujar la mayora entre los tres hasta la misma entrada, lo que hizo la labor an ms penosa de lo que habamos esperado. Cuando las tuvimos todas junto a la puerta diecisiete, para ser exactos, atamos sus herrumbrosos cuellos con cuerdas, y tirando denodadamente ahora s, con la colaboracin del profesor, las fuimos sacando una a una, hasta depositarlas en medio del claro frente al edificio. Aquel ltimo esfuerzo consumi todas nuestras fuerzas, y al terminar, ms que tumbarnos nos desmayamos sobre la hierba. Los brazos me dolan, la espalda me dola, las piernas me dolan, hasta las cejas me dolan del continuado forcejeo con aquella suerte de botellas de buceo para gigantes. Sumado esto a las dos noches sin dormir, y a los continuos enfrentamientos con hombres y morcegos todos igual de empeados en sellarnos el pasaporte, a pesar de mi buena forma fsica me encontraba para el arrastre. En un mercado de esclavos, no habran dado por m ni una zanahoria. No fue hasta que levant la vista y vi como el sol comenzaba a ocultarse sobre la copa de los rboles ms altos, que pude reunir el nimo suficiente para levantarme y, sealando la menguante altura del astro rey sobre el horizonte, impeler a los dems a hacer lo mismo. Aunque para ser sincero, lo que realmente los empuj a hacerme caso no fueron mis palabras, ni mucho menos mi capacidad de conviccin. Fue un lejano aullido, que surgi desde algn lugar de la cada vez ms sombra selva y que a todos nos hel la sangre en las venas.

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Est bien amarrado aquel extremo? pregunt haciendo bocina con las manos. Cassie alz la mano e hizo un crculo con el ndice y el pulgar, a modo de los submarinistas, para indicar que todo estaba correcto. Revis mentalmente nuestros ltimos pasos, preocupado ante la posibilidad gran probabilidad sera ms exacto de cagarla en el ltimo momento. As que, aunque la tarde lentamente se transformaba en la temida noche que ya se nos echaba encima, no me atrev a dar el ltimo paso hasta estar absolutamente seguro de no haber pasado nada por alto. Todos los amarres estaban asegurados con lianas y cuerdas a grandes moles de piedra o rboles cercanos. Los arneses firmemente atados a sus correspondientes correas, y un entramado cordaje en forma de red tejido con la cuerda sobrante de los paracadas, cubra toda la parte superior de la tela, lo que confiaba fuera suficiente para otorgarle la necesaria rigidez al conjunto. Est bien me dije tras la ensima revisin alea iacta est. Profe! Iak! grit haciendo crculos en el aire con el brazo extendido. Abrid las vlvulas! De inmediato, ambos empezaron a hacer girar las llaves de cada bombona, que previamente habamos vuelto a poner en pie con no poco esfuerzo. Rpidamente, el gas a presin comenz a salir de las botellas ocasionando espasmdicas convulsiones en la tela cosida de los paracadas, como si dentro de aquel recosido capullo hubiera una gigantesca mariposa peleando por salir a puetazo limpio. En cuanto el hidrgeno de las primeras dos botellas se termin, abrieron dos ms de forma gradual para evitar que un bombeo excesivo de gas produjera una fisura en la tela. Luego lo hicieron con otras dos, y luego con las siguientes, y as, lo que unos momentos antes era slo un motn de tela tirado en el suelo comenz a tomar forma. De manera algo tosca y desequilibrada al principio, pero luego ms suave y majestuosa, la enorme tela comenz a elevarse en el aire revelando su verdadera forma final, semejante a un hinchado cigarro puro. Aunque en realidad a m segua parecindome un gusano multicolor que, por alguna misteriosa razn y contra todo sentido comn, era capaz de volar. Funciona! exclam el profesor, ms incrdulo que feliz. Cassie a su vez y sin mediar palabra, me rode el cuello con los brazos dndome un sonoro beso en la mejilla. No me lo puedo creer... murmur levantando la mirada, mientras vea como el estrambtico dirigible, hinchado con hidrgeno alemn de haca casi ochenta aos, ascenda hacia el cielo hasta tensar las amarras y se quedaba suspendido a tres metros

del suelo. Una vez el dirigible era una forma de hablar, porque aquello no tena timn ni nada que se le pareciera para dirigirlo, estuvo al mximo de su capacidad sin necesidad de hacer uso de todas las botellas y no, no me libr de las miradas asesinas de mis amigos al descubrir que nos podramos haber ahorrado buena parte del esfuerzo de cargar las diecisiete, y ya flotaba indolente sobre nuestras cabezas, le inyectamos a Valeria una dosis de morfina en el antebrazo, y aseguramos al globo su camilla, a la que tambin iba atada. Seguidamente ayud al profesor a acomodarse en su arns quien lvido, apretaba puos y prpados ante la inevitable perspectiva de volar en aquel engendro , luego a Cassie, y cuando le tocaba el turno a Iak ste me mir con divertida extraeza. T creer que Iak subir ah? dijo esto ltimo sealando el aerostato, como si le estuviera gastando una broma. Claro! le contest. Para eso lo hemos construido! El menkragnoti neg con la cabeza. No. Esa... cosa, ser slo para ustedes. Yo irme por la selva, caminando. Pero qu pasa con los morcegos? Te perseguirn aunque salgas de la ciudad. No ser problema. Yo escapar de ellos en la selva, yo ser ms listo. Seguro que s, pero sera mucho ms seguro si te vinieras con nosotros, volando. En el aire estaremos totalmente a salvo. Iak volvi a mirar hacia arriba, contemplando de cabo a rabo aquel gigantesco remiendo que haca crujir los cabos que lo unan al suelo, impaciente por salir disparado hacia la luna. No dijo entonces, casi rindose. Yo creer que no. No te dejes engaar por su aspecto insist por ltima vez, aunque saba que no iba a persuadirlo. Dicen que volar es ms seguro que hacerlo en automvil. El menkragnoti me mir fijamente. Yo ser indgena, no idiota. Seal el globo y aadi: Preferir luchar contra morcegos, que subir a eso. Est bien... me rend, y le di un abrazo al entender que no iba a poder convencerlo. Cuando lleguemos a la civilizacin, te prometo que contaremos lo que aqu hemos visto. Detendremos la inundacin de la presa y salvaremos a tu pueblo. Todo habr sido gracias a ti... aad, tomndole por los hombros y el da en que volvamos a vernos, estoy seguro de que ya sers un gran jefe de tu pueblo. A pesar de la oscuridad cada vez ms densa, me pareci ver unas improbables lgrimas humedeciendo las pupilas del indgena, que me dio un nuevo abrazo. - Muito obrigado dijo dando un paso atrs, despidindose con la mano del profesor y Cassie, que haban observado toda la escena colgados de sus arneses. Luego, sin ms protocolo, se dio la vuelta y se intern en la espesura con su arco,

sus flechas y su pequea bolsa como todo bagaje para enfrentarse a la amenazadora noche que se cerna sobre jungla. - Muito obrigado contest a mi vez cuando ya no pudo orme, y durante unos segundos rogu para que llegara sano y salvo junto a los suyos. Fue al darme la vuelta, que vi como mis dos amigos me miraban expectantes, esperando una explicacin. No he podido convencerle fue todo lo que pude alegar, abriendo los brazos. Rehuyendo sus miradas acusadoras me dirig a mi arns, que colgaba en un extremo del dirigible slo Dios saba si aquello era la proa o la popa del mismo, y tras asegurarme al mismo saqu mi cuchillo recuperado del campamento, y lo alc en el aire con la mano derecha mientras con la izquierda sujetaba una de las lianas que nos una al suelo. Preparados? pregunt. Preparada! De ningn modo! A la de tres, soltamos amarras! dije cuando me asegur de que ambos hacan lo mismo que yo. El sol acababa de ocultarse bajo el horizonte. Ya no podamos esperar un segundo ms. Inspir profundamente, y tras despedirme mentalmente de pirmides, templos y cuerpos descuartizados, cont: Una! Dos! Y... tres! Al unsono los tres soltamos nuestros respectivos cabos, y el globo henchido de hidrgeno, libre al fin de sus ataduras, dio un brusco salto hacia arriba elevndose varios metros... para un momento ms tarde, volver a bajar lentamente hasta que tocamos de nuevo con los pies en el suelo. No habamos ido muy lejos.

