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Boletn de Historia * +eogra,a $- &

ASI VIVIAN LOS ROMANOS


Nadia Pierattini
En la poca de Augusto, poco ms de un milln de personas vivan en Roma. El permetro de la urbe imperial se acercaba a las 2.000 hectreas; sin embargo, no todos sus espacios eran utilizados. Deben restarse las numerosas zonas en que los edificios pblicos, santuarios, baslicas, depsitos, termas, circos y teatros, por disposicin de las autoridades, slo servan de morada a un puado de ocupantes, tales como porteros, depositarios, ujieres, esclavos o miembros de ciertas corporaciones privilegiadas; y, sobre todo, se debe excluir por completo el lecho del Tber y unos cuarenta parques o jardines que se extendan, en su mayor parte, a lo largo de ambas orillas del ro. Tambin el barrio del Palatino, cuyo goce estaba reservado al emperador y el Campo de Marte, en el que los templos, prticos y tumbas cubran ms de 200 hectreas, y donde, por respeto a los dioses, estaban prohibidas las viviendas de los hombres. Incapaces los romanos de ampliar el territorio de la ciudad al ritmo de su crecimiento numrico, debieron resignarse a recuperar el espacio perdido mediante recursos que no eran sino soluciones contradictorias: calles estrechas y viviendas elevadas. En general, y hasta el fin del Imperio, las calles de Roma constituyeron una maraa antes que un sistema de fcil utilizacin. Su estrechez era tanto ms molesta cuanto las calles no slo describan meandros numerosos, sino que, sobre las siete colinas, tenan que trepar o descender pendientes y siempre estaban obturadas con la basura de las casas. La mayora de los romanos viva en unas casas de departamentos llamadas insulae. Eran construcciones que podan llegar a tener una altura de 25 metros, segn lo estipulado por Augusto. Solan amontonarse unas al lado de otras y se dividan en dos categoras: las ms suntuosas, en las que el piso bajo, puesto a disposicin de un solo inquilino, adquira el prestigio y las ventajas de una casa particular ubicada en la base de la insulae. Las ms comunes, cuya planta baja haba sido dividida en una serie de almacenes y tiendas, eran designadas como tabernae. Ahora bien, el primer piso siempre era ms caro, pues el agua de los acueductos llegaba nicamente a la planta baja. Los ocupantes de los departamentos superiores deban ir a buscarla a la fuente ms cercana, obligacin tanto ms penosa cuanto mayor altura tuviese el departamento o cenacula. Los departamentos olan tan mal que Plinio sugiri enmascarar el olor quemando pan. As, mientras ms se ascenda dentro de un inmueble, ms irrespirable era el ambiente y ms innoble se tornaba la promiscuidad. La gigantesca ciudad se despertaba tan temprano como una pequea aldea campesina: a la hora del alba, cuando no antes. Apenas el primer resplandor comenzaba a disipar las tinieblas de la noche, cuando los martillazos de los caldereros, los gritos de los mercachifles, las voces de los mendigos y la algaraba de los alumnos en las escuelas, colmaban las calles y las plazas. El da era de animacin intensa, desordenado atropello, estrpito infernal. Dondequiera se escuchaba el vocear de los mercaderes y los quejidos de los mendigos, afanados por enternecer a los paseantes. Poda creerse que al llegar la noche el estruendoso frrago iba a hundirse en una sima de silencio temeroso y en una paz sepulcral. Nada ms alejado de ello. Al desfile de los hombres, ahora refugiados en sus casas, sucedase, por voluntad del Csar, el de las carretas y convoyes. El dictador, en efecto, haba comprendido que en calles tan quebradas, estrechas y transitadas, la circulacin de vehculos requerida por las necesidades de cientos de miles de habitantes, hubiera llevado, de da, a una inmediata obstruccin con el peligro consiguiente. De ah la medida. Desde la salida del sol hasta las cercanas del crepsculo quedaba absolutamente prohibido el movimiento de carros en el

