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CAPITULO I

GENERALIDADES
El uso moderno del asfalto para carreteras y construccin de calles comenz a
finales del siglo pasado, y creci rpidamente con el surgimiento de la industria automotriz.
Desde entonces, la tecnologa del asfalto ha dado grandes pasos, hoy da, los equipos y los
procedimientos usados para construir estructuras de pavimentos asflticos son bastantes
sofisticados. Este captulo trata sobre el asfalto, desde sus antecedentes histricos hasta su
composicin, propiedades, caractersticas, etc.

1.1. Historia del Asfalto.
El asfalto es un componente natural de la mayor parte de los petrleos. La palabra
asfalto, deriva del acadio, lengua hablada en Asira, en las orillas del Tigris superior, entre
los aos 1400 y 600 A.C. en esta zona se encuentra en efecto la palabra Sphalto que
significa lo que hace caer. Luego la palabra fue adoptada por el griego, pas a latn y,
ms adelante, al francs (asphalte), al espaol (asfalto) y al ingls (asphalt). Estudios
arqueolgicos, indican que es uno de los materiales constructivos ms antiguos que el
hombre ha utilizado.

En el sector de la construccin, la utilizacin ms antigua se remonta aproximadamente al
ao 3200 A.C. excavaciones efectuadas en TellAsmer, a 80 km al noroeste de Bagdad,
permitieron constatar que los Sumerios haban utilizado un mastic de asfalto para la
construccin, dicho mastic, compuesto por betn, finos minerales y paja, se utilizaba en la
pega de ladrillos, en la realizacin de pavimentos interiores y como revestimiento
impermeable. Los Egipcios le haban encontrado otra aplicacin al betn, como relleno del
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cuerpo en trabajos de momificacin, practica que se extiende aproximadamente hasta el ao
300 A.C. Los rabes desarrollaron un uso medicinal al asfalto, el cual se extendi hasta
nuestra poca.

El betn natural fue descubierto a mediados del siglo XVI, en la isla de Trinidad, por
Cristbal Coln, un siglo ms tarde, Sir Walter Raleigh qued asombrado ante este lago de
betn y tom posesin de el para la Corona Britnica. Mientras tanto, en 1712, el griego
Eirini D`Eyrinis hizo otro descubrimiento: el yacimiento de asfalto de Val de Travers en
Suiza y luego el yacimiento de Seyssel en el Valle de Rdano, a partir de estos yacimientos
se elaboro el mastic de asfalto, aplicado a revestimientos de caminos y senderos.

Sin embargo, el primer antecedente en el cual se uso un tipo de asfalto fue en Francia en
1802. En 1824, la firma Pillot et Eyquem comenz a fabricar adoquines de asfalto, que en
1837 se utilizaron para pavimentar la Plaza de la Concordia y los Campos Elseos en Pars.
En 1852, la construccin de la carretera Paris Perpian utiliz el asfalto Val Travers,
significando el comienzo de una nueva forma de construccin vial. En 1869, se introduce el
procedimiento en Londres (con asfalto de Val de Travers), y en 1870 en Estados Unidos
con similar ligante. Desde esta poca, el asfalto se implant slidamente en las vas
urbanas y propici su uso vial. La construccin del primer pavimento, tipo Sheet Asphalt,
ocurre en 1876 en Washington D.C., con asfalto natural importado. En 1900, aparece la
primera mezcla en caliente, utilizada en la rue du Louvre y en la Avenue Victoria en Pars,
la cual fue confeccionada con asfalto natural de la isla de Trinidad. A partir del ao 1902,
se inicia el empleo de asfaltos destilados de petrleo en los Estados Unidos, que por sus
caractersticas de pureza y economa en relacin a los asfaltos naturales, constituye en la
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actualidad la principal fuente de abastecimiento. Finalmente, en Mxico, desde 1920, se
han realizado diversas pruebas con varios materiales para ser utilizados en riegos
superficiales y profundos. Las emulsiones asflticas se utilizaron por primera vez en las
carreteras en los aos treinta, pero fue hasta los aos setenta cuando debido a la crisis
energtica, se incrementan los estudios de este tipo de materiales asflticos llamados
emulsiones.