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El profesor se revolvi inquieto en su arns. Qu narices ha pasado? Yo... no s contest tan perplejo como l. No tengo ni idea. Seguro que todos los cabos estn sueltos? Seguro respondi mirando en derredor. Joder! maldije en voz alta. Pero qu coo pasa? Servir de algo si bajo y empujo? pregunt Cassie con sorna. Quiz repliqu, molesto. Por qu no pruebas? Dejaos de tonteras por una vez! exclam el profesor. Lo que tenemos que hacer es aligerar peso. Arrojad las armas, el agua, la comida, cualquier cosa que pese. Tiene razn admit. Hay que deshacerse de todo. A regaadientes, profiriendo una sarta de improperios muy poco elegantes, la mexicana dej caer al arma y cort la soga que sostena la mochila de las provisiones. Todos hicimos lo mismo, librndonos sin miramientos de cualquier cosa que pesara ms de cien gramos. Inmediatamente el dirigible dio otro pequeo salto hacia el cielo, y pareci que se elevaba por fin... pero slo eso: lo pareci. Enseguida volvi a vencernos la terca gravedad. As que all estbamos los tres. Colgados impotentes como jamones, de un estrambtico globo de colores, y con Valeria en medio, atada a su camilla, y a quien inesperadamente descubr con la cabeza ladeada y mirndome con desconcierto. Dnde estamos? mascull con la voz nublada por la morfina. Cmo ests, cario? le pregunt su padre. Me duele... y se inclin con visible esfuerzo para ver su herida, cubierta con una montaa de gasas empapadas en sangre. No te preocupes le dijo, y esboz un intento de sonrisa. Vamos a salir de aqu en un santiamn y luego te llevaremos a un hospital. Te vas a poner bien, amor mo. La antroploga mir hacia arriba y luego a cada uno de nosotros, colgados de nuestros arneses, tocando el suelo con la punta de los pies. Por favor, decidme que estamos muertos... y esta es la manera de subir al cielo. Sonri dbilmente, y al hacerlo escupi sangre sobre su pecho. Tratamos de escapar en un globo le explic su padre, pero estamos sufriendo ciertas... dificultades con el despegue. El profesor dijo esto ltimo taladrndome con la mirada. En un globo? pregunt Valeria, con la voz muy dbil y los ojos entrecerrados. Qu me he perdido? Ya te explicaremos. Ahora slo reljate y descansa, nosotros nos ocupamos de

todo. Valeria fue a hablar de nuevo, pero se vio asaltada por una serie de estertores que la hicieron toser sangre nuevamente. Y entonces... quiso saber cuando se recuper, mirando hacia el suelo si estamos en un globo... porqu no volamos? Esa es una buena pregunta remarc la mexicana. Puede argument a tientas, que haya calculado mal, o que falte ms hidrgeno en el globo. ... o que haya demasiado peso razon Valeria con un hilo de voz. Quiz. Pero lo hemos reducido al mximo deshacindonos de lo que podamos, y ya es un poco tarde para ponernos a dieta. Lo nico que se me ocurre dije echando mano al cierre de mi arns, es bajar y ver si metiendo ms hidrgeno... Y en ese preciso momento, una retahla de aullidos volvi a romper la calma del crepsculo. Pero ahora ya no sonaban lejanos, ni mucho menos. Calcul que a menos de mil metros. Saban dnde estbamos, y se dirigan directamente hacia nosotros. Ya vienen! grit el profesor, aterrado. El follaje de la selva comenz entonces a hervir bajo el implacable avance de los morcegos, revelando que an estaban ms cerca de lo que imaginaba. En menos de un minuto los tendramos encima. Entonces descubr que Valeria se desligaba de la camilla, incorporndose ligeramente. Pero qu ests haciendo? le espet, sin creer lo que vea. Vuelve a atarte enseguida! As puedes caerte! Sin embargo lo que sta hizo fue mirar a su padre y, esbozando una sonrisa extraamente serena, llevarse la mano derecha al corazn. Siento que no hayamos tenido ms tiempo para conocernos... Qu? S, claro. Pero no te preocupes, cario. En cuanto regresemos a casa, recuperaremos el tiempo perdido. Ahora vuelve a atarte. Yo... lo siento mucho. Espero que me perdones por todo esto. Perdonar? Qu tengo que perdonar? Entonces su hija cerr los ojos e inspir profundamente. Te quiero... pap. Y antes de que ninguno se diera cuenta de lo que estaba pasando, rod sobre s misma y cay en el barro junto a mis pies. Cassandra ahog una exclamacin horrorizada llevndose la mano a la boca. El profesor grit el nombre de su hija con todas sus fuerzas, forcejeando con su arns para soltarse tambin y saltar a tierra. No! le grit, al ver lo que pretenda. Qudese donde est, profesor! Yo

la subir! Si l tambin se hubiera soltado, no habra tenido tiempo de asegurarlos de nuevo a ambos. La nica posibilidad de rescatarla era hacindolo yo solo. Con un gesto rpido me deshice de mis anclajes, y tras caer a tierra me agach al lado de la antroploga. Para mi sorpresa, ella levant la cabeza y me hizo el gesto con la mano de que me detuviera. Entonces comprend que no se haba cado, se haba tirado. Al mismo tiempo, vi por el rabillo del ojo como los pies del profesor dejaban de tocar el suelo y, aunque muy lentamente, el globo comenzaba a ascender mientras el murmullo de la vegetacin se converta en estruendo, y los bufidos de los morcegos resonaban como una estampida. Valeria se volvi en direccin a los ruidos, sabiendo lo que se acercaba. Sube enseguida! grit Cassie con desesperacin. El globo se est elevando! Vamos a volver al globo le dije a Valeria, ignorando tanto los gritos de los que estaban en el dirigible, como de los morcegos que se aproximaban. Te atar una cuerda a la cintura, y te subir antes de que lleguen. No hay tiempo... suspir viendo como el aerostato se alejaba del suelo. Ahora el globo s que vuela... Tienes que irte. Olvdalo, no voy a dejarte aqu. Quiero quedarme. Pero no lo entiendes? dije extendiendo la mano hacia la selva. Te matarn! Valeria bosquej un gesto de resignacin. Te equivocas y llevndose la mano a las vendas empapadas en sangre, musit con una mueca de dolor: Yo ya estoy muerta. De ningn modo negu, tajante, tratando de tomarla en brazos. Te voy a subir al globo ahora mismo. Ella sin embargo se revolvi con las pocas fuerzas que conservaba, impidindome hacerlo. No... mascull entre dientes. Vete... El fragor de la oleada de morcegos era ya apabullante. Estaban cerca, muy cerca, y se aproximaban rpidamente. El profesor grit a mi espalda con urgencia. Valeria! llam a su hija. Valeria! Maldita sea! La tom por los hombros, sacudindola. Tu padre te est esperando! Dile... que le quiero. No me hagas esto le supliqu. No se lo hagas a l. Ella neg con la cabeza, arrancando una sonrisa de su rostro contrado por el

dolor. De nuevo la voz del profesor. Apremiando. Al borde de la histeria. Los rugidos ya estaban a slo doscientos metros. Quiz menos. Lo hago por l... musit, y alz una mano para tocarme el rostro. Por vosotros... Yo no voy a marcharme le asegur cruzndome de brazos, para convencerla de que su destino estaba ligado al mo. As que moriremos los dos. Slo te pido... que hagas algo por m dijo en cambio, mientras cerraba los ojos y echaba la cabeza hacia atrs. El fragor del avance morcego lleg hasta los lmites de la jungla, y supe que en cualquier momento entraran en el claro en el que nos encontrbamos. Cassandra grit mi nombre. Ulises! El pnico se trasluca en su voz. Ya estn aqu! Quedaban escasos segundos para que aquellos demonios cayeran sobre nosotros. Ya no haba nada que pudiera hacer. Mene la cabeza. Abatido. Resignado. Lo que quieras le contest a la hija del profesor, entendiendo al fin que aquella era la ltima voluntad de un moribundo. Entonces ella me mir fijamente por un instante, para luego desviar la vista a la culata de la pistola que me asomaba por el pantaln. En cuanto entend lo que quera que hiciera comenc a articular un no rotundo, pero ningn sonido lleg a salir de mi boca. Por favor... susurr Valeria, tomndome la mano al ver la duda en mis ojos. Me qued bloqueado. Incapaz de hacer lo que me imploraba aquella mujer que se estaba sacrificando por todos, pero tambin de abandonarla y subir al globo que ya estaba a casi tres metros del suelo y ascenda rpidamente. Cuando las primeras sombras surgieron de la maleza, a slo unas decenas de metros, aquella mujer a la que haba visto por primera vez en una fotografa junto a su padre, un milln de aos atrs, llev mi mano hacia el arma con una splica en la mirada. Hazlo... insisti apretndome la mano, consciente de la inminente acometida de los morcegos. Ahora. Dirig una breve mirada a mi espalda. El globo, libre de ataduras y del peso de dos personas, se elevaba a cada vez mayor velocidad. Aun as, pude distinguir perfectamente los dos rostros desencajados que nos miraban, alejndose en el crepsculo. El profesor Castillo exhiba una mueca de espanto, llamando una y otra vez a su hija. Extendidos los brazos hacia ella en un gesto de desesperacin. Cassandra vociferaba, sealando hacia la espesura.

