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Transformaciones de la Tierra:

hacia una perspectiva agro ecolgica en la Historia


I
Hace cuarenta aos, un hombre visionario, el bilogo de la vida silvestre y conservacionista Aldo
Leopold, de Wisconsin, llam a "una interpretacin ecolgica de la historia", por la cual entenda el uso de
las ideas y la investigacin del campo emergente de la ecologa para ayudar a explicar por qu el pasado se
haba desarrollado de la manera en que lo haba hecho
!
" #or ese entonces, la ecologa se encontraba a$n en su
in%ancia cient%ica, pero la promesa que albergaba era brillante y la necesidad de sus apreciaciones empe&aba
a ser evidente para un creciente n$mero de dirigentes en la ciencia, la poltica y la sociedad" 'a tomado alg$n
tiempo para los historiadores seguir el conse(o de Leopold, pero %inalmente el campo de la historia ambiental
ha empe&ado a tomar %orma y quienes se dedican a l intentan construir a partir de aquella iniciativa"
La sugerencia de Leopold acerca de cmo debera proceder una historia ecolgicamente in%ormada
tena que ver con las tierras de %rontera de )entuc*y, cruciales en el movimiento de la nacin hacia el +este"
,urante el perodo de la guerra revolucionaria, no estaba claro quin llegara a poseer y controlar estas
tierras- .los nativos indgenas, los imperios ingls o %rancs, o los coloni&adores/ 0 entonces, de una manera
bastante r1pida, la lucha se resolvi en %avor de los americanos, que tra(eron sus arados y su ganado para
tomar posesin"
2ue algo m1s que su habilidad guerrera, su determinacin de conquistadores o su virtud a los o(os de
,ios lo que permiti a estos colonos agricultores vencer a la competencia- la propia tierra haba contribuido a
su xito" Leopold seal que, a todo lo largo de las tierras planas de )entuc*y, los sitios m1s accesibles a los
recin llegados estaban cubiertos por grandes caaverales, cuyas plantas llegaban a tener hasta quince pies de
altura y oponan una barrera %ormidable a los arados"
3in embargo, para %ortuna de los americanos, cuando la caa era quemada o pastada surga en su
lugar la magia de la hierba a&ul" La hierba reempla&aba a las caas en lo que los ecologistas llaman un patrn
de sucesin ecolgica secundaria, que ocurre cuando la vegetacin es perturbada pero el suelo no es destruido
4 por e(emplo, cuando el %uego arrasa una pradera o un hurac1n derriba un bosque 4"
La sucesin se re%iere al hecho de que un nuevo con(unto de especies ingresa y reempla&a a lo que
exista antes" 5n )entuc*y, la m1s destacada de estas especies nuevas %ue la hierba a&ul, y una amplia
extensin cubierta de hierba a&ul era todo lo que podra desear cualquier pionero rural en busca de un lugar
donde asentarse y un pasti&al para su ganado" Al descubrir ese hecho, los americanos entraron en )entuc*y
por millares, y la lucha por la sucesin concluy con rapide&" ".6u hubiera ocurrido, se preguntaba Leopold,
si la sucesin de plantas inherente a este suelo oscuro y sangriento nos hubiera o%recido, ba(o el impacto de
estas %uer&as, alguna male&a, (unco o arbusto carente de valor/"" .3e hubiera convertido )entuc*y en un
territorio cu1ndo, y cmo, lo hi&o/
7
"
5n la pr1ctica, los hechos involucrados en el caso son m1s complicados de lo que Leopold hubiera
podido explorar dentro de los lmites de su ensayo, y exigen algo m1s que una %orma simple de determinismo
ambiental, que es lo que un lector casual podra ver en su e(emplo" La hierba a&ul de )entuc*y no era una
especie nativa, sino una importacin
8
" 9rada por inmigrantes al pas en las bodegas de sus barcos, su semilla
!
Leopold, Aldo- A Sand County Almanac, and Sketches Here and There, :!;<;=, reimpreso en >ueva 0or*, !;?@, p"7AB"
7
Ibid" Cuando el suelo es destruido por una erupocin volc1nica o alguna otra cat1stro%e, se inicia otro proceso llamado de sucesin
primaria, en el que las especies que pueden asentarse en la roca desnuda o en el subsuelo invaden y proli%eran" Dna clara discusin de
ambos tipos de sucesin puede encontrarse en 5hrlich, #aul- The Machinery of Nature, >eE 0or*, !;?F, pp"7F?4@!"
8
Leopold estaba al tanto de que la historia era m1s comple(a- "ni siquiera sabemos, admiti, de dnde vino la hierba a&ul 4si se trata de
una especie nativa o de una intrusa proveniente de 5uropa"" Leopold- Sand County Almanac, p"7AF"
se dispers a travs de los via(es y las deposiciones de su ganado, brotando primero en torno a los lamederos
de sal donde se congregaban los animales, y dispers1ndose despus por la tierra recientemente perturbada,
como la de los caaverales, donde gan ascendencia sobre sus competidores indgenas, de manera muy
parecida a como lo estaban haciendo los coloni&adores sobre los indios" La conquista de )entuc*y recibi el
auxilio, en otras palabras, del hecho de que los invasores humanos tra(eran consigo sin saberlo sus plantas
aliadas" ,e este modo, en continente tras continente, se produ(o el triun%o de lo que Al%red Crosby ha llamado
el "imperialismo ecolgico"
<
"
9ales son los problemas con los que trata el nuevo campo de la historia ecolgica o ambiental
:muchos especialistas pre%ieren el $ltimo de estos trminos, por considerarlo m1s inclusivo en su mtodo y
sus materiales=" 5sta nueva historia recha&a la presuncin com$n de que la experiencia humana ha estado
exenta de restricciones naturales, de que la gente constituye una especie $nica y separada, de que las
consecuencias ecolgicas de nuestros hechos pasados pueden ser ignoradas" La vie(a historia no estaba en
capacidad de negar el hecho de que la gente ha estado viviendo en este planeta por un largo tiempo, pero su
desdn general hacia este hecho sugiere que la gente ni era ni es parte verdadera del planeta" Lo historiadores
ambientales, por su parte, toman conciencia de que la academia no puede ya permitirse ser tan ingenua"
5l campo de la historia ambiental empe& a tomar %orma en la dcada de !;@A, al mismo tiempo que
tenan lugar con%erencias sobre el problema global y que adquiran impulso movimientos ecologistas
populares" Constituy una respuesta a preguntas que la gente empe&aba a plantearse en muchos pases-
.Cu1ntos seres humanos puede soportar la bis%era sin experimentar un colapso ba(o el impacto de la
contaminacin que producen y el consumo que reali&an/ La tecnologa, .est1 haciendo m1s peligrosa la vida
de la gente, en ve& de hacerla m1s segura/ .9iene el Homo Sapiens obligaciones morales de alg$n tipo hacia
la tierra y su ciclo de vida, o esa vida existe meramente para satis%acer las demandas de nuestra especie, que
se expanden de manera in%inita/
La historia no era la $nica disciplina a%ectada por estas preocupaciones emergentes" Acadmicos en
los campos del derecho, la %iloso%a, la economa, la sociologa y otras 1reas se mani%estaban igualmente
motivados" 3e trata con certe&a de una actitud permanente, que gana en signi%icado en la medida en que las
preguntas que la animan aumentan en urgencia, %recuencia y amplitud"
La historia ambiental naci de una %uerte preocupacin moral y a$n puede portar tras de s algunos
compromisos de re%orma poltica, pero ha madurado, se ha convertido en una empresa intelectual que no
tiene una agenda sencilla o $nica que promover ni en lo poltico ni en lo moral" 3u ob(etivo consiste en
pro%undi&ar nuestra comprensin acerca del modo en que los humanos se han visto a%ectados por su medio
ambiente natural a lo largo del tiempo y, a la inversa y de manera qui&1s m1s importante ante la preocupacin
global de nuestro tiempo, cmo han a%ectado los humanos al medio ambiente, y con qu resultados
B
"
Gucho del material que utili&a la historia ambiental, al provenir como lo hace del traba(o acumulado
de gegra%os, especialistas en ciencias naturales y otros, ha estado disponible durante generaciones y tan slo
est1 siendo integrado al pensamiento histrico a la lu& de la experiencia reciente" 5ste material incluye datos
sobre las mareas y los vientos, las corrientes oce1nicas, la posicin de los continentes en su mutua relacin, y
las %uer&as geolgicas e hidrolgicas que crean la base acu1tica y terrestre del planeta" Incluye la historia del
clima y los %enmenos meteorolgicos, en cuanto stos han contribuido a producir buenas o malas cosechas,
han elevado o deprimido los precios, han %acilitado o puesto %in a epidemias, o han contribuido al crecimiento
o a la declinacin de la poblacin"
9odas stas han sido poderosas in%luencias en el curso de la historia, y siguen sindolo" 5n una
categora de alg$n modo di%erente a estos %actores %sicos se cuentan los recursos vivientes de la 9ierra, o la
