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LA RETRICA EN EL PASADO Y AHORA

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Comencemos pensando dnde estamos ahora y volva-
mos a la pregunta de cmo llegamos aqu. Aunque ya no
enseemos ni estudiemos retrica como lo hacan nuestros
antepasados, nos servimos de ella mucho ms que en cual-
quier otro periodo histrico. Consideremos las condiciones
en que vivimos a comienzos del siglo XXI. El comercio, la
poltica, la vida social y cultural tienen un carcter extraor-
dinariamente retrico.
A los polticos les gusta decirnos que vivimos en una
economa del conocimiento, es decir, en una economa
retrica. Cuando el cuello del trabajador medio occidental
pas de azul a blanco durante el siglo pasado, el valor que
tenan para l las artes persuasivas aument proporcional-
mente. Los libros de retrica de nuestra poca se encuen-
tran en la seccin de empresa en las libreras: libros que
prometen ensear al aspirante a magnate cmo ganarse a
sus jefes o a su equipo (el manage up y manage down) con las
habilidades sociales adecuadas, cmo crear el ethos de una
empresa, cmo transmitir su mensaje. Hay que decir que es
un verdadero milagro que entre los ms admirados e imita-
dos gurs de la comunicacin haya tan pocos que parezcan
interesados, siquiera a un nivel bsico, en una comunica-
cin efectiva.
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El gigantesco avance del capitalismo industrial ha aporta-
do nuevas herramientas a la retrica. El sector de la publici-
dad (y, ya en nuestra poca, sus auxiliares, las relaciones p-
blicas y el marketing) emplea un lenguaje extremadamente
figurativo y explota el ethos y el pathos. Qu es la sintona
de un anuncio sino un sound bite aplicado al comercio?
Entretanto, Internet, probablemente la invencin huma-
na ms importante desde la imprenta, lleva el proceso un
paso ms all. La comunicacin persuasiva ya no es un territo-
rio acotado de profesionales, sean estos polticos, locutores o
anunciantes. Cualquiera que disponga de un ordenador co-
nectado a la red puede comunicarse instantneamente me-
diante la palabra escrita o hablada con una audiencia po-
tencial de millones de personas. Los blogs y videoblogs, as
como las discusiones online que se desarrollan en los comen-
tarios del pblico y los chats han dado lugar a nuevos tropos
y figuras, y nuevos usos a los que ya existan. Gracias al alcan-
ce de nuestras tecnologas, vivimos en la que quiz sea la era
ms argumentativa de la historia.
Y gracias en parte a esas tecnologas estamos asistiendo a
la vacilante expansin de las instituciones democrticas en
zonas que han vivido durante aos bajo dictaduras o semi-
dictaduras. Mientras escribo este libro, en todo el norte de
frica y Oriente Prximo han surgido movimientos que re-
claman la democracia, en lo que algunos han denominado
la primavera rabe. En Egipto, Yemen, Bahrin y Libia,
cuando la gente reivindica la democracia est argumentan-
do en pro del derecho a argumentar. Un mundo ms demo-
crtico con las instituciones legales que acompaan a la
democracia es un mundo ms retrico.
Ah es, curiosamente, donde comienza esta historia: hace
dos mil quinientos aos. Tambin en una primavera, pero
en este caso tuvo lugar en Siracusa. Prspera ciudad-Estado
situada en el este de la isla de Sicilia, haba soportado du-
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rante aos a una sucesin de tiranos. En el contexto clsico
tirano solo significa gobernante absoluto, aunque eso no im-
plica que adems no fueran tiranos en el sentido moderno. En
el 465 a. C. el ltimo de aquellos tiranos un tal Trasbulo
fue derrocado despus de once meses en el poder.
Imaginemos la imprevista llegada de la democracia a una
poblacin que no estaba preparada para ella. Lo mismo que
en Irak tras la cada de Sadam Husein o en Rusia en los pri-
meros das de la revolucin, la desaparicin del orden esta-
blecido dej un vaco de poder. Se crearon feudos y medra-
ron los matones locales. Quin iba a garantizar los derechos
de la propiedad? Quin estaba al mando?
Segn la tradicin, un hombre llamado Crax que, de
acuerdo con algunas fuentes, haba pulido sus dotes persua-
sivas como cortesano de Hiern, un tirano anterior inter-
vino rpidamente y contribuy a crear cierta apariencia de
orden.
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Al llegar a la asamblea, donde todo el mundo se haba reunido,
empez apaciguando a los elementos alborotadores y levantis-
cos con palabras amables y halagadoras. Despus, empez a
calmar y a silenciar a la gente, y a hablar como si estuviera con-
tando una historia, y a continuacin resumi y record conci-
samente lo que haba ocurrido antes, presentando ante sus ojos
lo que se haba dicho.
A estos momentos los denominaba introduccin, narra-
cin, argumento, digresin y eplogo. Por medio de ellos
consigui convencer a la asamblea lo mismo que antes sola
convencer a un hombre
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Los relatos que se han conservado, aunque someros, coinci-
den en que Crax fue el primero en establecer los precep-
tos del arte de la persuasin. Se le atribuye haber diferencia-
do las partes del discurso cmo iniciarlo, presentar los
1Traducido del griego en V. Farenga, Periphrasis on the Origin of Rheto- Traducido del griego en V. Farenga, Periphrasis on the Origin of Rheto-
ric, Modern Language Notes, 94, 1979, pp. 1033-1055.
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argumentos de forma ordenada y la conclusin y haber
enseado su mtodo a otros. Asimismo y la importancia
de esto no es desdeable, se cree que comprendi la no-
cin esencial de que la retrica opera con la probabilidad
ms que con la certeza: deja espacio para la argumentacin
y es precisamente en ese espacio en el que florece el arte de
la persuasin.
A Crax se le cita con frecuencia junto a un colega o dis-
cpulo llamado Tisias. De hecho, en algunos relatos parecen
ms o menos intercambiables y, segn una versin del siglo V,
Crax era el discpulo y Tisias el maestro. Pero sigamos el
consenso mayoritario y supongamos que Tisias era el disc-
pulo y Crax el maestro.