Si no lo haces, moriremos los dos sentenci Valeria, y desenfundando ella misma el arma con sus exiguas fuerzas, se apoy el can en la frente y llev mi mano a la culata. Quiz no quedaba otra salida, pero de ningn modo iba hacerlo. As, no. No a ella. Si no lo haces t... sise sin soltar la pistola, leyndome el pensamiento lo harn ellos. No puedo... lo siento. Cuidado! o gritar a Cassandra. Reaccion a la advertencia levantando la mirada, para encontrarme frente a un grupo de negros espectros que corran directamente hacia nosotros, con los ojos desorbitados, y sus babeantes mandbulas abiertas en un rugido de clera y sed de sangre. Apunt con la Glock y dispar al ms cercano. Le acert en el hombro, hacindolo trastabillar, pero ni as logr que se detuviera. Repet los disparos apuntando a otros tres, logrando que ralentizaran su paso. Pero tampoco aquellos dejaron de avanzar entre espeluznantes aullidos. Ulises! me llam de nuevo la voz de la mexicana, inesperadamente lejana. El dirigible se acercaba a la copa de los rboles, y el arns al que deba ir sujeto estaba ya totalmente fuera de mi alcance. Entonces, aprovechando aquel breve momento de distraccin, Valeria agarr el can de la pistola y se lo meti en la boca, aferrndolo con los dientes. Luego apoy su dedo sobre el mo, y sin que fuera capaz de evitarlo apret el gatillo.

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Un grito de horror desgarr el cielo de la selva. Nooooo...! La bala haba atravesado la cabeza de Valeria, que ahora yaca inerte en mis brazos. Valeria! vociferaba intilmente el profesor, ronco de impotencia. Valeria! Valeria! Pero ella ya no poda orle. Por un instante, empapado con la sangre de la antroploga, mir la pistola en mi mano y pens en hacer lo mismo. Era la salida fcil. La nica quiz. Pero alguien grit mi nombre, intuyendo quiz lo que pasaba por mi cabeza. Ulises! me llam en una splica, a demasiada altura por encima de mi cabeza. Por favor! Cassandra. Su voz fue como un salvavidas cuando comenzaba hundirme. Ella le daba sentido a seguir viviendo. Por ella vala la pena luchar. Hasta morir, si era preciso. Alc la vista. Una nueva oleada de morcegos emerga de la selva. Una marabunta de sdicos demonios emergiendo de todas direcciones, aullando con un odio alimentado durante siglos. Dejando caer el cuerpo sin vida de Valeria, agarr la pistola con ambas manos y comenc a disparar a discrecin. No poda hacer ms que eso. Pelear hasta el ltimo momento, antes de caer en las garras de aquellos semihombres que ya me tenan rodeado. En cuanto se acabaran las balas del cargador, mi vida habra terminado. A las bombonas! bram entones Cassandra desde las alturas. Dispara a las bombonas! Dirig la mirada hacia las grandes botellas de hidrgeno comprimido que nos haban sobrado, an apiladas en el suelo, y comprend. Sin dudarlo un instante apunt a las bombonas, y apretando los dientes dispar contra ellas las ltimas tres balas que me quedaban. Las dos primeras hicieron saltar dos frustrantes salpicaduras de tierra a los lados. Me temblaba el pulso, y en ese estado no le acertara a un elefante dormido. Cerr los ojos, respir hondo, y aguantando la respiracin abr el ojo derecho para disparar la ltima bala que me quedaba. Y entonces ocurri.

Una gigantesca bola de fuego de ms de veinte metros de altura estall en la noche, iluminando el claro como si de pronto hubiera amanecido, mientras la onda expansiva me lanzaba de espaldas a varios metros de distancia y la ola de calor me abrasaba el rostro y los brazos. Pero aun as, la peor parte se la llevaron los morcegos que se encontraban en las cercanas y que, o murieron inmediatamente con la explosin, o encendidos como antorchas, corran alocadamente entre espantosos gritos de dolor. El resto de morcegos, impresionados por la potencia de la explosin y alarmados al ver a sus congneres envueltos en llamas, dieron un momentneo paso atrs, presos del miedo. Un miedo que tard slo unos pocos segundos en verse substituido por una redoblada clera, que me tena a m como objetivo. Mir desesperado alrededor buscando algo con lo que defenderme, lamentando por un momento no tener una bala extra en la recmara de la Glock, que ya intil, dej caer al suelo. A una decena de metros vi uno de los subfusiles que habamos soltado para perder peso, pero en realidad, treinta balas de ms tampoco hubiera supuesto ninguna diferencia. Pens en salir corriendo, pero tambin comprend que me daran alcance de inmediato. No haba escapatoria. Exhausto, baj los brazos rindindome ante lo inevitable. Entonces la voz de Cassie me lleg de nuevo, desde muy arriba, y en irritado tono de reproche. Carajo, Ulises! Sube al puto rbol de una vez! Mir hacia arriba, perplejo, y all estaba el dirigible. Inexplicablemente esttico. Tard un momento en advertir lo qu haba sucedido. De algn modo, Cassie haba logrado enredar uno de los cabos sueltos a la ltima rama de una gran ceiba, y all se haban quedado, amarrados a ms de treinta metros sobre el suelo. No me lo puedo creer... musit, atnito. Al final, result que s iba a tener una ltima oportunidad. Pasando a la carrera junto a dos morcegos que se retorcan en el barro entre espantosas quemaduras, me agarr a una de las gruesas enredaderas que rodeaban el liso tronco de aquella ceiba y, exprimiendo los ltimos rastros de energa de mis msculos, comenc a escalar casi a ciegas sin ver apenas dnde apoyaba pies y manos. Lo nico que anhelaba era subir ese rbol, aferrarme a la cuerda, alcanzar el dirigible y huir de aquel infierno. Aprate! grit Cassandra. Estn subiendo detrs de ti!

Mir hacia abajo y constat que los morcegos ya se haban repuesto de la explosin y emprendan de nuevo la caza empujados por una desbordada furia asesina. Alcanc el nivel de las primeras ramas, y por un momento me sent optimista. Pero entonces un asqueroso olor a putrefaccin atac mi nariz, y sin necesidad de volverme, supe que aquellos implacables seres me pisaban los talones. Redoblando el esfuerzo me agarr a la siguiente rama, alzndome a pulso y ponindome en pie para alcanzar la siguiente. Me mova a oscuras rasgndome la ropa y arandome la piel, consciente del riesgo de resbalar y caer rompindome la crisma. Pero aquello era una carrera contra la muerte, y no haba segundo puesto. Entonces pude ver ms all de la copa del rbol, las siluetas de mis amigos colgando del dirigible, y me pregunt por un instante, por qu diantres no abran fuego sobre los morcegos que me seguan. Tard un segundo en recordar, esbozando una mueca mental, que yo mismo les haba animado a tirar las armas para aligerar lastre. Pero no tena sentido lamentarse de ello. La salvacin estaba ya muy cerca. Lo malo era que los morcegos lo estaban an ms. Espoleado por la inmediatez de sus bufidos, ascend por la que rogu fuera la ltima rama de aquel interminable rbol. Una larga y delgada rama casi vertical, que tem no aguantara mi peso y terminara por quebrarse. Aun as, prosegu con mi desesperado ascenso y no fue hasta alcanzar el final de la misma, que descubr como un nudo corredizo se aferraba a un frgil puado de hojas que, tensas por la traccin del dirigible, parecan a punto de deshacerse. Cassie volvi a gritar advirtindome que los tena detrs, a menos de un metro. Imaginando una garra que me enganchaba del tobillo en el ltimo momento, estir el brazo para asir la cuerda, y tras deshacer el nudo, me sujet con ambas manos. Me aferr a la cuerda con todas mis fuerzas, y de inmediato el dirigible comenz a elevarse mientras yo luchaba por no soltarme. Me haba salvado por los pelos, y resoplando de alivio mir a Cassie, quien desde algo arriba me devolvi la sonrisa... una sonrisa que inmediatamente se le hel en los labios. Segu su mirada, que terminaba algo ms all mi espalda, para descubrir lo que haba hecho cambiar la expresin de su rostro. Un morcego haba escalado hasta lo ms alto del rbol y se hallaba justo a mi altura, a slo un par de metros de distancia. Y se aprestaba a saltar sobre m. Pude ver como flexionaba piernas y brazos para darse impulso, y no me cupo duda que esa distancia no era nada insalvable para sus poderosos msculos, mientras yo no poda hacer otra cosa que seguir agarrado a la cuerda que me una al globo y que, a causa de mi peso adicional, se elevaba mucho ms lentamente que antes.