biota, que para el ecologista Heorge WoodEell constituyen lo m1s importante de todo para el bienestar
<
9omo la %rase de Crosby, Al%red- Ecological Imperialism The !iological E"pansion of Europe, #$$%&#$$, >eE 0or*, !;?F" :5xiste
edicin en espaol de Crtica, Iarcelona, !;?@="
B
5l me(or es%uer&o para tra&ar el surgimiento del campo, al menos en una parte in%luyente del mundo, es el de Jichard White en
"American 5nvironmental 'istory- 9he ,evelopment o% a >eE 'istorical 2ield", en 'acific Historical (e)ie*, B<, august !;?B, pp"7;@4
88B" White plantea que el estudio de la historia de la %rontera y del +este ha constituido la in%luencia %ormativa en este campo" +tra
importante %uente de ideas, muy distante de la in%luencia de 2rederic* Kac*son 9urner, han sido los gegra%os e historiadores %rances, en
particular 2ernand Iraudel, Lucien 2ebvre y 5mmanuel Le Joy Ladurie, todos ellos asociados a la revista Annales"
7
humano- las plantas y los animales que, seg$n dice, "mantienen a la bis%era como un h1bitat adecuado para
la vida"
F
" 5stos recursos vivientes han sido tambin m1s susceptibles a la manipulacin humana que los
%actores no biolgicos, sobre todo en nuestro tiempo" ,ebemos incluir el %enmeno de la reproduccin
humana como una %uer&a natural que da %orma a la historia, en caso desdeable, como lo han demostrado
ampliamente las $ltimas dcadas de explosiva %ertilidad global"
,e%inida en lo vernacular, por tanto, la historia ambiental se ocupa del papel y el lugar de la
naturale+a en la )ida humana" 5studia todas las interacciones que las sociedades del pasado han tenido con el
mundo no humano, el mundo que nosotros no hemos creado en ning$n sentido primario" 5l ambiente
tecnolgico, el entorno de cosas que la gente ha producido, que puede ser tan ubicuo como para constituir una
suerte de "segunda naturale&a" en torno a nosotros, tambin es parte de este estudio, pero en el sentido por
dem1s espec%ico de que la tecnologa es un producto de la cultura humana tal como est1 condicionada por el
medio ambiente no humano"
5n e%ecto, ante %enmenos tales como el desierto y el ciclo del agua, encontramos energas
autnomas, independientes, que no se derivan de las tendencias e inventos de ninguna cultura" #uede
argumentarse que, en la medida en que la voluntad humana de(a una huella cada ve& m1s evidente en los
bosques, los bancos genticos y aun en los ocanos, no existe una manera pr1ctica de distinguir entre lo
natural y lo cultural" 3in embargo, la mayor parte de los historiadores del ambiente plantean que vale la pena
conservar la distincin, porque nos recuerda que no todas las %uer&as que operan en el mundo emanan de los
humanos" ,onde-uiera -ue las dos esferas, la natural y la cultural, se confrontan o interact.an la una con la
otra, la historia ambiental encuentra sus temas esenciales"
5sta nueva historia opera en tres niveles, cada uno de los cuales depende de una variedad de otras
disciplinas y requiere de mtodos especiales de an1lisis" 5l primero involucra el descubrimiento de la
estructura y la distribucin de los ambientes naturales en el pasado" Antes de que se uno pueda escribir
historia ambiental, debe entenderse primero a la naturale&a misma 4 espec%icamente, a la naturale&a tal como
estaba organi&ada y %uncionaba en tiempos pasados"
La tarea es m1s di%cil de lo que podra parecer a primera vista pues si bien la naturale&a, como la
sociedad, tiene una historia de cambio que contar, existen pocos registros escritos que revelen la mayor parte
de esa historia" #ara e%ectuar tal reconstruccin, por tanto, el historiador del ambiente debe acudir en busca de
ayuda a un amplio con(unto de ciencias naturales y debe apoyarse en sus metodologas, sus %uentes y sus
evidencias, aunque en uno u otro momento los materiales documentales con los que traba(an los historiadores
pueden constituir una valiosa ayuda para el traba(o de los cient%icos
@
"
5l segundo nivel de la historia ambiental constituye de manera m1s directa la responsabilidad del
historiador y de otros estudiosos de la sociedad, puesto que se concentra en la tecnologa productiva en la
medida en que sta interact$a con el medio ambiente" 5n busca de ayuda para comprender este comple(o
nivel, en el que las herramientas, el traba(o y las relaciones sociales est1n entreme&clados, los historiadores en
este nuevo campo han empe&ado a dirigirse a la extensa literatura que se ocupa del concepto de "modos de
produccin", en%ati&ando :como no lo ha hecho la mayora de quienes utili&an la %rase= que estos modos se
han visto comprometidos no slo en la organi&acin del traba(o humano y la maquinaria, sino tambin en la
trans%ormacin de la naturale&a
?
"
Aqu, el es%uer&o se concentra en entender cmo la tecnologa ha reestructurado las relaciones
ecolgicas humanas, esto es, en el an1lisis de las diversas maneras a travs de las cuales la gente ha intentado
F
WoodEell, Heorge- "+n the limits o% >ature", en Jepetto, Jobert :ed"=- The /lobal 'ossible (esources, ,e)elopment, and the Ne*
Century, >eE 'aven, !;?B, p"<@"
@
Dna buena gua en este campo es ,odd, Jobert y 3tanton, Jobert- 'aleoecology Concepts and Applications, >eE 0or*, !;?!"
?
La %rase "modos de produccin" se origin con )arl Garx, que la utili& de diversas maneras" 5n algunos casos, se re%era al "modo
material", de%inido por H"A" Cohen como "la manera en que los hombres traba(an con sus %uer&as productivas, los tipos de procesos
materiales que e(ecutan sucesivamente, las %ormas de especiali&acin y divisin del traba(o entre ellos"" 5n otros casos, Garx emple la
%rase para aludir a "propiedades sociales del proceso de produccin", incluyendo el propsito que controlaba la produccin :%uera para el
uso o para el cambio=, la %orma del traba(o excedente del productor, y los medios empleados para explotacin de los productores" Aun
as, en ocasiones Garx parece haber entendido simult1neamente los aspectos materiales y sociales" Lase Cohen, H"A"- 0arl Mar"
Theory of History a ,efense, #rinceton, !;@?, pp"@;4?<"
8
convertir a la naturale&a en un sistema que produce recursos para su consumo" 5n este proceso de
trans%ormacin de la 9ierra, la gente ha reestructurado igualmente sus relaciones sociales" Dna comunidad
organi&ada para la captura de peces en el mar ha tenido muy di%erentes instituciones, papeles de los gneros o
ritmos estacionales que otras organi&adas para la crian&a de ove(as en pastos de montaa" Dna sociedad
ca&adora puede haber tenido una con%iguracin social muy di%erente a la de una sociedad campesina" 5n este
nivel de indagacin, uno de los problemas m1s interesantes es el de quin ha ganado poder y quin lo ha
perdido cuando los modos de produccin han cambiado
;
"
2inalmente, un tercer nivel de traba(o para el historiador del ambiente se con%orma a partir de aquel
tipo de encuentro m1s intangible, puramente mental, en el que las percepciones, las ideologas, la tica, el
derecho y los mitos se han convertido en parte del di1logo de un individuo o unos grupos con la naturale&a"
La gente construye permanentemente mapas cognitivos del mundo que los rodea, de%iniendo lo que es un
recurso, determinando qu clases de conducta podran ser negativas para el ambiente y deben ser prohibidas
y, en general, escogiendo los %ines a los que se somete a la naturale&a" 9ales patrones de percepcin humana,
ideologa y valoracin han sido con %recuencia consecuenciales en extremo, movindose con todo el poder de
grandes capas de hielo glacial, moliendo y empu(ando, reorgani&ando y recreando la super%icie del planeta"
5l gran desa%o de la nueva historia no yace tan slo en identi%icar tales niveles de indagacin, sino en
decidir cmo y dnde establecer conexiones entre ellos" Las lneas de causalidad histrica, .corren desde el
primero, el nivel de la naturale&a, a travs de la tecnologa y hacia la ideologa, como insistira en plantearlo
un ecologista determinista estricto/ .+ corren precisamente en la direccin opuesta, de modo que la propia
naturale&a resulta no ser %inalmente m1s que el producto de la invencin o del deseo humanos/
5ste es, por supuesto, un debate muy antiguo en torno a la explicacin, que la nueva historia no ha
inventado, sino que se ha limitado a heredar" 9al debate es demasiado largo y comple(o como para
reproducirlo 4 o mucho menos resolverlo4 aqu" Iasta con sealar que la mayora de los historiadores del
ambiente parecen haberse ubicado %ilos%icamente en una posicin que es a un tiempo materialista e idealista-
por lo general, sostienen que el historiador no puede adherirse rgidamente a priori a una teora $nica de la
