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Cmo aprendemos? Qu es aprender?

Glosado de How Learning Works: Seven Research-Based Principles for Smart Teaching, de Susan A. Ambrose, Michael W. Bridges, Michele DiPietro, Marsha C. Lovett, y Marie K. Norman. Los autores son investigadores de la Carnagie Mellon University - Eberly Center for Teaching Excelence. El libro puede comprarse a travs de Amazon. Es el resultado de aos de investigacin y consultas con maestros de diversas partes del mundo. El aprendizaje es un proceso que conduce a un cambio. Un cambio en el conocimiento, las creencias, los comportamientos, las actitudes. Slo si ocurre este cambio, a lo largo del tiempo, hay aprendizaje. Es resultado de una experiencia, que incrementa el potencial de mejorar en lo que hacemos y nos ayuda a continuar aprendiendo. Repetimos: el aprendizaje es un proceso, no un producto. Pero, debido a que ese proceso ocurre en la mente del estudiante, no tenemos otra manera de inferirlo que tomar como muestra de ello productos o acciones concretas de los estudiantes. (En llanas palabras: no debemos confundir el examen con el aprendizaje, pero la nica manera de asumir que ha ocurrido el aprendizaje es a travs de exmenes y de trabajos.) El aprendizaje, como ya deca Plutarco, no es algo que pueda drseles a los estudiantes. Ms bien es algo que ellos mismos deben hacer. El aprendizaje es el resultado directo de cmo los estudiantes interpretan y responden a sus experiencias.

Siete principios para la enseanza, basados en la investigacin


1. Los conocimientos previos afectan, para bien y para mal, al aprendizaje. Los estudiantes llegan a sus clases con un bagaje de conocimientos, creencias y actitudes que han obtenido en aos anteriores, tanto en sus escuelas como en su vida cotidiana. Esto afecta cmo filtran e interpretan lo que se les est enseando y lo que pueden aprender.

Por lo tanto es muy conveniente conocer cul es esa "cultura" previa con la llegan nuestros estudiantes a clases, sobre todo para integrar y conectar la nueva informacin que les proporcionamos con la que ellos ya poseen. 2. La forma en que los estudiantes organizan sus conocimientos influye en lo que pueden aprender y su capacidad para aplicar ms tarde sus nuevos conocimientos. Los estudiantes, como cualquier otra persona, froma naturalmente conexiones con toda la informacin que recibe. Cuando esas conexiones estn bien organizadas, de forma estructurada y significativa, podrn aprender de manera ms efectiva y eficiente. Por ello insistimos tanto en los mapas mentales, una sencilla de manera de ayudar a que los estudiantes estructuren mejor sus informaciones. 3. La motivacin de los estudiantes determina, mantiene y dirige lo que hacen para aprender. En sigoaprendiendo.org sabemos que, sin motivacin y voluntad, un sitio como el nuestro no tiene ningn sentido. Cmo generar esa motivacin y voluntad es sin duda el trabajo ms difcil, ms complejo, ms sutil, y tambin el ms gratificante cuando se tiene xito. (Sabemos tambin que no hay nada ms triste que desperdiciar o defraudar la motivacin y la voluntad de aprender; por eso hacemos este sitio.) La motivacin juega un papel crtico en el sentido, la persistencia, el tiempo y la calidad de los comportamientos que pueden producir aprendizaje. Algunas cosas ciertas ya se conocen bien sobre la motivacin: 1, que se ve afectada por las metas y expectativas de los estudiantes; 2, que tambin se ve afectada por la idea que tengan los estudiantes respecto a su propia capacidad para aprender, y por las experiencias emocionales del estudiante frente al aprendizaje. Y 3, que require de un adecuado nivel de desafo (ni muy poca exigencia como para que sea tonto o demasiado fcil hacer algo, ni tanta dificultad que sea casi imposible realizarlo). Adems, como en todos los vicios insaciables, sabemos que mientras ms conoce cualquier persona, ms ganas tendr de continuar conociendo. Por ello es menos estresante, o debera ser menos estresante, dar clases en la universidad que en la secundaria.

4. Para desarrollar su mximo potencial, los estudiantes deben adquirir habilidades, practicar muchas veces para integrarlas a su comportamiento, y saber cundo y cmo aplicar lo que han aprendido. Pasar exmenes en la escuela no tan importante como adquirir la destreza suficiente como para aplicar los conocimientos en la vida. Los estudpiantes deben practicar para aplicar sus conocimientos a situaciones reales, para lograr tanta fluidez e inmediatez como sea posible. La prctica es indispensable, pues, no slo para entender bien las materias de estudio, sino para asimilarlas de tal forma que, cuando se presenten situaciones reales fuera de la escuela, en cualquier otro contexto, el estudiante aplique sus conocimientos. 5. Las prcticas dirigidas hacia metas, junto con la apropiada retroalimentacin, mejoran la calidad del aprendizaje. Las prcticas deben tener metas reconocibles por el propio estudiante. Recordemos una vez ms que el aprendizaje y el desarrollo cognitivo se benefician de un apropiado nivel de dificultad. Si la dificultad de una prctica es nula o muy poca, no importa que se hagan bien las tareas y se pasen exmenes: al aprendizaje no existe. Si la dificultad es demasiado alta, el estudiante se pierde y no logra integrar las nuevas informaciones con coherencia. La retroalimentacin de maestros y padres debe acompaar los procesos de aprendizaje, para ofrecer al estudiante mayor luz sobre aspectos concretos de lo que est haciendo, de manera oportuna y enfocada siempre al aprendizaje. Dicho de otra manera: la creatividad y la crtica son fundamentales para el aprendizaje, como lo son para los individuos adultos y para las sociedades prsperas. 6. La capacidad que tiene el estudiante para desarrollarse interacta con el clima emocional, social e intelectual de su grupo y de su ambiente, e influye en su aprendizaje. Quiz en ninguna otra etapa de nuestro desarrollo sea ms cierto esto que en la adolescencia. No podemos controlar las turbulencias propias de esta edad, ni de ninguna otra, pero los maestros s pueden mejorar y redirigir el clima intelectual, emocional y social de su saln, para enfocarlo de tal manera que contribuya al mejor desarrollo de los chicos. Es, desde luego, una tarea difcil y un gran reto. Pero estudio tras estudio se seala que el clima que crean los maestros dentro de

sus clases, al igual que los padres dentro de sus casas, tiene importantes implicaciones para los estudiantes. 7. Para volverse capaces de dirigir su propio aprendizaje, los estudiantes tiene que aprender a autocriticar y ajustar sus estrategias de estudio y prctica. Ningn aprendizaje escolar puede estar completo sin que el estudiante haya hecho suyo el hbito de aprender por su cuenta, y sin que el estudiante sea capaz de dirigir ordenadamente su aprendizaje. Al fin de cuentas, las instituciones escolares no pueden ofrecer ms que proyectos muy generales, pero cada estudiante debe lograr una vida y un aprendizaje autnomos, independientes, autodirigidos. El estudiante debe ser capaz de emprender proyectos por s mismo, aprender de sus errores, de sus propios y de ajenas crticas, y no perder jams la sed de aprender. Creo que fue Henry Ford quien deca que las personas se hacen viejas el da en que dejan de estudiar y de aprender, con independencia de su edad: 15, 20, 70 aos, da lo mismo. Y que todos permanecemos jvenes cuando seguimos aprendiendo. Que as sea.