El morcego clav en m sus descomunales ojos negros, y exhalando un berrido de clera salt al vaco con los brazos abiertos, dispuestos a atraparme. Pero los antiguos dioses de la Ciudad Negra, parecan haber decidido que yo viviera un da ms, pues justo en ese instante una repentina rfaga de viento desplaz el globo algo menos de un metro. Muy poco, realmente, pero suficiente como para que el morcego, que ya se encontraba a mitad de su salto, no tuviera oportunidad de rectificar en el aire y de pronto se viera braceando desesperadamente en el vaco, a escasos centmetros de su objetivo. Por desgracia, mientras el morcego describa un arco en el aire y se precipitaba hacia el distante suelo, en una de sus brazadas, alcanz a rozarme la pantorrilla derecha con sus garras. Como si en lugar de un zarpazo hubiera recibido el corte de cuatro escalpelos, otros tantos cortes hendieron mi pierna haciendo brotar la sangre de la carne desgarrada. Ignorando el lacerante dolor, mordiendo el grito entre los dientes, logr subir por la cuerda, alzndome a pulso hasta llegar a mi arns. Jadeando por el terrible esfuerzo, me introduje en el mismo y asegur los cierres. Luego arranqu un trozo de la mugrienta pernera, y lo anud alrededor del muslo para evitar desangrarme. Fue slo entonces, que mir hacia abajo. All, centenares de demonios negros se agitaban en un delirante frenes como en una escena de El Bosco; gruendo, aullando, rugiendo iracundos, con sus ojos puestos en el remendado engendro volador del que ramos pasajeros. Seguramente, tan asombrados como yo de que aquella improbable fuga digna del Barn de Mnchhausen, hubiera tenido xito.

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Rpidamente nos elevamos en el aire por encima de los rboles ms altos, definitivamente a salvo de los morcegos. El sol derram un ltimo destello de luz ensangrentada sobre la selva, como si quisiera recordarnos toda la que se haba vertido en los cuatro das escasos que habamos pasado en la Ciudad Negra, y en ese preciso instante fui consciente de que, contra todo pronstico, haba sobrevivido. Aquel debera haber sido un momento de alegra desbordada, pero no hubo un solo gesto de victoria o exclamacin de jbilo alguna. Muy al contrario, los tres estbamos sumidos en un hondo y triste silencio. Cassie penda de su arns en la parte delantera del globo observ, que con la pequea mochila roja en su regazo, el profesor lo haca en la seccin media, y yo en ltimo lugar, detrs de todos. De modo que, por fortuna, lo que tena frente a m era la espalda encogida del profesor Castillo y as no tena que mirarlo a la cara. No hubiera podido. Inmvil, con las manos cubrindose el rostro, mi viejo amigo pareca sumergido en un dolor que no era capaz siquiera de imaginar. Sobrevolando aquella selva siniestra, silenciosa como un cementerio, no poda evitar escuchar su llanto profundo e inconsolable. El espanto de ver morir a una hija de una forma tan horrenda, no poda ser comparado a ninguna otra cosa en el mundo. No haba nada que se pudiera decir para confortarlo. Mucho menos, nada que saliera de mis labios. Aun as, yo haba estado ah. El arma con que Valeria se haba quitado la vida estaba en mi mano cuando apret el gatillo. Era mi amigo, qu diablos. Eduardo... le llam en voz baja. Yo... quisiera... A pesar de la creciente oscuridad, pude ver cmo la mexicana se volva hacia m y sin decir palabra, se llevaba el ndice a la boca y negaba con la cabeza. Seguramente tena razn. As que call, y me qued observando cmo nos alejbamos lentamente de las siluetas de las pirmides que descollaban en la jungla como lgubres islotes de piedra, y todo rastro visible de la Ciudad Negra se disolva entre las sombras. Con la definitiva llegada de la oscuridad, las estrellas invadieron el cielo como un ejrcito de indisciplinadas lucirnagas, y la tierra firme desapareci de forma absoluta, como si volramos sobre el espacio vaco, y nada hubiera bajo nuestros pies. En el transcurrir de la noche, el desolado llanto del profesor dio paso horas ms tarde a un apagado gimoteo salpicado de atormentados quejidos, y finalmente a algn que otro suspiro, que dejaron de orse cuando le venci el sueo y qued dormido en

su arns. Por alguna razn, pese a no haber dormido prcticamente nada las ltimas dos noches, en mi caso el sueo se neg a abrazarme hasta muy entrada la noche. Slo logr relajarme cuando empec a escuchar los familiares sonidos de los animales de la jungla, que obraron en m como una tranquilizadora cancin de cuna. Esa era la seal definitiva de que habamos dejado atrs el territorio de los morcegos. Por descontado, el artesanal aerstato haba demostrado tener fugas de hidrgeno, y cada vez que me despertaba en plena noche, tena la impresin de que la difusa lnea del horizonte estaba ms alta que la ltima vez. A eso de la media noche, calcul que la altura de vuelo se haba visto reducida sensiblemente, pero aun as, el viento segua empujndonos a veinte o treinta kilmetros por hora en direccin noroeste, y nos mantenamos a unos buenos doscientos o doscientos cincuenta metros de altura sobre las copas de los rboles, iluminados por la reconfortante luz de una inmensa luna que, ahora s, iluminaba la infinita Amazona con su luz fra y acerada. Fue horas ms tarde, con la llegada del nuevo da, que Cassie advirti unas luces amarillentas parpadeando en tierra a cosa de un kilmetro justo en nuestra trayectoria, y enseguida comprendimos dos cosas: que se trataba de fuegos encendidos por seres humanos... y que bamos a pasrnoslas de largo. No tena medio alguno de obligar a descender a nuestro cochambroso zepeln, y era muy consciente de que esa poda ser nuestra primera y ltima oportunidad de ser rescatados. Resultaba exasperante advertir como nos acercbamos cada vez ms a aquellas fogatas que ya podamos adivinar que procedan de un pequeo pueblo de madera y chapa a la orilla de un ancho y pacfico ro, y saber que no haba manera de detener nuestro incontrolable viaje, que poda llevarnos an a cientos de kilmetros de all. La gran chucha! exclam Cassie, exasperada. Lo vamos a pasar de largo! Este condenado trasto an puede tardar horas en perder todo el gas lament mirando descorazonado la panza del globo. Vete a saber dnde acabamos. Mira que no imaginar un sistema de aterrizaje! me recrimin la mexicana. Hay que ser menso! Disculpe usted. La prxima vez tambin instalar mini bar y asientos reclinables. No mames, tenas que haberlo pensado antes. Para sorpresa de ambos, fue el profesor Castillo quin alz la voz por encima de los dos. Ya basta! prorrumpi saliendo bruscamente de su largo mutismo. Lo ltimo que necesitamos es ponernos a discutir ahora y aadi mirndonos a uno y otro: A ninguno se le ocurre cmo bajar de aqu?

Un elocuente silencio fue la nica respuesta que obtuvo. Yo s lo que hay que hacer... contest al cabo Cassandra. Lo que no s, es el cmo. Qu quieres decir? Est muy claro. Hemos de conseguir que salga el hidrgeno ms deprisa. El inconveniente es que no tenemos manera de que eso suceda. Colgado en mi estribo mir hacia arriba, y supe que slo haba un medio de lograrlo. Pues en ese caso... dije apretando los dientes habr que fabricarla. An con mi bajo tono de voz, ambos me oyeron y volvieron sus cabezas hacia atrs. Entonces desenvain el cuchillo, y sostenindolo en alto les interrogu con la mirada. Ninguno dijo nada, adivinando mis intenciones; lo cual ya era suficiente para m. Sin soltarme del arns me elev a pulso por la misma cuerda que me una al globo y, enroscando la pierna izquierda en ella, logr desembarazar la mano derecha para empuar el cuchillo que llevaba aferrado entre los dientes. Lanc un ltimo vistazo a mis compaeros de vuelo, que me observaban con expectacin, y ante sus resignados semblantes alc el brazo por encima de mi cabeza y practiqu un largo corte en la lona de paracadas por el que inmediatamente comenz a salir el hidrgeno a borbotones. Hecho esto, me descolgu hasta quedar de nuevo suspendido del arns, y satisfecho, comprob como nuestra altitud se reduca. Tal y como esperaba al principio, pero luego algo ms deprisa de lo que me hubiera gustado... y en cuestin de unos segundos, muchsimo ms deprisa de lo que me hubiera gustado. Por decirlo claramente: no descendamos. Nos precipitbamos. Seores pasajeros... murmur al intuir la que se avecinaba. Les rogamos que se abrochen los cinturones, replieguen las bandejas y pongan sus asientos en posicin vertical. El dirigible estabiliz su descenso en unos pronunciados cuarenta y cinco grados de inclinacin, y el techo de la selva no haca ms que acercarse a nosotros, cada vez a mayor velocidad. A lo lejos frente a nosotros, y supongo que alertados por nuestras voces, un par de lugareos se asomaron a sus chabolas y, dirigiendo la vista al cielo de la madrugada, observaban pasmados como una aeronave indefinible se precipitaba directamente hacia su poblado como un castigo del cielo. Posiblemente, concluyeron que ramos una cuadrilla de marcianos cutres en un platillo volante Low Cost a punto de tomar tierra. Qu digo tomar, a punto de hartarse de tierra. Cada vez ms rpido, caamos como en una montaa rusa en la que sabamos no

