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LA TEORA DEL BIG BANG O DE LA GRAN EXPLOSIN INTRODUCION MODELOS ESTTICOS Y DE EXPANSIN DEL UNIVERSO Los Modelos del

Universo de acuerdo con la teora generalmente aceptada de la Gran Explosin, el Universo se origin entre hace 10.000 y 20.000 millones de aos atrs y se ha ido expandiendo desde entonces. El futuro del Universo es incierto: la expansin podra ser limitada (Universo cerrado), contrayndose el Universo sobre s mismo, o podra ser infinita (Universo abierto), en cuyo caso el Universo seguir expandindose siempre. En el caso lmite entre estas dos posibilidades (Universo plano), tampoco cesar la expansin. En 1917 Albert Einstein propuso un modelo del Universo basado en su nueva teora de la relatividad general. Consideraba el tiempo como una cuarta dimensin y demostr que la gravitacin era equivalente a una curvatura del espaciotiempo cuatridimensional resultante. Su teora indicaba que el Universo no era esttico, sino que deba expandirse o contraerse. La expansin del Universo todava no haba sido descubierta, por lo que Einstein plante la existencia de una fuerza de repulsin entre las galaxias que compensaba la fuerza gravitatoria de atraccin. Esto le llev a introducir una constante cosmolgica en sus ecuaciones; el resultado era un universo esttico. Sin embargo, desaprovech la oportunidad de predecir la expansin del Universo, lo que Einstein calificara como el mayor error de mi vida. El astrnomo holands Willem de Sitter desarroll en 1917 modelos no estticos del Universo. En 1922 lo hizo el matemtico ruso Alexander Friedmann y en 1927 el sacerdote belga Georges Lematre. El universo de De Sitter resolvi las ecuaciones relativistas de Einstein para un universo vaco, de modo que las fuerzas gravitatorias no eran importantes. La solucin de Friedmann depende de la densidad de la materia en el Universo y es el modelo de universo generalmente aceptado. Lematre tambin dio una solucin a la ecuacin de Einstein, pero es ms conocido por haber introducido la idea del ncleo primordial. Afirmaba que las galaxias son fragmentos despedidos por la explosin de este ncleo, dando como resultado la expansin del Universo. ste fue el comienzo de la teora de la Gran Explosin sobre el origen del Universo. El destino del universo de Friedmann est determinado por la densidad media de la materia en el Universo. Si hay relativamente poca materia, la atraccin gravitatoria mutua entre las galaxias disminuir las velocidades de recesin slo un poco y el Universo se expandir indefinidamente. Esto dar como resultado un llamado universo abierto, infinito en extensin. Sin embargo, si la densidad de la materia est por encima de un valor crtico estimado actualmente en 5 1030 g/cm3, la expansin descender hasta detenerse y comenzar la contraccin, que acabar en el colapso gravitatorio total del Universo. ste sera un universo cerrado, finito en extensin. El destino de este universo colapsado es incierto, pero hay una teora segn la cual explotara de nuevo, originando un nuevo universo en expansin, que se volvera a colapsar, y as hasta el infinito. A este modelo se le llama universo oscilante o pulsante. TEORIA DEL BIG BANG En 1948 el fsico ruso nacionalizado estadounidense George Gamow modific la teora de Lematre del ncleo primordial. Gamow plante que el Universo se cre en una explosin gigantesca y que los diversos elementos que hoy se observan se produjeron durante los primeros minutos despus de la Gran Explosin o Big Bang, cuando la temperatura extremadamente alta y la densidad del Universo fusionaron partculas subatmicas en los elementos qumicos. Clculos ms recientes indican que el hidrgeno y el helio habran sido los productos primarios de la Gran Explosin, y los elementos ms pesados se produjeron ms tarde, dentro de las estrellas. Sin embargo, la teora de Gamow proporciona una base para la comprensin de los 1

