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El Cerebro

EL CEREBRO, como todo en el organismo animal, est formado por clulas, pero las del cerebro son excepcionales por su impresionante diversidad, por la complejidd de sus formas, por la intrincadsima red ue comunica a unas clulas con otras! "lgunas son modestamente estrelladas, otras recuerdan, por su forma, a los animales marinos, calamares # medusas, otras tienen bifurcaciones complejas, # otras ms, en fin, ex$iben increbles penac$os con ramificaciones ue se extienden en reas muc$as veces ma#ores ue el cuerpo de la clula %figura &'! Las clulas del cerebro se llaman neuronas!& ()ota &* La estructura # la comunicaci+n de las neuronas, en los albores de este siglo, fueron descritas magistralmente por el sabio espa,ol -antiago Ram+n # Cajal .un gigante de la ciencia. uien encontr+ en el minucioso escudri,ar de las laminillas bajo el microscopio una caracterstica fundamental de la comunicaci+n entre las clulas nerviosas/ casi nunca se tocan, estn separadas por pe ue,simos espacios, cu#o significado # enorme importancia vendra a conocerse muc$o tiempo despus! " pesar de las diferencias en la forma de las neuronas, su estructura en los sitios en los ue se comunican unas con otras es mu# similar! La parte de la neurona ue 0$abla0 con otra neurona tiene siempre una estructura tpica, # la regi+n de la neurona ue recibe ese contacto tambin tiene una forma caracterstica! " esta 1ona de interacci+n de las neuronas se le llama sinapsis %del griego suna#i2 3 uni+n, enlace', # su funcionamiento es esencial para explicar prcticamente todas las acciones del cerebro, desde las ms sencillas como ordenar a los m4sculos ue se contraigan # se relajen en forma coordinada para llevar a cabo un simple movimiento, $asta las ms complicadas tareas intelectuales, pasando tambin por las funciones ue originan, controlan # modulan las emociones!

5igura !& 2ariedades de neuronas!

" travs de esta comunicaci+n las neuronas forman redes complicadsimas, ue por supuesto estamos mu# lejos de conocer por completo! -abemos ue algunos de estos circuitos estn relacionados con el movimiento, otros con el sue,o, # otros ms con las emociones # la conducta! La identificaci+n de estos circuitos puede lograrse con distintos mtodos, pero uno relativamente simple consiste en estimular una neurona o un grupo de neuronas # luego tomar un registro en las neuronas ue sospec$amos se comunican con las primeras! 6anto la estimulaci+n como el registro se llevan a cabo mediante los electrodos, los cuales son pe ue,simos tubos de vidrio ue contienen soluciones ue permiten el paso de la corriente elctrica! " travs del electrodo se $ace pasar una corriente elctrica mu# pe ue,a, # si la neurona estimulada est en conexi+n con la ue se est registrando, se advertir una se,al elctrica! 7e esta forma pueden rastrearse los contactos funcionales entre las clulas nerviosas! Los primeros circuitos funcionales identificados fueron los ms sencillos, como a uellos ue, partiendo de la corte1a cerebral, terminan en distintos m4sculos del cuerpo! El procedimiento para su locali1aci+n tambin fue mu# rudimentario! Las observaciones pioneras en este campo se $icieron durante la guerra entre 8rusia # 7inamarca, alrededor de &9:;, cuando el mdico alemn 6$eodor 5ritsc$ se dio cuenta ue al tocar algunas reas descubiertas del cerebro de algunos $eridos se producan movimientos musculares siempre en el mismo lugar! 6erminada la guerra, al volver a la prctica mdica en Berln, l # un colega su#o, Eduardo <it1ig, comen1aron a dise,ar experimentos para demostrar esta posibilidad! Como no contaban con instalaciones ni laboratorios e uipados de ninguna naturale1a, $icieron sus experimentos en la casa del doctor <it1ig, utili1ando perros a los cuales anestesiaban # estudiaban sobre la mesa de costura de la se,ora <it1ig, uien ciertamente debi+ ser una mujer mu# tolerante Estos experimentos demostraron la locali1aci+n de las funciones motoras en la corte1a del cerebro # la existencia de conexiones neuronales desde sa $asta los m4sculos! Otros investigadores prosiguieron esta tarea con ms detalle #, suponemos, con mejores condiciones para reali1ar su trabajo! 5ue as como se pudo identificar, primero en perros, luego en primates # finalmente en el $ombre, cules son las reas de la corte1a cerebral ue se conectan con los distintos m4sculos del cuerpo, de la cara # de las extremidades! Lo mismo se $i1o para la percepci+n sensorial! -e observ+ en estos experimentos ue el movimiento # la sensibilidad de algunas regiones del cuerpo re uieren un ma#or n4mero de neuronas en la corte1a, por ejemplo, las manos # la lengua! -e elabor+ as el famoso mapa del 0$om4nculo0 %$ombrecito', reproducido en la figura !=!

