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El desarrollo tecnolgico en la historia

Leonardo Ordez
Universidad del Rosario, Bogot
Resumen: Resumen: Resumen: Resumen: Resumen: Desde sus orgenes, la especie humana se ha caracterizado por su
habilidad para la elaboracin de herramientas y artefactos de diversa ndole.
Este artculo constituye una introduccin a la pregunta por la lgica del
desarrollo tecnolgico en la historia de Occidente. La cuestin central que el
texto aborda es esta: La tcnica se desarrolla por va revolucionaria o por va
evolutiva? Progresa mediante saltos bruscos sbitos o mediante cambios
paulatinos lentos? El artculo consta de tres partes. En la primera, reseamos
las interpretaciones revolucionaria y evolutiva de la historia de la tcnica;
enseguida, reconstruimos la tipologa que propone Serres para caracterizar el
desarrollo tecnolgico mediante un modelo que supera la dicotoma revolucin/
evolucin; al final, mostramos cmo estas aproximaciones a la historia de la
tcnica inciden en la formulacin de las teoras del cambio tecnolgico.
Palabras clave: Palabras clave: Palabras clave: Palabras clave: Palabras clave: Historia de la tcnica, cambio tecnolgico, filosofa de la
tecnologa
Abstract: Abstract: Abstract: Abstract: Abstract: Technological Development throughout History. From their origins,
human beings have been characterized by their ability to elaborate tools and
devices of diverse types. This article offers an introduction to the question on
the logic behind technological development throughout the history of western
civilization. The central point that the text approaches is as follows: Do
techniques develop in a revolutionary or evolutionary way? Do they progress
by means of sudden abrupt jumps or by means of slow gradual changes? The
article is broken up in three parts. First, we point out the revolutionary and
evolutionary interpretations of the history of technique. Next, we reconstruct
the classification that Serres proposes in order to characterize technological
development by means of a model that goes further than the revolution/
evolution dichotomy. Finally, we show how these approaches to the history of
technique can impact in the formulation of theories on technological change.
Key words: Key words: Key words: Key words: Key words: History of technique, technological change, philosophy of technology
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pp. 187-209
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A lo largo de la historia, la tcnica ha jugado un papel central en la
configuracin de la vida material y cultural de los pueblos. En buena medida,
el progreso humano est basado en la invencin de procedimientos y
mecanismos para la resolucin de problemas concretos del quehacer cotidiano.
Desde las primeras tcnicas para encender fuego, hasta las complejas
mquinas del mundo moderno, los seres humanos se han beneficiado de
desarrollos tcnicos cuya aparicin y gradual refinamiento ha marcado
profundamente los modos de organizacin social, as como las tradiciones y
el acervo cultural de la civilizacin.
Sin embargo, entender la naturaleza del desarrollo tecnolgico no es
una tarea fcil. Esto se debe a que el estudio del papel jugado por la tcnica
en la historia no se agota en el examen de las bases tericas de la construccin
de mquinas ni en el examen del funcionamiento de algunas mquinas
concretas. En efecto, la tcnica es tambin fruto de una compleja dinmica
en la cual intervienen factores polticos, culturales y econmicos muy diversos.
Adems, la tcnica no es solo un fenmeno que se produce en la historia,
sino que es, a su vez, un factor decisivo del cambio histrico. En este sentido,
para entender la naturaleza del desarrollo tecnolgico es preciso considerar
tanto la pregunta por las condiciones sociales de aparicin de los desarrollos
tcnicos, como el problema de su impacto en la sociedad y en la cultura.
Vista desde esta perspectiva amplia, la historia de la tecnologa
inevitablemente suscita inquietudes relativas a la interpretacin de su
desenvolvimiento a lo largo del tiempo: Es posible disear un modelo capaz
de explicar los cambios tecnolgicos y su impacto en las sociedades? Existe
algn patrn que haya gobernado el desarrollo de la tecnologa en el curso de
la historia? Tiene sentido hablar de una lgica del desarrollo tecnolgico?
En principio, resulta tentador aplicar al reino de la tecnologa modelos
de desarrollo que han sido ampliamente debatidos en relacin con el desarrollo
cientfico. En la tcnica, como en la ciencia, existe un cierto consenso acerca
del carcter progresivo de su avance. Adems, si bien el desarrollo tecnolgico
es un proceso de largo plazo que se remonta a los orgenes de la especie humana,
desde el Renacimiento las relaciones entre ciencia y tcnica se han estrechado
a tal punto que hoy en da constituyen reas de la actividad humana casi
inseparables. Como seala Ladrire, la tecnologa antigua se desarroll muy
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lentamente, sobre una base que parece haber sido esencialmente prctica,
en tanto que lo tpico del desarrollo tecnolgico moderno es que su evolucin
es cada vez ms rpida, cada vez ms sistemtica, cada vez ms consciente,
debido a la relacin estrecha que se ha establecido, en los dos ltimos siglos,
entre la ciencia y la tecnologa
1
. La ciencia (al igual que la tcnica) se desarrolla
muy despacio durante la mayor parte de la historia, parece despegar desde
fines del Renacimiento y experimenta una brusca aceleracin en los ltimos
doscientos aos. Cabra esperar, por lo tanto, que las lgicas de desarrollo de
la ciencia y de la tcnica sean al menos parcialmente similares y que la
comprensin de la lgica del desarrollo cientfico nos diera luces para entender
la naturaleza de su hermano gemelo, el desarrollo tecnolgico.
Empero, la naturaleza del desarrollo cientfico ha sido interpretada de
modos muy distintos y difcilmente compatibles entre s. De acuerdo con la
exhaustiva reconstruccin realizada por Losee, dos teoras principales del
progreso cientfico han protagonizado la discusin de la filosofa de la ciencia
durante el ltimo siglo. Por una parte, estn las teoras del progreso cientfico
como incorporacin. Estas teoras trazan modelos de desarrollo acumulativo
segn los cuales la ciencia incrementa gradualmente la precisin y el alcance
del conocimiento gracias a los sucesivos aportes que recibe por el camino, en
una dinmica parecida a la confluencia de corrientes tributarias para formar
un ro. Por otra parte, estn las teoras del progreso como cambio revolucionario.
Estas teoras trazan modelos de desarrollo discontinuo segn los cuales la
ciencia se desarrolla gracias a sucesivos episodios de ruptura que introducen
nuevas formas paradigmticas de ver el mundo, o, dicho en otros trminos,
gracias a sucesivas revoluciones capaces de provocar cambios que tienen
un impacto en la subsecuente prctica cientfica
2
.
Estos modelos, si bien parecen suscitar una aguda dicotoma entre dos
interpretaciones particulares de la historia de la ciencia, en realidad corresponden
de manera ms general a dos caminos posibles para entender toda clase de
transformaciones histricas. Frente a procesos de cambio en lapsos prolon-
gados, el intrprete siempre puede preguntarse si tal o cual desarrollo obedece
a modificaciones graduales continuas (como la formacin de un arrecife o la
erosin de una cordillera) o a mudanzas sbitas y turbulentas que solo tienen
1
Ladrire, Jean, El reto de la racionalidad, Salamanca: Sgueme, 1977, pp. 49-50.