causalidad, sino que debe mantener una actitud abierta ante el contexto y la poca" 5n algunos casos, los
patrones cambiantes del orden natural 4 una condicin sostenida de aride& permanente, por e(emplo, o un
cambio brusco de un ciclo h$medo a uno seco4 han sido poderosos y han %or&ado a la gente a adaptarse tanto
en el nivel productivo como en el cognitivo" 5n otros casos, sin embargo 4 y de manera creciente en los
tiempos modernos 4, cuando el balance de poder ha cambiado m1s y m1s, apart1ndose de la naturale&a en
%avor de los humanos, el tercer nivel, la suma de las percepciones y las ideas de la gente acerca de la
naturale&a, se ha convertido con toda claridad en el %actor decisivo para promover el cambio"
La %uer&a acumulada de la imaginacin humana sobre la naturale&a es tan obvia y dram1tica que no
corre el peligro de ser menospreciada por los historiadores" Lo que ha sido menospreciado, sin embargo, o al
menos relegado al subdesarrollo conceptual, es el segunda nivel de indagacin que he mencionado" 0 es con
respecto a ese nivel intermedio, el an1lisis de los modos de produccin como %enmenos ecolgicos 4 sobre
todo en cuanto est1n articulados en la agricultura 4, a lo que presta su atencin el resto de este ensayo" La
intencin, aqu, no consiste en hacer un pronunciamiento terico de%initivo sobre el problema, sino en revisar
4 teniendo en mente sobre todo a los no especialistas 4, algunos de los grandes temas, y en identi%icar 1reas en
las que se requiere mayor investigacin"
II
Los humanos han extrado un con(unto extraordinariamente diverso de recursos del mundo natural, y
la cantidad y magnitud de esos recursos sigue en aumento constante" 3in embargo, el m1s b1sico y revelador
de esos recursos en el estudio de la ecologa humana han sido aquellos que llamamos alimento" Cada grupo
humano en la historia ha debido identi%icar tales recursos y crear un modo de produccin para obtenerlos de
;
Antecedentes tericos $tiles para este estudio se encuentran en 3teEard, Kulian- The Theory of Cultural Change The Metodology of
Multilinear E)olution, Drbana, !;BB, pp"8A4<7, y 'arris, Garvin- Cultural Materialism The Struggle for a Science of Culture, >eE
0or*, !;@;, pp"<F4@F"
<
la tierra y llevarlos a sus vientres" G1s aun, ha sido a travs de tal proceso que se han visto conectados, de la
manera m1s vital, constante y concreta con el mundo natural"
#ocos de estos modos de produccin, sin embargo, han sido encarados por los historiadores desde
una perspectiva ecolgica" ,esarrollar esa perspectiva, y aplicarla a la produccin de alimentos, debe ser una
de las principales actividades del nuevo campo, si deseamos lograr un progreso mayor en la comprensin de
los vnculos que los seres humanos establecen con la naturale&a"
#ara emprender este proyecto, el historiador podra empe&ar por adoptar el concepto de ecosistema
que utili&a el cient%ico, para despus preguntar cmo podra ser aplicado a la agricultura practicada en
cualquier asentamiento humano o perodo" 5xiste una gran cantidad de libros y documentos cient%icos acerca
de las comple(as %ormas en que los ecosistemas se estructuran, traba(an y evolucionan" 3in embargo, en
trminos sencillos, se podra de%inir un ecosistema como la entidad colectiva de plantas y animales que
interact$an entre s y con el medio no viviente :abitico= en un lugar determinado" Algunos ecosistemas son
muy pequeos y %1ciles de delimitar, como una laguna aislada en >ueva Inglaterra" +tros, en cambio, son
amplios y mal de%inidos, tan inmensamente ambiguos como la selva h$meda del Ama&onas o la llanura del
3erengeti"
'asta hace poco, todos estos ecosistemas han sido entendidos por los ecologistas como poseedores de
poderes autoequilibrantes, como los mecanismos autom1ticos que desaceleran su %uncionamiento cuando se
calientan demasiado, o se aceleran cuando empie&an a golpetear y detenerse" Las perturbaciones externas
podran a%ectar su equilibrio, sacando temporalmente al sistema de su ritmo regular, pero siempre :o casi
siempre= se supona que retornaba a alg$n tipo de estado de equilibrio" 3e crea que el n$mero de especies
que constituye un ecosistema %luctuaba en torno a alg$n punto determinable, y que el %lu(o de nutrientes y
energa en el sistema se mantena m1s o menos constante" Dna preocupacin constante entre los ecologistas
ha consistido en explicar cmo se las arreglan esos ecosistemas para mantener su coherencia, preservando el
orden y el balance en medio de todas las perturbaciones a las que se encuentran su(etos
!A
"
3in embargo, los historiadores que aspiran a emprender un an1lisis ecolgico deberan estar al tanto
de que a $ltimas %echas el modelo convencional de ecosistema antes reseado se ha visto sometido
considerable crtica por parte de algunos cient%icos, y ya no existe consenso alguno en cuanto a cmo
%unciona o a su elasticidad" .3on los ecosistemas tan estables como lo han asumido los cient%icos, preguntan
los crticos, o son todos ellos susceptibles %1cilmente a la alteracin/ .Jesulta precisa la descripcin de los
ecosistemas como %irmemente balanceados y ordenadas hasta el ingreso de los humanos en la escena, como
muchos de los vie(os libros de texto lo sugieren, o la perturbacin humana resulta ser tan slo una de las
m$ltiples %uentes de inestabilidad en la naturale&a/ Las siguientes preguntas son ob(eto de disputa a$n mayor-
.Cmo y cu1ndo empie&a la gente a producir cambios que puedan ser cali%icados de dainos en los
ecosistemas, y cu1ndo se torna ese dao en irreversible/
>adie discrepa realmente de que la muerte de todos sus 1rboles, p1(aros e insectos signi%icara la
muerte de una selva h$meda, o de que la desecacin de una laguna condenara a ese ecosistema a su %in" 3in
embargo, la mayora de los cambios 4 inducidos o no por los humanos4 no son tan catastr%icos, y el concepto
de dao carece de una de%inicin clara o de un mtodo sencillo de medida" ,ependiente como es de la teora
ecolgica para asistirse en el an1lisis y la explicacin, el nuevo campo de la historia ambiental se encuentra a
s mismo en una posicin por dem1s extraa 4 atrapado en el medio de un giro revisionista que ha de(ado en
alg$n grado de con%usin a la nocin de qu es un ecosistema y cmo traba(a, que incluso ha arro(ado dudas
en nociones intuitivas tan antiguas como la del "equilibrio de la naturale&a" y el papel de la diversidad en la
promocin de la estabilidad ecolgica
!!
"
Los historiadores han tenido que lidiar desde hace mucho con tal revisionismo en su propio campo, y
est1n por dem1s %amiliari&ados con la con%usin resultante" 9omando en cuenta esa experiencia, no deberan
!A
La explicacin cl1sica del ecosistema puede ser encontrada en +dum, 5ugene- 1undamentals of Ecology, #hiladelphia, !;@!,pp"?478"
!!
5l debate se encuentra sinteti&ado en 5hrlich, #aul y Joughgarden, Konathan- The Science of Ecology, >eE 0or*, !;?@, pp" B<!4B7"
5ntre quienes critican con detalle a la idea del ecosistema estable se cuentan Gay, Jobert- Stability and Comple"ity in Model Ecosystems,
#rinceton, !;@8M Colinvaux, #aul- 2hy !ig 1ierce Animals Are (are, #rinceton, !;@?, pp" !;;47!!M ,avis, margaret- "Climatic
Instability, 9ime Lags, and Community ,isequilibrium", en ,iamond, Kared y Case, 9ed :eds"= - Community Ecology, >eE 0or*, !;?F,
pp" 7F;4?<, y Gc>aughton, 3"K"- ",iversity and 3tability", en Nature, Gay !;, !;??, pp" 7A<4B"
B
apresurarse a asumir que el in%orme cient%ico m1s reciente sobre el ecosistema es el verdadero evangelio, o
que las nociones de ayer est1n equivocadas por entero" #or otro lado, si desean traba(ar en colaboracin con
cient%icos, deben ser cuidadosos en no tomar prestadas sus ideas acerca de la naturale&a, de manera
descuidada o inocente, de libros pasados de moda o de modelos ya descartados"
9ales disputas tericas no deben velar el hecho de que la ciencia ecolgica sigue describiendo un
mundo natural que est1 maravillosamente organi&ado y resulta vital para la existencia humana" La naturale&a,
a los o(os de la mayor parte de los ecologistas, no constituye un mundo inerte, o in%orme o incoherente que
espera por la mano de la gente" 5s un mundo de cosas vivientes que se encuentran en constante labor, en
patrones discernibles, produciendo bienes y servicios que son imprescindibles para la mutua supervivencia"
Los microorganismos, por e(emplo, se encuentran permanentemente ocupados en quebrar la materia
org1nica para %ormar los constituyentes del suelo, y otros organismos su ve& utili&an ese suelo para su propia