haba un giro final que nos salvara de estamparnos contra el suelo. Lo nico que me mantena esperanzado de no acabar hechos pur, era la posibilidad de que antes de llegar a la explanada del poblado, adonde nos dirigamos en lnea recta a toda velocidad, el globo quedara enganchado en la copa de alguno de los grandes rboles que lo rodeaban, y nos quedramos all colgados. Magullados y con algunos huesos rotos seguramente, pero vivos al fin y al cabo. Pero cuando ya estbamos a unas decenas de metros de aquellos rboles, comprend que eso tampoco iba a suceder. Por cuestin de centmetros bamos a pasar rozando los rboles ms altos con la punta de los pies, pero no nos quedaramos enganchados. Nos bamos a estrellar sin remedio. Recoged las piernas y tratad de rodar cuando aterricemos! les grit, pero sencillamente, ninguno me hizo caso. Embargados en un funesto presagio, los tres parecamos hipnotizados ante la visin cada vez ms cercana de la tierra rojiza, sabiendo que mi consejo era tan til como sugerirles que batieran los brazos para ganar altura. Ya tena puesta la vista en la pequea casa de madera, con la que bamos a impactar a ms de cincuenta kilmetros por hora, cuando, alzando la vista por encima de su techo de palma, descubr algo que haba pasado por alto. El ro. Si caamos en el agua, an podamos salvarnos. Lo malo era que si seguamos con la misma trayectoria, nos iban a faltar una veintena de metros para llegar a l. No haba nada que hacer. Nos llev la chingada... anunci Cassandra. O quiz s. Mir el cuchillo que an llevaba en la mano, y sin pensarlo dos veces apoy su afilado borde en la cuerda que me sujetaba al dirigible. En ese momento slo pens en que poda salvar a Cassie y al profesor, cuyas vidas me parecan en ese momento mucho ms valiosas que la ma. Cuando ya sobrevolbamos los ltimos rboles que rodeaban el pueblo, y sin tiempo para decir adis ni anunciar mi gesto, cort el cabo de un tajo dejndome caer al vaco, con la esperanza de que aquello les sirviera para ganar los metros que les faltaba para alcanzar el ro. Luego comenc a golpearme brutal y metdicamente con todas y cada una de las ramas de un inacabable rbol, de camino hacia el suelo... ... y eso es lo ltimo que recuerdo de aquella maana. Hasta esa misma tarde no me despert, en el fondo de una piragua conducida por un par de indgenas, con todos y cada uno de los huesos del cuerpo dolindome como si me hubiera atropellado una apisonadora.

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De los das siguientes slo conservo algunos recuerdos espordicos, pues la mayor parte del tiempo me hallaba sedado o inconsciente. Recuerdo haber sido llevado primero en piragua, y luego en camilla a travs de un espeso bosque. Despertar un par de veces sobre la cubierta de un barco, y escuchar el grave ronroneo de los motores en contraste con voces de nios. Las sonrisas conmiserativas de las enfermeras cuando me movan para cambiarme las sbanas o preguntarme cmo me encontraba esa maana. E invariablemente, en cada una de aquellas imgenes, aparecan invariablemente los rostros de Cassandra y el profesor Castillo, observndome con mal disimulada preocupacin. Recuerdo verme al espejo y no reconocerme en aquel ecce homo que me miraba desde el otro lado, con el rostro amoratado y lleno de cortes, vendas y gasas cubriendo un cuerpo sembrado de cardenales y el brazo izquierdo en cabestrillo. Haba tenido suerte, le escuch decir al mdico, que me asegur que era un milagro haber sobrevivido a una cada de treinta metros con slo un brazo dislocado, una conmocin cerebral, un par de roturas de ligamentos, y seis costillas fracturadas. Una suerte loca, pens en ese momento, mientras el traumatlogo me recitaba en portuol todos los cuidados que deba procurarme durante los prximos meses, hasta que las costillas se hubieran soldado. Poco ms tarde, esa misma maana, bajaba en el ascensor del Hospital Estatal de Santarm hasta la planta baja, donde aguardaban mis dos amigos. Apoyado en una muleta camin hasta la sala de espera, donde al verme aparecer se pusieron en pie de un salto y corrieron a abrazarme, como si no me hubieran visto en aos. Cuidado con las costi... empec a decir tratando de que no me las volvieran a romper. Pero ignorndome olmpicamente, me estrujaron hasta que, dndose por satisfechos, dieron un paso atrs para estudiarme de arriba abajo. Tienes buen aspecto minti con descaro Cassie, quien llevaba un ligero vestido floreado que dejaba a la vista el vendaje sobre la herida de bala de su hombro. Ella s que tena buen aspecto. De hecho haba recuperado no slo un aspecto saludable, sino que deba haber estado tomando el sol en aquellos ltimos das, pues su piel luca un delicioso color dorado que contrastaba con su pelo rubio y aquellas dos esmeraldas que tena por pupilas. Puedes caminar? pregunt entonces el profesor, que tambin pareca una persona nueva y no slo por buen aspecto, sino sobre todo por el destello de vigor que brillaba en sus ojos, llenos de energa y determinacin. No saba cmo se haba obrado el milagro, pero estaba seguro de que Cassandra

habra tenido mucho que ver en ello. Tanto, como en la indumentaria tropical y desenfadada que ahora luca, diametralmente opuesta a su habitual vestimenta de jubilado recalcitrante. Hasta las gafas que haba perdido en el ro al estrellarse el globo, las haba sustituido por otras de montura colorida y moderna. Porque, contra todo pronstica, mi desesperada maniobra haba funcionado. El dirigible, al perder peso cuando me dej caer, moder el ngulo de descenso, llevndoles a estrellarse en mitad del curso de aquel ro al otro lado del pueblo. El golpe haba sido violento, de cualquier modo. Pero la diferencia de chocar contra el agua en lugar de hacerlo contra una casa de adobe, era poder vivir para contarlo. Y all estaban los dos, sonrientes a pesar de todo. En los das previos en que haban venido a visitarme al hospital, slo hubo una ocasin en que quise disculparme con el profesor por no poder evitar lo sucedido a Valeria. Para mi sorpresa, l me interrumpi a media frase asegurndome que haba visto lo sucedido, que me estaba agradecido por lo que haba intentado hacer, y que por favor no tocara de nuevo ese tema. Cassie, tambin presente, asinti imperceptiblemente, dndome a entender que todo estaba bien y que, de momento, dejara las cosas como estaban. Segua sin poder imaginar el profundo dolor que la horrible muerte de su hija haba causado en mi amigo, pero comprend que ese era un proceso largo y complejo, en el que mis palabras de disculpa o consuelo no hacan sino hurgar en su sufrimiento. De modo que no volv a tocar aquel tema, decidido a no hacerlo hasta que l mismo decidiera sacarlo a colacin. Mira esto dijo entonces Cassie, alargndome una hoja impresa y sacndome de mis pensamientos. Qu es? pregunt con los ojos puestos en lo que pareca ser una fotografa area, de una amplia rea selvtica. Fjate bien intervino el profesor sealando un punto sobre la imagen. Necesit un momento para identificar una serpenteante franja azul en la parte izquierda como un ro y luego, siguiendo el dedo de Cassie, distinguir una serie de lneas rectas que en un principio costaba distinguirlas, pero que una vez hecho, resultaba imposible no verlas. Unas lneas que formaban una irregular estrella de cinco puntas sobre el lienzo de la jungla, dando forma en su interior a un inconfundible pentgono. Exactamente igual al que habamos visto en tantos lugares de la Ciudad Negra. Alc la vista de la hoja de papel, con el asombro pintado en la cara. Esto es...? Ni ms, ni menos contest el profesor, satisfecho. La hemos sacado del Google Earth aclar Cassandra. Simplemente introduje las coordenadas que tenamos y... Tachn! Ah estaba, inconfundible e