2
Losee, John, Theories of Scientific Progress, Nueva York/Londres: Routledge, 2004,
pp. 11, 63.
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lugar ocasionalmente (como la erupcin de un volcn o la devastacin de un
litoral a causa de un tsunami). Los conceptos de evolucin y revolucin estn
as disponibles como herramientas tiles a la hora de explicar procesos
histricos de amplio alcance. Cuando aplicamos estos conceptos a la pregunta
por la naturaleza del desarrollo tecnolgico, la cuestin queda planteada en
los siguientes trminos: La tcnica se desarrolla por va revolucionaria o por
va evolutiva? Progresa mediante sbitos saltos discontinuos o mediante
modificaciones graduales lentas?
Para explorar esta cuestin, en la seccin siguiente researemos de
manera sucinta las interpretaciones revolucionaria y evolutiva de la historia
de la tcnica y veremos en qu sentido estas posturas no son mutuamente
incompatibles; en la segunda parte, reconstruiremos la tipologa que propone
Serres en su esfuerzo por caracterizar el desarrollo tecnolgico mediante un
modelo que supera la dicotoma revolucin/evolucin; para finalizar,
mostraremos cmo estas distintas aproximaciones a la historia de la tcnica
pueden incidir en la formulacin de las teoras del cambio tecnolgico.
1. Revolucin y evolucin en la historia de la tcnica
Los orgenes de la historia de la tcnica como una subrea de la
investigacin histrica son muy recientes. Aunque hubo algunas solitarias
incursiones en el tema durante el siglo XIX, solo hasta 1935 los Annales de M.
Bloch y L. Febvre, dedicando todo un nmero a la historia de las tcnicas,
evidenciaron el mucho inters que deba prestrsele
3
. Por estas mismas fechas,
Lewis Mumford public su obra pionera Tcnica y civilizacin, en la cual efecta
un ambicioso ejercicio de reconstruccin y periodizacin de las tcnicas que
abarcan los ltimos mil aos. Estos hitos, pese a su carcter incipiente, tienen
el mrito de haber aguijoneado el inters de los investigadores por el tema.
Desde entonces, el volumen de la produccin acadmica relativa a la historia
de la tcnica no ha cesado de crecer, a tal punto que la literatura al respecto
se ha vuelto inabarcable. Por tal razn, en esta seccin nos limitamos a
presentar formulaciones puntuales de las dos orientaciones interpretativas
que nos interesa contrastar.
La interpretacin dominante de la historia de la tcnica, difundida
ampliamente a travs de enciclopedias y manuales, suele articular su relato
3
Gille, Bertrand, Introduccin a la historia de las tcnicas, Barcelona: Crtica, 1999, p. 33.
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del desarrollo tecnolgico alrededor de tres o cuatro fases revolucionarias
separadas entre s por perodos ms o menos prolongados de estabilidad. A
este respecto, la expresin revoluciones tecnolgicas se emplea para aludir a
momentos privilegiados de la historia, en los cuales la capacidad tcnica de
la humanidad experimenta saltos cualitativos cruciales, que a su vez
desencadenan alteraciones significativas en el curso de la civilizacin. De
acuerdo con esta aproximacin, los cambios generados por una revolucin
tecnolgica conducen a la humanidad a un nuevo nivel de progreso asociado
con un mejoramiento general de la calidad de vida de las personas.
Una versin clsica de este modelo la encontramos en la obra de V.
Gordon Childe
4
. En su reconstruccin de los orgenes de la civilizacin, este
autor identifica dos grandes revoluciones tecnolgicas situadas en la frontera
entre la prehistoria y la historia escrita: la revolucin neoltica y la revolucin
urbana. En la primera, y como consecuencia del desarrollo de la produccin
de alimentos, el ser humano se emancipa de la condicin de cazador-recolector
y da el paso de la vida nmada a la vida sedentaria. En la segunda, gracias al
desarrollo de las primeras formas de escritura y registro, as como a la
formacin de ciudades, el ser humano da el paso de la prehistoria a la historia
escrita y establece unas bases duraderas para el proceso de la civilizacin.
No obstante sus diferencias, estos dos momentos del pasado tienen rasgos
en comn. Por una parte, se trata de eslabones cruciales en el esfuerzo de los
seres humanos por controlar y transformar la naturaleza a la medida de sus
necesidades y deseos; por otra, se trata de desarrollos que hacen posible un
crecimiento rpido de la poblacin humana e inducen un mayor nivel de
complejidad en las instituciones sociales.
Gordon Childe, en su bsqueda de un procedimiento objetivo para medir
el progreso, propone un criterio cuantitativo segn el cual una revolucin
tecnolgica es sinnimo de desarrollo progresivo siempre y cuando su efecto
neto se traduzca en un incremento significativo del tamao de la poblacin.
El trnsito del paleoltico al neoltico signific un paso adelante en el camino
del progreso porque el desarrollo de la produccin de alimentos posibilit el
sostenimiento de una poblacin por lo menos diez veces mayor a la que
caracterizaba a los grupos nmadas de cazadores-recolectores. Afirmaciones
anlogas, aunque basadas en cifras y en proporciones muy distintas, caben
para los casos de la revolucin urbana y, ms recientemente, la revolucin
4
Cf. Gordon Childe, V., Los orgenes de la civilizacin, Mxico D.F.: FCE, 1997.
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industrial, las cuales pueden considerarse exitosas en la medida en que
facilitaron la supervivencia y la multiplicacin de la especie. Este criterio
de progreso funciona, segn Gordon Childe, como un indicador verificable
de que una revolucin tecnolgica ha tenido lugar. Para este autor, una
revolucin tecnolgica se pone de manifiesto de una manera semejante a la
de la Revolucin Industrial: por un cambio de direccin, hacia arriba, de la
curva de poblacin
5
.
Este criterio, influido por la teora malthusiana de la poblacin, tiene
el inconveniente de haber sido rebasado por la historia. Ni Malthus ni Gordon
Childe podan prever, en su momento, la invencin de mtodos anticonceptivos
de amplio uso hoy, como la pldora o el condn, y menos la evolucin cultural
que modificara en la segunda mitad del siglo XX las tendencias demogrficas
de muchos pases. Por tal razn, un criterio basado en consideraciones sobre
el aumento del tamao de la poblacin nos pone en aprietos a la hora de
definir si la reciente revolucin informtica califica como una revolucin
tecnolgica, dado que su desarrollo ha sido impulsado por pases en los que
el tamao de la poblacin ya entr o est prximo a entrar en una fase
estacionaria, cuando no decreciente. Adems, los mtodos anticonceptivos
modernos pueden ser vistos como un efecto indirecto de la propia revolucin
industrial, cuya onda expansiva contina gravitando poderosamente en las
dinmicas del mundo contemporneo. Por otra parte, como ya lo intua Huxley
en su novela Brave New World, el desarrollo de la biotecnologa abre las puertas
de una revolucin tecnolgica que puede conducir a la difusin de tcnicas
an ms eficaces en materia de control de la poblacin.
Existen variantes del modelo revolucionario que establecen un criterio
diferente para periodizar la historia de la tcnica. Una de las ms conocidas
es la de Mumford, quien fija su atencin en los recursos, los materiales y las
formas de generacin de energa dominantes en distintas pocas de la historia.