nutricin y crecimiento" La ciencia de la ecologa a$n revela un dominio m1s all1 de nuestras economas
humanas, y m1s all1 del traba(o que reali&amos en l, un dominio que ha sido descrito como una vasta,
elaborada y comple(a "economa de la naturale&a", un dominio organi&ado que se encuentra traba(ando de
manera h1bil y enrgica para satis%acer las necesidades de todos los seres vivientes, creando lo que podra ser
cali%icado como los "valores" indispensables de la existencia" 3in el %uncionamiento callado de esa economa
mayor, sin los valores creados por una naturale&a laboriosa, ning$n grupo o pueblo podra sobrevivir por una
hora, y la creacin de la historia llegara a su %in"
Dn ecosistema, por tanto, es un subcon(unto de la economa global de la naturale&a 4 un sistema local o
regional de plantas y animales que traba(an (unto para crear los medios de sobrevivencia" A partir de la
comprensin de esto, el historiador debe preguntar cmo podemos pasar del concepto de ecosistema a una
comprensin m1s completa del pasado humano" ,ar ese paso nos exige adoptar un concepto m1s 4 lo que
algunos han empe&ado a llamar un agroecosistema que, como lo sugiere su nombre, es un ecosistema
reorgani&ado para %ines agrcolas4 un ecosistema domesticado" 3e trata de una reestructuracin de los
procesos tr%icos en la naturale&a, esto es, de los procesos de %lu(o de alimento y energa en la economa de
los organismos vivientes" 5n cualquier lugar, una reestructuracin tal supone %or&ar las energas productivas
de alg$n ecosistema a servir de manera m1s exclusiva a un con(unto de propsitos conscientes a menudo
locali&ados %uera del mismo 4 esto es, a la alimentacin y prosperidad de un grupo de humanos"
3ea cual sea su lugar en el tiempo, sean sus diseadores humanos primitivos o avan&ados, todo
agroecosistema posee al menos dos caractersticas generales" 3iempre es una versin truncada de alg$n
sistema natural original- existen menos especies intercalando en su seno, y muchas lneas de interaccin han
sido abreviadas y dirigidas hacia una direccin" #or lo general, se trata de un sistema de exportacin, en el
que algunos de los productos alimenticios que produce son cosechados y transportados, a veces apenas a una
aldea cercana de agricultores, a veces hasta un puerto internacional le(ano- en cualquiera de esos casos,
de(ando al sistema en peligro de tornarse vaco y degradado" #ara sobrevivir durante largo tiempo, el
agroecosistema debe lograr un equilibrio entre sus exportaciones y sus importaciones, o pierde productividad
y la gente se desli&a hacia aba(o, en direccin a la pobre&a y el hambre
!7
"
3i bien es de alg$n modo un arte%acto humano, el agroecosistema permanece ineluctablemente dependiente
del mundo natural 4 de la %otosntesis, los ciclos bioqumicos, la estabilidad de la atms%era y los servicios de
organismos no humanos" 3e trata de una reorgani&acin, no de un recha&o, de procesos naturales" 5so es tan
cierto en el caso de una moderna agroindustria en Cali%ornia o de una plantacin de abetos en ,ouglas,
+regon, como de un antiguo arro&al en China" Cualesquiera sean las di%erencias entre agroecosistemas, todos
est1n su(etos a las leyes de la ecologa, y estas mismas leyes rigen los bosques silvestres, los pasti&ales, las
sabanas y los matorrales, determinando cu1n estables o %lexibles o sustentables son en tanto que entidades
colectivas"
!7
+dum, 5ugene- "#roperties o% Agroecosystems", en LoErance,JichardM 3tinner, Ien(amin y 'ouse, Har%ield- Agricultural
Ecosystems 3nifying Concepts, >eE 0or*, !;?F, pp" B4!!" Lase tambin Cox, Hoerge y At*ins, Gichael- Agricultural Ecology, 3an
2rancisco, !;@;" Los pioneros cient%icos en la aplicacin de la ecologa a la agricultura %ueron )lages, )arl '"W"- Ecological Crop
/eography, >eE 0or*, !;<7, y 9ischler, Wol%gang- Agrookologie, Kena, !;FB"
F
La reorgani&acin de plantas y animales nativos en agroecosistemas se inici mucho antes de la era
moderna" A menudo empe& con un %uego iniciado y convertido deliberadamente en un incendio para limpiar
un tro&o de suelo abiertoM en las ceni&as de esa apertura, los gran(eros plantaron sus propias especies
%avoritas, protegindolas contras las presiones sucesorias de la vegetacin circundante durante algunos aos
hasta que se agot la %ertilidad del suelo y el agricultor se traslad a nuevas tierras
!8
"
5ste mtodo primitivo de limpie&a, encontrado entre los indios de >orteamrica, los colonos de
)entuc*y y los aborgenes de >ueva Huinea, se practica a$n en muchas partes del mundo actual, donde la
tierra es abundante y existe poca presin para maximi&ar la produccinM recibe una diversidad de nombres-
shifting, s*idden, ro&a y quema, o agricultura de milpa
!<
" Lirtualmente en todos los casos, estos agricultores
de estilo primario introdu(eron plantas que no %ormaban parte del ecosistema nativo, que incluso pudieron
haber sido tradas de partes remotas del planeta" 5l trigo, el ma& y el arro&, los cereales m1s cultivados, han
sido todos transportados muy le(os de sus puntos de origen y han reempla&ado la vegetacin nativa sobre
vastas 1reas de la super%icie de la tierra" Como %orasteros, en muchos casos se ha desarrollado
excepcionalmente bien en sus nuevos empla&amientos, liberados como han sido de los animales herbvoros,
las plagas y los vegetales competidores que alguna ve& los mantuvieron ba(o control"
5n otros casos, sin embargo, los recin llegados no se han adaptado tan bien a su nuevo ambiente, o
al menos no tan bien como las plantas nativas" #or tanto, ha sido necesario un gran es%uer&o para o%recerles
seguridad contra %uer&as destructivas, adapt1ndolos tan bien como lo permite el ingenio humano, intentando
replicar en apenas dcadas o siglos de cultivo lo que a la naturale&a podra haberle tomado millones de aos
para evolucionar, ba(o una vigilancia incesante" ,e igual modo, en cada continente la %auna nativa ha sido
sometida a una radical disminucin, y aun al exterminio en muchos casos, mediante la limpie&a de tierras
para la agricultura, y ha aparecido una nueva %auna a lo largo del tiempo, para proli%erar en aquellos
agroecosistemas arti%iciales 4 incluyendo una plaga de insectos dainos 4" 9ra&ar tales trans%ormaciones
ecolgicas ha de ser el paso primero y m1s esencial en la redaccin de la historia del planeta"
Antroplogos y arquelogos a$n debaten las causas de la revolucin >eoltica, que tuvo lugar hace
unos !A mil aos en el Gedio +riente :y m1s tarde en otras 1reas=" 5s probable que siempre resulte di%cil
encontrar apoyo de%initivo para cualquier teora que intente explicar por qu los seres humanos cambiaron
una vida dedicada a la ca&a y la recoleccin por el cultivo o, m1s tarde, ya asentados, la agricultura"
Dna de las hiptesis usuales plantea en el origen una escase& de alimentos provocada por el
crecimiento de la poblacin, una situacin que podra haber ocurrido en m$ltiples lugares y en di%erentes
momentos de la prehistoria pero que, supuestamente, siempre tuvo tras de s la misma presin demogr1%ica"
La hiptesis tienen abundantes crticos, y no corresponde a los historiadores la pretensin de poner %in a la
disputa, aunque puede ocurrir que los estudios histricos sobre el cambio en las pr1cticas agrcolas en los
pases en desarrollo a lo largo de los siglos recientes pueda ser sugerente"
Dna de las m1s in%luyentes tericas de la agricultura, 5ster Ioserup, ha seguido precisamente esa estrategia y
ha llegado a la conclusin de que la presin de la poblacin ha sido siempre la %uer&a decisiva tras la
intensi%icacin en el uso de la tierra, impulsando a los grupos a cultivar plantas $tiles, en primer trmino, y
despus 4 al persistir la presin4 a traba(ar m1s y m1s duro en esa tarea, desarrollando habilidades en el
proceso y organi&1ndose en unidades de traba(o de mayores dimensiones" La necesidad desnuda, en otros
trminos, ha sido la madre de la innovacin ecolgica en condiciones preindustriales
!B
"
!8
3teEart, +mer- "2ire as the 2irst Hreat 2orce 5mployed by Gan", en 9homas, William :ed"=" Man4s (ole in Changing the 1ace the
Earth, 7 vols", Chicago, !;BF, I, pp" !!B488M #yne, 3tephen 1ire in America A Cultural History of 2ildland and (ural 1ire, #inceton,
!;?7, y Jussel, 5mily- "Indian43et 2ires in the 2orests o% the >ortheastern Dnited 3tates", en Ecology, F<, 2e" !;?8, pp" @?4??"
!<
Con*lin, 'arold- "9he 3tudy o% 3hi%ting Cultivation", en Current Anthropology, 7, 2eb" !;F!, pp" 7@4F!M Iennett, Kohn-
"5cosystemic 5%%iciency o% 5xtensive Cultivation", en Annual (e)ie* of Anthropology, 7, !;@8, pp" 8F4<BM >etting, Jobert GcC"-
"Agrarian 5cology", en ibid", 8, !;@<, pp" 7<47?"