imposible no verla en cuanto se sabe qu es lo que se busca. No se ven los edificios ni las pirmides indiqu. Recuerda que estaban cubiertos de vegetacin, Ulises. Desde una perspectiva cenital es imposible verlos. Pero en cambio aadi, satisfecha, lo que puede ser el gran camino empedrado que recorrimos, s que es perfectamente distinguible, incluso desde el espacio. No est trucada? No mames, gey replic, ceuda. Pues claro que no. Est tal cual, tomada por un satlite artificial en julio del 2003, y a disposicin de todo aquel que quiera verla. Pero entonces... Cmo es que nadie se ha dado cuenta de su existencia? Por lo que Cassandra ha dicho hace un instante aclar el profesor. Porque nadie la busca. Seguramente, los nicos que han reparado en ella hasta el momento, han sido precisamente los de AZS, mientras planificaban las obras. Entiendo dije tratando de asimilar aquel inesperado descubrimiento. Y ya que hablamos de AZS... Habis podido hacer todo lo que querais? Eduardo Castillo asinti, mortalmente serio. Hemos contactado con todos los que hemos podido explic, cabizbajo. Relatndoles lo que haba sucedido en la selva: los asesinatos, la existencia de la Ciudad Negra, y lo que all haba... as como la precaria situacin de los menkragnotis frente a la inminente inundacin. Pero ni el gobierno brasileo, ni la FUNAI, ni la polica estatal, ni la madre que los pari a todos juntos nos han hecho el ms mnimo caso. En cuanto mencionaba a la constructora AZS, todos torcan el gesto y se encogan de hombros, como si culparan a la divina providencia de las maldades del mundo. Siento decir que ya lo imaginaba. Y tambin nosotros afirm. Pero aun as, haba que intentarlo. Claro, claro... y, lo otro. Me volv hacia Cassie. Habis podido hacer lo que os ped? Lo hemos hecho confirm ella, tambin muy seria. Cuidando hasta el ltimo detalle. Estupendo sonre, satisfecho. En ese caso, necesito que me saquis un billete de avin para esta misma tarde. Qu? inquiri Cassie, alarmada. No! Primero has de recuperarte. No puedes ir as. S que puedo repliqu. Y ya hemos perdido demasiado tiempo. Pero an no te han dado el alta! insisti sealando la asptica sala de espera donde an nos encontrbamos. No podemos esperar ms, Cassie. Cada minuto cuenta. Pero... Se lo debemos a Iak.

La mexicana ya no hizo ms intentos de convencerme, pero el profesor an quiso preguntar una vez ms. Ests decidido a hacerlo, entonces? Absolutamente. Eduardo pareci rumiar aquella respuesta, que sin duda ya se haba esperado, y opt por encogerse de hombros con resignacin. En ese caso dijo sealando al exterior, ser mejor que vayamos a nuestro hotel y almuerces algo antes de irte. Una gran idea, profe, la comida del hospital es mortfera salivaba ante la perspectiva de un filete de ternera acompaado de patatas fritas. Pero antes me gustara que parsemos en una tienda de ropa, para comprarme un buen traje y un maletn.

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Dos das ms tarde, bien afeitado y vistiendo un traje gris marengo, corbata negra al cuello y maletn de piel en mano, me present cojeando en la recepcin del rascacielos propiedad de AZS. Un gigante de acero y cristal, cuyas oficinas ocupaban la totalidad del elevado edificio en el centro financiero de Sao Paulo. - Bom dia -dijo uno de los recepcionistas, situado tras un mostrador de diseo. Como posso ajud-lo? Buenos das contest con estudiado aplomo. Deseo ver al seor Queiroz. El empleado alz una ceja con escepticismo. Desea ver al seor Luciano Queiroz? repiti en perfecto castellano, no muy seguro de haber entendido bien. Al Sr. Presidente? Eso mismo. El estirado conserje me mir de arriba abajo, estudiando con ojo entrenado mi ropa y corte de pelo, pero detenindose suspicaz en las cicatrices que me araaban el rostro. Tiene cita previa? No. Pero estoy seguro de que el seor Queiroz estar muy interesado en reunirse conmigo. Sin cita previa no es posible que... empez a alegar. Alc la mano para interrumpirle y le seal el telfono. Si no quiere perder su empleo, le sugiero que le llame y le diga al seor Queiroz que soy Ulises Vidal, y que tengo pruebas irrefutables que le obligarn a detener la inundacin de la presa del Xing. Aada adems, que si no quiere que dichas pruebas se hagan pblicas hoy mismo, me dedique unos minutos de su tiempo... si no es mucha molestia. Seguramente est reunido aleg el conserje, sin decidirse a tomar el telfono. Pues que se desreuna insist inclinndome sobre el mostrador y acercando mucho mi cara a la suya. Dos minutos ms tarde, tras pasar bajo el arco de un escner y dejar que los empleados de seguridad registraran el maletn, suba en el enorme ascensor metalizado hasta el ltimo piso del rascacielos vigilado por un fulano enorme con un pinganillo en la oreja, con un traje a punto de explotar bajo sus pectorales, y cara de no tener un solo amigo en el mundo. Saba que me estaba metiendo yo solito en la boca del lobo, y en el silencio del ascensor senta el corazn palpitndome desbocado sin que pudiera hacer nada para calmarlo. Sin embargo, la emocin que en ese instante me acuciaba amenazando con desbordarme, no era el nerviosismo ni el miedo, sino la ira. Una ira que trataba de controlar, pero que notaba crecer en mi interior al ritmo que subamos una planta tras

otra, y los nmeros ascendan rpidamente en la pantalla del ascensor. Finalmente nos detuvimos al llegar al cincuenta y dos, y la puerta se desliz silenciosa dando paso a una lujosa sala de espera enmoquetada en gris perla, con sofs de cuero negro y grandes cuadros abstractos ocupando las tambin grises paredes. El gorila me empuj suavemente para que me moviera hacia adelante, y me llev frente a un escritorio tras el que me esperaba una espectacular secretaria de pelo azabache y ojos rasgados, con el pelo recogido en una coleta y aspecto definitivamente serio y eficiente. El seor Vidal? Yo mismo. Pase adelante, por favor dijo indicndome una puerta de madera maciza. El seor Queiroz le est esperando. Gracias contest, y comprobando como mi carabina se plantaba junto a la puerta dedicndome una ltima mirada de advertencia, tom el pomo, lo gir, y tras respirar profundamente entr en el despacho del hombre que dos semanas atrs haba enviado a unos asesinos a matarnos a todos. Ya haba buscado en internet informacin sobre Luciano Queiroz Vargas. Un multimillonario de cincuenta y siete aos que hered la constructora de su padre cuando sta no era ms que una sombra de lo que era ahora, y que insinuaba tras un traje impecablemente cortado, una boca cruel, pelo canoso y mirada inquisidora, un carcter ambicioso y carente de escrpulos. Pero lo que me sorprendi cuando el presidente de AZS se incorpor tras su escritorio de caoba, fue que sacaba ms de un palmo a mi metro ochenta, con lo que el empresario deba superar ampliamente los dos metros de altura, y conocedor de lo imponente de su presencia, supuse sera prctica habitual en l ponerse en pie para intimidar con su aspecto a todo aquel que cruzara la puerta del despacho. Sintese orden sealando el silln al otro lado de la mesa con una voz rasposa y profunda acorde a su tamao. No hubo ni intercambio de saludos ni cortesa de ninguna clase, pues ambos sabamos quin era el otro y lo que pretenda. Y tambin estaba el detalle de que hubiera preferido cortarme la mano que ofrecrsela a aquel cabrn desalmado. Qu tiene, y que es lo que quiere a cambio? me espet secamente y sin prembulos. Porque ha venido a ofrecerme algo, no es as? Si no, no tendra razn para estar aqu sentado. Dej pasar unos segundos antes de contestar mantenindole la mirada, y al cabo abr el maletn, de donde saqu una carpeta con un documento de varias pginas que coloqu sobre la mesa. Lo que quiero dije acercndole el documento, es que firme este contrato. En l se compromete a detener la inundacin de la presa del Xing de inmediato, comprar las tierras que iban a acabar bajo el agua para cedrselas gratuitamente y sin