primeros estadios del Universo y su posterior evolucin. A causa de su elevadsima densidad, la materia existente en los primeros momentos del Universo se expandi con rapidez. Al expandirse, el helio y el hidrgeno se enfriaron y se condensaron en estrellas y en galaxias. Esto explica la expansin del Universo y la base fsica de la ley de Hubble. Segn se expanda el Universo, la radiacin residual de la Gran Explosin continu enfrindose, hasta llegar a una temperatura de unos 3 K (270 C). Estos vestigios de radiacin de fondo de microondas fueron detectados por los radioastrnomos en 1965, proporcionando as lo que la mayora de los astrnomos consideran la confirmacin de la teora de la Gran Explosin. EVOLUCIN DEL UNIVERSO Uno de los problemas sin resolver en el modelo del Universo en expansin es si el Universo es abierto o cerrado (esto es, si se expandir indefinidamente o se volver a contraer). Un intento de resolver este problema es determinar si la densidad media de la materia en el Universo es mayor que el valor crtico en el modelo de Friedmann. La masa de una galaxia se puede medir observando el movimiento de sus estrellas; multiplicando la masa de cada galaxia por el nmero de galaxias se ve que la densidad es slo del 5 al 10% del valor crtico. La masa de un cmulo de galaxias se puede determinar de forma anloga, midiendo el movimiento de las galaxias que contiene. Al multiplicar esta masa por el nmero de cmulos de galaxias se obtiene una densidad mucho mayor, que se aproxima al lmite crtico que indicara que el Universo est cerrado. La diferencia entre estos dos mtodos sugiere la presencia de materia invisible, la llamada materia oscura, dentro de cada cmulo pero fuera de las galaxias visibles. Hasta que se comprenda el fenmeno de la masa oculta, este mtodo de determinar el destino del Universo ser poco convincente. Muchos de los trabajos habituales en cosmologa terica se centran en desarrollar una mejor comprensin de los procesos que deben haber dado lugar a la Gran Explosin. La teora inflacionaria, formulada en la dcada de 1980, resuelve dificultades importantes en el planteamiento original de Gamow al incorporar avances recientes en la fsica de las partculas elementales. Estas teoras tambin han conducido a especulaciones tan osadas como la posibilidad de una infinidad de universos producidos de acuerdo con el modelo inflacionario. Sin embargo, la mayora de los cosmlogos se preocupa ms de localizar el paradero de la materia oscura, mientras que una minora, encabezada por el sueco Hannes Alfvn, premio Nobel de Fsica, mantienen la idea de que no slo la gravedad sino tambin los fenmenos del plasma, tienen la clave para comprender la estructura y la evolucin del Universo.

Modelos del Universo De acuerdo con la teora generalmente aceptada de la Gran Explosin, el Universo se origin entre hace 10.000 y 20.000 millones de aos atrs y se ha ido expandiendo desde entonces. El futuro del Universo es incierto: la expansin podra ser limitada (Universo cerrado), contrayndose el Universo sobre s mismo, o podra ser infinita (Universo abierto), en cuyo caso el Universo seguir expandindose siempre. En el caso lmite entre estas dos posibilidades (Universo plano), tampoco cesar la expansin. LA GNESIS DEL BIG BANG. La teora del Big Bang del origen del Universo es, en la actualidad, generalmente aceptada. El fragmento que se reproduce a continuacin, extrado del artculo La gnesis del Big Bang, muestra cmo poco a poco esta teora fue imponindose dentro del mundo cientfico, tanto por las pruebas tericas que han ido apareciendo como por aqullas que surgieron de la observacin del Universo. Fragmento de La gnesis del Big Bang. De Virginia Trimble. Desde que se admiti la expansin del Universo como la interpretacin ms probable de la ley de Hubble del desplazamiento hacia el rojo, muchos astrnomos se dieron cuenta de que esto implicaba un Universo considerablemente diferente que en el pasado. La literatura de los aos 30 y 40 contiene muchas alusiones a un supuesto estado denso y catico de la materia, que constituira un contexto propicio a la formacin de estrellas (la mayora de las estrellas pareca tener entonces aproximadamente la misma edad que el Universo en conjunto). Sin embargo, una reflexin sustancial sobre lo que haba podido pasar miles de millones de aos antes segua siendo la excepcin. Georges Gamow, un fsico nuclear formado en Rusia pero que hizo carrera en Estados Unidos, es considerado en general como el primer investigador