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L a G r a n E n c i c l o p e d i a I l u s t r a d a d e l P r o y e c t o S a l n H o g a r

La Corteza Terrestre




Desde sus orgenes, nuestro planeta est compuesto de diversas capas que se formaron
mientras los materiales pesados caan hacia el centro y los ms ligeros salan a la superficie.
Entre algunas de las capas se producen cambios qumicos o estructurales que provocan
discontinuidades. Los elementos menos pesados, como silicio, aluminio, calcio, potasio, sodio y
oxgeno, componen la corteza exterior.

Las placas que forman la corteza terrestre se encuentran flotando sobre materiales pastosos
sometidos a fuertes presiones. Se desplazan lentamente las unas con respecto a las otras. En el
pasado estuvieron unidas, despus se separaron formando los actuales continentes.

Debido a estos movimientos y a la presin sobre los materiales internos, se producen diversos
fenmenos: plegamientos del terreno, fallas, grietas, volcanes y terremotos. Vivimos sobre una
superficie que, lejos de permanecer estable, va cambiando a lo largo del tiempo.



El estudio de los terremotos ha permitido definir el interior de la Tierra y distinguir tres capas
principales, desde la superficie avanzando en profundidad, en funcin de la velocidad de
propagacin de las ondas ssmicas. Dichas capas, apreciables en un corte transversal, son:
corteza, manto y ncleo. Tambin la informacin que nos proporcionan los meteoritos puede
ser de gran utilidad para conocer la composicin de los materiales del interior de la Tierra.

Los mtodos de datacin sitan la edad de algunos meteoritos en unos 4500 millones de aos
coincidente con la edad de la tierra. Se cree que la composicin de muchos meteoritos es
idntica a la de algunas capas del interior terrestre. (foto arriba: crter en Arizona por el
impacto de un un meteorito, tiene aproximadamente 1,5 Km. de dimetro, y se cree que su
masa era de 300.000 ton. y viajaba a una velocidad de 60.000 Km/h.)

La corteza

Con el nombre de corteza se designa la zona de la Tierra slida situada en posicin ms
superficial, en contacto directo con la atmsfera, la hidrosfera y la biosfera. La corteza
terrestre presenta dos variedades: corteza ocenica y corteza continental.

La corteza ocenica

La corteza ocenica tiene un grosor aproximado de 10 km; no obstante, esta cifra decrece
notablemente en determinados puntos del planeta, como en el rift valley, en el rea central de
las dorsales ocenicas, donde alcanza un valor prcticamente equivalente a O. En dicha zona,
el magma procedente del manto aflora directamente. En la corteza ocenica se pueden
distinguir diversas capas. Los sedimentos que forman la primera tienen un espesor situado
entre 0 y 4 km; la velocidad media de propagacin de las ondas ssmicas alcanza los 2 km/s. A
continuacin se localiza una franja de basaltos metamorfizados que presentan entre 1,5 y 2 km
de grosor; la velocidad de las ondas es en este punto de 5 km/s. La tercera capa de la corteza
ocenica, formada por gabros metamorfizados, mide aproximadamente 5 km; en ella, la
velocidad media queda comprendida entre 6,7 y 7 km/s. Cabe mencionar una ltima parte,
donde se registra la mxima velocidad (8 km/s); est constituida por rocas ultra bsicas cuyo
espesor ronda el medio kilmetro.

La corteza continental

Con un espesor medio de 35 km, la corteza continental incrementa notablemente este valor
por debajo de grandes formaciones montaosas, pudiendo alcanzar hasta 60-70 km. Aparece
dividida en dos zonas principales: superior e inferior, diferenciadas por la superficie de
discontinuidad de Conrad. En este plano existe un brusco aumento de la velocidad de las
ondas ssmicas, que, no obstante, no se registra er~ todos sus puntos. Consecuentemente,
puede afirmarse que no hay una separacin ntida entre ambas capas. La corteza superior
presenta una densidad meda de 2,7 kg/dm3 y, en el continente europeo, su espesor medio se
sita en algo ms de 810 km. Los materiales que la constituyen son rocas sedimentarias
dispuestas sobre rocas volcnicas e intrusivas granticas. La corteza inferior contiene rocas
metamorfizadas cuya composicin es intermedia (entre granito y. diorita o gabro); su densidad
equivale a 3 kg/dm3.