condiciones a la tribu de los menkragnoti, y por ltimo aad sealando ese prrafo en concreto, a indemnizar generosamente a los supervivientes as como a las familias de todos los fallecidos, de cuyas muertes es usted directa o indirectamente responsable. El contrato ha sido redactado y perfectamente especificado por un bufete de abogados de la ciudad conclu retrepndome en el mullido silln, as que slo necesito su firma para que se haga efectivo. Por un instante Luciano Queiroz se qued completamente quieto y en silencio, con la expresin de un hombre que no da crdito a lo que acaba de escuchar o espera que su interlocutor confiese que le est tomando el pelo. Pero en cuanto se dio cuenta de que eso no iba a pasar estall en carcajadas, sufriendo un ataque de tos mientras daba golpes en la mesa, como si le hubieran contado el mejor chiste de su vida. Se puso tan colorado que tem fuera a darle un infarto all mismo. Qu bueno es usted... dijo en cuanto pudo articular palabra, enjugndose las lgrimas de la risa. Y no quiere nada ms? Un Ferrari? Un cohete espacial? Slo que firme el contrato. Con eso ser suficiente. Mene la cabeza con incredulidad. Me est haciendo perder el tiempo con sus tonteras sentenci recuperando la compostura. Ni en el ms loco de sus sueos firmara yo ese documento. Yo creo que s afirm tranquilamente. De hecho, estoy convencido que saldr por esa puerta con los documentos firmados bajo el brazo. Si no, las pruebas que tengo contra usted y su empresa llegarn a las redacciones de todos los peridicos esta misma tarde. Queiroz desvi un instante la vista sobre los papeles que haba dejado en su escritorio, y volviendo a centrarse en m insinu una sonrisa de suficiencia, acomodndose en su silln. Y qu le hace pensar que un peridico va a publicar una noticia que me pueda perjudicar de algn modo? Gasto millones de dlares al ao en publicidad en los medios de comunicacin, y los que no forman parte directamente de mi conglomerado empresarial, le aseguro que si tienen que elegir, preferirn conservar a un buen cliente como yo que publicar cualquier cosa que usted les ofrezca. No me refiero slo a la prensa brasilea. Estoy hablando de peridicos y televisiones de varios pases del mundo, y ni siquiera usted podr influir en todos ellos. El presidente de AZS mene de nuevo la cabeza sin dejar de sonrer. No entiende usted nada, seor Vidal. Las noticias duran segundos en la mente de la opinin pblica, hasta que son sustituidas por la ltima relacin sexual de un famosillo de segunda o el partido de ftbol del domingo. Que unos indgenas que casi nadie ha visto tienen que desplazarse unos kilmetros para evitar la inundacin? pregunt abriendo las manos. Que unas viejas ruinas quedarn a varios metros bajo el agua? A nadie le importa eso en realidad. Vamos, despierte, no tiene nada que me

pueda afectar en lo ms mnimo. Ni a m, ni a mis negocios. Tratando de parecer imperturbable a sus afirmaciones mantuve la cara de pker, abr de nuevo el maletn y saqu un sencillo sobre marrn que dej sobre los documentos. Y ahora que me quiere ensear? inquiri Luciano Queiroz, casi divertido. Aqu dentro est la prueba dije apoyando un dedo sobre el sobre, que har que usted firme el documento que le he trado. An sigue con eso? dijo echndose hacia atrs en el silln, como si hubiera llegado al lmite de su paciencia. Es usted muy duro de mollera. Ya le he dicho que no hay nada en el mundo que me pueda obligar a firmar, as que le ruego salga de mi despacho y no me haga perder ms el tiempo, si no quiere que llame a seguridad. Imitndolo tambin me retrep en mi silln, aunque en mi caso estudindome las uas con indiferencia. Por m puede hacer lo que quiera. Es usted quien se arriesga a perderlo todo. Queiroz mir slo por un instante el vulgar sobre marrn, pero pude entrever un rastro de inquietud en sus ojos que antes no estaba ah. Si se trata de una foto comprometida en la que aparezco con alguna seorita dijo cruzando las manos sobre el pecho, le aseguro que no va a llegar a ningn lado por ah. Mi esposa sabe de mis aventuras y las consiente, y a la opinin pblica hasta le hara gracia. Esto es Brasil, no lo olvide. No es nada de eso. Sonre tranquilamente. Por m como si se viste de conejita todas las noches. El magnate de la construccin volvi a mirar el sobre ya sin disimular su inters, y me escrut con fijeza. Ya le he dicho que no me importa lo que haya ah dentro insisti. Pero para ser sincero, empiezo a sentir cierto inters por saber lo que usted cree que tiene. bralo y lo averiguar repuse encogindome de hombros. Luciano Queiroz vacil por un momento, pero finalmente estir la mano casi con desprecio; agarr el sobre y lo abri, sacando una fotografa de su interior. Durante un momento aquel hombre, sin duda uno de los ms poderosos de Brasil, contempl desconcertado la foto con el ceo fruncido hasta que levant la vista y mirndome con enfado le dio la vuelta para mostrrmela. Me puede explicar qu clase de payasada es esta?

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No pude evitar una cierta satisfaccin, cuando el presidente de AZS me ense la instantnea con la perplejidad pintada en el rostro. En ella apareca yo mismo, saludando sonriente a la cmara con una lata de cerveza en la mano. No le gusta? pregunt, ahora siendo yo el que sonrea. Cre que en sta sala bastante bien. Si quiere tengo otra de perfil aad haciendo el ademn de llevarme la mano al bolsillo. Luciano Queiroz puso en pie su enorme humanidad y seal la puerta. Fuera de mi despacho inmediatamente exigi, furibundo. Tiene dos segundos antes de que llame a seguridad. Crame, usted no va a hacer eso. Ah no? pregunt, desafiante, llevando su ndice derecho sobre el botn rojo de su interfono. Si no quiere morir, no se lo aconsejo. Ahora me est amenazando? bram, furioso, inclinndose sobre la mesa. Amenazarlo? En absoluto. Eso no es necesario... porque en realidad usted ya est muerto. Inesperadamente y en lugar de sentirse aludido, el brasileo solt una estentrea carcajada dejndose caer de nuevo en su asiento. Ahora lo entiendo! exclam dndose una palmada en la frente. Usted est totalmente loco! Por Dios, llevo cinco minutos discutiendo con un enfermo mental ri con ganas. Yo tambin re a la vez que l lo haca, pero en cuanto call, ech un vistazo a mi reloj de pulsera y chasque la lengua simulando preocupacin. Me alegro de que se lo tome as. Sobre todo teniendo en cuenta que le quedan menos de cinco minutos de vida. La expresin de Queiroz mud en un segundo a la extraeza, y de nuevo a la irritacin. Pero con quin cree que est hablando? S perfectamente que para llegar a mi despacho ha pasado por un escner y le han registrado, as que es imposible que lleve ningn arma oculta. Y si intenta agredirme de algn otro modo, antes de que lo haga tendr a mi guardaespaldas atravesando la puerta y disparndole por la espalda. A s que, por pura curiosidad, cmo piensa usted matarme? Cruzndome de brazos, esgrim mi mejor sonrisa falsa. No me est usted escuchando... No he dicho que le vaya a matar. He dicho que ya le he matado. Pero de qu est hablando? Acabo de envenenarle, seor Queiroz. Y a menos que le proporcione el

antdoto que guardo en el bolsillo dije palmendome la chaqueta, dentro de cinco... perdn, cuatro minutos, usted estar muerto sobre la moqueta vctima de un ataque al corazn. Me toma usted por imbcil? estall, furioso, tras procesar en su mente lo que le acababa de asegurar. Ni he bebido nada, ni me ha clavado una aguja envenenada ni nada por el estilo. No todos los venenos actan as. Algunos basta con que entren en contacto con la piel. Pero si ni siquiera le he dado la mano! Entonces dirig la mirada a la inocente foto que permaneca sobre la mesa, y una luz de compresin destac en los ojos del magnate. No es posible... musit tratando de convencerse l mismo, mientras se frotaba unos con otros los dedos con los que haba cogido la fotografa, y descubra un fino polvo blanco parecido al talco en las yemas de su mano derecha. Es interesantsimo el conocimiento que tienen algunas tribus del Amazonas sobre frmacos y venenos aclar al ver su desconcierto. Incluso son capaces de conseguir uno que, al contacto con la piel, produce un infarto en cuestin de minutos. Increble, no? No... No es posible balbuci mirando an su mano derecha. Todo esto no es ms que un engao. Bueno, dentro de un momento saldremos de dudas, no cree? Sin esto dije extrayendo una pequesima probeta de cristal, con unos mililitros de un lquido oscuro del bolsillo interior de la americana, no llegara ni a la puerta. De hecho, ya debera estar empezando a sentir los primeros efectos. No nota un leve entumecimiento en los dedos de los pies y de las manos? Por la cara que puso al escucharme abriendo los ojos desmesuradamente, supe que as era. Pues eso es slo el principio aad. Poco a poco, esa sensacin se ir extendiendo por todo el cuerpo hasta que le llegu al corazn y se lo pare, y yo estar aqu sentado, contemplando plcidamente como muere tirado en el suelo y echando espumarajos por la boca. Ha firmado su sentencia de muerte dijo ponindose en pie amenazadoramente . Mi gente de seguridad entrar por esa puerta, le quitar el antdoto y luego le matar. Lo primero y lo ltimo es posible repuse, confiado, pero lo de en medio lo dudo. Si llevo el antdoto en una frgil probeta de vidrio no es casualidad. Antes de que uno de sus gorilas me ponga la mano encima lo habr roto, y usted se quedar sin antdoto. No importa, mis mdicos... Sus mdicos? le interrump burlonamente. Antes de que sepan siquiera lo que ha pasado, usted ya estar muerto.