1.2. Qu es un asfalto?
El asfalto es un material bituminoso (figura 1.1. Productos Bituminosos) de color
negro, constituido principalmente por asfltenos, resinas y aceites (figura 1.2. El Asfalto),
elementos que proporcionan caractersticas de consistencia, aglutinacin y ductilidad; es
slido o semislido y tiene propiedades cementantes a temperaturas ambientales normales.
Al calentarse se ablanda gradualmente hasta alcanzar una consistencia lquida. Estos
pueden tener dos orgenes; los derivados de petrleos y los naturales.
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Fig. 1.1. Productos Bituminosos (Instituto del Asfalto. Manual del Asfalto).

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N-CMT-4-05-001/00 Materiales para Pavimentos, Calidad de Materiales Asflticos, SCT. Pg. 1.
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Los asfaltos naturales, se han producido a partir del petrleo, pero por un proceso natural de
evaporacin de las fracciones voltiles, dejando las asflticas solamente. Estos pueden
encontrarse como escurrimientos superficiales en depresiones terrestres, dando origen a los
lagos de asfalto, como los de las islas Trinidad y Bermudas. Tambin aparecen
impregnando los poros de algunas rocas, denominndose rocas asflticas. As tambin se
encuentran mezclados con elementos minerales, como pueden ser arenas y arcillas en
cantidades variables, debiendo someterse a posteriores procesos de purificacin, para luego
poder ser utilizadas en pavimentacin. En la actualidad, no es muy utilizado este tipo de
asfalto por cuanto adolece de uniformidad y pureza.
Fig. 1.2. El Asfalto (Instituto del Asfalto, Manual del Asfalto).
Los asfaltos ms utilizados en el mundo hoy en da, son los derivados del petrleo, los
cuales se obtienen por medio de un proceso de destilacin industrial del crudo.
Representan ms del 90% de la produccin total de asfaltos. La mayora de los petrleos
crudos contienen algo de asfalto y a veces en su totalidad, sin embargo existen algunos
petrleos crudos, que no contienen asfalto. En base a la proporcin de asfalto que poseen,
los petrleos se clasifican en:
- Petrleos crudos de base asfltica.
- Petrleos crudos de base parafnica.
- Petrleos crudos de base mixta (contiene parafina y asfalto).
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El asfalto procedente de ciertos crudos ricos en parafina no es apto para fines viales, por
cuanto precipita a temperaturas bajas, formando una segunda fase discontinua, lo que da
como resultado propiedades indeseables, tal como la prdida de ductilidad, con los crudos
asflticos esto no sucede, dada su composicin.

El petrleo crudo extrado de los pozos, es sometido a un proceso de destilacin (figura 1.3.
Productos y Temperaturas tpicas de destilacin) en el cual se separan las fracciones
livianas como la nafta y keroseno de la base asfltica mediante la vaporizacin,
fraccionamiento y condensacin de las mismas. En consecuencia, el asfalto es obtenido
como un producto residual del proceso anterior. El asfalto es adems un material
bituminoso pues contiene betn, el cual es un hidrocarburo soluble en bisulfuro de carbono.
El alquitrn obtenido de la destilacin destructiva de un carbn graso, tambin contiene
betn, por lo tanto tambin es un material bituminoso pero no debe confundirse con el
asfalto, ya que sus propiedades difieren considerablemente.

Fig. 1.3. Productos y Temperaturas tpicas de destilacin (Instituto del Asfalto. Manual del
asfalto).
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El asfalto de petrleo moderno, tiene las mismas caractersticas de durabilidad que el
asfalto natural, pero tiene la importante ventaja adicional de ser refinado hasta una
condicin uniforme, libre de materias orgnicas y minerales extraos.

1.3 .Composicin del Asfalto.
El asfalto es considerado un sistema coloidal complejo de hidrocarburos, en el cual es
difcil establecer una distincin clara entre fase continua y dispersa. Las primeras
experiencias para descubrir su estructura, fueron desarrolladas por Nellensteyn en 1924,
cuyo modelo fue mejorado ms tarde por Pfeiffery Saal en 1940, en base a limitados
procedimientos analticos.
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El modelo adoptado para configurar la estructura del asfalto se denomina modelo micelar,
el cual provee de una razonable explicacin de dicha estructura, en el cual existen dos
fases; una discontinua (aromtica) formada por dos asfltenos y una continua que rodea y
solubiliza a los asfltenos, denominada maltenos. Las resinas contenidas en los maltenos
son intermediarias en el asfalto, cumpliendo la misin de homogeneizar y compatibilizar a
los insolubles asfltenos. Los maltenos y asfltenos existen como islas flotando en el tercer
componente del asfalto, los aceites.