Ya el uso ha consagrado en la prctica la utilizacin de nombres de materias
primas para caracterizar fases concretas de la prehistoria y la historia; por
eso hablamos de la Edad de Piedra, de Bronce, de Hierro, del Carbn o del
Silicio. En una lnea similar, este autor distingue tres fases principales en la
historia de la tcnica: Expresndonos en trminos de energa y materiales
caractersticos, la fase eotcnica es un complejo agua y madera, la fase
paleotcnica un complejo carbn y hierro, la fase neotcnica un complejo
5
Ibid., pp. 24-25.
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electricidad y aleacin... Cada perodo de la civilizacin lleva dentro de s el
insignificante desecho de tecnologas pasadas y el germen importante de otras
nuevas: pero el centro de su desarrollo se encuentra dentro de su propio
complejo
6
.
As formulado, el criterio resulta impreciso porque no permite trazar
con claridad las fronteras entre una fase y otra (los datos histricos ponen en
evidencia abundantes ejemplos de traslapos y encabalgamientos entre distintas
pocas); sin embargo, subraya el hecho de que un cambio tecnolgico no radica
solo en la invencin de nuevas mquinas y herramientas, sino tambin en el
modo como estas se insertan como piezas dentro de un complejo que involucra
el funcionamiento de los distintos subsistemas sociales. La idea de complejo
tcnico propuesta por Mumford ayuda a eludir los peligros de hacer un nfasis
excesivo en la innovacin tcnica considerada aisladamente y obliga a pensar
la articulacin de las innovaciones con el sistema social y con el entorno
ambiental.
Este tipo de reconstrucciones, en las que la historia de la tecnologa
aparece como un proceso marcado por alteraciones decisivas con efectos
sociales de amplio alcance, mantiene hoy plena vigencia, independientemente
de si se considera que las alteraciones obedecen a inventos especficos, a
pasos de un material a otro o a cambios en las formas de obtencin y uso de
energa. La idea de revolucin tecnolgica es usada a menudo para referirse
no solo a transformaciones masivas como las asociadas a la revolucin
neoltica o la revolucin industrial, sino tambin para describir cambios
suscitados por invenciones tecnolgicas concretas en reas especficas de la
actividad humana. Se habla, as, de la revolucin desatada por el barco de
vapor en las tcnicas de navegacin, de la conmocin que implic la
introduccin de la rueda en las tcnicas de guerra, transporte y comunicacin,
o de los cambios desencadenados por la imprenta en los mtodos de registro,
reproduccin cultural y transmisin de informacin. De hecho, la mayor parte
de las obras combina la periodizacin basada en fases de cambio revolucionario
con la descripcin ms o menos minuciosa de las conmociones o, si se prefiere,
las revoluciones en pequea escala desatadas por desarrollos tcnicos
especficos
7
. De este modo, la historia de la tecnologa adopta usualmente la
6
Mumford, Lewis, Tcnica y civilizacin, Madrid: Alianza Editorial, 1998, p. 129.
7
Vase, por ejemplo, la obra ya citada de Mumford, o tambin A Short History of
Technology, de T.K. Derry y T. Williams.
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forma de un relato ordenado cronolgicamente, en el que los inventos aparecen
uno tras otro acompaados de una descripcin de los efectos sociales ms
notables suscitados por su difusin.
No obstante, algunos autores se han apartado de este modelo explicativo.
George Basalla, por ejemplo, plantea que, para efectos de escribir la historia
de la tcnica, resulta ms pertinente apelar al concepto de evolucin que al de
revolucin. Segn Basalla, las ideas de revolucin y evolucin son metforas
(una procedente del mbito de la poltica y la otra del de la biologa) mediante
las cuales se puede interpretar la historia de la tecnologa
8
. Basalla reconoce el
predominio tradicional de la metfora revolucionaria; empero, a su juicio, la
metfora evolutiva resulta ms til y conveniente como herramienta
descriptiva. El modelo evolutivo resultante de este cambio de perspectiva
subraya la continuidad y gradualidad del cambio tecnolgico.
Para entender este giro, vale la pena recordar que la interpretacin del
mundo biolgico y del mundo tcnico con frecuencia se han prestado sus
modelos explicativos. En el Renacimiento era usual interpretar la vida en
trminos mecnicos. Rossi, entre otros, ha mostrado cmo en esa poca los
productos del arte y la inventiva humana, es decir, las mquinas, servan como
modelo para concebir y comprender la naturaleza. No es que el arte fuera en
s mismo naturaleza, sino que la naturaleza es algo parecido a un producto
del arte. Para comprender el funcionamiento del cuerpo humano se recurre
tambin a la mquina
9
. Descartes, en el Tratado del hombre, comparaba los
msculos y tendones humanos con resortes y el funcionamiento del cuerpo
con los movimientos de un reloj o de un molino; Boyle, por su parte, consideraba
que el universo era a great piece of clock-work. Sin embargo, a partir de los
trabajos de Darwin, se populariz la interpretacin del mundo mecnico-
tcnico en trminos biolgicos. El escritor victoriano Samuel Butler, en The
Book of the Machines publicado como parte de su stira utpica Erewhon or
over the Range, expuso la idea segn la cual las mquinas de su poca no
eran ms que eslabones primitivos de una cadena evolutiva que producira en
el futuro tipos cada vez ms perfeccionados: No hay probablemente ninguna
mquina conocida que no sea un prototipo de la vida mecnica futura. Las
mquinas de hoy son para las del porvenir lo que los primeros saurios para
el hombre. Las ms grandes de ellas seguramente disminuirn muchsimo
8
Cf. Basalla, George, La evolucin de la tecnologa, Barcelona: Crtica, 1991, pp. 14ss.
9
Rossi, Paolo, Los filsofos y las mquinas. 1400-1700, Barcelona: Labor, 1966, pp. 133-134.
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de su tamao actual. Algunos de los vertebrados inferiores alcanzaron una
corpulencia mucho mayor de la que han heredado sus descendientes actuales,
dotados en cambio de organismos superiores; de idntico modo, una
disminucin en el tamao de las mquinas ha seguido, bastante a menudo,
una marcha paralela con su desarrollo y progreso
10
.
En otros pasajes del relato, Butler invierte el punto de vista de Descartes
y compara el funcionamiento de las mquinas con el de los seres vivos: La
mquina de vapor absorbe alimentos que consume mediante el fuego, as como
el hombre consume los suyos; mantiene su combustin por medio del aire,
como el hombre mantiene la suya; tiene, al igual que el hombre, pulso y
circulacin
11
. Los autores posteriores que, siguiendo a Butler, aplicaron la
teora evolucionista a la historia de la tcnica, afinaron el uso de estas metforas,
a fin de no forzar la analoga entre el mundo orgnico y el mundo artificial. As,
por ejemplo, es obvio que los artefactos tcnicos no se perfeccionan a travs de
procesos de seleccin natural, como ocurre en la evolucin biolgica. Segn
los primeros defensores del evolucionismo tecnolgico (autores como Pitt-Rivers,
Gilfillan, Ogburn y otros), el perfeccionamiento de las mquinas obedece a un
proceso de seleccin inconsciente llevado a cabo por los seres humanos. Cada
pequea mejora que un artesano introduce en un artefacto contribuye en
alguna medida al progreso tcnico y a la diversificacin del conjunto de
artefactos disponibles.
