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a energa de la Tierra, mejor conocida como energa geotrmica o geotermia,

es una energa renovable, prcticamente inagotable, con una madurez tec-


nolgica slida, limpia, verstil y til para generar electricidad, entre otras
mltiples aplicaciones.
Debido a que sus emisiones se componen prcticamente de vapor de agua, su uso
no presenta riesgo ambiental para nuestro planeta. Hoy en da, la geotermia re -
presenta el 0.4 por ciento del total de la generacin elctrica mundial, aun
cuando slo se explotan los sistemas hidrotermales de alta temperatura, que
constituyen una fraccin muy pequea de la inmensa cantidad de
energa disponible en la Tierra.
Sin embargo, estudios cientficos recientes re -
lacionados con el desarrollo de tcnicas mejoradas
de exploracin y explotacin para nuevas genera-
ciones de sistemas geotrmicos muestran que, a media-
no plazo, la generacin geotermoelctrica se convertir
en una pieza clave dentro del abanico energtico mun-
dial. El propsito de este artculo es presentar una breve
descripcin de las principales caractersticas de la geoter-
mia, incluyendo sus beneficios, sus escenarios actuales y futu-
ros de desarrollo, as como las tendencias de investigacin que
actualmente se realizan para su desarrollo sustentable.
L
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ciencia abril-junio 2010
ENERGA
GEOTRMICA
dgar Sant oyo y Ros a Mar a Bar r agn- Reyes
Geotermi a, se ref i ere a l a energ a que se encuentra en el i nteri or de l a
Ti erra. En Mxi co exi ste un potenci al muy al to de recursos geotrmi cos
y experi enci a en su expl otaci n. Si n embargo, es pri ori tari o segui r con
i nvesti gaci ones y desarrol l o de tecnol og as para l a ubi caci n y expl ota-
ci n, sobre todo, de l os si stemas de roca seca di sponi bl es en el pa s.
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A mediano plazo, la generacin
geotermoelctrica se convertir
en una pieza clave dentro del
abanico energtico mundial
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Ge o t e r mi a
La palabra geotermia proviene de los vo -
cablos griegos geo, Tierra; y termos, calor.
Se define como la energa o calor natural
que proviene del interior de la Tierra.
Este calor proviene bsicamente del colapso
gravitatorio que form a la Tierra y de la desin-
tegracin radioactiva de elementos radiactivos
como los istopos de uranio, torio y potasio en
la corteza terrestre. El contenido total de calor
de la Tierra es inmensamente grande, del orden
de 12.6 billones de exajoules (un exajoule equi-
vale a un trilln de joules, unidades en que se
mide la energa); se calcula que la corteza te -
rrestre contiene unos cinco mil 400 millones de
exajoules (Gupta y colaboradores, 2007).
El flujo de calor desde el interior de la Tierra
hacia los estratos superiores de la corteza produ -
ce cambios de temperatura a distintas profun -
didades, conocidos como gradientes geotrmicos
(Torres y colaboradores, 1993). stos pueden va -
riar desde valores normales (alrededor de 30 gra-
dos centgrados por kilmetro) hasta unos 200
grados centgrados por kilmetro, en los bordes
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Energ as al ternativas
de las placas tectnicas, donde el deslizamiento de stas favorece
el ascenso del magma. Este enorme flujo de calor suele calentar
grandes extensiones de roca en la profundidad, donde se forman
depsitos de fluidos calientes (denominados yacimientos hidroter-
males) o sistemas de roca seca caliente (Gallup, 2009).
Con la tecnologa actual, slo los yacimientos hidrotermales
pueden explotarse comercialmente para generar electricidad o pa -
ra aprovechar el calor directamente en otras aplicaciones. La in -
mensa cantidad de energa trmica producida continuamente en
estos sistemas y los largos tiempos geolgicos requeridos para su
agotamiento hacen que la geotermia sea considerada como una
fuente alterna de energa, renovable y prcticamente inagotable.