Segn la tradicin, tuvieron un conflicto sobre las condi-
ciones de la instruccin de Tisias. Al parecer, Crax accedi
a tomar a Tisias como alumno y el compromiso al que llega-
ron quiz sea el primer acuerdo de se cobra si se gana en
la historia legal. Consista en lo siguiente: si Tisias ganaba su
primer caso, pagara a Crax la cantidad estipulada por sus
servicios; pero si lo perda, Crax renunciara a sus honora-
rios, pues su instruccin habra resultado intil. Tisias reci-
bi su instruccin, pero, en un aparente intento de estafar a
su maestro, evit ir a los tribunales. Al final, Crax se vio
obligado a demandarle por el dinero que le deba.
Ante el tribunal, Crax sostuvo que si el juicio le era favo-
rable, lgicamente deba recibir sus honorarios. Pero fue
ms all y argument que, si lo perda, Tisias habra ganado
su primer caso y, por lo tanto, se cumplan los trminos del
acuerdo, por lo que tambin tendra que desembolsar la
cantidad estipulada. En cualquier caso, argument Crax
ingeniosamente, tendra que pagarle.
Tisias sostena exactamente lo contrario. Si el juicio se
decantaba a favor de Crax, ello significara que l, Tisias,
habra perdido su primer caso: por lo tanto, segn lo acor-
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dado, no tena que pagarle. Y si ganaba el juicio, ello signi-
ficara que, segn el tribunal, haba descubierto las artes
de la retrica a pesar de la instruccin de Crax, no gra-
cias a ella. En cualquier caso, Crax poda olvidarse de sus
honorarios.
Esta situacin era nueva en los tribunales de la Siracusa
del siglo V a. C. As que el juez reflexion largo y tendido y
acab por expulsar a los dos pronunciando las palabras:
Kakou korakas kakon oon, que significan Mal cuervo, mal
huevo y han sobrevivido en el proverbio latino Mali corvi
malum ovum: un testimonio inmemorial del descubrimien-
to de que es posible pasarse de listo.
Quin era Crax? La respuesta es oscura. La mayora de
las fuentes de este altercado legal son bizantinas es decir,
muy posteriores y aunque Platn tena conocimiento de
un Tisias y Aristteles menciona a Crax, apenas hay noti-
cias de ellos en los diez siglos que transcurren entre su po-
ca y el siglo V d. C.
No obstante, un estudioso llamado Thomas Cole public
un ingenioso ensayo especulativo en 1991
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. El nombre de
Crax lo que da una gracia aadida a la agudeza del
juez significa cuervo en griego y Cole comienza razo-
nando desde el sentido comn. Lo ms probable afir-
ma es que Crax fuera un sobrenombre: en la antigua
Grecia los padres no tendan a llamar a sus hijos cuervo
ms que los actuales, y cmo iba a ganarse la vida ensean-
do el arte de hablar en pblico alguien llamado cuervo?
Sus contemporneos vean natural asociar el graznido de
los cuervos con las actividades de un estafador ruidoso e in-
competente (un poema que Pndaro ley por primera vez
en el 476 a. C., cuando Crax era un nio o un muchacho,
comparaba a los malos poetas con cuervos graznando), por
lo que es probable que recibiera ese nombre despus de ha-
ber elegido su profesin y no antes.
2Thomas A. Cole, Who Was Corax?, Illinois Classical Studies, vol. 16, 1991,
pp. 65-84.
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El epteto quiz fuera burln y despectivo o burln y afec-
tuoso al mismo tiempo escribe Cole. Es imposible saber-
lo. Pero si nos preguntamos cul era su nombre antes de que
se le llamara Crax, la respuesta es casi inevitable: Tisias.
Aqu es cuando el profesor Cole tiene su momento Alan
Partridge: Tisias y Crax eran la misma persona. Admite que
esta conclusin no convencer a muchos, pero insiste en que,
incluso si es improbable, parece adecuada: Qu destino
puede ser ms apropiado para el supuesto fundador de la
tradicin retrica, con su centenario estudio del lenguaje fi-
gurado, que el descubrimiento ltimo de que l mismo es
nada ms o nada menos que una figura del lenguaje?.
Lo que Crax comenz Gorgias lo difundi por el mun-
do. Nacido en Leontini, un pueblo siciliano al norte de Sira-
cusa, entre el 490 y el 480 a. C., alcanz la edad de 109
aos*. No sabemos mucho de su vida ni de su carrera y se
especula, sin que se haya probado, que aprendi directa-
mente de Crax.
Lo que s sabemos es que en el 427 a. C., al principio de la
guerra del Peloponeso, emigr a Atenas llevando consigo la
retrica; all se estableci como maestro y dio lugar a una es-
pecie de big bang de su especialidad. Una generacin despus
Atenas estaba llena de maestros y practicantes de retrica.
No ha sobrevivido ninguno de los manuales de retrica
de aquella poca, pero s disponemos de algunos ejemplos de
la retrica de Gorgias. El ms clebre es su encomio de He-
lena: un ingenioso intento de exculpar a aquella preciosi-
dad, el rostro que hizo zarpar mil barcos, de haber sido la
causante de la destruccin de Troya. Lo veremos ms dete-
nidamente en otro captulo, cuando trate la retrica epidc-
tica o demostrativa.
* Su discpulo Iscrates vivi noventa y ocho aos. La retrica es buena
para la salud.
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La retrica en el pasado y ahora
Por qu tuvo un xito tan inmediato la retrica en Ate-
nas? En primer lugar, all se estaban familiarizando con un
experimento democrtico radical y sin precedentes. Hasta
principios del siglo V a. C. la asamblea popular no se convir-
ti en la depositaria central del poder en el Estado atenien-
se y las oligarquas y tiranas que la haban precedido no
eran, por definicin, un terreno frtil para el desarrollo del
discurso pblico. Ahora, sin embargo, el principio del dis-
curso persuasivo formaba parte de los fundamentos del go-
bierno. Los aristcratas que lamentaban el debilitamiento
de su influencia vean una oportunidad para recuperar par-
te de esta, si lograban dominar las habilidades necesarias
para controlar la asamblea.