Basalla retoma estas ideas y las desarrolla en forma detallada. Su teora
de la evolucin tecnolgica se articula alrededor de cuatro conceptos clave:
diversidad, continuidad, novedad y seleccin. Segn Basalla, el mundo
artificial contiene mucha ms diversidad de la estrictamente requerida para
satisfacer las necesidades humanas bsicas; esto es un resultado de la
continuidad de la evolucin tecnolgica; sin embargo, la novedad es parte
integrante del mundo artificial, en la medida en que es necesario un proceso
de seleccin en la eleccin de nuevos artefactos para su reproduccin e
incorporacin al cmulo de cosas artificiales
12
. En su minucioso anlisis de
estos conceptos, Basalla subraya la continuidad del desarrollo tecnolgico.
Apelando a ejemplos como los artefactos de piedra, la rueda, la imprenta, la
mquina de vapor, el bombillo, el motor elctrico, el transistor y otros, este
10
Butler, Samuel, Erewhon or over the Range, Londres: Penguin, 1985, p. 202.
11
Ibid., p. 208.
12
Cf. Basalla, George, o.c., p. 40.
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autor muestra que cada invento tiene una larga preparacin previa y, en
muchos casos, una lista de antecedentes documentables y una historia
evolutiva prolongada. Cuando un invento tiene xito y se difunde, no por ello
su evolucin se detiene; ms bien da paso a un proceso ulterior de
perfeccionamientos y mejoras, e incluso puede promover la aparicin de
nuevas ramificaciones en la historia de la evolucin del acervo tecnolgico.
Segn Basalla, existen tres fuentes que nutren la tesis de la discontinuidad
del cambio tecnolgico: la prdida u ocultacin de los antecedentes cruciales;
la presentacin del inventor como hroe; y la confusin entre cambio
tecnolgico y cambio socioeconmico
13
. Un desarrollo tecnolgico puede
parecer revolucionario, o bien porque su gnesis evolutiva previa no es visible
en ausencia de una reconstruccin histrica cuidadosa, o bien porque los
intereses nacionales o personales hacen aparecer la figura de los inventores
como casos aislados y geniales, o bien porque se confunden los inventos
considerados en s mismos con los efectos sociales que posteriormente
suscitan. De acuerdo con esta perspectiva, el desarrollo tecnolgico es gradual
y evoluciona siempre de forma lenta y paulatina, aunque sus consecuencias
sociales bien pueden ser revolucionarias: Los cambios industriales de finales
del siglo XVIII y comienzos del XIX fueron realmente revolucionarios en la
forma en que afectaron a la vida y fortuna de la gente en Inglaterra. Con todo,
las mquinas, y los motores de vapor que las movan, eran el resultado de
cambios evolutivos en la tecnologa... Los cataclismos en el mbito social y
econmico se han interpretado con demasiada frecuencia errneamente como
cambios revolucionarios de la tecnologa. La implantacin de la primera
sociedad industrial en Inglaterra fue un cambio de tal magnitud que desbord
la continuidad tecnolgica en la que se basaba y ayud a perpetuar la idea de
que la tecnologa avanza a saltos de un gran invento a otro
14
.
Los efectos revolucionarios del desarrollo tecnolgico no dependen por
consiguiente de los inventos en s mismos (situados siempre en mitad de una
cadena evolutiva en la que las diferencias con sus antepasados y sus
descendientes es solo de grado), ni de la genialidad de sus inventores (que le
deben a la tradicin mucho ms de lo que ellos mismos o sus hagigrafos
suelen estar dispuestos a reconocer), sino del uso que la sociedad hace de
esos inventos (los cuales pueden provocar una conmocin generalizada de
13
Ibid., p. 78.
14
Ibid., p. 82.
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las formas de vida tradicionales). Por eso, en lo que a la tcnica en s misma
se refiere, no conviene hablar de revoluciones tecnolgicas sino de evolucin
de la tecnologa. Esa evolucin, empero, a veces provoca transformaciones
sociales sbitas e imprevistas. Desde este punto de vista, el empleo de
expresiones como revolucin industrial o revolucin informtica parece
estar plenamente justificado.
Estas aclaraciones nos conducen a una imagen del desarrollo
tecnolgico que dista de ser incompatible con la imagen que se deriva del
modelo revolucionario. Incluso puede decirse que, en cierto sentido, las dos
imgenes se necesitan mutuamente. De un lado, en ambas el orden cronolgico
de aparicin de los desarrollos tcnicos juega un papel central, aunque en el
modelo evolutivo cada invento es determinado estructuralmente como miembro
de una especie, por as decirlo, y ya no simplemente como un hito en la
historia de la civilizacin. De otro lado, el modelo revolucionario ya implicaba
en s mismo un elemento evolutivo, en la medida en que las revoluciones
eran hitos de un proceso civilizatorio de largo plazo que las rebasaba, las
converta en eslabones de una misma cadena y les daba sentido. De ah que
la pregunta por el grado de progreso asociado a los desarrollos tecnolgicos
constituya una preocupacin comn a ambos enfoques. En rigor, la historia
de la tecnologa no es solo la de los artefactos mismos, sino tambin la de su
impacto sociocultural. Una reconstruccin exhaustiva de la historia del
desarrollo tecnolgico tiene que hacer justicia tanto a la gradualidad de la
generacin de artefactos y mquinas como a las discontinuidades que estas
pueden generar en la esfera de las dinmicas sociales. Los modelos
revolucionario y evolutivo, lejos de ser excluyentes, son complementarios.
Enseguida examinaremos una propuesta terica reciente que resulta
pertinente para aclarar la naturaleza de esta complementariedad.
2. La historia de la tcnica: un modelo alternativo
Si la historia de la tcnica tiene que ver con artefactos, pero tambin
con instituciones; con mquinas, pero tambin con comunidades; con
herramientas, pero tambin con recursos; con cambio tecnolgico, pero
tambin con cambio social; un modelo alternativo que pretenda dar cuenta
de su desenvolvimiento tiene que ofrecer un margen de maniobra amplio en
el que tengan cabida las conexiones entre estos diversos factores. Como seala
Volti, el cambio tecnolgico ha sido una fuerza importante en la configuracin
de los roles sociales y las instituciones, aunque su propio desarrollo ha sido
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el fruto de acciones humanas que tienen lugar en un particular entorno
social
15
. La organizacin social incide en el desenvolvimiento de la tcnica, y
esta, a su vez, ayuda a modelar aquella, en una constante retroalimentacin
mutua. A ello habra que sumar los factores ambientales, que no en vano
han sido un motivo de creciente preocupacin en las ltimas dcadas y sin
cuyo concurso ni las sociedades ni las tcnicas podran desarrollarse.