5igura !=! >apa del $om4nculo %$ombrecito'! ?rea en la ue se ubican las neuronas en la corte1a sensorial # en la corte1a motora ue tienen bajo su control las distintas regiones del cuerpo, la cabe1a # las extremidades!

Con estas bases, otros investigadores emprendieron la tarea de $acer un 0mapa0 de otras funciones locali1adas principalmente en la corte1a, # de esta forma se pudo determinar ue existen reas visuales %corte1a visual', auditivas %corte1a temporal' o para la percepci+n tctil %figura !@'! Con tcnicas ms elaboradas se locali1aron tambin reas de la corte1a relacionadas con funciones ms complejas, como la actividad intelectual, # tambin con la conducta! Estas 4ltimas, sin embargo, estn locali1adas s+lo parcialmente en la corte1a cerebral # se encuentran ms bien en otras estructuras del cerebro situadas debajo de la corte1a! En particular, el conjunto de estructuras ue se conocen como sistema lmbico %punteado en la figura A!;"' tienen gran importancia en el origen # el control de las emociones! 7entro de este gran circuito, una pe ue,a regi+n, el $ipotlamo %figura !;"', est asociada a muc$as conductas emocionales # a funciones como el $ambre # la sed! En efecto, en experimentos $ec$os con ratas, se $a podido observar ue destru#endo algunos n4cleos del $ipotlamo %figura !;B' .los n4cleos son grupos de neuronas. el animal deja de comer # puede incluso morir de $ambre literalmente en medio de la ms apetitosa comida! Con estos estudios # otros similares se conclu#+ ue a travs de este n4cleo es ue se siente la necesidad de comer! "l ser destruidas las clulas de este n4cleo, el animal tiene la continua sensaci+n de estar lleno, # por tanto es incapa1 de comer! " esta regi+n del $ipotlamo se le conoce como el centro de la saciedad! %Estos experimentos nos indican ue las ratas no conocen el pecado de la gula, tan frecuente en la especie $umana, #a ue a diferencia de muc$os de nosotros, el animal al sentirse saciado deja de comer!' En una regi+n cercana a este n4cleo de la saciedad se encuentra su opuesto, es decir un grupo de neuronas ue, al ser destruidas, $acen ue el animal pierda la capacidad de sentirse saciado # siga comiendo, sin cesar, $asta ue no puede prcticamente moverse por la cantidad de alimento ue $a ingerido! 8or supuesto, estos n4cleos del $ipotlamo responden a se,ales, como el nivel de glucosa en la sangre

ue lo induce a alimentarse # ue se encuentran bajo otras influencias nerviosas, principalmente de la corte1a, incluidas las del origen del pensamiento # la imaginaci+n! "s, sobre todo en el $umano, el impulso de comer se puede modificar ante la vista o aun ante la simple evocaci+n de alimentos apetitosos!

5igura !@! ?reas en la corte1a cerebral donde se locali1an las neuronas relacionadas con distintas funciones!