!B
Cohen, Gar* >athan- The 1ood Crisis in 'rehistory and the 5riginas of Agriculture, >eE 'aven, !;@@, pp" !?4@AM ,arlington, ,"C"-
"9he origins o% Agriculture", en Natural History, @;, Gay !;@A, pp" <F4B@M 3truever, 3tuart :ed"=- 'rehistoric Agriculture, Harden City,
!;@!M 2lannery, )ent L"- "9he +rigins o% Agriuclture", en Annual (e)ie* of Anthropology, 7, !;@8, pp" 7@!48!AM Ioserup, 5ster- The
Conditions of Agricultural /ro*th The Economics of Agrarian Change under 'opulation 'ressure, Chicago, !;FBM Ioserup, 5ster-
"9he Impact o% 3carcity and #lenty in ,evelopment", en Jotberg, Jobert y )abb, 9heodore :eds"=- Hunger and History The Impact of
Cahnging 1ood 'roduction and Consumption 'atterns in History, Cambridge, H"I", !;?8, pp" !?B47A;" Ioserup niega que existan
@
A todo lo largo del proceso de reordenamiento de la %lora y la %auna con vistas a la produccin de
m1s alimento, la gente se ve %or&ada a adaptarse a las condiciones locales de suelo, clima y agua" 3e podra
incluso cali%icar a tales condiciones como los determinantes "suaves" de la existencia humana, puesto que
in%luyen de manera signi%icativa en cmo y dnde obtiene la gente sus medios de vida, y en de qu vida se
trata"
>adie puede sobrevivir sin algo de suelo" Antes de que la gente empe&ara a cultivarlo, la capa
super%icial del suelo podra haber requerido de miles de aos para desarrollarse, acumul1ndose a una tasa de
apenas unas %racciones de pulgada por siglo" Dno de los mayores desa%os planteados a cualquier comunidad
es el de mantener esa %ertilidad ba(o su sistema alimentario arti%icial, y el historiador debe estudiar las
tcnicas a las que recurre la comunidad para ello 4 sea a travs del barbecho, el abono con deshechos
vegetales, la siembre de leguminosas, o me&clando la tierra con estircol animal o humano mediante el uso
del arado 4, as como las consecuencias que tienen lugar cuando esas actividades no se reali&an"
5l segundo %actor crtico, el clima, ha estado hasta hace poco muy le(os del control humano" #or lo
mismo, la vulnerabilidad del agroecosistema ante las %uer&as naturales ha sido mayor aqu" 5l agua ha sido
menos soberana" 2ue una de las primeras %uer&as naturales en caer ba(o la administracin humana, aunque
tambin en este caso una escase& o un exceso, en muchas pocas y lugares, han planteado severas
restricciones al desarrollo social
!F
"
3in duda alguna, toda agricultura ha aportado cambios revolucionarios a los ecosistemas del planeta
y, concordaran muchos eclogos, estos cambios a menudo han resultado destructivos para el orden natural e
imper%ectos en su diseo y su e(ecucin" Aun as, en la medida en que han ido comprendiendo me(or cmo
interact$an los sistemas agrcolas con la naturale&a, los cient%icos han descubierto m$ltiples ra&ones para
respetar los antiguos logros histricos de billones de agricultores tradicionales annimos"
Como lo plantea Giguel A" Altieri, "Guchas pr1cticas agrcolas que una ve& %ueron vistas como
primitivas o mal orientadas est1n siendo reconocidas so%isticadas y adecuadas" 5n%rentados a problemas
espec%icos como las laderas, inundaciones, sequas, plagas en%ermedades y escasa %ertilidad del suelo, los
pequeos agricultores de todo el mundo han desarrollado sistemas de mane(o $nicos para superar estas
restricciones"" Dna de estas tcnicas de mane(o particularmente impresionantes 4 y, aun as, muy com$n4
consiste en diversi%icar las plantas ba(o cultivo"
Los campesinos tradicionales de 2ilipinas, por e(emplo, cultivan hasta cuarenta plantas distintas en
un mismo claro a la ve&" Las venta(as de tal diversi%icacin incluyen hacer un uso m1s e%iciente de la lu&, el
agua y los nutrientes, mediante el cultivo de plantas de di%erente altura, estructura de %olla(e y requerimientos
de nutrientes, lo que a su ve& permite la cosecha de mayores cantidades por hect1reaM de(ar m1s nitrgeno en
el suelo a partir de la siembra intercalada de leguminosas, y lograr me(ores cobertura del suelo, control de
plagas y supresin de male&as
!@
"
Los paisa(es resultantes de tales pr1cticas tradicionales %ueron mosaicos %uncionales cuidadosamente
integrados, que retuvieron mucho de la sabidura de la naturale&aM se basaban en una estrecha observacin y
en la imitacin del orden natural" Aqu, se seleccionaba y limpiaba un campo para la produccin intensiva de
una plantaM all1, se conservaba un bosque como %uente de combustible y maderaM ac1, se utili&aba un tro&o de
suelo marginal para el pastoreo del ganado" Lo que podra haber parecido disperso y casual en el paisa(e
agrcola predomino siempre tena una estructura tras de s 4 una estructura que era a la ve& el producto de
%actores no humanos y de la inteligencia humana, traba(ando en aras de un mutuo acomodamiento"
lmites $ltimos al crecimiento de la poblacinM la escase&, desde su punto de vista, siempre genera una mayor innovacin y abundancia"
!F
3egun >orman 'udson, el suelo puede %ormarse ba(o condiciones naturales a una tasa de una pulgada en entre trescientos y mil aos"
Iuenas tcnicas de laboreo pueden acelerar notablemente este proceso" Lase 'udson, >orman- Soil Conser)ation, Ithaca, !;@!, p" 8?"
9ambin Wit*amp, G"- "3oils as Components o% 5cosystems", en Annual (e)ie* of Ecology and Systematics, 7, !;@!, pp" ?B4!!A" 3obre
el papel del clima en la historia, vase por e(emplo Iryson, Jeid y Gurray, 9homas- Climates of Hunger Mankind and the 2orld4s
Changing 2eather, Gadison, !;@@, y Jotber, Jobert y Jabb, 9heodore :eds"=- Climate and History Studies in Interdisciplinary History,
#rinceton, !;?!" 3obre los principales tipos de control del agua en la historia, vase Worster, ,onald- (i)ers of Empire 2ater, Aridity,
and the American 2est, >eE 0or*, !;?B, pp" !@4FA"
!@
Altieri, Giguel A"- Agroecology The Scientific !asis of Alternati)e Agriculture, Ioulder, !;?@, pp" F;4@!M Con*lin, 'arold- "An
5thnological Approach to 3hi%ting Agriculture", en Layda, A"#"- En)ironment and Cultural !eha)ior, >eE 0or*, !;@;, p" 77?"
?
5n muchas partes del mundo, ese agroecosistema demor siglos en ser logrado, e incluso as nunca
alcan& un estado per%ecto de descanso
!?
" Incrementos y descensos en el n$mero de los humanos, variaciones
en el clima y las en%ermedades, presiones externas por parte de guerras e impuestos, tragedias de agotamiento
y colapso- todo ello mantuvo a los sistemas alimentarios del mundo en un constante estado de cambio"
Aun as, examinados en una perspectiva de larga duracin, tales sistemas tuvieron dos caractersticas
notables, ampliamente compartidas, as estuvieran en la 3uecia medieval o en la antigua 3umeria, en el valle
del ro +hio o en el valle de Gxico, o as se trate de sistemas basados en el ma&, el trigo o la yuca" 5n
primer lugar, los agroecosistemas tradicionales se basaban en una estrategia predominante de subsistencia, en
la que la mayor parte de la gente cultivaba lo que ellos mismos consuman, si bien de tanto en tanto tendran
que haber enviado parte su excedente a las ciudades en concepto de tributo o para el intercambio" 5n segundo
lugar, los agroecosistemas orientados a la subsistencia, pese a dar lugar a importantes cambios en la
naturale&a, preservaban sin embargo mucho de la diversidad y comple(idad de sta, y en ese logro radicaba
una %uente de estabilidad social, generacin tras generacin"
As ocurri, al menos, hasta la llegada de la era moderna y el ascenso del modo capitalista de
produccin" A partir del siglo NL, y de manera cada ve& m1s r1pida en los siglos NLIII y NIN, la estructura
y la din1mica de los agroecosistemas empe& a cambiar radicalmente" Creo que la reorgani&acin capitalista
llevada a cabo en esos aos y continuada hasta nuestros tiempos acarre un con(unto de cambios en el uso del
suelo tan amplios y revolucionarios como los que produ(o la revolucin >eoltica" A pesar de su importancia,
a$n no llegamos a entender por completo por qu ocurri esta segunda revolucin, ni a preguntarnos cu1l ha
sido su e%ecto en el medio ambiente natural" 3ugiero que la m1s importante tarea particular para los
acadmicos en el campo de la agroecologa moderna consiste en tra&ar lo que )arl #olanyi ha llamado "la
gran trans%ormacin", tanto en trminos planetarios como en sus expresiones de un lugar a otro
!;
"
A$n carecemos de una imagen adecuadamente investigada que nos diga cmo y dnde los %actores
ecolgicos podran haber desempeado un papel causal en la gran trans%ormacin" ,ado que virtualmente
todos los estudios sobre el ascenso del capitalismo han sido escritos por historiadores de lo social y lo
econmico, estos %actores no han recibido mayor atencin" La antigua vida campesina del medioevo, nos
gustara saber, .result quebrada porque tena un e%ecto degradante sobre el medio ambiente/ .3e vea
rebasada sin remedio por las acuciantes demandas del crecimiento de la poblacin/ .2ue llevada al punto de
colapso, hasta que la gente estuvo en condiciones de atender a las soluciones o%recidas por una nueva
generacin de empresarios capitalistas en ascenso/ +, por el contrario, .%ue impuesto el nuevo modo
capitalista de produccin sobre campesinos que haban estado viviendo en equilibrio con su medio ambiente,
y eran reticentes al cambio/
Las preguntas, evidentemente, son amplias en exceso y requieren ser re%inadas, al tiempo que la
evidencia recolectada hasta ahora es %ragmentaria en exceso como para sugerir cu1l es la explicacin
correcta" #odramos estar en posicin de %ormular me(ores preguntas y dar %orma a una respuesta coherente
cuando hayamos obtenido una comprensin m1s clara de cmo est1 teniendo lugar la trans%ormacin en los
pases del 9ercer Gundo hoy en da, erosionando la agricultura tradicional del mismo modo en que sta %ue
erosionada en Inglaterra, 2rancia y Alemania
7A
"
Cuando hablo del modo capitalista de produccin en la agricultura, me re%iero a algo m1s amplio que
lo planteado por los marxistas cuando emplean tal expresin" #ara ellos, el rasgo distintivo %undamental del
!?
Dna de las me(ores descripciones del mosaico en la agricultura tradicional puede encontrarse en Iertrand, Heorge- "#our une histoire
ecologique de la 2rance rurale", en ,uby, Hoerge :ed"=- Histoire de la 1rance (urale, #ars, !;@B, 8 vols", I, pp" ;F4!A7" Lase tambin
5vans, 5" 5styns- "9he 5cology o% #easant Li%e in Western 5urope", 9homas :ed"=- Man4s (ole in Changing the 1ace of the Earth, pp"
7!@478;" Los sistemas agrcolas increblemente antiguos del 5ste de Asia, tal como existieron antes de que el siglo NN les impusiera
cambios decisivos, est1n descritos en )ing, 2ran*lin- 1armers of 1orty Centuries, Gadison, !;!!"