Cmo era aquella asamblea? No se pareca mucho a lo
que hoy consideramos democracia representativa, as que
merece la pena hacer un breve esbozo de su funcionamien-
to. En la poca en que Gorgias lleg a Atenas, haba unas
300.000 personas viviendo en el tica. Los varones mayores
de edad que podan, y deban, votar en la asamblea general
no constituan ms de un cuarto de la poblacin adulta to-
tal. Los esclavos no votaban. Las mujeres no votaban. Los
metecos, o extranjeros residentes como el propio Gorgias,
no votaban.
Para votar haba que estar all en persona, de forma que los
ciudadanos que vivan fuera de la ciudad no podan ejercer
su derecho. Por consiguiente, en la prctica, el poder estaba
concentrado en manos de una reducida lite metropolitana.
El gobierno ateniense comprenda tres organismos prin-
cipales. El primero era la Ekklesia, o asamblea general, com-
puesta por cualquier ciudadano que hubiera cumplido el
servicio militar y alcanzado la edad adulta.
Al ser una democracia directa, ms que representativa, se
perteneca al demos o cuerpo soberano por derecho, no por
eleccin, y todas las decisiones se tomaban de acuerdo con
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la norma de un hombre-un voto. El que no se presentaba no
tena voz.
Las decisiones de la asamblea general se encargaba de
aplicarlas un cuerpo ejecutivo llamado Boul, o consejo
de los quinientos, lo ms parecido que haba en la antigua
Atenas a los parlamentarios modernos. Sus miembros electos
procedan de las tribus del tica, cada una de las cuales envia-
ba a cincuenta hombres al consejo de forma muy similar a las
circunscripciones rurales que hoy eligen a sus representantes.
No obstante, el consejo apenas tena poder. Bsicamente
la funcin de sus miembros era proporcionar a la asamblea
general la informacin que necesitara y despus volver a las
distintas tribus, dar a conocer las decisiones tomadas y asegu-
rarse de que se cumplan. Por debajo de ellos, se encargaba de
llevarlas a cabo un sistema de magistrados elegidos a suertes.
La tercera parte del panorama la constituyen los tribuna-
les. Aqu, la antigua Atenas se asemeja a una democracia
moderna incluso menos que en los casos anteriores; pues si
su democracia parece menos democrtica que la nuestra,
sus tribunales estn ms alejados an de los actuales.
Ya exista una especie de consejo de los ancianos, llama-
do Arepago*, integrado por ancianos expolticos, que fun-
cionaba como un tribunal de apelacin aristocrtico. Pero a
mediados del siglo V a. C. no mucho antes de que llegase
Gorgias la Heliaea**, que estaba abierta absolutamente a
todos, se haba apropiado de sus funciones judiciales. Cual-
quier ciudadano varn adulto poda formar parte de aquel
jurado de 6.000 miembros. Y, presumiblemente, todo el mun-
do acuda, aunque solo fuera por la diversin.
* As llamado, supuestamente, porque se reuna en una gran roca sobre
Atenas. Pagos signifca gran roca.
** As llamada, supuestamente, porque se reuna en el santuario del dios
del sol, Apolo Helios.
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Olvidemos a los doce hombres justos. El tamao medio
de un jurado en la Heliaea era de unos 500 miembros y no
haba qurum cuando la cifra era inferior a 201 (que ascen-
da a 401 en los casos que implicaban sumas sustanciales).
En al menos una ocasin participaron los 6.000 miembros.
Aunque estaban bajo juramento, no se les someta a ningu-
na regulacin, examen, supervisin o apelacin. Y el Estado
no ostentaba el monopolio de la acusacin: cualquier ciuda-
dano poda presentar su caso contra otro, lo que daba lugar
a una sucesin de juicios motivados por el resentimiento o
abiertamente polticos.
Solo cabe imaginarlo y asombrarse. Era un reidero: una
procesin interminable de fastidiosos litigantes y aventure-
ros polticos ajustando cuentas personales entre los gritos y
abucheos de un gento incontrolable de jurados. Esto era
lo ms parecido que poda haber al linchamiento institucio-
nalizado. Es notorio que los jurados atenienses eran parcia-
les y proclives a la condena, mostrando una beligerante pre-
ferencia por rebajar a los ricos y notables. Podemos imaginar
que comparecer ante la Heliaea era como ser juzgado por
los lectores del Daily Express, excepto en que en la Heliaea
poda llegar a haber hasta 6.000 individuos.
No es de extraar que la idea de aprender a convencer a
una gran masa de gente resultara interesante para los arist-
cratas atenienses, la clase poltica tradicional, debilitada
pero imbatida por el advenimiento de la democracia. Los
aristcratas compraron lo que Gorgias venda.
En cuanto la retrica se hubo establecido, la antirretri-
ca hizo lo propio. Las mismas crticas que se hacen hoy en
da quedaron establecidas entonces: que la retrica no es
nada ms que una coleccin de innobles artificios destina-
dos a confundir y embaucar a una audiencia para que pien-
se que el argumento ms dbil es el ms fuerte. En su come-
dia Las nubes, Aristfanes satiriz la retrica como el arte del
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razonamiento dbil, que con falsos argumentos triunfa so-
bre el fuerte y las personificaciones del Argumento Me-
jor y del Argumento Peor escenifican su enfrentamiento.
Como el protagonista de la obra reconoce, los discpulos
del Argumento Peor ocupan todas las posiciones de poder y
eminencia en la ciudad.
Platn present una oposicin menos sarcstica, pero
ms contundente. Platn no confiaba en la democracia, y
como vea con qu facilidad se poda hacer cambiar de opi-
nin a la muchedumbre estaba traumatizado por el asesi-
nato judicial de su maestro y hroe, Scrates, no confiaba
en la retrica. Tambin le parecan sospechosos la naturale-
za instrumental y los mtodos turbios de la persuasin ret-
rica, como efectivamente son, en comparacin con la lgica
estricta de la investigacin filosfica.
En el orden poltico de la plebe que imperaba en el tica
podemos considerar a Platn con su idealismo radical, su ri-
gidez intelectual y odio a la chusma una especie de antiguo
precursor de Enoch Powell. Platn lanz su ataque ms soste-
nido a la retrica en su dilogo Gorgias, donde imagina a Scra-
tes sometiendo a un tercer grado al epnimo retrico. Scrates
es, con diferencia, el que sale mejor parado del encuentro.
