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Por qu bajan los precios internacionales de los metales?

Lingotes de oro y plata

Para nadie es novedad que la poca de los precios altos de los minerales (o commodities, como se los llama genricamente en ingls) parece haber llegado a su fin. El tiempo que viene debe estar marcado por precios ms estables y ms cercanos a su nivel actual, con una ligera tendencia a la baja. Pero cmo estar seguros? Los precios de los metales son inestables y difciles de predecir. Muchas veces porque se mueven en base a las dos emociones bsicas de los inversionistas: miedo y ambicin. El precio del Hierro, Manganeso, Estao, Wolframio y Plomo ha ido bajando sistemticamente en las ltimas dcadas, por ejemplo, por lo que su pronstico a futuro no es muy bueno. El Cobre y Aluminio han mantenido un nivel relativamente parejo y, dado que son metales de consumo industrial, se espera que mantengan sus niveles de precios, al igual que el Cinc y la Plata. El oro ha mostrado en los ltimos tiempos una tendencia a la baja. De qu depende todo esto? En una economa abierta el principio elemental del mercado, lo sabemos, es el de la oferta y la demanda. Si hay ms oferta de productos bajan los precios y si hay ms demanda, suben. Pero hay ms mercados pidiendo metales? Hay ms produccin de estos? Qu seales nos ayudan a predecir el comportamiento de los precios?.. A continuacin enumeramos 10

variables que influyen en la subida o bajada de los precios de los metales y que pueden arrojarnos luz sobre esta compleja incgnita.

1. VOLMENES DE PRODUCCIN El hecho de que se descubra y explote un yacimiento importante de minerales incrementa su volumen actual y produce una baja de precios. Lo mismo sucede con el hecho contrario. Cuando una mina acaba con sus reservas explotables crea una baja en la produccin global que har subir los precios. Esto es lo que puede pasar, por ejemplo, con la produccin mundial de tierras raras (de mucho uso en productos tecnolgicos) ya que en Groenlandia estara por explotarse un yacimiento que duplicara la produccin mundial actual. Tambin influye, a este respecto, el hecho de que una mina decida incrementar su produccin a raz de una mayor eficiencia productiva, un mayor uso de tecnologa o una extraccin ms intensiva. El aumento de la produccin relajar los precios. Otro ejemplo de esto es el incremento en la produccin de cobre de mina que creci prcticamente en 4% el 2012, segn el Grupo Internacional de Estudios sobre el Cobre (Lisboa). Esta tendencia ha persistido el 2013, ya que este tipo de produccin creci 8% ao con ao en los primeros siete meses, y ha presionado los precios a la baja.

2. LA CRISIS Las crisis son un factor clave para el precio de los minerales. Y para muestra un botn. China es el pas que consume ms del 40% de todos los metales y, en ltima dcada, el dinamismo de su economa catapult aumentos del PBI superiores al 10% anual. Esto produjo un verdadero auge positivo en los precios de las materias primas. Pero la situacin ha cambiado. La economa china evidenci muestras de agotamiento y una tendencia a la baja desde finales de 2011, cuando su PBI baj a solo una cifra. Su menor demanda empuj los precios a la baja. Estados Unidos y la Comunidad Europea, por su parte, son tambin consumidores muy importantes de minerales y han pasado una recesin muy grande (aun presente en algunos casos). La consecuencia, hay menos demanda y ms presin para que los precios bajen. La esperanza actual se fija en que Estados Unidos logre remontar a plenitud su crisis y que Europa salga de ella. Si ambos sectores demandantes del mundo se recuperan, entonces los precios de los metales pueden volver a resurgir.

Un caso especial es el oro que, por lo general, sube cuando las economas no van bien. Histricamente, muchos inversionistas piensan en el oro como una inversin alternativa cuando los tiempos econmicos son difciles y lo usan para salvaguardarse. Es por eso que el metal precioso se dispara en aos posteriores a las crisis financieras. El oro lleg a su mximo en septiembre de 2011, negocindose en ms de 1,900 dlares la onza, pero los precios han cado desde entonces un 24% ante las seales de que la economa de Estados Unidos se est recuperando.