!;
#olanyi, )arl- The /reat Transformation The 'olitical and Economic 5rigins of 5ur Time, >eE 0or*, !;<<"
7A
Dno de los pocos acadmicos que se ha encarado con este problema al nivel local es 3*ipp, Lictor- Crisis and ,e)elopment An
Ecological Case Study of the 1orests of Arden, &67$%&879, Cambridge, Inglaterra, !;@?" #ara antecedentes del perodo, vase ,ean,
#hillips- The 1irst Industrial (e)olution, Cambridge, Inglaterra, !;@;, pp" 7A4B7" 3obre la transicin al capitalismo en el sector rural de
los 5stados Dnidos, vase 'ahn, 3teven y #rude, Konathan :eds"=- The Countryside in the Age of Capitalist Transformation Essays in the
Social History of (ural America, Chapell 'ill, !;?B" ,esa%ortunadamente, esta coleccin de ensayos no incluye una discusin sobre los
cambios ecolgicos que acompaaron a los cambios sociales, y que podran haber contribuido a que stos ocurrieran"
;
nuevo modo ha consistido en la reestructuracin de las relaciones humanas- la compraventa de %uer&a de
traba(o como una mercanca en el mercado, y la organi&acin de la misma con el %in de producir m1s
mercancas para la venta
7!
"
,esde mi punto de vista, la compraventa de %uer&a de traba(o constituye un rasgo demasiado estrecho
como para abarcar un modo de produccin tan amplio, multi%actico y cambiante como el capitalismo, aun si
se lo considera en trminos puramente humanos" 5llo de(ara por %uera a los plantadores esclavistas de
algodn del 3ur de los 5stados Dnidos, que compraban gente, y no slo su %uer&a de traba(oM no incluira
tampoco a los gran(eros de las agroempresas de las Hrandes Llanuras, que tienen poco acceso a traba(adores
asalariados y han invertido en cambio en tecnologa" 0, hoy en da, tendra que de(ar por %uera de los
dominios del capitalismo al cultivador de Cali%ornia que acaba de comprar una cosechadora mec1nica de
tomates para reempla&ar a todos sus traba(adores inmigrantes"
#ara de%inir al capitalismo de manera m1s adecuada, algunos lo han hecho extensivo a toda
organi&acin de %uer&a de traba(o, tecnologa o tcnica destinada a la produccin de mercancas para la venta
en el mercado" 3i pocos productores agrcolas han sido capitalistas en estricto sentido marxista, se dice, m1s y
m1s de ellos se han convertido en "capitalistas" a lo largo de los $ltimos cuatro siglos, y en ning$n lugar ello
ha ocurrido tanto como en los 5stados Dnidos"
3in embargo, esta de%inicin m1s imprecisa tampoco resuelve el problema, porque podra servir para
describir la agricultura tanto en tiempos antiguos como modernos, en A%rica como en Amrica Central, Asia
y 5uropa 4 dondequiera que los hombres y mu(eres hayan establecido mercados para intercambiar sus
productos agrcolas por bienes y monedas" #ero, sobre todo, esta de%inicin no incorpora la perspectiva del
historiador del ambiente- no reconoce que la era de la produccin capitalista introdu(o una relacin nueva y
caracterstica de la gente hacia el mundo natural" La reorgani+aci:n de la naturale+a, y no slo de la
sociedad, es lo que debemos develar"
Dna de%inicin adecuada de la trans%ormacin capitalista de la naturale&a es algo que excede lo que
est1 a mi alcance aqu, pero algunos pensamientos preliminares podran ayudar a esclarecer lo que digo" 5n
primer lugar, debe hacerse una distincin entre los mercados y el sistema de economa de mercado" 5l nuevo
orden no consisti en un asunto de existencia de marcados aislados aqu y all1, sino en toda una economa
diseada de acuerdo a un modelo de conducta humana simpli%icado e ideali&ado- el encuentro entre un
comprador y un vendedor con el propsito de maximi&ar libremente sus respectivas rique&as" La de%inicin
m1s satis%actoria de esa economa de mercado, una que captura su esencia moral subyacente, es la que nos
o%rece #olanyi-
La trans%ormacin implica un cambio en el motivo de la accin por parte de los miembros de la sociedad-
puesto que el motivo de la subsistencia debe ser sustituido por el de la ganancia" 9odas las transacciones son
trans%ormadas en transacciones monetarias, y stas requieren a su ve& que sea introducido un medio de cambio
en la articulacin de la vida industrial" 9odos los ingresos deben derivar de la venta de algo a otro, y cualquiera
sea la %uente e%ectiva del ingreso de una persona, ste debe ser visto como el resultado de una venta"""3in
embargo, la peculiaridad m1s llamativa del sistema radica en el hecho de que, una ve& que ha sido establecido,
se le debe permitir %uncionar sin inter%erencia"
77
Como lo explica #olanyi, el capitalismo %ue distintivo en el sentido de que %ue basado abiertamente "en un
motivo raramente reconocido como v1lido en la historia de las sociedades humanas, y ciertamente nunca
antes elevado al nivel de una (usti%icacin de accin y conducta en la vida cotidiana, esto es, la ganancia""
5l capitalismo introdu(o adem1s otra innovacin, que cambiara pro%undamente la %orma en que la
gente se relacionaba con la naturale&a en general- cre, por primera ve& en la historia, un mercado general de
tierras" 9odas las comple(as %uer&as e interacciones, seres y procesos que designamos como "naturale&a"
7!
Dna buena discusin reciente puede verse en Wol%, 5ric- Europe and the 'eople *ithout History, Ier*eley, !;?7, pp" @84!AA"
77
#olanyi- /reat Transformation, 8A, <!"
!A
:elev1ndolos a veces incluso al honroso estado de una ">aturale&a" capitali&ada= %ueron comprimidos en una
abstraccin simpli%icada- "tierra""
3i bien no se trata de una verdadera mercanca en el sentido ordinario del trmino 4 esto es, algo producido
por medio del traba(o humano para su venta en el mercado 4, la tierra se vio "mercantili&ada"- vino a ser vista
como si %uera una mercanca y, a travs de esa manera de pensar, a ser comerciada sin restricciones"
Cualquiera %uesen los signi%icados emocionales que la tierra haba tenido para el ser y su identidad,
cualquiera %uese el cuidado moral que hubiese engendrado, ahora %ue suprimido de modo que la economa de
mercado pudiese %uncionar libremente" Las implicaciones ambientales de tal cambio en la actitud mental no
son %1cilmente abarcables
78
"
Lo que realmente vino a ocurrirle al mundo de la naturale&a, una ve& que hubo sido reducida a la
abstraccin "tierra", es uno de los problemas histricos m1s interesantes que presenta la trans%ormacin
capitalista y requerir1 a$n de mucha investigacin por parte de los historiadores del ambiente" 5xiste una
multiplicidad de lneas posibles del investigacin, pero entre las m1s prometedoras se encuentra una
indagacin en torno a la reestructuracin de los agroecosistemas promovida por el capitalismo" #rimero en
Inglaterra, y despus en cada parte del planeta, los agroecosistemas %ueron sistem1tica y racionalmente
re%ormados con el propsito de intensi%icar no slo la produccin de alimentos y %ibras, sino la acumulacin
de rique&a personal"
A pesar de m$ltiples variaciones de tiempo y lugar, el agroecosistema capitalista muestra una clara
tendencia a lo largo de la historia moderna- un movimiento dirigido hacia la radical simpli%icacin del orden
ecolgico natural en una serie de especies encontradas en un 1rea y en lo intrincado de sus interconexiones"
5n la medida en que los mercados se desarrollaban y el transporte me(oraba, los gran(eros concentraron cada
ve& m1s sus energas en producir un n$mero cada ve& menor de plantas $tiles para vender sus cosechas a
cambio de una ganancia" 5n pocas palabras, se convirtieron en productores especiali&ados, al punto de no
producir pr1cticamente nada para su propio consumo personal directo"
#ero eso no es todo" La propia tierra evolucion hacia un con(unto de instrumentos especiali&ados de
produccin" Lo que antes haba sido una comunidad biolgica de plantas y animales, tan comple(a que los
cient%icos di%cilmente podan comprenderlaM lo que haba sido trans%ormado por los agricultores
tradicionales en un sistema a$n altamente diversi%icado para el cultivo local de productos alimenticios y otros
materiales, se convirti ahora cada ve& m1s en un aparato rgidamente restringido para la competencia por el
xito en un amplio n$mero de mercados"
5n el habla de hoy, llamamos a este nuevo tipo de agroecosistema un monoculti)o, resaltando as que
una parte de la naturale&a ha sido reconstituida al punto de que produce $nicamente una especie, la cual crece
en la tierra slo porque en alguna parte hay un mercado que la demanda con %uer&a" 3i bien en regiones
aisladas puede haber gran(eros que contin$an sembrando un amplio n$mero de especies, la tendencia a lo
largo de los $ltimos doscientos aos aproximadamente ha apuntado en direccin al establecimiento de
monocultivos en cada continente" Como lo percibiera Adam 3mith en el siglo NLIII, la especiali&acin se
encuentra en el propio cora&n del modo de produccin capitalista" >o debera ser sorprendente, por tanto,
que eventualmente se convirtiera en la norma en la agricultura y en el uso de la tierra, como lo es en la
manu%actura
7<
"
5n vida de 3mith, sin embargo, la tendencia hacia la prdida masiva de comple(idad ecolgica en la
nueva agricultura no era %1cil de prever" #or el contrario, se vio oscurecida durante largo tiempo por el
descubrimiento y coloni&acin de las Amricas por parte de las naciones europeas, que s$bitamente puso a
78
#ara una discusin detallada del nuevo mercado de tierras, vase Cronon, William- Changes in the ;and Indians, Colonists, and the
Ecology of Ne* England, >eE 0or*, !;?8, pp" B<4?!"