El modelo propuesto por Michel Serres para interpretar la historia de
la tcnica se sita en este contexto amplio de acercamiento al tema. La primera
novedad que introduce Serres consiste en articular la historia de la tcnica
no alrededor de un nico hilo conductor que ira desde la poca paleoltica
hasta hoy, sino alrededor de tres hilos conductores distintos, tres corrientes
principales de desarrollo que no se ordenan cronolgicamente como partes
de un eslabonamiento sucesivo, sino que discurren en paralelo a lo largo de
la historia, aunque sus caminos se traslapan y entrecruzan una y otra vez. En
cada una de estas corrientes, el desarrollo tecnolgico evoluciona con lentitud,
si bien sus resultados generan transformaciones sociales revolucionarias en
perodos muy precisos. Cada una de las corrientes es caracterizada por Serres
16
de acuerdo con un abanico de variables que incluye el tipo de energa utilizada,
las formas de trabajo tpicas, el modo de produccin econmica predominante,
los momentos de mximo apogeo histrico y, por ltimo lo que constituye
una segunda e interesante novedad, ciertas figuras mitolgicas y ciertos
smbolos asociados que sirven como emblemas de tres tipos de tecnologa.
La primera corriente del desarrollo tecnolgico est presidida por las
figuras de Atlas y Hrcules. Estos personajes se caracterizan ante todo por
su fuerza, por su capacidad para sostener o movilizar pesos; son hroes de la
fuerza mecnica, tanto esttica como dinmica. Su actividad se desarrolla
alrededor de elementos estables, permanentes, fros. Primero est Atlas, cuya
tarea consiste en sostener la bveda celeste sobre sus anchas espaldas (un
trabajo comparable al que realiza una caritide o una columna del Partenn).
La figura de Atlas evoca la arquitectura monumental caracterstica de los
grandes imperios despticos de la Antigedad: los egipcios, los chinos, los
babilonios, los aztecas, los incas. La construccin de monumentos colosales
murallas, templos, pirmides, zigurats depende de la disposicin vertical
15
Volti, Rudy, Reuniting History and Sociology through Research on Technological
Change, en: Bulletin of Science, Technology & Society, XXIII, 6 (2003), p. 463.
16
Cf. Serres, Michel, Atlas, Madrid: Ctedra, 1995, pp. 115ss.
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de bloques de piedra, roca o mrmol. El resultado: obras estables y slidas,
que desafan el paso del tiempo. Enseguida est Hrcules, cuyos mticos
trabajos constituyen un despliegue de fuerza fsica en cuanto capacidad para
movilizar los elementos. Segn Serres, con Hrcules ya no se trata solamente
de sostener los pesos sino de transportarlos, desplazarlos, pasando de la obra
puramente esttica al trabajo cinemtico, en movimiento, o a la dinmica de
una transformacin: nadar para que avance el barco, limpiar los establos...
17
,
y as sucesivamente. Mientras el sudor hace relucir su cuerpo, Hrcules rema,
corre, mueve las rocas, canaliza las aguas de los ros, levanta o persigue a los
monstruos, los golpea con su maza, los aprieta entre sus brazos musculosos.
En este primer tipo de tecnologa, cimentado en la fuerza mecnica,
podemos agrupar trabajos tan distintos como la labranza de la tierra, la
edificacin de viviendas, la navegacin a remo o a vela, la confeccin de mantas
y la construccin de sistemas de riego. Agricultores, albailes, arquitectos,
tejedores, talladores y marineros constituyen, de acuerdo con una analoga
orgnica empleada por Serres, el esqueleto y los msculos de la sociedad;
ellos marcan el tipo de actividad tcnica dominante en las primeras fases de
desarrollo de la civilizacin. Si bien este tipo de trabajos existe desde tiempos
remotos y perdura hasta hoy, su poca de predominio corresponde al apogeo
de los imperios, posterior a la revolucin neoltica, contempornea a la
revolucin urbana y que perdura despus, llegando hasta el Medioevo y el
Renacimiento.
La segunda corriente de desarrollo tecnolgico est presidida por las
figuras de Prometeo y Hefesto. Estos personajes se caracterizan ante todo
por su capacidad para transformar los objetos mediante el uso del fuego; son
hroes de la fuerza calrica, alegoras de la termodinmica. Su actividad se
desarrolla alrededor de elementos clidos, incandescentes, gneos, fluidos a
fuerza de combustin. Mediante el uso del fuego, Prometeo ensea a la especie
humana a cocinar sus alimentos, a calentar sus cuerpos azotados por el fro,
a enfrentar a las fieras salvajes, a desafiar la oscuridad de la noche. El fuego
prometeico, como una antorcha que alumbra el camino del progreso, ha
constituido en las artes y las letras occidentales un smbolo emblemtico del
proceso de la civilizacin. Hefesto, por su parte, reblandece en su fragua los
metales ms duros y los convierte en delicadas filigranas, en armas relucientes.
Su trabajo anticipa los hornos industriales y la era de los motores. Segn
17
Ibid., p. 117.
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Serres, desde finales del siglo XVIII, la transformacin ardiente de las cosas
se convirti en la base del trabajo, que funde el mineral en lingotes y los
convierte, sobre diseos industriales, en mil mquinas motrices que cruzan
el espacio ruidosamente y con rapidez, dejando tras de s una estela txica
18
.
En este segundo tipo de tecnologa, cimentado en la fuerza calrica y
en la combustin qumica, podemos agrupar trabajos como la coccin de los
alimentos, la elaboracin de antorchas y velas de cera, la forja de los metales,
la navegacin a vapor, la construccin de vehculos, turbinas y dems mquinas
movidas mediante el uso de combustibles fsiles, etctera. Cocineros, herreros,
conductores, forjadores, obreros y trabajadores de la industria constituyen, de
acuerdo con la analoga orgnica empleada por Serres, el sistema metablico
de la sociedad; ellos marcan el tipo de actividad tcnica dominante a partir de
la revolucin industrial. Si bien la conquista del fuego puede datarse a ms
de un milln de aos atrs, su poca de predominio corresponde al apogeo
de la civilizacin industrial, que comienza a cuajar hace unos 250 aos.
La tercera corriente de desarrollo tecnolgico est regida por las figuras
de Hermes y de los ngeles. Estos personajes se caracterizan ante todo por
su habilidad para el registro y la transmisin de datos; son adalides de las
fuerzas electromagnticas, metforas de la electrnica. Su actividad se articula
alrededor de lo voltil, lo virtual, lo etreo, los mensajes inmateriales, el
procesamiento de informacin. Hermes, el mensajero de los dioses, inventor
de la lira, protector del comercio y custodio de los caminantes, con sus
sandalias aladas se desplaza sutil y silenciosamente, pero con la velocidad
del pensamiento. Su misin es informar, establecer lazos de comunicacin
eficientes entre distintos puntos del espacio. Los ngeles, figuras itinerantes,
a semejanza de Hermes, pero mucho ms numerosos, conectan el cielo y la
tierra, portadores de buenas o de malas nuevas, traductores que comunican
a los hombres con los dioses, viajeros infatigables a travs de las redes y los
circuitos (a este respecto, no sobra recordar que la palabra griega angelos
significa mensajero). Segn Serres, Hermes y los ngeles son los emblemas
de nuestra propia poca. Reflexione, cuando se va a trabajar por la maana,
la multitud que transita por las calles: cun pocos Prometeos y an menos
Hrcules y Atlas, para tantos y tantos Arcngeles, que van partiendo de viaje
portando mensajes! Ahora vivimos en una inmensa mensajera
19
.