Cl a s i f i c a c i n
Los sistemas geotrmicos existentes en la Tierra se clasifi-
can, en forma general, con base en la temperatura del flui-
do endgeno que se extrae, o del fluido que se inyecta para
la extraccin de calor de la roca. Cuando la temperatura del
fluido es mayor de 200 grados centgrados, se le considera un
recurso de alta entalpa (o alto contenido energtico), ideal para
la produccin de electricidad con sistemas convencionales de
generacin. Si las temperaturas del fluido estn en el intervalo
de 100 a 200 grados centgrados, o bien son menores de 100
grados centgrados, se les denomina sistema de mediana o baja
entalpa, respectivamente.
Entre los sistemas geotrmicos ms conocidos se tienen a los
siguientes:
a) Sistemas hidrotermales convectivos: Estn constituidos por
una fuente de calor, fluidos que constituyen el medio de trans-
porte del calor, roca permeable donde se almacenan los fluidos y
una capa de roca sello. Los fluidos se infiltran en la corteza
terrestre a travs de poros y fracturas hasta alcanzar un yaci-
miento, donde se almacenan por largo tiempo. La existencia de
estos yacimientos se manifiesta en la superficie por la presencia
de manantiales calientes, fumarolas, gisers, lagunas de lodo hir-
viente o suelos calientes. Estos yacimientos pueden ser de vapor
o lquido dominante de alta temperatura, o de lquido de media-
na o baja temperatura (Figuras 1 y 2).
Para la generacin de electricidad, se extraen fluidos bifsi-
cos (lquido y vapor) de alta temperatura (ms de 200 grados
centgrados) mediante pozos perforados, y se transportan a la su -
perficie para una separacin eficiente. El vapor separado se con-
duce hacia turbinas de generacin (Figura 3; Flasheo de vapor),
mientras que el agua separada, dependiendo de su temperatura, es
El f l uj o de cal or des de el i nt er i or
de l a Ti er r a haci a l os es t r at os
s uper i or es de l a cor t eza pr odu ce
cambi os de t emper at ur a a
di s t i nt as pr of un di dades , conoci dos
como gr adi ent es geot r mi c os
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Ener g a geot r mi ca
Figura 1.
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Energ as al ternativas
Figura 2.
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prcticamente uniforme en toda la superficie
terrestre, se estima que para el 2050 podran ob -
tenerse alrededor de cien mil megawatts (millo -
nes de watts, unidad en que se mide la po tencia;
Massachusetts Institute of Technology, 2006).
Esta promisoria tecnologa se encuentra ya en
fase de investigacin y desarrollo con avances
muy importantes; destaca el proyecto demostra-
tivo de Soultz-sous-Forts, en Francia, con una
planta piloto de 1.5 megawatts.
c) Sistemas geotrmicos geopresurizados: Con -
tienen agua y metano disuelto a alta presin
(unos 700 bar, unidad de presin) y mediana
temperatura (entre 90 y 200 grados centgra-
dos). Actualmente estos recursos no se explo-
tan y se desconoce su existencia en Mxico.
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Ener g a geot r mi ca
reutilizada en diversas aplicaciones antes de regresarla al sub-
suelo para recargar el sistema y evitar problemas de contamina-
cin del medio ambiente. Por otro lado, los fluidos de mediana
temperatura (menos de 200 grados centgrados) son usados en
plantas de ciclo binario, donde ceden su energa a un fluido
se cundario de bajo punto de ebullicin para evaporarlo y uti -
lizarlo como vapor para producir electricidad (figura 3; Ciclo
binario).
b) Sistemas geotrmicos de roca seca caliente o sistemas geotr-
micos mejorados: Consisten en roca seca a muy alta temperatura
(alrededor de 650 grados centgrados) localizada entre 2 y 4 kil-
metros de profundidad, y con la caracterstica particular de no
contar con fluidos suficientes en el fondo para transportar el
calor hacia la superficie. Su explotacin requiere de la creacin
de una red de fracturas en la roca y la inyeccin de fluidos para
su aprovechamiento. Por su inmenso potencial y su distribucin
Figura 3. Pl ant as geot er moel ct r i cas convenci onal es .