7<
3obre los monocultivos, vase Jys&*oEs*i, Lech :ed"=- Ecological Effects of Intensi)e Agriculture, WarsaE, !;@<" 5sta autoridad
seala que las autoridades del bloque sovitico de naciones han seguido a +ccidente en la adopcin de la agricultura de monocultivo, con
muchos de los mismos e%ectos negativos" Lase tambin Iayliss43mith, 9im- The Ecology of Agricultural Systems, Cambridge, !;?7, pp"
?84;@, que se re%iere a una gran(a colectiva rusa" ,esde que los marxistas llegaron a la opinin de que el capitalismo logra la dominacin
%inal de la naturale&a por medio de la tecnologa y plantean que el comunismo es apenas el reordenamiento de la propiedad de la
teconologa, di%cilmente puede resultar sorprendente que no hayan presentado ninguna verdadera alternativa desde un punto de vista
ecolgico" 3obre la especiali&acin en el comercio de al%ileres como modelo del desarrollo capitalista, tal como era percibido en !@@F,
vase 3mith, Adam An In-uiry into the Nature and Causes of the 2ealth of Nations, >eE 0or*, !;8@, pp" <4B"
!!
disposicin de los agricultores un asombroso con(unto de nuevas especies de plantas a cultivar en sus
campos- ma&, papas, tabaco, para mencionar a algunas de las m1s valiosas entre ellas"
5n ambos lados del Atl1ntico, los agroecosistemas podran contener ahora m1s tipos de plantas que
nunca antes" Aquel resultado hi&o parte de un proceso m1s amplio de intercambio biolgico global, migracin
y combinaciones que tuvo lugar a partir de los grandes descubrimientos y la subsecuente migracin de
europeos a todo el planeta revirtiendo, como lo ha escrito Al%red Crosby, los e%ectos que el despla&amiento de
los continentes y el aislamiento geogr1%ico haban obtenido a lo largo de millones de aos
7B
"
5l entusiasmo de 9homas Ke%%erson con la introduccin de 1rboles de morera y el cultivo del gusano
de seda, de China a Lirginia, %ue slo un e(emplo de lo que pareci ser, en los das tempranos de la
agricultura moderna, la posibilidad de una nueva plenitud en la produccin" 'aba mayor variedad en la
moderna economa agrcola de mercado, vista en su con(unto, que en cada una de las economas tradicionales
dispersas del pasado 4 una base m1s amplia para los consumidores, incluso, que aquella de la que dis%rut el
agricultor %ilipino con sus docenas de variedades creciendo en los claros de la selva" Irnicamente, sin
embargo, el productor individual tena que lidiar ahora con una menor comple(idad bitica en un espacio
dado- sus tierras cercadas y escrituradas se convirtieron, en trminos ecolgicos, en medios ambientes
depauperados"
+tra ra&n para el prolongado oscurecimiento de la tendencia de la agricultura capitalista hacia la
simpli%icacin radical consisti en el ascenso casi simult1neo de la ciencia moderna, tanto en la pr1ctica como
en la teora, y en su aplicacin a la agricultura" La "revolucin agrcola" que empe& en Inglaterra durante el
siglo NLIII %ue un %enmeno dual- una de sus mitades era capitalista, y la otra cient%ica, y las dos nunca han
llegado a ser del todo compatibles"
5n los aos iniciales de su relacin, los cient%icos de orientacin re%ormista ensearon a los agricultores
tradicionales de Inglaterra 4 que en%rentaban problemas de declinacin de la %ertilidad de los suelos y en el
rendimiento de las cosechas 4, a rotar sus campos en actividades de siembra y pastoreo, con el %in de me(orar
el mane(o de los animales y aumentar su abastecimiento de estircol, y a cultivar tubrculos como el nabo
para alimentar el ganado, y leguminosas como el trbol para agregar nitrgeno al suelo
7F
" 'oy en da, tales
innovaciones seran vistas como pr1cticas ecolgicamente adecuadas 4 verdaderas me(oras a mtodos
arcaicos" 3in duda alguna, contribuyeron tambin a me(orar la productividad y aportaron al crecimiento
econmico de Inglaterra" ,urante un tiempo, resultaron considerablemente atractivas para empresarios en
busca de ganancias, que predicaron el evangelio de los nabos y los trboles por toda la campia inglesa"
3in embargo, en perodos posteriores la mayor parte de los gran(eros de Inglaterra y >orteamrica se
ale(aron de aquellas re%ormas, por e(emplo a travs del reempla&o del cultivo de plantas %i(adoras de
nitrgeno por el uso de %ertili&antes qumicos" Dn sistema de agricultura inspirado en la biologa, basado en la
rotacin cuidadosa de los campos de cultivo y la b$squeda de un me(or equilibrio entre plantas y animales, no
pudo establecer un asidero seguro, duradero y con%iable en la imaginacin de los terratenientes capitalistas"
La ra&n de ello consisti en que, a la larga, tal estilo agrcola inter%iri con excesiva %recuencia con el
sistema m1s apremiante de la economa de mercado" 5n otros trminos, han existido dos clases de lgica en
la agricultura moderna 4 la de los cient%icos y la de los capitalistas 4, y no han podido corresponderse entre s
durante la mayor parte del tiempo
7@
"
Gi propia labor de investigacin en lo relativo a la reestructuracin de los ecosistemas por la
agricultura capitalista ha tenido que ver con el cultivo del trigo en las llanuras del +este de >orteamrica en
7B
Crosby, Al%red- "9he Iritish 5mpire as a #roduce o% Continental ,ri%t", en Iailes, )endall :ed"=- En)ironmental History Critical
Issues in Comparati)e 'erspecti)e, Lanham, !;?B, pp" BB84@F"
7F
2uentes para esta discun incluyen a Chambers, K"," y Gingay, H"5"- The Agricultural (e)olution< &76$%&==$, >eE 0or*, !;FF, B<4
@FM )erridge, 5ric- The Agricultural (e)olution, London, !;F@, pp" !?!48<?M 2usell, H"5"- "3cience and #ractice in 5ighteenth4Century
Iritish Agriculture", en Agricultural History, <8, Kan" !;F;, pp" @4!?, y Hrigg, ,"I"- The Agricultural Systems of the 2orld An
E)olutionary Approach, London, !;@<, pp" !B74!?F"
7@
>o niego que, en muchos lugares y de muchas maneras, la ciencia se ha convertido en la sirvienta de la agricultura moderna" Lanse
por e(emplo las crticas de dos cient%icos- Levins, Jichard y LeEontin, Jicahrd- The ,ialectical !iologist, Cambridge, Gass", !;?B"
!7
el siglo NN" Como cualquier caso particular, ste slo puede aportar un entendimiento parcial de las
tendencias ecolgicas en el modo capitalistaM sin embargo, el trigo aporta una parte sustancial de la nutricin
b1sica del planeta, y sus patrones de produccin y consumo podran ser vistos como sintom1ticos del
con(unto del modo moderno de produccin de %ibras y alimentos"
La historia de la regin de las Hrandes Llanuras adopt una lnea %amiliar de desarrollo" 3e inici una
r1pida y dr1stica destruccin de la comple(idad ecolgica, sustituida por una $nica especie mercadeable :de
hecho, por una $nica variedad de tal especie en muchos casos= sobre amplios espacios" 5n su estado
preagrcola, las Llanuras 4 aunque en apariencia desnudas y montonas a los o(os de muchos via(eros 4,
constituan en realidad un medio ambiente altamente diversi%icado, que contena centenares de gramneas,
adem1s de grandes y pequeos herbvoros y, en segmentos m1s altos de la cadena tr%ica, poblaciones de
carnvoros y animales de rapia que consuman a los herbvoros y devolvan su sustancia al suelo"
,esde 9exas hacia el >orte, hasta Canad1, ese ecosistema 4 o, m1s precisamente, esa serie de ecosistemas4
cedi lugar al trigo y a una serie de otros cultivos dispersos" >o todos los elementos del vie(o orden
desaparecieron, sin embargo, pero una gran porcin de los mismos si lo hi&o, y algunos podran haber
desaparecido para siempre
7?