El manto

En un nivel inmediatamente inferior se sita el manto terrestre, que alcanza una profundidad
de 1900 km. La discontinuidad de Mohorovicic, adems de marcar la separacin entre la
corteza y el manto terrestres, define una alteracin en la composicin de las rocas; si en la
corteza especialmente en la franja inferior eran principalmente baslticas, ahora
encontramos rocas mucho ms rgidas y densas, las peridotitas. Hay que hacer notar que la
discontinuidad de Mohorovicic se encuentra a diferente profundidad, dependiendo de que se
site bajo corteza ocenica o continental. El manto se puede subdividir en manto superior e
inferior.

El manto superior se prolonga hasta los 650 o los 700 km de profundidad. En este punto, la
velocidad de las ondas ssmicas se incrementa, al aumentar la densidad. A su vez, en el manto
superior pueden diferenciarse dos regiones; en la superficial, el incremento de velocidad es
constante con relacin a la profundidad, mientras que en la inferior la velocidad decrece
sbitamente. Como resultado de la fusin que experimentan las peridotitas en esta ltima
capa, su rigidez disminuye con relacin a la capa superior.

El grosor del manto inferior vara entre 650-700 km bajo la astenosfera y 2.900 km en la
discontinuidad de Gutenberg, que marca la separacin entre el manto y el ncleo. En la
parte interna de esta capa, tanto la densidad que pasa de .4 kg/dm3 a 6 kg/dm3,
aproximadamente como la velocidad aumentan de manera constante.

El ncleo

Los principales elementos constitutivos del ncleo terrestre son dos metales: hierro y nquel. A
partir del lmite marcado por la discontinuidad de Gutenberg, la densidad experimenta un
sbito aumento, desde 6 a 10 kg/dm3, aproximadamente. Por otra parte, la velocidad de las
ondas ssmicas primarias experimenta un rpido descenso se pasa de 13 km/s a 8 km/s, al
tiempo que no se registra propagacin de ondas secundarias hasta profundidades de 5.080
km. En este ltimo punto, conocido como discontinuidad de Lehmann, la velocidad de las
ondas primarias vuelve a incrementarse, situndose en torno a los 14 km/s en el centro del
globo terrestre.

Existe un ncleo superior y un ncleo inferior; el primero, con ausencia de ondas secundarias,
aparece fundido, mientras que el segundo se encuentra en estado slido.

La investigacin de los fondos ocenicos

La aplicacin de grandes avances tecnolgicos al estudio de los ocanos ha permitido, en las
ltimas dcadas, conocer a fondo aspectos enormemente relevantes de su geologa y su
morfologa. Como resultado, existen en la actualidad mapas precisos de los fondos ocenicos.
Elementos caractersticos de la geografa submarina son los mrgenes continentales, las
cuencas ocenicas y las dorsales.

Los mrgenes continentales

La prolongacin de los continentes por debajo del nivel del mar constituye los mrgenes
continentales, formados por corteza continental. Se distinguen tres zonas principales: la
plataforma, el talud y la elevacin.

La plataforma continental, una zona que se inclina paulatinamente hasta llegar al talud, puede
no presentarse o, por el contrario, alcanzar una extensin de cientos de kilmetros. Aparece
recubierta por materiales resultantes de la erosin de la tierra emergida, que han sido
transportados por los cursos fluviales.

En torno a 200 m aparece el talud, una pendiente horadada por los denominados caones
submarinos, por los que viajan sedimentos procedentes de la plataforma o bien
consecuencia de grandes desprendimientos submarinos provocados por los terremotos. La
acumulacin de sedimentos determina el surgimiento de abanicos, por la forma que adquiere
el depsito, que conforman la elevacin continental, a veces muy extensa pero generalmente
con poca pendiente.

Las cuencas

Las cuencas, cuya profundidad puede superar los 4.000 m, estn formadas por corteza
ocenica. En ellas pueden individualizarse diversas formas, desde antiguos volcanes, que hoy
son montaas submarinas, hasta reas deprimidas de perfil estrecho y alargado, las
denominadas fosas ocenicas, que marcan el punto de contacto entre las placas litosfricas.

Las dorsales ocenicas

Por su parte, las dorsales ocenicas son cadenas montaosas de considerable longitud de
hecho, las ms largas del planeta, que se extienden de forma ininterrumpida por los
ocanos, a travs de unos 80.000 km; su anchura es de 2 .000 km aproximadamente. Estn
formadas por crestas de origen volcnico, con una altitud media aproximada de 2.000 m sobre
el fondo. No obstante, en algunos puntos de la Tierra, por ejemplo en Islandia, pueden llegar a
emerger. Las dorsales, centro de actividad ssmica de notable intensidad, aparecen cortadas
por numerosas fallas de gran tamao, denominadas fallas transformantes.