Descarga
a l a atmsfera
Turbi na
Turbi na
Pozo de rei nyecci n
Pozo de rei nyecci n
Bomba
Pozo
productor
Ai re
Ai re y vapor de agua
Pozo
i nyector
Flasheo de vapor (25 50 MW) Plantas a boca de pozo (5 MW)
Usos di rectos
Pozo
productor
Separador
Yaci mi ento geotrmi co
Cal i ente Fr o
Generador
Condensador
Torre de
enfri ami ento
Pozo productor
Bomba para enfri ami ento
del agua
I ntercambi ador
de cal or
Condensador
Torre de enfri ami ento
Separador
Vapor
Vapor
Vapor
Agua
Agua
Agua
Turbi na
Ciclo binario (1. 5 MW)
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gas) con temperaturas de hasta 600 grados centgrados; se han
detectado cerca de Islandia, donde ac tual mente se investiga la
factibilidad de su ex plotacin (Iceland Deep Drilling Project,
2010). Este tipo de sistemas supercrticos pueden proveer hasta
diez veces ms energa que los sistemas geotrmicos convencio-
nales, por lo que, de ser factible su explotacin, la capacidad
geotermoelctrica podra incrementarse en varios rdenes de
magnitud.
E s c e n a r i o s de g e n e r a c i n
g e o t e r mo e l c t r i c a y u s o s di r e c t o s
Si bien la energa geotrmica es abundante y renovable,
con la tecnologa actual slo una pequea fraccin de los
recursos mundiales se explota para producir electricidad y
otras aplicaciones directas de calentamiento. La generacin
geotermoelctrica se inici en Italia (en Larderello, Toscana) en
1904, y en Mxico (en la localidad de Path, Hidalgo) en 1959.
Actualmente se explota en 24 pases para producir electricidad
(Bertani, 2007) y en ms de 60 pases en usos directos (Lund y
colaboradores, 2005; Figura 4).
d) Sistemas geotrmicos marinos: Se localizan
en el fondo del mar, y se manifiestan como des-
cargas, fumarolas o chimeneas hidrotermales.
Se han identificado en el golfo de California,
en Mxico, con temperaturas hasta de 350 gra-
dos centgrados, y por el momento no se explo-
tan comercialmente.
e) Sistemas geotrmicos magmticos: Consis -
ten de roca fundida (a unos 800 grados cen -
tgrados) y estn asociados con aparatos vol -
cnicos activos. Para extraer el calor de estos
sistemas se han desarrollado algunos proyectos
piloto en Hawaii e Islandia, pero su explota-
cin comercial requiere la bsqueda de mate-
riales adecuados que resistan la corrosin y las
altas temperaturas.
f) Sistemas geotrmicos supercrticos: Se ubi-
can a grandes profundidades (entre 5 y 6 kil-
metros) y contienen fluidos en estado supercr-
tico (es decir: a presin y temperatura tal, que
adopta un estado intermedio entre lquido y
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Energ as al ternativas
Figura 4. Capaci dad t ot al geot er moel ct r i ca i s nt al ada.
MXICO
858 MW
Capaci dad total i nstal ada en 2009: 10, 008 MW
EUA
2958 MW
Guatemal a
53 MW
El Sal vador
204 MW
Costa Ri ca
163 MW
Ni caragua
87 MW
Keni a
129 MW
Eti op a
7 MW
Portugal
23 MW
I sl andi a
421 MW
Al emani a
8 MW
Franci a
15 MW
I tal i a
811 MW
Turqu a
38 MW
Rusi a
79 MW
Fi l i pi nas
1970 MW
Papa
Nueva Gui nea
56 MW
Nueva Zel anda
472 MW
Austral i a
0. 2 MW
I ndonesi a
992 MW
Japn
535 MW
Tai l andi a
0. 3 MW
Chi na
28 MW
Austri a
1 MW
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Ge n e r a c i n g e o t e r mo e l c t r i c a
mu n di a l
Actualmente, slo los sistemas hidrotermales convectivos,
con temperaturas entre 200 y 350 grados centgrados y pro-
fundidades de alrededor de 3 kilmetros, se explotan co -
mer cialmente para generar electricidad. En 2007, la capacidad
mundial instalada de generacin geotermoelctrica alcanz
9 mil 732 megawatts (aproximadamente un 0.4 por ciento de
la generacin elctrica total). Estudios prospectivos indican
que para el 2010 la capacidad instalada alcanzar 11 mil mega-
watts, y que en el 2050 se incrementar hasta 140 gigawatts
(millones de watts), en la medida en que resulte tcnica y eco-
nmicamente factible la explotacin de los sistemas de roca
seca caliente (Gallup, 2009).