"
5l proceso de simpli%icacin ambiental rigurosa empe& entre los colonos agrcolas que aparecieron
por primera ve& en las Llanuras en la dcada de !?@A, en busca de un producto agrcola que pudieran cultivar
y enviar de vuelta al 5ste mediante los %errocarriles" 5l proceso dio un gran salto adelante durante la #rimera
Huerra Gundial, cuando %lorecieron los mercados de trigo, y continu hasta %ines de la dcada de !;7A"
Jesult impactante el hecho de que el ganado 4 la principal %auna remanente en la mayora de los
agroecosistemas4 %ue desde el inicio una parte menor, y decreciente, de las explotaciones agrcolas de las
Llanuras" 5l ganado vacuno, los cerdos y los pollos se encontraban rara ve& 4 y en escaso n$mero4 en esas
explotaciones, o desaparecieron r1pidamente si alguna ve& existieron" Constituan una distraccin del negocio
%undamental de cultivo de cereales"
#or supuesto, esas especies animales aparecieron en otros lugares, incluyendo ranchos ganaderos en
la regin, pero en cantidades espectacularmente grandes, en agrupaciones de miles de animales" 5l resultado
m1s importante de tal mutilacin de los agroecosistemas mediante el a%ilado cuchillo de la especiali&acin
econmica consisti en hacer cada ve& m1s di%cil la preservacin de la %ertilidad y la estabilidad del suelo"
A la larga, sin embargo, el gran(ero debi restituirle al suelo lo que le haba extrado" 3i no existan
bisontes o perros de la pradera para hacerlo por l, tuvo que adquirir alguna otra clase de %ertili&ante en el
mercado nacional o mundial" 0, en e%ecto, adquiri combustibles %siles, dado que el %ertili&ante sinttico
moderno se %abrica a partir del gas natural
7;
" Cuando el gran(ero de las Llanuras se vio %or&ado a dar ese paso,
pas a depender de una trama a menudo remota e impersonal de abastecedores de crdito, %abricantes y
corporaciones comerciales, y slo le restaba esperar que lo que poda comprarles a ellos resultaran tan bueno
para el suelo como lo haban sido las grandes plastas de estircol de los bisontes"
'oy en da, las vulnerabilidades inherentes al monocultivo moderno tienen una larga historia a ser
estudiada y comprendida" 9ales vulnerabilidades incluyen un grado sin precedentes de susceptibilidad a la
en%ermedad, a la depredacin y a la explosin demogr1%ica de las plagasM una inestabilidad incrementada en
el con(unto del sistemaM una tendencia constante del administrador humano a correr riesgos en aras de la
ganancia a corto pla&o, incluyendo la extraccin de tierras :y, en el +este norteamericano, la extraccin de un
recurso limitado de agua subterr1nea=M una creciente dependencia respecto a sustitutos tecnolgicos de los
servicios de las plantas naturales y los animalesM tener que apoyarse en insumos qumicos que con %recuencia
7?
Worster, ,onald- ,ust !o*l The Southern 'lains in the &#>$s, >eE 0or, !;@;" La literatura sobre la ecologa y el asentamiento
humano en las Hrandes Llanuras es voluminosa" 5ntre las buenas introducciones se cuentan Webb, Walter #rescott- The /reat 'lains,
Ioston, !;8!M Galin, Kames C"- The /rassland of North America 'rolegomena to Its History, LaErence, !;<@, y Ilouet, Irian y
Lueb*e, 2rederic* :eds"=- The /reat 'lains En)ironment and Culture, Lincoln, !;@;" Acera del "cinturn cerealero" adyacente, que
tiene mucho en com$n con las Llanuras, vase Auclair, Adam- "5cological 2actors in the ,evelopment o% Intensive Ganagement
5cosystems in the GidEestern Dnited 3tates", en Ecology, B@, Late 3pring !;@F, pp" <8!4<<"
7;
3teinhart, Kohn y 3teinhart, Carol" "5nergy Dse in the D"3" 2ood 3ystem", en Science, april !;, !;@<, pp" 8A@4!FM Loc*eret&, William
:ed"=- Agriculture and Energy, >eE 0or*, !;@@M #imentel, ,avid- "5nergy 2loE in Agroecosystems", en LoErance, 3tinner and 'ouse
:eds"=- Agricultural Ecosystems, pp" !7!487"
!8
han sido altamente txicos para los humanos y otros organismosM una dependencia en importaciones
provenientes de regiones distantes para mantener %uncionando el sistema local y, %inalmente, una demanda de
capital y asesora de expertos a los que cada ve& menos gran(eros pueden tener acceso
8A
"
5sta $ltima caracterstica es una de las primeras en aparecer, y ha sido ampliamente estudiada en la
historia rural, aunque pocas veces desde un punto de vista ecolgico" Las comunidades agrcolas re%le(an los
sistemas biolgicos sobre los que se apoyan" Dna sociedad no puede disminuir radicalmente la diversidad de
los ecosistemas naturales en aras de la maximi&acin de las cosechas, ni mantener a la tierra organi&ada en
%uncin de la ganancia, ni aumentar el %lu(o de energa en el sistema mediante la introduccin de
combustibles %siles sin cambiar los ritmos, la diversidad y la estructura de poder dentro de sus diversas
comunidades" Dn en%oque ecolgico ayuda a explicar por qu la agricultura capitalista ha tenido tanto sus
peculiares e%ectos sociales como sus problemas administrativos"
A$n no he mencionado la que result ser la vulnerabilidad m1s importante en la agricultura de las
Hrandes Llanuras- su susceptibilidad a la erosin por el viento y las tormentas de polvo de las que devastaron
la regin en la dcada de !;8A, tormentas que siguieron de cerca a la extensin de la agricultura triguera a
tierras de alto riesgo en las dcadas precedentes" Los aos polvorientos de la dcada de !;8A constituyeron un
desastre ecolgico sin atenuantes para las Llanuras" ,e hecho, constituyeron uno de las peores cat1stro%es
ambientales registradas en la experiencia humana"
5n parte, por supuesto, el desastre se debi a la sequa, la m1s severa en cerca de dos siglos en el
clima de la regin" #ero tambin %ue el resultado de del ecosistema radicalmente simpli%icado que los
gran(eros de las Llanuras haban intentado crear" Lo que esos gran(eros demostraron en la dcada de !;8A %ue
que la reduccin de la tierra a las especies $nicas de trigo no les proporcionada un colchn adecuado entre
stas y la sequa"
5l trigo result una especie esplndida para ganar dinero pero, tomado por s mismo, plantado en
inmensas extensiones de hect1reas aradas en las que haban sido eliminadas tantas otras %ormas de vida me(or
adaptadas, result ser una pobre de%ensa cuando %altaron las lluvias
8!
" 0 all subyace una de las lecciones m1s
importantes que podemos encontrar en la historia del nuevo modo de produccin- tuvo la capacidad de hacer
que la tierra produ(era %ri(oles, o ma& o trigo en cantidades nunca antes vistas, y de crear mayor rique&a y
me(or nutricin para m1s personas de lo que podra presumir cualquier agroecosistema tradicional" #ero la
otra cara de ese xito impresionante %ue :y es= una tendencia a apostar contra la naturale&a, a elevar
constantemente las apuestas en un es%uer&o %ebril por evitar que %racasen 4 y a veces a perder, y a perder en
grande"
>i la ecologa ni la historia, ni ambas traba(ando en con(unto, pueden revelar de manera inequvoca si
el moderno uso capitalista de la tierra ha sido un xito o un %racaso" 5l problema es demasiado amplio como
para ser resuelto mediante una respuesta sencilla, y los criterios de (uicio son demasiado numerosos" #ero
pueden demostrar la necesidad de que los acadmicos deben empe&ar a en%rentar el tema, y tambin que las
respuestas convencionales 4 que por lo general han sido laudatorias, y han estado en%ocadas de manera
estrecha en la e%iciencia econmica o tecnolgica 4, deben ser complementadas con una perspectiva
ecolgica" A partir de esa venta(a, la interpretacin histrica de los $ltimos siglos pasados probablemente
resulte m1s oscura, menos complaciente que las que hemos conocido"
5ste mundo natural que nos rodea 4 %loreciente, &umbante, aullante4 siempre ha sido una %uer&a en la vida
humana" Lo es a$n hoy, pese a todos nuestros es%uer&os por liberarnos de tal dependencia, y a pesar de
nuestra %recuente reticencia a reconocer nuestra dependencia hasta que resulta demasiado tarde y una crisis se
hace sentir sobre nosotros"
8A
#imentel, ,avid et al- "Land ,egradation- 5%%ects on 2ood and 5nergy Jesources", en Science, +ct" ?, !;@F, pp" !<;4BB" 5stos
autores plantean que, debido al cultivo constante e intensivo, la prdida anual de sedimentos a travs del deslave super%icial aument de 8
billones de toneladas a nivel nacional en la dcada de !;8A a < billones de toneladas en aos recientes" +tros cuestionamientos cient%icos
de la agricultura moderna aparecen en Altieri, GiguelM Letourneau, ,eborah y ,avis, Kames- ",eveloping 3ustainable Agroecosystems",
en !ioscience, 88, Kan" !;?8, pp" <B4<;, y Hliesman, 3tephen- "An Agroecological Approach to 3ustainable Agriculture", en Kac*son,
WesM Ieery, Wendell y Iruce, Colman- Meeting the E"pectations of the ;and Essays in Sustainable Agriculture and Ste*ardship, 3an
2rancisco, !;?<, !FA4@!"
8!
Lase 3ears, #aul- ,eserts on the March, >orman, !;?A, pp" !@A4?F"
!<
La historia ambiental apunta a traer de vuelta a nuestra conciencia ese signi%icado de la naturale&a y,
con la ayuda de la ciencia moderna, a descubrir algunas verdades %rescas acerca de nosotros mismos y de
nuestro pasado" >ecesitamos de esa comprensin en una gran cantidad de lugares- por e(emplo, en la pequea
'ait, que ha venido su%riendo una larga y tr1gica espiral de pobre&a, en%ermedad y degradacin de la tierra, y
en las selvas tropicales de Iorneo, que han pasado de las %ormas tribales tradicionales de propiedad y
administracin a las %ormas corporativas modernas"
5n ambos casos, la %ortuna de la gente y la de la tierra han estado tan inseparablemente conectadas
como en las Hrandes Llanuras y en ambos, tambin, la economa mundial de mercado ha creado o
intensi%icado un problema ecolgico" 3ea cual sea el terreno en el que el historiador del ambiente esco(a
investigar, ha de encarar el milenario problema de cmo puede la humanidad alimentarse a s misma sin
degradar la %uente primaria de la vida" 'oy, como siempre, ese problema constituye el desa%o %undamental
en la ecologa humana, y en%rentarlo requerir1 conocer bien a la 9ierra 4 conocer su historia, y conocer sus
lmites"
!B