18
Ibid.
19
Ibid., p. 118.
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En este tercer tipo de tecnologa, cimentado en la electricidad y en el
procesamiento y la transmisin de informacin, podemos agrupar trabajos
como la enseanza, la escritura de libros, la actuacin, el diseo, la msica,
las transacciones financieras, la comunicacin, la electrnica y muchos otros.
Mensajeros, ingenieros de sistemas, empleados bancarios, polticos y
diplomticos, artistas y escritores, contratistas, profesores, periodistas y
comunicadores, abogados, todo un ejrcito de funcionarios, asesores e
intermediarios de cuello blanco que constituye (siguiendo con la analoga
orgnica empleada por Serres) el sistema nervioso de la sociedad y que
define el tipo de actividad tcnica dominante en nuestros das. Es indudable
que los seres humanos procesamos informaciones, datos y smbolos desde
tiempos inmemoriales; empero, solo hasta nuestra propia poca, con la
globalizacin, las revoluciones informtica y biotecnolgica y la conformacin
de la sociedad del conocimiento, este tipo de actividad pasa a ocupar el primer
plano, desplazando otras actividades tradicionales.
De acuerdo con el modelo de Serres, las tres grandes corrientes del
desarrollo tecnolgico acompaan a los seres humanos desde la prehistoria,
requiriendo cada una recursos naturales y humanos especficos. Si bien cada
corriente ha seguido su propia lnea de desarrollo gradual, ellas no han
alcanzado el apogeo de su florecimiento al mismo tiempo; de ah que la historia
de la tecnologa pueda adoptar, segn el punto de vista que se elija, o bien el
aspecto de una lnea quebrada por fases de progreso revolucionario, o bien el
aspecto de una pendiente acumulativa suavemente progresiva. El modelo de
Serres ofrece un marco integrativo en el que estas dos perspectivas tradicionales
se complementan. Para discernir con ms claridad las fortalezas y el poder
explicativo del modelo, vale la pena examinar con atencin el siguiente esquema
en el que hemos sintetizado la propuesta:
Leonardo Ordez
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Leda verticalmente, esta tabla especifica las caractersticas de los tres
grandes tipos de tecnologa. Desde este primer punto de vista, es notorio que
la tecnologa mecnica fue la primera en permear y modelar en profundidad
el funcionamiento de las sociedades; mucho ms tarde la termodinmica
pas a primer plano; ms recientemente, lo ha hecho la informtica. Sin
embargo, la efectuacin de los tipos tecnolgicos en la historia no es diacrnica
sino sincrnica. Desde este segundo punto de vista, es preciso leer la tabla
horizontalmente. Los tres tipos no aparecen uno despus de otro sino que se
despliegan uno al lado del otro desde tiempos remotos. Ya hace 35.000 aos
los seres humanos utilizaban arcos, flechas y canoas (tipo mecnico),
encendan hogueras y antorchas (tipo termodinmico), se comunicaban y
dibujaban bisontes en las paredes de las cavernas (tipo informtico). Desde
el neoltico, la produccin agrcola (tipo mecnico) pasa a primer plano, pero
ello no significa que los otros tipos tecnolgicos no prosigan su desarrollo,
como lo prueban la invencin de los hornos de alfarera y metalurgia (tipo
termodinmico) y la invencin de los primeros sistemas de escritura (tipo
Tipo de tecnologa Fase de
apogeo
Caracterizacin
Atlas y Hrcules:
La mecnica
(Revolucin
neoltica)
Lo slido, permanente.
Smbolo: La tierra (el labrador)
Analoga orgnica: El esqueleto y los
msculos
Verbos: Sostener, formar, transformar (en
fro)
Actividad econmica principal: La
agricultura
Prometeo y Hefesto:
La termodinmica
(Revolucin
industrial)
Lo gneo, clido.
Smbolo: El fuego (el herrero)
Analoga orgnica: El sistema metablico
Verbos: Calentar, transformar (mediante
calor)
Actividad econmica principal: La industria
Hermes y los
ngeles: La teora
de la informacin
(Revolucin
informtica)
Lo voltil, virtual, inmaterial.
Smbolo: El aire (el mensajero)
Analoga orgnica: El sistema nervioso
Verbos: Informar, transmitir, comunicar,
registrar
Actividad econmica principal: Los servicios
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informtico). Con la revolucin industrial, la mquina de vapor (tipo
termodinmico) desplaz viejos procedimientos de uso de la energa, como la
navegacin a vela. Empero, muchos aspectos de la navegacin continuaron
dependiendo de los otros tipos tecnolgicos; por ejemplo, el suministro de
carbn a las calderas implicaba el uso de palas por parte de los fogoneros
(tipo mecnico), en tanto que el registro de las rutas y la determinacin de la
posicin de los barcos dependan del procesamiento de datos suministrados
por la brjula y el cronmetro (tipo informtico). Hoy mismo asistimos a una
revolucin informtica en la que las comunicaciones y los servicios estn
pasando a primer plano sin que por ello franjas amplias de la actividad
econmica hayan dejado de tener una base termodinmica o mecnica: Por
supuesto, ahora y siempre, con encabalgamientos y remanencias, perduran
los antiguos trabajos: nunca podremos prescindir de campesinos ni de
tallistas, de albailes ni de caldereros; pero aunque sigamos siendo arcaicos
en las dos terceras partes de nuestras conductas, algunas obras, ms que
otras, dan a una era su coherencia y su color singulares: mientras que en
otros tiempos fuimos ms bien agricultores, y no hace tanto especialmente
herreros, ahora somos sobre todo mensajeros, aunque todava dependamos
de los campos y de la fbrica
20
.
As, puede decirse que son las relaciones entre los tipos de tecnologa y
el predominio de uno u otro lo que define el sistema tecnolgico de una poca
o de una sociedad. En este contexto, hay que advertir que las actividades
humanas pueden modificar de modo radical sus rutinas y sus procedimientos
cuando su base tecnolgica cambia. Consideremos un ejemplo. Durante la
mayor parte de la historia la agricultura de base mecnica fue la actividad
econmica dominante (y sigue sindolo en numerosas regiones del Tercer
Mundo). A partir de la revolucin industrial, los mtodos agrcolas sufrieron
transformaciones drsticas. Con la aparicin de los tractores y los fertilizantes
qumicos, lleg la poca de la produccin agrcola basada en el petrleo. En
nuestros das vemos cmo la agricultura est a punto de sufrir una nueva
conmocin, debido a los descubrimientos en el campo de la biotecnologa.
Actualmente los biotecnlogos, mediante el procesamiento de informacin
gentica y su manipulacin, estn empezando a establecer una base
informtica para la produccin de alimentos. En consecuencia, no se trata
solamente de destacar las fases de predominio de un tipo tecnolgico sobre
20
Ibid., p. 119.
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los otros; se trata tambin de percibir cmo cada nueva relacin de fuerzas
introduce profundas modificaciones en la lnea de desarrollo de cada uno de
los tipos tecnolgicos. Estos, lejos de ser impermeables los unos a los otros,
estn expuestos constantemente a entrecruzamientos e influencias recprocas.