que reflexion seriamente sobre este problema de los orgenes del Universo. En 1935, se concentr en las reacciones nucleares susceptibles de haberse producido cuando toda la materia estaba al menos tan caliente y era tan densa como en el ncleo de las estrellas actuales. Continu sus investigaciones despus de la segunda guerra mundial, en colaboracin con Ralph Alpher y Robert Herman. Los tres se dieron cuenta de que si el Universo era inicialmente un fluido constituido nicamente por protones, habra acabado en forma de hidrgeno y de helio en una proporcin de alrededor de un tomo de helio por cada ocho tomos de hidrgeno. Estudiaron a continuacin el entorno trmico en el que se tenan que haber producido las reacciones nucleares y concluyeron que, despus de millones de aos de expansin y de enfriamiento, el Universo tena que estar a una temperatura de unos 5 kelvin. El mismo Gamow no se tom su propia prediccin suficientemente en serio para iniciar la busca de una firma en radio de una temperatura de 5 kelvin. En 1949 o 1950, le dijo a uno de sus estudiantes que no conoca ningn problema interesante en espectroscopa milimtrica! Sin embargo, los sensores que se haban desarrollado durante la segunda guerra mundial (fundamentalmente asociados al nombre de Robert Dicke) probablemente habran permitido detectar la radiacin de fondo en aquella poca. Mientras tanto, un equipo de tres astrnomos britnicos haba decidido que la expansin csmica no significaba necesariamente un Universo diferente en el pasado: es la idea llamada del Universo estacionario. Fue avanzada en 1948 por Hermann Bondi, Thomas Gold y Fred Hoyle (los dos primeros haban huido del nazismo de la Europa continental y el tercero era una persona del Yorkshire). Como los tres y sus partidarios tienen un excepcional talento de oradores y de divulgadores, su idea se hizo probablemente ms popular entre el gran pblico que en la comunidad de los astrnomos profesionales. Allan Sandage lo ha expresado con una frmula de un chovinismo exquisito: Yo no creo que la creacin continua se haya tomado nunca en serio en California. 3

Un universo estacionario ha estado siempre en expansin, y lo estar eternamente (lo que suprime toda posibilidad de contradiccin entre el inverso de la constante de Hubble, es decir la edad del Universo, y la edad de las estrellas ms viejas). Pero ni su densidad ni su temperatura disminuyen, ya que constantemente surge nueva materia, exactamente en la proporcin necesaria para que todo se mantenga idntico. Naturalmente, esta idea viola el principio de conservacin de la masa y de la energa tal como se concibe ordinariamente, pero a un nivel tal que no se puede esperar que se detecte en el laboratorio: es del orden de un tomo de hidrgeno por siglo para un volumen equivalente al de la torre Eiffel. Desde el punto de vista de sus autores, esta teora tiene el mrito de hacer de la creacin un fenmeno fsico aprehensible, en vez de remitirla al principio, all donde nadie puede estudiar el proceso. Las proposiciones del modelo de Universo estacionario tuvieron una fecundidad considerable: muchos astrnomos se sintieron en la obligacin de refutarlo y desarrollaron con esta intencin diversos tipos de observaciones de las que nos seguimos sirviendo en la actualidad (catalogacin de las radiofuentes, medida de las luminosidades de la superficie de las galaxias, etc.). Estas primeras pruebas, daban globalmente la preferencia al modelo del Big Bang y a los modelos evolutivos en general respecto a la idea de un universo estacionario, ya que sugeran que el Universo haba sido diferente en el pasado. Pero no hasta el punto de que una persona sensata estuviese absolutamente obligada a elegir. La expresin misma de Big Bang fue inventada por Hoyle como un insulto deliberado, antes de que lo adoptasen los partidarios de los universos evolutivos. Era la radiacin radio detectada por Penzias y Wilson la predicha por Gamow quince aos antes? Entre 1955 y 1967, la gran mayora de la comunidad cientfica rechaz el modelo de Bondi, Gold y Hoyle, que actualmente slo conserva un puado de fieles. Hay tres razones principales para este rechazo. La primera, que fue la ltima que adquiri una fuerza de