5igura !;! "' locali1aci+n del $ipotlamo en el cerebro! El $ipotlamo forma parte de un conjunto de

estructuras cerebrales conocidas como sistema lmbico %punteado' ue participan de manera importante en la modulaci+n de las emociones! B' en el $ipotlamo se encuentra una serie de n4cleos %grupos de neuronas' ue tienen a su cargo funciones relacionadas con la generaci+n, supresi+n # regulaci+n!

6ambin en el $ipotlamo # en otras reas del sistema lmbico se locali1an n4cleos celulares ue al ser estimulados provocan respuestas de c+lera # agresividad en los animales, sin el concurso de los agentes externos ue normalmente los causan, por ejemplo, la presencia de un rat+n en el caso del gato! Estos n4cleos del $ipotlamo estn modulados por influencias de la corte1a # de otros centros ue son los ue determinan la amplitud # el vigor de la respuesta $ipotalmica! En esta misma estructura nerviosa se locali1an n4cleos cu#a funci+n es ms compleja ue la del simple alimentarse, atacar o reproducirse! Esta posibilidad se deriv+ de las observaciones llevadas a cabo por Bames Olds # sus estudiantes en la Cniversidad >cDill, en Canad, en los a,os cincuenta! Estos investigadores se $allaban interesados en el estudio del sue,o # la vigilia, # el dise,o experimental para su investigaci+n inclua la estimulaci+n por medio de un pe ue,o electrodo en otra regi+n del mismo $ipotlamo # ue el animal deba autoadministrarse pisando una palanca si uera recibir alimento como recompensa %figura !E'! 8or error, en una ocasi+n el electrodo de estimulaci+n fue implantado un poco ms abajo de la 1ona deseada #, para sorpresa de los investigadores, al cabo del primer autoestmulo en esta regi+n con el recurso de pisar la palan uita, la rata #a no tena ma#or inters en la recompensa o en explorar los espacios, sino ue volva una # otra ve1 a oprimir la palanca, # con ello a aplicarse el estmulo en el lugar del $ipotlamo en el ue se encontraba el electrodo! Evidentemente, los fisi+logos se percataron de inmediato de la importancia de su descubrimiento, # olvidando su pro#ecto anterior acerca del sue,o se dedicaron a afinar # desarrollar una investigaci+n acerca de este fen+meno asociado a lo ue denominaron el n4cleo del placer!

5igura !E! 7ispositivo experimental en el cual la rata puede autoadministrarse estmulos elctricos o sustancias umicas apretando la palanca!

)o parece il+gico extrapolar al ser $umano estas observaciones $ec$as en el gato o la rata! Los cientficos saben ue las diferencias entre la especie $umana # los otros

animales no son tan grandes, en lo ue se refiere a su comportamiento biol+gico, # ue la enorme diferencia ue evidentemente existe entre el gato # un ciudadano com4n, por no $ablar de las mentes privilegiadas como Fant o Einstein, radica no en una diferencia en los principios generales con los ue opera el sistema nervioso, ue son exactamente los mismos, sino en la extrema complejidad de las conexiones interneuronales # tal ve1 en otros elementos ue a4n desconocemos! )o $a# ue olvidar ue el problema menteG cerebro, es decir, el de la locali1aci+n celular de las funciones mentales superiores, no se $a resuelto, # es uno de los grandes retos de la neurobiologa moderna! -in embargo, es posible imaginar, a la lu1 de estos sencillos experimentos, ue la diferencia entre un individuo colrico # otro apacible puede ser ue en el primero estos centros de la agresividad en el $ipotlamo estn menos controlados por acciones in$ibidoras de otras neuronas, o ms activados por una preeminencia de neuronas excitadoras! El mismo ra1onamiento podra aplicarse a los centros $ipotalmicos del $ambre # la saciedad e imaginar ue esa afici+n por la comida, ue tenemos muc$os de nosotros # ue por supuesto # desafortunadamente se refleja en las redondeces de la figura, tenga una explicaci+n, en parte, en el tipo de control ue la corte1a u otras estructuras ejercen sobre los n4cleos del $ipotlamo! )o es tan descabellado suponer ue la afirmaci+n popular acerca del buen carcter de los gorditos tenga una base neurofisiol+gica a nivel del control de los n4cleos del $ipotlamo, relacionados con la regulaci+n del apetito # con las distintas fases de la conducta agresiva! La extrapolaci+n podra parecer bastante simplista, pero no deja de tener su contraparte experimental cuando sabemos ue la administraci+n de ciertas drogas, como las anfetaminas, ue precisamente act4an aumentando la eficiencia de algunas conexiones neuronales del tipo de las ue se encuentran en el $ipotlamo, da como resultado una prdida casi total del apetito, adems de modificar espectacularmente muc$os rasgos del carcter del individuo, como veremos en otros captulos! El es uema de ue lo ue consideramos una actitud emocional tiene su asiento en el sistema nervioso, va cobrando as cierta l+gica!