interior de la ciudad. Sin embargo, algunas excepciones seran admitidas a esta regla. Ante todo, tres excepciones temporales: en los das de ceremonias solemnes podran circular los carros de las vestales, del Rey de los Sacrificios y de los Flmines; en los das de triunfo, los carros indispensables para la procesin de la victoria y en los das de juegos pblicos, los carros que exiga esta celebracin oficial. Por ltimo, haba una excepcin perpetua otorgada a los carros de los contratistas y alarifes que tenan que demoler una insulae. Fuera de estos casos, no circulaban, durante el da nada ms que los peatones, los caballeros y los poseedores de literas y sillas de mano. Roma bulla de comercio. Plinio el Joven comentaba que "en Roma se podan encontrar juntas todas las mercancas del mundo'. Una diversidad de mercaderes comerciaba en las casas y en el exterior: barberos en un puesto, abaceros en otro, cambistas, vendedores de muebles y libreros. Las tabernae, preadas de parroquianos desde tempranas horas, se prolongaban con sus mesas y mostradores hasta el centro de la calzada. All, en la calle, poda verse a los figoneros, enronquecidos a fuerza de querer despertar a gritos el apetito de una clientela, exhibiendo chorizos y salchichas en humeantes cacerolas. El aceite, usado para lmparas, guisar y fabricar el jabn, era el producto ms importante en Roma, tanto que hacia el ao 300 haba en la ciudad 2.300 comerciantes de este artculo. Si bien los mercaderes prosperaban, los aristcratas los despreciaban. Cicern escribi a su hijo: "La profesin del detallista es despreciable, pues no puede tener xito si no es deshonesto, y la deshonestidad es la cosa ms vergonzosa del mundo". Se deca que los almacenistas romanos tenan tanto afn de lucro, que dado un buen precio seran capaces incluso de venderse a s mismos. En la Roma imperial era corriente pensar que los ricos enfermaban por comer y los pobres por no comer. En efecto, los desnutridos eran vctimas del tifus, disentera y tuberculosis. A fin de combatir la extensin de las enfermedades se nombraban inspectores para controlar las viviendas y las obras sanitarias y en el siglo IV tambin haba mdicos pblicos para los pobres. Algunos eran muy refinados (proporcionaban miembros artificiales a los imputados), pero otros eran curanderos que recetaban grasa para huesos rotos, pelos de cabra contra la somnolencia y dedos de lechuza contra la fiebre. Los ciudadanos pobres rara vez participaban en banquetes y vivan en habitaciones malolientes y maltrechas; sin embargo, se deleitaban con los juegos y espectculos ofrecidos en los diversos recintos religiosos o laicos de la ciudad: los foros, los teatros, los anfiteatros y los estadios, que entretenan y disciplinaban sus horas de ocio. Los emperadores procuraban regocijar a la plebe con el atractivo de diversiones renovadas sin cesar. Durante el Imperio, los juegos duraban todo el da y consistan principalmente en carreras de carros tirados por caballos, que apasionaban a los romanos. Tanto los corceles como los conductores se convertan en verdaderos dolos del pblico. Tales competencias se realizaban en el Circo Mximo y todo estaba permitido; se poda perder la vida, quedar invlido o ganar grandes fortunas y un prestigio singular. Un espectculo interesante lo constitua el teatro. Roma se deleitaba con mimos que ponan en escena historias de vrgenes forzadas, maridos engaados y amantes escondidos. Por otro lado, los combates de gladiadores eran verdaderas atracciones sangrientas y crueles. Generalmente, los que se enfrentaban en la arena eran esclavos, prisioneros de guerra, aventureros y criminales que desafiaban a la muerte. Con todo, los hombres podan emplear en mejor forma sus horas de libertad y los csares, al construir las thermae (termas) para uso de los ciudadanos, brindaron una recreacin en el ms amplio y sano sentido de la palabra. Introdujeron la higiene en el quehacer de la ciudad y la pusieron al alcance de las masas. Adems, con la hermosa decoracin con que embellecieron estos lugares, hicieron de los ejercicios fsicos y de los cuidados corporales un placer gustado por todos, un esparcimiento accesible aun a los ms humildes. En fin, Roma viva de dulce y amargo como cualquier metrpoli, tena problemas graves como el desempleo, alto costo de la vida, aire viciado, etc. Para los habitantes de la congestionada urbe, la vida cotidiana presentaba la mayor parte de los complejos problemas y las diversiones que se encuentran en una ciudad moderna.