conviccin definitiva, fue la contabilizacin de las radiofuentes y ms tarde de los cusares. El resultado fue la aparicin de una proporcin mucho ms elevada de fuentes dbiles que de fuentes brillantes. Esto se puede interpretar de dos maneras: o bien en el pasado existan ms radiofuentes (que en la actualidad aparecen dbiles debido a su distancia), o bien vivimos de modo muy improbable en una especie de hueco local, en medio de una poblacin especfica. Las medidas del desplazamiento hacia el rojo de las radiofuentes y los cusares acabaron con la hiptesis llamada local; los elevados valores atestiguaban el alejamiento de estas fuentes dbiles. A partir de 1967 se poda decir con seguridad que las galaxias haban sido sede de fenmenos violentos ms a menudo en el pasado que en la actualidad. Por lo tanto, el Universo ha cambiado con el paso del tiempo: no est en un estado estable. Una de las contribuciones precoces y duraderas del astrnomo britnico Martin Rees a la ciencia fue haber convencido a su director de tesis Dennis Sciama (los dos estaban en Cambridge). Esto hace de Sciama el nico defensor convencido de la creacin continua que cambi de opinin. La segunda razn fue la identificacin del helio como una reliquia del Universo primitivo. Gamow y sus colaboradores ya lo haban predicho pero, en los aos 50, la mejora de los anlisis espectrales de las estrellas y de las galaxias confirm que la casi totalidad de lo que podemos observar est compuesto de un 75% de hidrgeno y de un 25% de helio (en proporcin de masas, la proporcin en nmero de tomos es del 90% y del 10% respectivamente). Naturalmente, el helio tambin es un producto de reacciones nucleares internas en las estrellas. Pero, para producir la cantidad que observamos en el intervalo de tiempo atribuido a la creacin de materia por la teora del Universo estacionario, se necesitaran unas galaxias diez veces ms brillantes que tal como lo son en realidad. Este hecho se anunci en algunas raras ocasiones y luego cay en el olvido a partir de 1960. Tercero, Arno Penzias y Robert Wilson midieron en 1965 una radiacin de fondo cuyo origen era desconocido. Cuando publicaron su descubrimiento ya estaban seguros de haber visto algo distinto de una bolsa local de radiacin: la radiacin presentaba fundamentalmente la misma intensidad y el mismo espectro 4

en todas las direcciones del cielo. De hecho, los modelos del Big Bang haban predicho la existencia de este tipo de radiacin mucho antes de que fuese descubierta. Y sera imposible explicarla en el marco de un universo estacionario. La cantidad total de energa de la radiacin micromtrica de fondo no es gigantesca, y podra ser producida por las estrellas y las galaxias. Pero, para que esta radiacin presente un espectro de cuerpo negro y est casi a la misma temperatura en todas partes en el Universo, tiene que haber interaccionado con materia muy densa y trmicamente homognea. Esto era fcil de lograr en el Universo primitivo, pero completamente imposible en cualquier otra situacin. El mismo George Gamow quiz no estaba convencido del todo: era verdaderamente la radiacin descubierta por Penzias y Wilson la que l haba predicho? Al principio de 1967 plante textualmente la siguiente pregunta durante una conferencia: Vale, yo he perdido una moneda de cinco centavos y usted ha encontrado una. Quin puede decir que es la misma? Pero la moneda encontrada por Penzias y Wilson no era una moneda cualquiera. Golpeada por el canto de la ley de la radiacin de un cuerpo negro a 5 kelvin, no poda ser sino la perdida por Gamow veinte aos antes. Hacia 1965, con uno o dos aos de diferencia, casi toda la comunidad astronmica se haba adherido a un modelo de universo descrito por una de las soluciones de las ecuaciones de la relatividad general y que habra pasado por un estado caliente y denso (el Big Bang) hace de 10.000 a 20.000 millones de aos. A partir de ah se poda interesar por temas como la distribucin de las galaxias en el espacio, la naturaleza de la materia oscura y los hipotticos acontecimientos anteriores al estadio inicial caliente y denso. Fuente: Trimble, Virginia. La gnesis del Big Bang. Mundo Cientfico. Barcelona: RBA Revistas, septiembre, 1992.