En primer lugar, Scrates va llevando a Gorgias al terre-
no que le interesa, inducindole a que reconozca que la
retrica es la artfice de la persuasin, y a ello abocan toda
actividad y meta de esta. Eres capaz de decir que la ret-
rica puede tener algn otro efecto, aparte de inducir la per-
suasin en el nimo de los oyentes? , le pregunta. Gorgias
admite: En absoluto, Scrates. Ms bien me parece que la
has definido satisfactoriamente, puesto que esta es su meta.
Gorgias relata ms tarde que con frecuencia ha acompaa-
do a su hermano Herodicus, que es mdico, a visitar a pacien-
tes que no quieren someterse a algn tratamiento y que su ora-
toria es mucho ms eficaz que los razonamientos mdicos
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para convencerlos. Aqu Scrates salta. En ese caso, la orato-
ria es ms eficaz con una audiencia ignorante que con una
bien informada, no? Y el orador no necesita saber nada de
medicina, eh?
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SCRATES: As que el que no sabe nada ser ms persuasivo en-
tre los que no saben que el que sabe, cuando el orador es ms
persuasivo que el mdico. Es esto lo que sucede o no?
GORGIAS: Eso es lo que sucede al menos en este caso.
SCRATES: Y se encuentra tambin el orador en igual disposi-
cin con respecto a las artes restantes? Y la retrica? Esta no
necesita saber la verdad de las cosas, sino disponer de un meca-
nismo de persuasin de modo que a los que no saben les d la
impresin de saber ms que los que saben.
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Esta ha sido desde entonces la principal acusacin contra la
retrica: que proporciona al ignorante verosmil o al egosta
hipcrita el miserable o el loco poder sobre los buenos y
los prudentes. En consecuencia, est emparentada con los ar-
gumentos que se presentan contra la democracia misma.
El hecho de que la sofstica tenga mala reputacin en la
actualidad es obra de Platn. Los sofistas uno de cuyos
primeros ejemplos fue Gorgias esencialmente no eran
ms que tutores privados que enseaban filosofa y retrica
a los aristcratas atenienses. Para la clase poltica de Atenas
se hicieron indispensables.
Se puede ver a los sofistas como los spin doctors o creado-
res de opinin de la edad de oro tica, en la que tambin
surgi una clase de escritores de discursos o logographoi.
Como los litigantes deban representarse a s mismos ante
los tribunales, los que podan permitrselo encargaban un
discurso a un profesional. Atenas se convirti en el centro
de una floreciente industria retrica y, con ella, surgi un
creciente inters por sistematizar ese arte.
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Gorgias y los dems sofistas enseaban y trabajaban im-
provisando. Tena que llegar un gran hombre. El Newton
de la retrica la persona cuya obra se proyecta en toda la
historia de este mbito fue, por supuesto, Aristteles.
Su Retrica es una fuente que utilizo a lo largo de este li-
bro, tanto en sus argumentos como en su estructura. Fue
Aristteles quien identific de forma definitiva las tres ra-
mas de la oratoria deliberativa, judicial y epidctica y los
tres recursos de la persuasin ethos, pathos y logos que
se utilizan en ellas indistintamente. Estas tradas han resulta-
do ser duraderas.
A Aristteles tambin se le debe el lugar de la retrica en
las artes liberales, pues la convirti en objeto de estudio sis-
temtico y encontr para ella un lugar en su sistema de pen-
samiento. La retrica era, para Aristteles, la prima dscola
de la dialctica: su mtodo no era esto, por lo tanto eso
sino probablemente esto, as que seguramente eso, y su
objeto no era el conocimiento sino la persuasin. La retri-
ca, afirm, era una techn: una habilidad prctica. Se poda
ensear.
Aristteles fue una figura extraordinaria. No solo esta-
bleci los principios que han seguido todos los estudios
posteriores de cmo funcionan la poesa y el teatro, sino
que ms o menos invent la lgica formal, sent las bases
del mtodo cientfico, produjo avances significativos en la
teora poltica, la tica, la zoologa y, por lo que yo s, un
mircoles por la tarde que no tena nada mejor que hacer
invent el monopatn.
Nacido en el 384 a. C., era hijo del mdico personal
del rey de Macedonia. Fue educado como un aristcrata y
enviado a la Academia de Atenas a los diecisiete aos
para estudiar filosofa con Platn. Permaneci all dos d-
cadas y, al parecer, en general fue un fiel seguidor de su
maestro.
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La retrica en el pasado y ahora
Por eso resulta un tanto extrao que acabara siendo el
gran estudioso de la retrica y, de hecho, tambin de la poti-
ca. Como he dicho, Platn desconfiaba de la retrica, lo mis-
mo que desconfiaba de la poesa y del teatro. La retrica ensu-
cia las lentes del filsofo, le arroja arena al rostro y permite al
demagogo quedarse con la chica (o quiz con el chico).
Aristteles era discpulo de Platn y parece que, inicial-
mente, esa tambin fue su posicin. Pero asimismo era un
hombre prctico. Platn tena una sensibilidad de matem-
tico, sus investigaciones de la realidad solo se desarrollaban
en su mente. Las investigaciones de Aristteles eran ms
prcticas: cuando quera saber cmo era el interior de un
pulpo, coga un escalpelo y diseccionaba uno.
Por la poca en que muri Platn, Aristteles acaso
irritado porque no se le ofreci la direccin de la Academia
del maestro o porque, debido a razones polticas, los mace-
donios cada vez eran menos populares en Atenas abando-
n la ciudad.
No regres hasta el 335 a. C. cuando, entre otras cosas,
Atenas volvi a ser segura para los macedonios, a la edad
de cincuenta aos, y fund su propia escuela, el Liceo.
Cuando escribi la Retrica estaba respondiendo a un pro-
blema directamente prctico. Aristteles necesitaba atraer
alumnos y como su rival, Iscrates, enseaba retrica, el Li-
ceo tena que estar en condiciones de competir. La necesi-
dad es la madre de la ciencia.