Ge n e r a c i n g e o t e r mo e l c t r i c a
e n M x i c o
Mxico cuenta actualmente con una capacidad geoter -
moelctrica instalada de 965 megawatts, a travs de la
explotacin de cuatro campos geotrmicos: Cerro Prieto,
Baja California (720 megawatts); Los Azufres, Michoacn (195
megawatts); Los Humeros, Puebla (40 megawatts); y Las Tres
Vrgenes, Baja California (10 megawatts) (Gutirrez-Negrn y
colaboradores, 2005; vase Figura 5). Esta produccin repre-
senta alrededor del 2.97 por ciento de generacin por fuen-
te (datos reportados por la Comisin Federal de Electricidad,
2010), lo cual significa en el contexto mundial que Mxico
ocupa el cuarto lugar en generacin geotermoelctrica, despus
de Estados Unidos (2 mil 687 megawatts), Filipinas (mil 970
megawatts) e Indonesia (992 megawatts). En el 2010 se planea
incrementar la capacidad a mil 186 megawatts, con la cons-
truccin de nuevas plantas en Cerro Prieto (100 mega-
watts) y Los Hu meros (46 megawatts), as como con el
proyecto reestructurado del campo geotrmico Cerritos
Co lorados, Jalisco (75 megawatts). Adicionalmente po -
dran generarse otros 150 megawatts con plantas de
ciclo binario que usen el agua separada de los campos
en explotacin. Los costos de generacin geotermoelc-
trica se consideran competitivos a nivel mundial (entre 2 y
10 centavos de dlar americano por kilowatt/hora), mientras
que en Mxico fluctan entre 3.29 y 4.11 centavos de dlar
americano por kilowatt/hora. Los costos de inversin de pro-
yectos llave en mano varan entre 800 y 3 000 centavos de
dlar americano por kilowatt/hora (Gallup, 2009).
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Ener g a geot r mi ca
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vs del uso de bombas de calor geotrmicas, las cuales aprovechan
el gradiente de temperatura del suelo (a profundidades entre
2 y 100 metros), como fuente o sumidero de calor. En invierno
el calor es extrado de la tierra y liberado en el espacio a acon-
dicionar, mientras que en el verano el proceso se invierte. Las
bombas de calor geotrmicas constituyen la aplicacin lder de
energas renovables a nivel mundial, por su alta eficiencia y
economa, ya que reducen el consumo de energa en un 30 a
60 por ciento con respecto a los sistemas convencionales de
acondicionamiento.
En Mxico, a pesar de la abundancia de recursos geotrmicos
de mediana y baja temperatura, sus usos directos se han limitado
a la balneologa y los tratamientos teraputicos (Gutirrez-Ne -
grn y colaboradores, 2005). Se tiene una capacidad instalada de
alrededor de 164.7 megawatts en unos 160 sitios, y una produc-
cin de aproximadamente 12 mil 500 toneladas por hora de agua
Us o s di r e c t o s de l a e n e r g a
g e o t r mi c a
Los recursos geotrmicos con tempera -
turas de ms de 200 grados centgrados
usualmente se aprovechan en aplicaciones
directas. En 2005 se tuvo una produccin total
de aproximadamente 28 mil 268 megawatts a
partir de fuentes geotrmicas en 72 pases, de
los cuales 52 por ciento fue usado en acondi-
cionamiento trmico de espacios y viviendas,
30 por ciento en balneologa (balnearios) y 18
por ciento en aplicaciones trmicas para pro-
cesos industriales y calentamiento de inver-
naderos y estanques. Entre estas aplicaciones
destacan el acondicionamiento trmico de
espacios (viviendas, edificios o distritos) a tra-
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Energ as al ternativas
Figura 5. Recur s os geot r mi cos de Mxi co.
SIMBOLOGA
Anomalas geotrmicas
Campo en explotacin
Campo con potencial evaluado
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negativos al medio ambiente y a mitigar el ca -
lentamiento global de la Tierra (Kagel y Ga -
well, 2005).