L" CO)2ER-"CAH) E)6RE L"- )ECRO)"-i consideramos ue la ri ue1a # la complejidad del pensamiento # del comportamiento $umanos son, en buena medida, un reflejo de la comunicaci+n ue existe entre sus neuronas, se justifica ue brevemente dedi uemos nuestra atenci+n a este tema! Las neuronas tienen dos tipos de prolongaciones! Cnas generalmente ramificadas, ue

confieren a estas clulas su aspecto estrellado o arbori1ado caracterstico, # otras ms largas # ms sencillas, los axones, ue son a uellas a travs de las cuales las neuronas se comunican entre s %figura A!:'! La parte final del ax+n, ue establece la comunicaci+n con la neurona ad#acente, se llama terminal sinptica o presinapsis, # se identifica en un gran n4mero de sinapsis por la presencia mu# caracterstica de estructuras esfricas/ las vesculas sinpticas %figura A!I' cu#a funci+n es clave para la comunicaci+n interneuronal, como se ver ms adelante! En la parte de la neurona ue recibe esta comunicaci+n, la neurona postsinptica, no se observan estructuras tan caractersticas, pero s se sabe ue estn presentes unas protenas mu# importantes, los receptores, encargados de recibir el mensaje ue la neurona presinptica uiere comunicar! Esta descripci+n corresponde a las sinapsis llamadas umicas, por ue, como se ver despus, se comunican a travs de un mensajero umico! Existen, aun ue en menor n4mero, otro tipo de sinapsis en las cuales la comunicaci+n entre las dos neuronas es directa # no necesita de un puente umico! Jstas son las sinapsis elctricas ue llevan a cabo una comunicaci+n rpida # sencilla entre las neuronas! Las sinapsis umicas, en cambio, aun ue ms lentas, tienen ma#ores posibilidades, como explicar despus!

5igura A!: Cna neurona tpica est formada por el soma # dos tipos de prolongaciones/ las dendritas, cortas # ramificadas # el ax+n, ms largo! En el extremo del ax+n se establece la comunicaci+n con otras neuronas a travs de las terminaciones o botones sinpticos ue contienen las vesculas sinpticas donde se almacenan los neurotransmisores!

5igura A!I! Estructura de la sinapsis en la ue se observan el espacio sinptico, las vesculas sinpticas de la neurona presinptica # los engrosamientos tpicos de la neurona postsinptica!