En muchos aspectos la Retrica es un tanto confusa. No
era un libro destinado a publicarse, sino que ms bien pare-
ce una coleccin de notas para las charlas que Aristteles
daba a sus alumnos o los apuntes tomados por los alumnos
durante las charlas. Estilsticamente, es de una sobriedad es-
partana, mejor dicho, tica.
La Retrica nos presenta a Aristteles como el observador
austero y abatido, a veces un tanto perplejo, de un mundo
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Me hablas a m?
envilecido: un mundo en el que los jvenes son necios y los
viejos mezquinos, la mayora de la gente cometera un deli-
to si pensara que no iba a ser descubierta y los manipulado-
res astutos y bribones pueden ganarse al pblico con la ma-
yor facilidad.
Sus argumentos, aunque con frecuencia son de una con-
cisin gnmica, se ilustran con ejemplos inesperados: un
ojo morado es comparado a una cesta de moras (porque
el ojo morado es de color prpura y la cesta de moras tam-
bin aunque en una magnitud mayor), por ejemplo, o un
arco a una lira a la que falta una cuerda.
Tambin hay en ella algn que otro chismorreo antiguo.
Por ejemplo, nos enteramos de que, entre los espartanos, el
pelo largo en un hombre es una marca de nobleza: Porque
ello es indicio de que se trata de un hombre libre, y es que no
es fcil hacer trabajos a sueldo si uno se ha dejado crecer el
pelo. Tambin nos habla de Polcrates, que pronunci un
panegrico a los ratones que royeron las cuerdas de los arcos
de un ejrcito asirio invasor.
Pero todo esto no son ms que jugosas ancdotas. Lo im-
portante es que la obra est a medio camino de ser un ma-
nual: no se trata de un ejercicio acadmico, sino de un cur-
so introductorio a los principios bsicos de la composicin
de discursos. Y si est a medio camino de ser un manual,
tambin lo est de ser otra cosa. Es un intento de formular
una teora de la retrica y darle un lugar en la filosofa. Aris-
tteles trat de rescatar la retrica de su funcin puramente
instrumental: el logro retrico ms alto, en su opinin, era
una expresin de la aret, la virtud.
En vez de ensear una serie de consejos y trucos para el
xito momentneo, como hara un sofista embaucador, Aris-
tteles intent crear una visin coherente de por qu funcio-
naban esos consejos y trucos. Se podra decir que si otros
maestros de retrica enseaban a conducir, Aristteles era
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La retrica en el pasado y ahora
un mecnico de coches. No se limitaba a saber dnde estaba
el acelerador, quera saber qu ocurra bajo el pedal.
As que cuando comprendemos qu se propuso Aristte-
les que su teora de la retrica tambin es esencialmente
una teora de la naturaleza humana, no podemos evitar
sentir admiracin. En su concepcin, tanto los medios
como los fines de la retrica participan de las ms profun-
das cuestiones humanas. Sostiene que el objeto de la retri-
ca deliberativa, por ejemplo, es la felicidad, y por lo tanto
busca definir qu constituye el bien. En relacin con la ret-
rica judicial investiga qu queremos decir con justicia y
equidad. Y, en cada caso, est atento a la nocin de que lo
que se dice ha de adecuarse a la audiencia que lo escucha,
por lo que todo desde lo que resulta verosmil en cuanto
al motivo hasta la esttica del estilo de la prosa queda den-
tro del alcance de su obra.
En otras palabras, Aristteles resplandece porque fue la
primera persona que se dio cuenta de que el estudio de la ret-
rica es el estudio de la humanidad misma.
Y qu vino despus? Sera necesario un libro distinto,
mucho ms extenso y erudito, para trazar en detalle el de-
sarrollo de la enseanza y la teora de la retrica entre el
mundo antiguo y el presente. Pero merece la pena presen-
tar un esbozo. Si usted est impaciente por pasar a los me-
canismos de la retrica, no dude en saltrselo. Pero para
comprender cmo las cosas llegaron a ser lo que son, re-
sulta til tener un sentido de la historia. Si consideramos
la tradicin clsica de la retrica como un ro, mientras
fluye hasta el presente forma varios recodos y a veces se
hace subterrneo. No digo esto en sentido figurado: las
obras de Aristteles, por ejemplo, pasaron un par de cen-
tenares de aos en un stano de lo que hoy es el occidente
de Turqua antes de que alguien las sacara a la luz en el si-
glo I a. C.
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Me hablas a m?
Cicern, la gran eminencia de la poca romana, aunque
sigui a Aristteles, quiz no conociera su obra de primera
mano. Despus de l, el hispanorromano Quintiliano escri-
bi la extraordinariamente vigorosa y pragmtica Institutio
Oratoria*, en la que recordaba melanclicamente al maes-
tro, en el siglo I d. C.
El otro gran texto romano que pervive es Ad Herennium,
aproximadamente contemporneo de Cicern y al que se le
atribuy durante siglos. Gracias en parte a esa atribucin
equivocada, Ad Herennium fue el manual ms popular hasta
el Renacimiento. Con toda probabilidad Shakespeare lo co-
noca.
Pero antes de llegar a Shakespeare hemos de atravesar la
Edad Media, cuando est demostrado que la gente se comu-
nicaba con gruidos, bufidos y entrechocar de hachas**, y
nadie prestaba mucha atencin a las teoras aristotlicas de
la metfora. Afortunadamente, el mundo islmico perma-
neca alerta y la mayora de los textos clsicos que tenemos
actualmente se conservaron en su traduccin rabe. En el
Renacimiento temprano se retradujeron del rabe y volvie-
ron a Occidente.
En los siglos siguientes hubo dos influencias decisivas en
la forma en que se desarroll la retrica: el cristianismo y la
palabra escrita. Los textos clsicos fueron forzados a adap-
tarse a un molde cristiano cuando estudiosos como san
Agustn y santo Toms de Aquino buscaron formas de pre-
sentar a los antiguos como cristianos avant-la-lettre. Y, por
supuesto, en los sermones el cristianismo ofreca una oca-
sin formal habitual de hablar en pblico. Tenamos una
forma de oratoria deliberativa cuyo objetivo no era tanto el
bien en la poltica pblica como ganar o mantener los esp-
* Se suele traducir como Instituciones oratorias. [N. de la T.]