Ma du r e z t e c n o l g i c a y
s u s t e n t a b i l i da d de l a
e n e r g a g e o t r mi c a
La energa geotrmica es una de las ener-
gas renovables con mayor madurez tecno-
lgica y sustentabilidad energtica, lo cual
es avalado por los largos tiempos de explota-
cin que han exhibido los campos geotrmi-
cos, sin afectar sus reservas energticas, como
Larderello, en Italia (alrededor de 100 aos);
Los Giseres, en Estados Unidos (unos 78 aos)
y Cerro Prieto, en Mxico (unos 35 aos).
P r i n c i p a l e s o b s t c u l o s
p a r a e l u s o de l a e n e r g a
g e o t r mi c a
Los principales obstculos que enfrenta la
explotacin de la energa geotrmica se
atribuyen a problemas en: 1) las fases de
exploracin y desarrollo de nuevos proyectos
geotrmicos, las cuales implican riesgos rela -
tivamente altos por incertidumbre y fuertes
inversiones para lograr la localizacin correcta
de sitios de inters y la perforacin de pozos
con temperaturas de 50 grados centgrados. Otros proyectos pilo-
to han sido desarrollados por la Comisin Federal de Electricidad
para la extraccin de fertilizantes, calefaccin de oficinas e inver-
naderos y el secado de madera. Adems, se ha realizado investi-
gacin con bombas de calor operadas con energa geotrmica
residual para refrigeracin y purificacin de efluentes.
I mp a c t o a mb i e n t a l de l o s p r o y e c t o s
g e o t e r mo e l c t r i c o s
Las principales emisiones de las plantas geotermoelctricas
consisten en vapor de agua, con un contenido mnimo de
gases. Las pequeas cantidades de dixido de carbono
(CO
2
) que se liberan son comparables con las que se emitiran
a la atmsfera por descargas naturales (fumarolas o giseres),
aun sin el desarrollo de proyectos geotrmicos comerciales.
Dependiendo del tipo de fuente usada, la generacin de elec-
tricidad produce emisiones de dixido de carbono como gas
(453 gramos por kilowatt/hora), hidrocarburos (906 gramos por
kilowatt/hora) y carbn (mil 42 gramos por kilowatt/hora). En
contraste, la geotermia produce entre 13 y 272 gramos de di-
xido de carbono por kilowatt/hora. Considerando estos fac -
tores, la generacin geotermoelctrica mundial (alrededor de
9 mil 732 megawatts) ha evitado la liberacin de 16 mi llones
de toneladas de dixido de carbono, 32 mil toneladas de xi-
dos de nitrgeno (NO
x
), 78 mil toneladas de xidos de azufre
(SO
x
) y 17 mil toneladas de partculas a la atmsfera, si se com-
para con una produccin equivalente obtenida de plantas car-
boelctricas. Debido a este tipo de argumentos, se ha reconoci-
do que la explotacin de la geotermia ayuda a reducir impactos
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Ener g a geot r mi ca
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tar la capacidad de generacin geotermoelctrica y diversificar
sus usos directos para garantizar su desarrollo sustentable, se pro-
pone: 1) promover la aplicacin de la energa geotrmica de baja
y mediana temperatura para apoyar programas de ahorro y uso
eficiente de energa en sitios donde se encuentre disponible;
2) lograr que el gobierno reconozca que la energa geotrmica es
una alternativa ms para satisfacer la futura demanda de energa;
3) ajustar el precio de la energa generada a partir de fuentes
renovables con respecto al precio de tecnologas convencionales;
4) impulsar la investigacin para mejorar la tecnologa actual,
especialmente en la perforacin de pozos profundos direcciona-
les y el diseo de nuevas plantas de generacin/co-generacin;
5) preparar recursos humanos altamente especializados para en -
frentar los nuevos retos cientficos y tecnolgicos de los sistemas
geotrmicos de nueva generacin; y 6) educar a la poblacin so -
bre los beneficios directos de la energa geotrmica, entre otras.