3. SITUACIN SOCIAL Y ECONMICA En circunstancias especiales como una guerra, una situacin de emergencia, terrorismo, sucesos naturales o de incertidumbre poltica o econmica los precios del oro y la plata se disparan. Probablemente porque actan como un activo de refugio, es decir, un lugar donde proteger y preservar la riqueza. En estas pocas la gente y los inversionistas se sienten ms seguros del valor de los metales preciosos que del papel moneda u otras herramientas financieras y tratan de adquirir tanto como puedan. Una subida general de los precios es casi inevitable. Lo mismo sucede con el panorama econmico. Si la economa est de malas y sus mercados tienden a la baja, el precio del oro se incrementa debido a que ms personas optan por invertir en oro y plata. Inclusive hay hechos sociales concretos que tienen su influencia en los precios. La llegada del nuevo ao Chino (conocido como Festival de Primavera), por ejemplo, suele implicar al menos 15 das de mercados chinos cerrados. Estos das la demanda de metales disminuye y el precio suele bajar. Este ao 2014 el evento comenzar el 31 de Enero (ao 4712, Ao del Caballo, segn el calendario chino).

4. POLTICAS DE LOS BANCOS CENTRALES Los bancos centrales suelen invertir en oro y plata como una cobertura contra la inflacin. El oro, como la plata, son seguros de vida contra las fallas del sistema que afectan el mundo econmico-financiero. Pero no slo se invierte en oro. Tambin en plata, cobre y alimentos como la soya y materias primas como el algodn, entre otros (es decir, en commodities) y estas compras afectan el precio del mercado.

Las polticas financieras especficas tambin tienen su peso. Una mayor tasa de inters va a provocar que las personas inviertan en divisas (dlar, yen, euros, pesos, etc.) ya que los rendimientos son mayores, mientras que una baja tasa de inters har que el precio del oro suba porque los inversionistas preferirn comprar metales preciosos como defensa contra la inflacin. Actualmente es tanta la liquidez que tienen los inversionistas por las polticas monetarias de la Reserva Federal de Estados Unidos, del Banco Central de Inglaterra, Banco Central Europeo y, ms recientemente, del Banco de Japn, que parte de los portafolios especulativos estn integrados por commodities. El cobre ha sido afectado por altos inventarios en la Bolsa de Londres y el Mercado de Futuros de Shanghai, en medio de una desaceleracin de las compras de China. El otro fenmeno importante de las polticas bancarias son las oleadas de ventas de las materias primas. Los bancos de algunos pases (Inglaterra, Suiza, Argentina, etc.) se han estado deshaciendo de sus reservas metlicas. Eso represent una gran inyeccin de oro y plata al mercado que no se esperaba que saliera a la venta y gener una gran contraccin de los precios por exceso de oferta. Recientemente el oro se haba afectado ya ante la preocupacin de que Chipre venda parte de sus reservas del metal (avaluadas en 441 millones de euros) para pagar la factura del rescate y de que pases europeos altamente endeudados como Italia, Espaa y Portugal sigan su ejemplo.

5. VALOR DEL DLAR Una premisa clsica que ha influido en la cotizacin es la relacin inversa que existe entre el dlar y el oro. Dado que el dlar es la divisa o moneda que la mayora del mundo usa, cualquier cada en su valor dar lugar a un incremento en el precio del oro. Histricamente, este ha sido el principio: si el dlar sube el precio del oro baja, si el dlar baja el precio del oro sube. Esta relacin, sin embargo, parece estar cambiando. Si tomamos como referencia el ndice actual DXY Dollar Index, el ndice que recoge mejor la evolucin del dlar frente al resto de divisas internacionales, y la evolucin del precio del oro, observaremos que existen varios perodos en los que el dlar y el oro han ido de la mano. A la luz de estos resultados, podramos hablar inclusive de la existencia de correlacin positiva entre el dlar USA y el oro. Todo un cambio de paradigma que demandara un anlisis ms extenso.

6. ESPECULACIN Los precios de los metales puede ser en muchos casos influenciados tambin por la disponibilidad de liquidez de los fondos de inversin y por los pronsticos que suelen dar los gurs del medio, es decir, por la especulacin. En abril de 2013 Societe Generale emiti una nota donde hablaba de una "burbuja" del oro que movi los mercados. En un informe posterior, Goldman Sachs recort su precio objetivo de tres meses para la onza de oro desde US$1,615 a US$1,530 y redujo su pronstico de 12 meses a US$1,390 desde US$1,550. Por su parte, un banco junto a Barclays y Credit Suisse, han salido a pronosticar precios promedio ms bajos en 2014 que los alcanzados el 2013. Finalmente, la londinense Capital Economics anunci que el metal rojo (cobre) caer de cerca de los actuales US$7,200/t a menos de US$6,000/t el 2014 a medida que la oferta suba ms rpidamente que la demanda. Ser todo esto cierto? Dado que la proyeccin de precios no es una ciencia exacta, mucho de lo que se dice obedece a intuicin y experiencia ms que ha certeza comprobable. Lo nico que s es seguro es que estos pronsticos influirn, de una u otra forma, en los precios.