** Por razones de espacio se imponen ciertas simplifcaciones histricas.
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La retrica en el pasado y ahora
ritus; y en la teodicea la justificacin de Dios y su relacin
con los hombres, as como en otros aspectos de la apolo-
gtica cristiana, se manifiestan aspectos judiciales y epidcti-
cos de la retrica cristianizada.
Por otra parte, el hecho de que la transmisin sea escrita,
en vez de oral, tiene consecuencias de gran alcance. La prin-
cipal mutacin fue el desarrollo del ars dictaminis: un cuer-
po de sabidura aceptada sobre la escritura de cartas que
segua los cnones clsicos de la retrica y los aplicaba en
forma epistolar. En el Renacimiento la retrica ya ocupaba
un lugar tan central en la cultura como hbito del pensa-
miento que determinaba la forma en que se enfocaba el co-
nocimiento. Por ejemplo, la Apologia pro Tychone contra Ur-
sum, de 1601, de Johannes Kepler, es un discurso judicial
sobre el tema de la astronoma. Defensa de La poesa, que sir
Philip Sidney escribi en la dcada de 1580, tiene la forma
de un discurso clsico de siete partes.
En Trabajos de amor perdidos, Shakespeare hace que Be-
rowne se lamente:
x
Frases de tafetn, precisos trminos de seda,
hiprboles exageradas, afectacin pulida,
fguras pedantes; esas moscas de esto
me han infado de vacua ostentacin
x
Eso pone claramente de manifiesto que Shakespeare no
solo conoca las hiprboles exageradas y las figuras pe-
dantes de la retrica formal, sino que pudo haber supuesto
que su pblico estara lo suficientemente familiarizado con
ellas como para responder con exclamaciones de reconoci-
miento.
Y seguramente lo estaba. En la poca de Shakespeare, la
retrica ocupaba un tercio de la educacin bsica. El curr-
culo de la escuelas consista en gramtica, lgica y retrica,
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Me hablas a m?
un sistema de tres partes denominado trvium, que se con-
sideraba el fundamento del saber. Constitua la base del
quadrvium aritmtica, geometra, msica y astrono-
ma, ms difcil, que los estudiantes deban aprender a con-
tinuacin. Las siete materias en conjunto se llamaban las
artes liberales. As haba estado organizada la educacin
desde la Edad Media.
Esa divisin de las artes liberales no es accidental: articu-
la un sistema de pensamiento coherente. Las tres artes del
trvium estn relacionadas con la mente, mientras que las
cuatro del quadrvium lo estn con la materia. La hermana
Miriam Joseph* categoriz la relacin de las artes triviales
de la siguiente forma: la lgica se interesa por la cosa como
se conoce, la gramtica por la cosa como se simboliza, y la
retrica por la cosa como se comunica. Considera a la ret-
rica el arte maestra del trvium.
En el Renacimiento el arte de la retrica se solapaba sus-
tancialmente con las artes del drama y la poesa, no solo por
sus congruencias formales en cuanto al ritmo, efectos de so-
nido, metforas, etctera, sino porque quienes queran po-
ner el lenguaje al servicio del poder eran cortesanos de un
monarca absoluto, no ciudadanos de la democracia atenien-
* S, una mujer! Y, adems, monja! Muchos lectores habrn pensado que
no iban a encontrar mujeres ni monjas en este libro, pero ah est. La
hermana Miriam Joseph (1898-1982), nacida Agnes Lenore Rauh, fue una
monja estadounidense que estudi periodismo antes de hacerse novicia.
Pas la mayor parte de su vida adulta enseando en el departamento de
ingls de una universidad catlica. Movida por la conferencia de un pro-
fesor invitado de la Universidad de Chicago sobre La base metafsica de
las artes liberales, la hermana Miriam intent restablecer el antiguo trvium
como curso obligatorio para los estudiantes de primero de Filologa Ingle-
sa. Entonces escribi una tesis doctoral sobre el efecto de la retrica formal
en el lenguaje de Shakespeare y siempre abog por la introduccin del
trvium en la educacin. Es autora de The Trivium: The Liberal Arts of Logic,
Grammar and Rhetoric Understanding the Nature and Function of Language
(1937).
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La retrica en el pasado y ahora
se. La poesa y el drama estaban profundamente imbricados
en redes de patronazgo: loas, dedicatorias de adulacin, cir-
culares groseras y mordaces certmenes verbales con los
rivales.
La obra de George Puttenham (h. 1530-1590), que en
1589 escribi un libro titulado The Arte of English Poesie, con-
siderado el texto central de la potica cortesana isabelina
3
,
nos permite asomarnos a aquel mundo.
En el primer libro del Arte, una historia de la poesa, Put-
tenham es claro: Cmo los poetas fueron los primeros fil-
sofos, los primeros astrnomos, historigrafos, oradores y
msicos del mundo:
x
As pues, el hombre recibe por naturaleza la articulacin y el
lenguaje para persuadir a los dems y ayudarse a s mismos [ y
la poesa es] ms elocuente y retrica que la prosa ordinaria,
que utilizamos en nuestra conversacin cotidiana: porque est
embellecida y se exhibe con toda suerte de lozanos colores y
fguras, en virtud de los cuales nubla el juicio de un hombre,
y gua su opinin por este camino, aquel hacia el que la im-
presin del odo incline con ms afecto al corazn y lo dirija
[] Por todo esto los poetas fueron tambin desde el princi-
pio los ms persuasivos y su elocuencia fue la primera retrica
del mundo.
x
Por lo tanto, cuando Puttenham escriba sobre potica,
tambin estaba hablando de retrica. Se le recuerda prin-
cipalmente por su heroico intento de naturalizar las figu-
ras y tropos de la oratoria clsica, dndoles nombres y
ejemplos ingleses. Su uso nunca lleg a imponerse a nivel
general, pero siguen siendo una entretenida curiosidad
histrica.