Por eso, al estudiar la historia de la tecnologa, es preciso estar atentos al
hilo diacrnico que va del pasado hacia el futuro, pero tambin al hilo
sincrnico que vincula los tipos tecnolgicos entre s y con sus entornos
social y ambiental.
De este modo, el modelo de Serres no solo aclara la nocin de sistema
tecnolgico y ofrece un marco para interpretar el desarrollo y los cambios de
dicho sistema a lo largo del tiempo, sino que adems nos invita a pensar la
multiplicidad de las interacciones entre el sistema tecnolgico, las instituciones
sociales y la naturaleza. Se trata de un modelo sistmico, sensible a la
complejidad. Su aplicacin pone al descubierto que el sistema tecnolgico
contemporneo es ms complejo que cualquier otro anterior en un sentido
que excede la simple constatacin de la amplitud y diversidad del repertorio
de mquinas y aparatos disponibles en la vida cotidiana. El punto es que
hemos heredado los efectos acumulativos de tres lneas de desarrollo
tecnolgico distintas, que han ido madurando y enriquecindose mutuamente,
sobre todo en los ltimos tiempos. Sabemos por experiencia que la velocidad
de difusin y el alcance del impacto de las nuevas tecnologas se ha
incrementado en forma extraordinaria. A causa de ello y del galopante proceso
de globalizacin, las interacciones entre tecnologa, sociedad y ambiente se
han vuelto tambin ms intrincadas, y lo sern aun ms en el futuro prximo.
A este respecto, vale la pena recordar que la velocidad del desarrollo tecnolgico
aumenta con el paso del tiempo debido a que se trata de un proceso
autocataltico. Diamond, entre otros, ha mostrado cmo, a medida que el
acervo tecnolgico y la experiencia tcnica de una comunidad o una sociedad
crecen, la velocidad de desarrollo de nuevas tecnologas aumenta, sea porque
los adelantos dependen del dominio previo de problemas ms simples, sea
porque nuevas tecnologas y materiales hacen posible generar a su vez otras
nuevas tecnologas por recombinacin
21
.
Estos no son los nicos factores que inciden en la aceleracin del
proceso, tambin los cambios en la relacin entre ciencia y tcnica tienen
21
Diamond, Jared, Guns, Germs, and Steel. The Fates of Human Societies, Nueva York:
W.W. Norton, 1997, p. 259.
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que ver con ello. En el modelo de Serres, la historia de la tcnica aparece
asociada sincrnicamente con la historia de la ciencia, pero sin negar que
esta sea una relacin cambiante a lo largo del eje diacrnico. As, muchas
tecnologas mecnicas, hijas de la prctica y de prolongados procesos de
aprendizaje por ensayo y error, son anteriores a su teorizacin cientfica,
mientras que otras, por el contrario, son su resultado. Lo mismo ocurre en los
campos de la termodinmica y la teora de la informacin. El estrechamiento
de los vnculos entre la tcnica y la ciencia a partir del siglo XIV, ampliamente
documentado por Rossi
22
, ha sido en este sentido otro ingrediente clave para
la aceleracin del proceso de cambio tecnolgico.
Dicha aceleracin tiene consecuencias sociales, econmicas y ambientales
a las que hoy nos enfrentamos. Las fases ms recientes de la historia de la
tcnica han sido tambin las de propagacin ms rpida y efecto ms
fulminante. El modelo de Serres muestra que el trnsito del predominio de lo
slido al de lo gneo, y de este al de lo voltil, viene acompaado por una
aceleracin exponencial del ritmo de los cambios. En el nivel de la economa,
con el avance del capitalismo hemos pasado de la primaca del sector primario
a la del sector terciario de la economa en solo doscientos aos. En el nivel
ambiental, el proceso de contaminacin desatado por la revolucin industrial
ha comenzado a hacer sentir sus efectos a escala global. Si bien las cifras y
los ritmos de estos y otros cambios pueden variar mucho de un continente a
otro y de una regin a otra dependiendo de las especificidades geogrficas e
histricas, lo cierto es que hemos arribado a una fase del proceso de la
civilizacin en la que la tarea principal consiste en aprender a vivir en una
situacin de cambio permanente.
3. Conclusiones
Puesto que la historia de la tcnica involucra a la vez la invencin de
artefactos y su insercin en los sistemas sociales y naturales, el dilema
planteado al comienzo del artculo (la tcnica se desarrolla por va
revolucionaria o por va evolutiva?) se revela a la postre como un falso dilema:
revolucin y evolucin son elementos constitutivos de la historia de la tcnica,
y su conjuncin en un modelo unificado fortalece nuestra capacidad para
comprender su desarrollo. La cambiante tecnsfera contempornea es el
22
Cf. Rossi, Paolo, o.c.
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fruto de una historia prolongada en la que han participado tanto los cambios
evolutivos de la tecnologa como los cambios revolucionarios en la sociedad
y, por lo tanto, en el desarrollo tecnolgico mismo, en la medida en que este
es a su vez un proceso social. Por eso, no es de extraar que la formulacin
de teoras del cambio tecnolgico haya sido un tema central para la filosofa
de la tecnologa en los ltimos 25 aos. Entre los investigadores que se ocupan
del tema existe una conciencia creciente de la conveniencia de utilizar un
enfoque interdisciplinario para captar la complejidad del sistema tecnolgico
actual. A este respecto, el estudio de un modelo que aplica un eje diacrnico
y otro sincrnico para describir la historia de la tecnologa nos ha aportado
algunas claves importantes. La primera de ellas es que los sistemas
tecnolgicos nunca son autnomos con respecto a sus condicionamientos
sociales. Sostener, mover, calentar, transmitir, comunicar son acciones que
tienen lugar en el interior de complejos entramados institucionales. Las
mquinas seran inconcebibles sin el marco social del cual extraen su sentido:
Un agenciamiento nunca es tecnolgico, sino que es justamente lo contrario.
Las herramientas presuponen siempre una mquina, y la mquina, antes de
ser tcnica, siempre es una mquina social. Siempre hay una mquina social
que selecciona o asigna los elementos tcnicos empleados. Una herramienta
seguir siendo marginal o poco empleada mientras no exista la mquina
social o el agenciamiento colectivo capaz de incluirla en su phylum
23
.
Cada vez ms las teoras del cambio tecnolgico estn centrando sus
esfuerzos en entender el acoplamiento de las mquinas tcnicas con las
megamquinas sociales. Autores pioneros como Marx, Gordon Childe o
Mumford ya eran concientes de esta necesidad. Si dicha conciencia se ha
agudizado en los ltimos aos, ello obedece en buena medida a la insuficiencia
de los modelos lineales de explicacin a los que esos mismos autores (y otros)
apelaron. La articulacin de un anlisis transversal con otro multilineal y de
un punto de vista diacrnico con otro sincrnico (tal como la hemos visto
realizada en la propuesta de Serres) revela que los sistemas tecnolgicos
funcionan como redes complejas, las cuales abarcan elementos procedentes
de distintos tipos de tecnologa y estn articuladas a entornos sociales y
naturales con los que guardan mltiples relaciones de retroalimentacin.