1.4 .Obtencin del asfalto en refineras.
El crudo de petrleo es una mezcla de distintos hidrocarburos que incluyen desde gases
muy livianos como el metano hasta compuestos semislidos muy complejos, los

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http://www.e-asfalto.com/orig_asf/origenasf.htm. Pg. 4
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componentes del asfalto. Para obtener este debe separarse entonces las distintas fracciones
del crudo de petrleo por destilaciones que se realizan en las refineras de petrleo:

1.4.1. Destilacin Primaria.
Es la operacin a que se somete el crudo. Consiste en calentar el crudo en hornos
tubulares hasta aproximadamente 375 C. Los componentes livianos (nafta, kerosene, gas
oil), hierven hasta esta temperatura y se transforman en vapor. La mezcla de vapores y
lquido caliente pasa a una columna fraccionada. El lquido o residuo de destilacin
primaria se junta todo en el fondo de la columna y de ah se bombea a otras unidades de la
refinera.

1.4.2. Destilacin al Vaco.
Para separar el fondo de la destilacin primaria, otra fraccin libre de asfltenos y la
otra con el concentrado de ellos, se recurre comnmente a la destilacin al vaco. Difiere de
la destilacin primaria, en que mediante equipos especiales se baja la presin (aumenta el
vaco) en la columna fraccionada, logrndose as que las fracciones pesadas hiervan a
menor temperatura que aquella a la que hervan a la presin atmosfrica. El producto del
fondo de la columna, es un residuo asfltico ms o menos duro a temperatura ambiente, se
denomina residuo de vaco. De acuerdo a la cantidad de vaco que se practica en la columna
de destilacin, se obtendrn distintos cortes de asfaltos que ya pueden ser utilizados como
cementos asflticos.



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1.4.3. Desasfaltizacin con Propano o Butano.
El residuo del vaco obtenido, contiene los asfltenos dispersos en un aceite muy
pesado, que, a la baja presin (alto vaco) y alta temperatura de la columna de vaco, no
hierve (se destila). Una forma de separar el aceite de los asfltenos es disolver (extraer) este
aceite en gas licuado de petrleo. El proceso se denomina desasfaltizacin y el aceite
muy pesado obtenido, aceite desasfaltizado. Se utiliza como solvente propano o butano
lquido, a presin alta y temperaturas relativamente moderadas (70 a 120 C). El gas
licuado extrae el aceite y que da un residuo semislido llamado bitumen.

En la figura 1.4 se muestra en forma esquemtica el proceso de refinacin del petrleo:


Fig. 1.4. Proceso de refinacin del petrleo (Instituto del Asfalto. Manual del Asfalto).
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1.5. Caractersticas del Asfalto.
El asfalto es un lquido viscoso constituido esencialmente por hidrocarburos o sus
derivados, a continuacin enlistamos algunas de sus caractersticas:

- Consistencia: Se refiere a la dureza del material, la cual depende de la
temperatura. A altas temperaturas se considera el concepto de viscosidad para
definirla.
- Durabilidad: Capacidad para mantener sus propiedades con el paso del tiempo y
la accin de agentes envejecedores.
- Susceptibilidad Trmica: Variacin de sus propiedades con la temperatura.
- Pureza: Definicin de su composicin qumica y el contenido de impurezas que
posee.
- Seguridad: Capacidad de manejar el asfalto a altas temperaturas sin peligros de
inflamacin.

1.6. Procesos del Asfalto.
El asfalto cuenta con tres tipos de procesos de mejoramiento, tanto fsicos como
qumicos, descritos a continuacin:
Proceso Qumico:
- Polimeracin: Formacin de molculas ms grandes, generando una estructura
ms rgida. Depende del tipo de asfalto y la temperatura. Proceso irreversible
pero se puede atenuar.
- Oxidacin: Es una reaccin entre el asfalto y el oxgeno, es una forma de
polimeracin.
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Proceso Fsico Qumico:
- Volatilizacin: Evaporizacin de los componentes ms livianos del asfalto.
Depende nicamente de la temperatura, proceso reversible pero no se logra el
mismo material.
Proceso Fsico:
- Endurecimiento trmico (reversible).
- Endurecimiento en la vecindad del agregado (no reversible).
- Fatiga.
















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