Enumera 121 figuras y las organiza de acuerdo con una
taxonoma que hoy resulta muy til, agrupndolas de
3Citado en Steven W. May, George Puttenhams Lewd and Illicit Career,
Texas Studies in Literature and Language, vol. 50, nm. 2, verano de 2008, p.
143.
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Me hablas a m?
acuerdo con sus efectos* . Puttenham hablaba de figuras
del odo y figuras del entendimiento esto es, las alte-
raciones del lenguaje que hacen que una frase suene mejor
y las que afectan a su argumento, y las subdividi en fi-
guras que operaban por desorden, exceso o inter-
cambio.
La aliteracin recibe el nombre de letra igual**, por
ejemplo. A la sincdoque utilizar una parte para referirse al
todo, como cuando se dice un rebao de cien cabezas o
ruido de sables la llama aguda ocurrencia. La erotema
es la interrogadora. El zeugma la figura en la que un
solo verbo gobierna varios sujetos, como en apag la luz y
el cigarro se llama provisin nica.
La hiprbole es la gran mentirosa o la desmesu-
rada. La antfrasis, el uso sarcstico de una palabra para de-
cir lo opuesto por ejemplo: ya habl Einstein se deno-
mina burla descarada. Y el micterismo (un insulto que va
acompaado de un gesto: te hago una pedorreta) est
magnficamente naturalizado como adefesio burln.
Los trminos de Puttenham unas veces son concretos y
otras ms imaginativos. La epizeuxis la repeticin de una
palabra sin nada entre medias: tira, tira, tira nos trae a
la mente las moquetas que se extienden de pared a pared
* De hecho, dicha taxonoma es una de las formas en que se puede
consultar un recurso online absolutamente inestimable: Silva Rhetoricae
(http://rhetoric.byu.edu/) o Bosque de la retrica. Contiene los
nombres griegos, latinos e ingleses de las fguras, y se pueden buscar
individualmente as como navegar por grupos: fguras de amplifca-
cin, de equilibrio, de exageracin y cualquier cosa que se le ocu-
rra. Todo lo que recomiende este sitio, mantenido por el doctor Gideon
Burton, de la Brigham Young University, es poco. Tres hurras para los
mormones.
** En ingls Like Letter, por lo que el propio nombre, al empezar las
dos palabras con l, ya ejemplifca la aliteracin. [N. de la T.]
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La retrica en el pasado y ahora
cuando Puttenham la denomina la estera (o el sortilegio
del cuco).
Considerado desde nuestra perspectiva, el proyecto de
dar nombres ingleses a las figuras clsicas del lenguaje pare-
ce quijotesco en el mejor de los casos: algo as como el in-
tento de George Bernard Shaw de racionalizar la ortografa
inglesa, las campaas feministas de la dcada de 1970 por
introducir herstory y womyn* en el lenguaje estndar, la cru-
zada de la Acadmie Franaise contra los prstamos anglo-
sajones o la ilusin de que el esperanto se convirtiera en
una lengua universal.
Pero, en aquella poca, incluso pudo haber parecido
sensato. Despus de todo, los trminos latinos y los griegos
sobreviven en variaciones ms o menos libres, y los equiva-
lentes ingleses de Puttenham no dejan de tener su encanto,
si bien a veces resultan un tanto extravagantes. Incluso si se
equivoc, su legado nos enriquece.
Sin embargo, lo ms cmico sobre Puttenham es que
sobrevive no solo por su trabajo sobre la retrica, sino
como un ejemplo de su eficacia. Sera fcil dar por su-
puesto como se hizo durante muchos aos que el au-
tor de The Arte of English Poesie era como se representaba a
s mismo: un cortesano experimentado y urbano, educado
y viajado, con acceso a los crculos ntimos de la corte isa-
belina.
La realidad es que Puttenham era tan caballeroso como
Jonathan Aitken, tan devoto de su esposa como Hugh Hef-
ner y estaba tan bien relacionado con los crculos de la corte
* Herstory, historia de ella literalmente, se refere a la historia escrita
desde una perspectiva feminista y que pone de relieve el papel de las mu-
jeres. Womyn es una forma alternativa de escribir women (mujeres) por
parte de autoras feministas que quieren evitar utilizar al hombre como
norma, pues men signifca hombres. [N. de la T.]
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Me hablas a m?
como yo. Era estafador, tramposo, maleducado y sinver-
genza. A lo largo de su vida pas varias temporadas en la cr-
cel, le demandaron judicialmente incontables veces, se neg a
pagar la pensin a su esposa, dej embarazadas y abandon a
una sucesin de sirvientas, plane castigar con una paliza a los
sacerdotes poco modlicos y en una ocasin secuestr a una
adolescente y la retuvo como esclava sexual*. Como lo resu-
me Steven W. May en su artculo: En la biografa revisada de
Puttenham figuran maltrato a su cnyuge, esclavitud sexual
y varias excomuniones de la Iglesia de Inglaterra.
Ahora sabemos que gran parte de lo que deca del estilo
cortesano isabelino era completamente falso y es evidente
que May disfruta sealando lo zafia que es su supuestamen-
te cortesana poesa: Dejando de lado el refinamiento cor-
tesano, el simple sentido comn habra impedido a cual-
quiera de los cortesanos de la reina describirla, ni siquiera
por analoga, como una amargada marchita.
Ahora es fcil rerse, pero su fraude enga a todos. Du-
rante la mayor parte de medio siglo, el autor de The Arte fue
tenido por un elevado cortesano y su obra por el fruto de un
profundo conocimiento privilegiado. Ms an, su lugar en
los cnones de la potica y la retrica ha sobrevivido al des-
crdito personal de su autor.
Se deca que Puttenham era aficionado a las disputas,
las prcticas insidiosas y los artificios difamatorios [] ex-
tremadamente astuto a la hora de deformar la verdad, elo-
cuente en sus palabras y su discurso, y posea mucho talento
para la invencin de agravios
4
. Aunque la intencin de es-
tas palabras no era elogiosa, podra haber un epitafio me-
jor para un retrico?
4
* Su esposa puso trmino a la situacin cuando la descubri y escribi a
Puttenham con sequedad: Tengo bajo mi custodia a la seorita que has
elegido, segn ha confesado, para tu disfrute.