direccionales para encontrar la zona de pro-
duccin que asegure el proyecto comercial; y
2) en la fase de explotacin, debido a proble-
mas relacionados con la eficiencia de sistemas
de generacin/cogeneracin, la corrosin e in -
crustacin de pozos e instalaciones, y la dispo-
sicin de fluidos residuales. Actualmente, in -
vestigadores y especialistas de todo el mun do
trabajan intensamente para proponer nuevas
metodologas y tecnologas mejoradas para so -
lucionar estos problemas. Algunos avances sor -
prendentes ya han sido obtenidos; por ejemplo,
en Alaska, en donde se ha logrado producir
electricidad a partir de fluidos con tempera -
turas de 76 grados centgrados, usando plantas
de ciclo binario ms eficientes (Chamorro-
Ca mazn, 2009).
L n e a s f u t u r a s de
i n v e s t i g a c i n
Desde el punto de vista tcnico y con el
objeto de que la explotacin geotrmica
sea ms sustentable, confiable, competiti-
va y rentable es crucial incrementar las tare-
as de investigacin y desarrollo tecnolgico
en el corto y mediano plazos para: 1) mejo-
rar los mtodos de exploracin y explotacin
de los sistemas geotrmicos convencionales,
incluyendo el desarrollo de nuevas tecnolog-
as para el aprovechamiento de los sistemas de
roca seca caliente; 2) asimilar o desarrollar
tecnologas para la perforacin y construccin
de pozos geotrmicos direccionales; 3) plan -
tear estrategias para el aprovechamiento inte-
gral de los recursos geotrmicos, considerando
la generacin de electricidad con plantas con-
vencionales y de ciclo binario, esquemas de
co-generacin y usos directos en procesos
en cascada; y 4) optimizar las plantas de gene-
racin mediante la investigacin de nuevos
ciclos termodinmicos ms eficientes, entre
otras opciones.
Desde el punto de vista de poltica energti-
ca, y con el objetivo de impulsar e incremen-
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Energ as al ternativas
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Co n c l u s i o n e s
La energa geotrmica es un recurso renovable, sustentable,
limpio y seguro que permite la generacin de electricidad
de forma continua y confiable, que ahorra en el uso de
combustibles fsiles y contribuye as a diversificar las fuentes
de energa.
La generacin geotermoelctrica tiene un factor de capacidad
(horas anuales de operacin frente al total posible) mucho mayor
que otras energas renovables (por ejemplo, la solar o la elica,
que presentan fuertes dependencias estacionales u horarias). Las
plantas geotermoelctricas pueden operar continuamente las 24
horas al da y los 365 das al ao, excepto por paros necesarios
de mantenimiento.
En Mxico existe identificado un potencial muy alto de recur -
sos geotrmicos y experiencia en su explotacin. Sin embargo, es
necesario continuar realizando tareas de investigacin y desarro-
llo tecnolgico para su ptimo aprovechamiento y, sobre todo,
para identificar y explotar los sistemas promisorios de roca seca
caliente que estn disponibles en el pas.
dgar Rolando Santoyo Gutirrez es investigador titul ar del
Centro de Investigacin en Energ a de l a Universidad Nacional Autnoma de
Mxico (UNAM), coordinador de geoenerg a y l der de proyectos sobre estu-
dios avanzados de geoqu mica, geoquimiometr a y simul acin de procesos
en sistemas geotrmicos. Es miembro del Sistema Nacional de Investi ga -
dores, l a Academia Mexicana de Ciencias, l a Academia de Ingenier a y l a
Academia de Ciencias de Morel os; asimismo, es miembro fundador del
Instituto Nacional de Geoqu mica (INAGEQ).
esg@cie. unam. mx
Rosa Mara Barragn-Reyes es investigadora del Instituto de In -
vestigaciones El ctricas, Gerencia de Geotermia. Trabaja en el desarrol l o de
model os conceptual es de yacimientos geotrmicos y su respuesta a l a expl o-
tacin. Es miembro del Sistema Nacional de Investigadores, l a Aca de mia
Mexicana de Ciencias, l a Academia de Ingenier a, l a Asociacin Geotrmica
Mexicana (de l a que fue presidenta en el periodo 2002-2004) y del consejo
directivo de l a International Geothermal Association (2004-2010).
rmb@iie. org. mx
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Ener g a geot r mi ca
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