7. PROBLEMAS INTERNOS DE LAS EMPRESAS MINERAS Otro aspecto no poco importante a considerar es que la situacin administrativa de las empresas mineras no siempre permanece estable. Si la produccin se ve afectado por una huelga de mineros, por ejemplo, y cae la oferta, esto dar lugar a un aumento en las cotizaciones. Un ejemplo de esto lo encontramos en la huelga que se dio en Julio de 2011 en la mina Grasberg, para muchos la ms grande del mundo, que tiene las reservas de cobre recuperables ms importantes del planeta y las mayores reservas de oro. La huelga ayud a elevar los precios del cobre a mximos no previstos.

Mina Grasberg - Indonesia

8. SUSTITUCIN Y NUEVA TECNOLOGA Un aspecto que tambin influye en los precios de los commodities es que el uso de los metales para un determinado fin puede cambiar y, con eso, reducir su demanda y posterior precio.

El oro, por ejemplo, se ha usado histricamente y en buena medida para metal moneda, es decir, como reserva. Y los pases ms demandantes eran los occidentales. De hecho este es an es uno de sus usos importantes. Pero actualmente el mayor uso del oro es para joyera y el 70% de este lo consume la India. Esta alteracin de uso y de mercado ha afectado su comportamiento econmico. Otros metales han experimentado una disminucin de su demanda debido a una sustitucin de materiales. Por ejemplo, el plomo. Ahora tenemos bateras con menos plomo, gasolinas sin plomo, caeras de PVC en vez de plomo, etc. lo cual ha modificado su precio con presin a la baja. El cobre es otro caso. Ahora hay radiadores de aluminio en vez de cobre, lo cual si se generaliza podra afectar su precio. Y mucho ms si surgiera un sustituto masivo para los conductores elctricos ya que ms del 50% del cobre que se produce en el mundo se transforma en estos.

9. ACCIN GUBERNAMENTAL Cada pas maneja su propio criterio en cuanto a sus reservas internacionales en metal, impuestos, regalas, etc. Estas leyes afectan a los metales y pueden ser muy decisivas para su cotizacin. Eventualmente, los pases pueden implementado polticas de lmites para la cotizacin, importacin o exportacin de oro y otros metales. En EE.UU. por ejemplo, entre 1934 y 1972 el precio del oro se fij por ley en US$ 35 la onza troy. Es recin en la poca de Richard Nixon se elimin la fijacin entre el dlar US y el oro, y se dej al mercado determinar el precio del metal precioso. En el caso de los pases con regmenes ms autocrticos estas polticas suelen ser mucho ms frecuentes. Acciones como esta pueden cambiar los patrones de precios y crear una dinmica diferente para el mercado de los metales.

10. CAPACIDAD DE RECICLAJE Un elemento ms que puede influir en la cotizacin de un metal es la capacidad de reciclaje que se tiene de l o de su grado de reutilizacin. Aunque las polticas de reciclaje han sido histricamente limitadas, actualmente asistimos a un nfasis creciente de este aspecto impulsado por sus beneficios ecolgicos y energticos. Al reciclar chatarra, se reduce significativamente la contaminacin de agua, aire y los desechos de la minera en un 70%.

El acero ya es el material ms reciclado en los Estados Unidos, en parte de vehculos desechados. Al reciclar el hierro y el acero, el hierro nuevo no tiene que ser extrado, lo cual produce un ahorro en costos de extraccin y procesamiento, incluyendo la energa necesaria para hacerlo. Esto afecta al precio. El reciclaje del acero es tan simple como su clasificacin y luego su fusin junto con el hierro fundido. A unos 1.700 grados C, la mezcla se convierte en metal lquido y luego se convierte en grandes bloques, que a continuacin se enrollan. El aluminio viene originalmente de la bauxita, un mineral rico en almina, que es un compuesto de aluminio y oxgeno. Para eliminar el oxgeno se requiere una gran cantidad de energa. El reciclaje no slo reduce la minera de aluminio, sino que tambin utiliza solamente el 5 por ciento de la energa necesaria para crear el nuevo aluminio. En 1990, ms del 50% de las latas de aluminio fabricadas en EE.UU. fueron producto del reciclaje. Otros metales como el cobre, la plata, el oro, el plomo y el mercurio pueden ser reciclados desde la electrnica. stos son importantes para el desarrollo de componentes electrnicos y se han convertido en una fuente popular de reciclaje. Tambin son reciclables el nquel, zinc, estao y bronce. Incluso las joyas de oro y de plata se pueden reciclar. En la medida en que la industria recicladora aumente y se constituya en una importante fuente de oferta metlica implicar un factor importante del alza o la baja de los precios.

Qu te parecen estos 10 factores? Hay algn factor adicional que se debe considerar?..