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La retrica en el pasado y ahora
Fuera del mbito de la poesa cortesana, la tradicin de
los textos de retrica sigui floreciendo. Brian Vickers, estu-
dioso de la retrica, afirma que entre 1400 y 1700 se publi-
caron unos 2.000 libros sobre el tema. En las escuelas no se
favoreca la originalidad al estudiar la retrica. La educa-
cin era repetitiva y aburrida: haba que memorizar senten-
tiae (aforismos) y analizar las Metamorfosis de Ovidio u otros
textos igualmente reverenciados, identificando las figuras
retricas y anotndolas en los mrgenes (el ejemplar de Mil-
ton del Orlando furioso est marcado de esta forma).
En el siglo XVIII empez a ponerse ms nfasis en la ac-
cin, y la elocucin arraig como una disciplina por dere-
cho propio. Proliferaron los profesores y los manuales, que
enseaban cmo haba que vestirse, las posturas y gestos
que convena adoptar y las modulaciones de voz adecuadas;
como mostraba Pigmalin en 1912, el vnculo entre la elocu-
cin y la clase an era determinante en la sociedad britnica
ms de un siglo despus.
Una de las eminencias olvidadas del siglo XVIII es el maes-
tro y religioso escocs Hugh Blair (1718-1800), cuyas Lectu-
res on Rhetoric and Belles Lettres alcanzaron 130 ediciones a lo
largo de ms de un siglo. Admirado por Jane Austen, el doc-
tor Johnson y David Hume, a l se debe la primera edicin
escocesa de Shakespeare y una edicin uniforme en cuaren-
ta y cuatro volmenes de los poetas ingleses. Tres dcadas
despus de su muerte se deca de l que tena tanto gusto y
talento que su mente rayaba en la genialidad
5
.
En su obra sobre la retrica, Blair aplic un nuevo enfoque
a la tradicin, haciendo hincapi en la importancia de culti-
var el gusto propio y del genio individual sobre la imitacin
servil de cualquier autor, y la palabra escrita sobre la hablada.
No obstante, coincida con Quintiliano en que haba una
relacin vital entre la virtud y la excelencia retrica. El len-
guaje escribi en la Introduccin es el gran instrumen-
5
53
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Me hablas a m?
to gracias al cual el hombre es beneficioso para el hombre,
y es al intercambio y la transmisin de pensamientos, por
medio del lenguaje, a lo que debemos principalmente el
perfeccionamiento de los pensamientos mismos.
Hoy sigue teniendo validez su advertencia sobre la mala o
falsa retrica:
x
Los adornos de la composicin se han utilizado para disimular
la falta de contenido o para ocupar el lugar de este; y se ha bus-
cado el aplauso momentneo de los ignorantes en vez de la
aprobacin duradera de los juiciosos. Pero semejante impostu-
ra nunca puede mantenerse por mucho tiempo. El conocimien-
to y la ciencia han de aportar los materiales que constituyen el
cuerpo y la sustancia de toda composicin valiosa. La retrica
sirve para pulirlos, y sabemos que solo pueden pulirse bien los
cuerpos frmes y slidos
6
.
x
El siglo XVIII tambin presenci varios cambios radicales en
la forma de gobierno. Las revoluciones francesa y estado-
unidense propiciaron que los sistemas tirnicos fueran susti-
tuidos al menos, sobre el papel por democracias repre-
sentativas. Recordando lo que dijo Zhou Enlai, todava es
pronto para valorar su impacto, pero, cuando la idea de de-
mocracia cobr popularidad en Occidente, se reforz la im-
portancia y la efectividad de la retrica como herramienta
de influencia poltica. Las asambleas representativas se con-
figuraron, en mayor o menor medida, siguiendo los mode-
los del mundo antiguo. En cierto sentido, el crculo se haba
cerrado.
Sin embargo, en los siglos XIX y XX el estudio de la retrica
qued marginado en colegios y universidades. Su asociacin
con los clsicos, que en el siglo XX fueron desapareciendo
de los planes de estudio, no le favoreci. Su territorio se vio
colonizado de forma gradual por disciplinas ms modernas,
6Hugh Blair, Lectures on Rhetoric and Belles Lettres, Edimburgo, 1783, p. 11.
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La retrica en el pasado y ahora
de apariencia ms cientfica, como la lingstica, la psicolo-
ga y la crtica literaria. Pero, como sostena al comienzo de
este captulo, la prctica de la retrica sigui floreciendo y
extendindose, y actuando de formas a las que se podan
aplicar las antiguas herramientas de estudio e interpreta-
cin. Estas herramientas se describen con ms detalle en los
captulos siguientes.
Seguramente echar en falta mujeres en la historia de la
retrica. Por supuesto, desde Isabel I de Inglaterra hasta
Emmeline Pankhurst, ha habido mujeres que han pronun-
ciado discursos ardientes. Pero tambin es cierto que, en
general, la retrica ha sido un asunto masculino. No solo
porque, en la sociedad occidental, los hombres han sido los
que, en general, han ocupado los puestos que daban la oca-
sin de pronunciar discursos, sino tambin porque, con po-
cas excepciones, a ellos era a quienes se educaba para pro-
nunciarlos y sus discursos tenan ms probabilidades de
quedar registrados.
De hecho, el momento en que las escuelas dejaron de
ensear la retrica tradicional coincidi aproximadamente
con la llegada de las nias a las aulas. Y el momento en que
las mujeres no solo adquirieron los derechos polticos sino
que tambin pudieron ejercerlos en los parlamentos, los tri-
bunales y los consejos de administracin del mundo moder-
no estuvo muy prximo a aquel en que nuestra larga histo-
ria de entender la retrica y reflexionar sobre ella se hundi
en las aguas del Lete.
Y aqu estamos. Pero esos grandes terremotos sociales
significan que, incluso si nos parece que el punto culminan-
te de la retrica masculina pertenece al pasado, tenemos la
certeza de estar presenciando los comienzos de una gran
era en la retrica de las mujeres. Con Margaret Thatcher
como nuestro Cicern podemos esperar grandes cosas.
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