Las clulas del cerebro reciben decenas de estos mensajes de otras neuronas, la ma#or parte de los cuales se transmiten a travs de sinapsis de esta naturale1a! KC+mo se sabe ue la neurona recibi+ un mensaje de otra neuronaL Las neuronas manejan un lenguaje elctrico, es decir, a base de cambios en las cargas elctricas ue llevan algunos elementos umicos, mu# importantes para la funci+n del cerebro ue son los iones! Los ms destacados son el sodio # el potasio, ue tienen carga elctrica positiva, # el cloro con carga elctrica negativa! Estos iones son fundamentales para el sistema de comunicaci+n de las neuronas! En el interior de las clulas nerviosas predomina el potasio # algunas protenas tambin con carga elctrica, mientras ue afuera existe una alta concentraci+n de sodio # cloro! Estas diferencias en la concentraci+n de las molculas cargadas dan como resultado una diferencia en la distribuci+n de las cargas elctricas # ste es el lenguaje ue entienden las neuronas! Cuando la neurona est 0callada0, su interior es ms negativo elctricamente ue el exterior, pero esta situaci+n cambia abruptamente cuando la neurona se comunica con otras neuronas! En realidad, una neurona se comunica con muc$simas otras neuronas al mismo tiempo %figura A!9'! Le puede llegar una cantidad enorme de mensajes ue la neurona integra conjuntamente #, de acuerdo con la resultante de esta integraci+n, tendr una carga ms negativa o ms positiva ue en el estado de reposo! Estos mensajes en realidad consisten en un cambio en la distribuci+n de las cargas elctricas adentro de la neurona por ue su membrana se $i1o ms o menos permeable a los iones # el cambio de la permeabilidad de la membrana se debe a la acci+n de sustancias umicas, los neurotransmisores, ue son los comunicadores de la relaci+n entre las neuronas!

En esta imagen es una microscopa electr+nica en la ue se observan los cuerpos de las neuronas, los axones # los botones sinpticos!

L" CO)2ER-"CAH) E)6RE L"- )ECRO)"-/ 6R")->A-AH) -A)?86AC"


En prrafos anteriores describimos c+mo una neurona, despus de integrar todos los mensajes ue recibe, puede transmitir su propio mensaje a la clula con la ue se comunica! Este mensaje es llevado por el neurotransmisor umico, tambin llamado mensajero umico, el cual finalmente conducir a un cambio en la permeabilidad de la membrana de la neurona a la cual fue enviado, con lo ue el mensaje se $abr transmitido! -i se trata de un transmisor in$ibidorM el cambio en la permeabilidad de la membrana $ar el interior de la clula ms negativo elctricamente, dificultando de esta forma la excitaci+n de la neurona! -i, por el contrario, se trata de un transmisor excitador, el cambio de la permeabilidad de la membrana ser de naturale1a tal ue $aga menos negativo el interior de la clula, facilitando as la generaci+n del impulso nervioso! 6odas estas etapas son de profundo inters para el tema de este libro, #a ue una alteraci+n en cual uiera de estos pasos de comunicaci+n puede dar como resultado profundos cambios en el comportamiento! 2ale la pena, pues, dedicar cierto espacio a describirlos en forma sencilla!

KCH>O -E LABER" EL )ECRO6R")->A-ORL


"l llegar el impulso nervioso a la sinapsis, el cambio en la carga elctrica abre canales por los cuales pasa el calcio! Este ion existe en concentraciones pe ue,simas en el interior de la clula cuando sta se encuentra en reposo, pero al abrirse estos canales entra al extremo del ax+n, ue es un elemento clave para la liberaci+n del neurotransmisor! " pesar de ue este $ec$o se conoce desde los trabajos clsicos ue un compatriota nuestro, Ricardo >iledi, $iciera en colaboraci+n con Bernard Fat1, a fines de los a,os sesenta en Anglaterra, los detalles del proceso todava no estn aclarados por completo! -ea cual fuere el mecanismo, el resultado es ue los neurotransmisores son expulsados de la neurona presinptica para llevar el mensaje a la postsinptica! Los

neurotransmisores se almacenan en las estructuras caractersticas de la presinapsis, las vesculas sinpticas, # permanecen a$ secuestrados $asta ue el calcio los $ace salir en camino $acia la neurona a la ue $an de transmitir el mensaje %figura &!&='!