El empresario me mir por debajo de sus pobladas cejas, con una ira comparable a la de los morcegos. Sin duda, de haber credo que tena la menor posibilidad de sobrevivir sin el antdoto ya habra ordenado matarme. Pero... por qu hace esto? pregunt, crispando la mandbula con rabia contenida. Me pregunta por qu? repliqu aproximndome a la mesa, apenas conteniendo mi ira. Por culpa de su avaricia han muerto personas inocentes, personas a las que apreciaba y que de ningn modo merecan morir. Y an tiene los huevos de preguntarme por qu? Permtame que le diga que es usted un cabrn sin escrpulos, y que no merece ni la oportunidad que le estoy dando de salvar su miserable vida a cambio tan slo de perder algo de dinero. Algo de dinero? Si el embalse del Xing no se lleva a cabo, perderemos cientos de millones. Es el mayor proyecto de AZS y en el que hemos invertido la mayor parte de nuestros recursos. No puedo firmar lo que me pide! Tres minutos... Esto es absurdo! clam, exasperado. Son slo negocios, no es nada personal! Pues en mi caso s que es personal, seor Queiroz... muy personal. Pero ser mi ruina y la de mi empresa. No entiende que no puedo hacer lo que me pide? V olv a acomodarme en el silln, plenamente convencido de que estaba haciendo lo correcto. Me parece que es usted quien no lo entiende. Tiene una balanza con dos platillos. En uno est el dinero, y en el otro su vida. Qu elige? Y lo que quiere es detener la inundacin? No sea idiota! Puedo darle veinte... No, cincuenta millones de dlares en menos de una hora con slo una llamada. Ser usted un hombre rico el resto de su vida. Humm... tentadora oferta dije frotndome la mandbula haciendo ver como que me lo pensaba. Pero creo que no. Lo nico que quiero es que firme los documentos. Y si no lo hago? aleg, retador No podr salir del edificio si yo aprieto este botn y entran mis hombres. Ser acusado de asesinato, si es que no le matan inmediatamente. Eso es posible admit. Pero a estas alturas ya no tengo nada que perder, y me reconfortar saber que usted estar pudrindose en el infierno. Aunque en realidad... medit sacando de nuevo la probeta y estudindola a contraluz tal vez no sea tan mala idea. Puede que a m y a mis amigos, nos compense verle muerto. Quiz sera lo ms justo al fin y al cabo, despus de todo el dao que ha causado. Luciano Queiroz, muy a su pesar, alarg la mano para coger los documentos y comenz a ojearlos.

Ms vale que lea deprisa suger, porque ya le quedan menos de dos minutos. Pero cmo voy a firmar esto sin leerlo antes? repuso, indignado. Imagnese que es un indgena analfabeto, malvendiendo sus tierras a cambio de una televisin en color repliqu, encantado con la angustia del millonario. Pero tranquilo, le doy mi palabra de que el contrato slo trata sobre lo que hemos hablado. Con unas cuantas clusulas aadidas para evitar que tenga la tentacin de echarse atrs ms adelante, claro est. El magnate se apoy en la mesa como si estuviera a punto de desfallecer y, tomando su pluma, comenz a dejar su rbrica remisamente, como si se tratara de su sentencia de muerte. No olvide firmar todas las hojas le record. Le advierto que las revisar una por una. Sin levantar la vista, sigui firmando hasta que termin y con infinito desprecio me las lanz a la cara. Ya tiene lo que quiere, ahora deme el antdoto. Por supuesto dije sosteniendo la frgil probeta entre el ndice y el pulgar. Pero ahora que somos amigos, necesito que antes me haga un pequesimo favor.

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Diez minutos despus sala por la puerta principal del edificio. Caminando tranquilamente como un ejecutivo ms, paraba el primer taxi libre levantando la mano, me suba en l, y le peda al conductor que me llevase al Aeropuerto Internacional de Guarulhos. Haba dejado a Luciano Queiroz derrumbado sobre su escritorio, profundamente dormido y con la seguridad de que no se despertara al menos hasta ocho o diez horas ms tarde. Siguiendo mis indicaciones como condicin antes de darle la probeta, el mismo haba dado orden a su secretaria de que no se le molestara bajo ningn concepto ni le pasaran llamadas, con lo cual, nadie sabra hasta media tarde lo que haba sucedido, y para entonces, ya me encontrara surcando el Atlntico a bordo de mi vuelo con destino a Barcelona. Lo ms divertido sin duda al menos para m, era pensar en la cara que se le quedara al magnate de la construccin cuando se hiciera el inevitable chequeo mdico, y le confirmaran que nadie lo haba envenenado, sino que haba sufrido la tpica reaccin a un extracto de la flor parapara del Amazonas, que produca intensos hormigueos y adormecimiento de las extremidades pero nada ms. Aunque tambin descubriran en el mismo examen, que aquello que se supona era el antdoto del supuesto veneno, no era ms que una dosis de sedante para caballos mezclado con Coca-Cola, que era lo que le haba dejado dormido durante casi un da entero. Palabra, que hubiera pagado por ver la expresin del presidente de AZS al descubrir lo que le haba sucedido en realidad. Sonrea an para m mismo mientras el vehculo circulaba a buen ritmo por la Rodova Presidencia Dutra, cuando apareci a lo lejos la silueta de la torre de control y poco ms tarde, se detena frente a la terminal de salidas del aeropuerto. Baj del taxi dejando una buena propina e inspir profundamente el clido aire de aquel medioda brasileo, sabiendo que si no quera buscarme problemas, me vera obligado a pasar una buena temporada sin poner el pie de nuevo en ese increble pas. No se puede tener todo me consol a m mismo mirando al luminoso cielo. Como no llevaba equipaje factur en un momento y, cargando tan slo con el maletn donde llevaba los documentos firmados y sellados por Luciano Queiroz, atraves los arcos detectores de metales y me encamin a la zona de restaurantes con la idea de comer algo antes de embarcar. Tom asiento en el primer restaurante que me sali al encuentro, y tras un breve paso por el autoservicio empec a dar buena cuenta de un par de sndwiches de pavo y un t helado de melocotn. Pero fue entonces, que de forma inesperada y provocando que me atragantara con un trozo de pan, unas manos me sujetaron firmemente por los hombros. Ahora s que no se escapa, seor Vidal gru una voz a mi espalda.

Me volv bruscamente, tosiendo al borde del ahogamiento, para descubrir al profesor y a Cassandra, con una divertida sonrisa en sus rostros curtidos por el sol. Maldita sea... protest tragando con dificultad, mientras rodeaban la mesa y se sentaban frente a m. Es que quiere matarme de un susto? No seas quejica aleg. Te recuerdo que por tu culpa, nos estrellamos con aquel espantoso dirigible. Y no cuenta en mi descargo, el hecho de que me tirara al vaco desde treinta metros de altura para tratar de salvaros? Bah, minucias desech el tema con una sonrisa. Pero, cuntanos. Cmo ha ido todo? Pase la mirada entre mis dos amigos, que me observaban con expectacin. No ha ido mal expliqu, impertrrito, limpindome la boca con la servilleta de papel. Qu quiere decir eso de que no ha ido mal? quiso saber Cassie, intrigada. Bueno... si lo que queramos eran los documentos firmados dije plantando el maletn negro encima de la mesa, aqu estn todos. Rubricados por Luciano Queiroz, con sello y membrete de AZS. Yo dira, aad ahora s sonriendo abiertamente que todo ha salido exactamente como lo planeamos. La selva del Xing ya no ser inundada, y de propina hemos conseguido parte de una sustanciosa indemnizacin a cuenta de la constructora. Saba que lo conseguiras! exclam la mexicana llamando la atencin del resto de comensales. Y para mi sorpresa se acerc y me abraz con entusiasmo, dejando luego su rostro a menos de un palmo del mo, sonrindome feliz con sus hermosos ojos verdes.

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Catorce horas ms tarde, en un taxi que circulaba bajo un cielo encapotado por la Gran Va, camino de casa del profesor, contemplaba mi ciudad natal a travs del velo gris de la indiferencia. Por alguna razn, aquel retorno a la seguridad del hogar que das atrs me habra parecido un sueo inalcanzable, lo aceptaba ahora con resignada apata. Un anticipo del tedio y la rutina diaria que asociaba no slo a Barcelona, sino a toda una forma de vida sedentaria y civilizada que, por muchas razones, no encajaba conmigo. Es ms, la detestaba. El profesor haba tomado asiento en la parte trasera del taxi junto a Cassandra, y ambos guardaban tambin, como yo, el silencio de aquellos que regresan a casa y se dan cuenta de que no hay nadie ni nada esperndoles. Al menos, nada que valga realmente la pena. Me gir desde mi asiento junto al conductor hacia Cassie, interrogndola con la mirada antes de hacerlo con palabras. Quieres quedarte en mi casa? No estoy segura de que sea una buena idea contest demasiado deprisa, como si ya e