La investigacin contempornea no ha sido ajena a este nuevo enfoque.
Langdon Winner, por ejemplo, plantea que las tecnologas son formas de
23
Deleuze, Gilles y Claire Parnet, Dilogos, Valencia: Pre-Textos, 1997, p. 80.
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vida
24
y que la historia de la tcnica es la historia de las formas como la
tecnologa ha sido vivida, ms que meramente utilizada. En una lnea similar,
Diamond muestra cmo las diferencias y asimetras del desarrollo tecnolgico
en los distintos continentes a lo largo de la historia obedecen a factores
geogrficos y ambientales que han modelado el desarrollo de las civilizaciones
desde hace miles de aos. Este autor plantea, adems, que no conviene estudiar
el desarrollo de la tecnologa haciendo abstraccin de los condicionamientos
sociales que gravitan sobre l; sobre este particular advierte, por ejemplo,
que una vez un inventor ha descubierto un uso para una nueva tecnologa,
el siguiente paso consiste en persuadir a la sociedad de adoptarlo. Contar
con un dispositivo ms grande, ms rpido o ms potente para hacer algo no
garantiza su aceptacin
25
. Bruun y Hukkinen, por su parte, han intentado
desarrollar un modelo integrado para el estudio del cambio tecnolgico
26
, en
el que incorporan los aportes de tres marcos tericos distintos: la economa
evolutiva (que subraya los nexos entre cambio tecnolgico y dinmicas
econmicas), el construccionismo social de la tecnologa (que sostiene que el
cambio tecnolgico depende ante todo de los procesos sociales) y la teora
actores-redes (segn la cual los artefactos tecnolgicos participan en la
construccin de un red de relaciones que desborda los propsitos explcitos
de los actores que los utilizan).
Una segunda clave que se desprende del modelo de Serres atae a la
determinacin de las causas del cambio tecnolgico y a sus posteriores efectos.
Dado que los sistemas tecnolgicos obedecen a una dinmica en la que el
desarrollo diacrnico de los tipos tecnolgicos se conjuga con sus nexos
sincrnicos y sus empalmes con las mquinas sociales y los entornos
ambientales, su causacin nunca es lineal y unvoca, sino compleja y
multicausal. En consecuencia, la tarea del historiador de la tcnica (y tambin
la del terico del cambio tecnolgico) involucra dos facetas complementarias.
Por una parte, es preciso establecer con la mayor precisin posible la situacin
de fondo sobre la cual intervienen las causas que tienen como efecto el
desarrollo tecnolgico; por otra, es preciso tomar en consideracin los cambios
24
Citado por Misa, Thomas, Theories of Technological Change: Parameters and
Purposes, en: Science, Technology & Human Values, XVII, 1 (1992), p. 6.
25
Diamond, Jared, o.c., p. 247.
26
Cf. Bruun, Henrik y Janne Hukkinen, Crossing Boudaries: An Integrative Framework
for Studying Technological Change, en: Social Studies of Science, XXXIII, 1 (2003), pp.
95-116.
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en las relaciones de fuerzas que el propio desarrollo tecnolgico produce al
brotar en un campo de emergencia complejo y que conducen a la formacin
de bucles que retroalimentan el proceso.
La gnesis de los cambios tecnolgicos requiere, por as decirlo, de una
cartografa. Hay que explorar los hechos en cuanto conectados con una
superficie, con un complejo esquema de puntos y vectores. Uno de los mritos
del modelo de Serres consiste en que, antes que contar una historia, traza un
cuadro, esboza un mapa gracias al cual podemos orientarnos. Este cambio
de perspectiva tiene especial relevancia en el momento de calcular la evolucin
probable de los sistemas tecnolgicos y las mquinas sociales a las cuales
estn acoplados. En relacin con este punto, resulta instructiva la propuesta
en la cual Scherer extrapola hacia el futuro el potencial que tiene el cambio
tecnolgico para modificar las emociones y el comportamiento de las personas.
Si bien este autor concentra su atencin en desarrollos relacionados con el
tercer tipo tecnolgico (el informtico), su esfuerzo resulta revelador por cuanto
el ejercicio de extrapolacin que propone est basado en una aproximacin
sistmica al problema. Partiendo de la generalmente admitida aceleracin
del cambio social hoy, Scherer considera que sera legtimo esperar cambios
mucho ms vertiginosos en los procesos emotivos actuales que en cualquier
otro perodo de la historia
27
; en seguida, pone a prueba esta expectativa
alrededor de cuatro cuestiones puntuales: (1) el efecto del cambio social
sobre las emociones que estn fuertemente ligadas a los valores, normas,
metas e ideales establecidos, como la vergenza, la culpa, el desprecio o la
indignacin; (2) los efectos del uso de la emocin por los medios de
comunicacin masiva en las experiencias emotivas y la socializacin de las
emociones; (3) los efectos de las tecnologas de la informacin sobre la
expresin y regulacin emocional; (4) la posibilidad de producir emociones
artificiales en agentes autnomos robots
28
.
La simple enumeracin de estas tareas pone en evidencia la dificultad
de calcular el alcance que estas dinmicas pueden tener. Sin embargo, aun a
pesar del inevitable componente especulativo que esta iniciativa implica (y
que Scherer reconoce), la verdad es que el clculo de los efectos que pueden
inducir los actuales cambios tecnolgicos es una tarea crucial y urgente.
27
Scherer, Klaus, Emotional Experience Is Subject to Social and Technological Change:
Extrapolating to the Future, en: Social Science Information, XL, 1 (2001), p. 126.
28
Ibid., p. 125.
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Especial importancia tiene aqu el trnsito del predominio de la civilizacin
industrial al de la civilizacin informatizada. Como muestra el modelo de
Serres, uno de los principales efectos de la revolucin industrial consiste en
la multiplicacin de la capacidad de los seres humanos para contaminar su
entorno a travs del empleo de tecnologas de base termodinmica. Las
tecnologas basadas en teora de la informacin parecen, por contraste, ms
limpias e higinicas; no obstante, la manipulacin biotecnolgica tiene a su
vez un enorme potencial para introducir alteraciones y disfuncionalidades
substanciales en los ecosistemas. Frente a los actuales problemas de deterioro
ambiental y frente a los desafos que impone el proceso de globalizacin,
trabajos prospectivos como el de Scherer tienen cada vez mayor importancia.
Definitivamente necesitamos saber ms acerca del impacto que las
manipulaciones tecnolgicas ejercen en la sociedad, en la naturaleza y en
nosotros mismos. Es evidente que, cuanto ms sepamos al respecto, tanto
mejor equipados estaremos para tomar decisiones inteligentes en relacin
con el uso de los recursos, la produccin de riqueza, la organizacin social y
la resolucin de problemas globales. La ciencia y la tecnologa pueden ser
nuestros mejores aliados en estas tareas, siempre que logremos eludir los
riesgos asociados a su uso. En este sentido, el estudio sistmico de la historia
de la tcnica nos ayuda a afinar la capacidad de anlisis que requerimos
para orientarnos en la difcil encrucijada que atraviesa la civilizacin.