5igura A!&=! Es uema de la estructura de las sinapsis mostrando la terminaci+n de la neurona presinptica con las vesculas donde se almacenan los neurotransmisores # la neurona postsinptica en la ue se encuentran los receptores! En el es uema superior se muestra la sinapsis en reposo! En el inferior se ilustra el proceso de liberaci+n del transmisor de las vesculas, subsecuente a la apertura de los canales de calcio!

L"- >OLJCCL"- NCE RECABE) EL >E)-"BE/ LO- RECE86ORECna ve1 ue los neurotransmisores $an salido de la presinapsis, cru1an el espacio sinptico, # #a en la membrana de la neurona postsinptica interact4an con una protena, el receptorM ue se $alla inserto en la membrana # ue los reconoce, casi como una cerradura reconoce una sola llave! Este contacto del receptor con el transmisor origina el mensaje ue reconocen las neuronas, es decirM un cambio en la permeabilidad celular a un determinado ion # el cambio consecuente en la distribuci+n de las cargas elctricas! En algunos casos, el receptor es el propio canal a travs del cual entran los iones, por ejemplo, el sodio! )ormalmente el canal est cerrado, pero se abre al entrar en contacto

con el transmisor %figura A!&@'! " u podra $ablarse de una conversaci+n directa! En otros casos, la interacci+n transmisorGreceptor desencadena una serie compleja de reacciones umicas ue culminan con la apertura de muc$os canales i+nicos, llevando al resultado final ue es el cambio en la permeabilidad de las neuronas, es decirM el mensaje ue la neurona uera transmitir %figura A!&@'!

5igura A!&@! Los receptores postsinpticos son de dos tipos! En uno de ellos el propio receptor es el canal por donde se mueven los iones ue cambiarn el estado elctrico de las neuronas! El receptorGcanal se activa al interactuar con el neurotransmisor! En el otro tipo el receptor, al unirse al neurotransmisor, desencadena una serie de reacciones metab+licas mediadas por sistemas de segundos mensajeros como las protenas D # el ">8c ue conducen finalmente a la activaci+n de un canal i+nico!

Los receptores postsinpticos desempe,an un papel clave en la fisiologa de la conducta, como veremos despus! En un principio se pensaba ue cada neurotransmisor se comunicaba con un solo tipo de molcula receptora # as se $ablaba del receptor del D"B", de la dopamina, de la serotonina, etc! 8oco a poco se $a ido descubriendo ue los receptores de un mismo neurotransmisor no son siempre iguales, sino ue existen familias de receptores ue, si bien interact4an con el mismo neurotransmisorM tienen diferencias tales en su estructura ue obligan a pensar ue son molculas distintas! Como se $an identificado estas diferencias es por la manera en ue estos receptores reaccionan con distintas sustancias creadas en los laboratorios de investigaci+n! "s se $a encontrado, por ejemplo, ue existen al menos cinco subtipos del receptor de la dopamina, cuatro subtipos del receptor de la serotonina, # muc$os ms ue estn por descubrirse! Esta variedad de subtipos de receptores es mu# importante #a ue tal ve1 sea el mecanismo ue permita ue, manejando un solo neurotransmisorM puedan

ejercerse acciones diferentes en las distintas clulas! "dems, esta circunstancia $ace posible ue en los laboratorios puedan sinteti1arse distintos frmacos para los diferentes subtipos de receptores, permitiendo as una manipulaci+n ms eficiente # selectiva de las funciones a cargo de un determinado neurotransmisor! Cna ve1 ue el mensaje $a sido transmitido, el neurotransmisorM #a terminada su funci+n, debe dejar de interactuar con el receptor # desaparecer del espacio sinptico para ue pueda iniciarse una nueva comunicaci+n, si es necesario! Existen dos tipos de acciones ue permiten ue esto suceda/ en algunos casos, el neurotransmisor es destruido, en los ms, es transportado de nuevo a las neuronas! Estos mecanismos de inactivaci+n de los mensajeros umicos pueden estar modificados en muc$as de las alteraciones de la conducta, como se ver despus, # son tambin el sitio de acci+n de muc$as drogas!