LITOSFERA Y ASTENOSFERA

La franja superior de la superficie terrestre se encuentra dividida en dos partes:

La litosfera, formada por la corteza y la zona externa del manto superior, es bastante rgida,
presenta aproximadamente 100 km de espesor y en ella, la velocidad de las ondas ssmicas
aumenta constantemente en funcin de la profundidad.

La astenosfera es la franja inferior del manto superior, que se encuentra fundida
parcialmente. Se extiende hasta los 400 km, punto en el que el manto recupera sus
caractersticas de solidez y rigidez, puesto que la velocidad de las ondas sufre una nueva
alteracin muy brusco.

MODELOS DE LA ESTRUCTURA DE GEOSFERA
Al interior de la tierra tambin se la conoce con el nombre de geosfera, y si se intenta hacer un
estudio directo, solo se puede profundizar un pocos kilmetros, por lo que son necesarios
mtodos indirectos. Ac se presentan los dos modelos que intentan explicar como es la
estructura interior de nuestro planeta.

Est claro que el interior terrestre est formado por varias capas, y en esto coinciden todos los
modelos. Pero las investigaciones sobre el interior de la Tierra se han centrado en dos
aspectos. en la composicin de los materiales que forman las distintas capas del planeta y en el
comportamiento mecnico de dichos materiales (su elasticidad, plasticidad, el estado fsico...)

Por eso, se distinguen dos tipos de modelos que presentan diferentes capas, aunque coinciden
en muchos puntos: el modelo esttico y el modelo dinmico.



Capas en el modelo esttico

La corteza es la capa externa de la Tierra. Se diferencian dos partes: la corteza continental, con
materiales de composicin y edad variada (pueden superar los 3.800 millones de aos) y la
corteza ocenica, ms homognea y formada por rocas relativamente jvenes desde un punto
de vista geolgico.

Por debajo de la corteza se encuentra el manto, mucho ms uniforme, pero con dos sectores
de composicin ligeramente distinta: el manto superior, en el que destaca la presencia de
olivino, y el superior, con materiales ms densos, como los silicatos.

Por ltimo, la capa ms interna es el ncleo, que se caracteriza por su elevada densidad debido
a la presencia de aleaciones de hierro y nquel en sus materiales. El ncleo interno podra estar
formado por hierro puro.

Capas en el modelo dinmico

La capa ms externa es la litosfera, que comprende la corteza y parte del manto superior. Es
una capa rgida. La litosfera descansa sobre la astenosfera, que equivale a la parte menos
profunda del manto. Es una capa plstica, en la que la temperatura y la presin alcanzan
valores que permiten que se fundan las rocas en algunos puntos.

A continuacin se encuentra la mesosfera, que equivale al resto del manto. En la zona de
contacto con el ncleo se encuentra la regin denominada zona D, en la que se cree que
podra haber materiales fundidos. La capa ms interna es la endosfera, que comprende el
ncleo interno y el ncleo externo. Los estudios de propagacin de las ondas ssmicas han
puesto de manifiesto que la parte externa de la endosfera (el ncleo externo) est compuesta
por materiales fundidos, ya que en esa zona se interrumpe la transmisin de algunas de las
ondas.

El Suelo

Se conoce como suelo la parte superficial de la corteza terrestre conformada por minerales y
partculas orgnicas producidas por la accin combinada del viento el agua y procesos de
desintegracin orgnica.

Los suelos no siempre son iguales cambian de un lugar a otro por razones climticas y
ambientales, de igual forma los suelos cambian su estructura, estas variaciones son lentas y
graduales excepto las originadas de desastres naturales.

En el planeta Tierra, el suelo es fundamental como recurso natural renovable de l depende en
gran parte la actividad agropecuaria.



El suelo est formado por varios componentes: rocas, arena, arcilla, humus o materia orgnica
en descomposicin, minerales y otros elementos en diferentes proporciones.

El conjunto de alteraciones que sufren las rocas, hasta llegar a constituir el suelo, se denomina,
meteorizacin;proceso que consiste en el deterioro y la transformacin que se produce
enla roca al fragmentarse por accin de factores fsicos, qumicos, biolgicos y geolgicos.
Factores fsicos: las grandes rocas sometidas a la accin del hielo, la lluvia, los vientos, las
variaciones de temperatura y muchos otros factores, se rompen, formando rocas cada vez ms
pequeas.

La Litosfera hace millones de aos, era slo un conjunto de valles y montaas rocosas y la vida
slo exista en las aguas. Gracias a la accin de los vientos, la lluvia, sismos intensos y el
deshielo, grandes masas de rocas se rompieron y al caer de las montaas se desmenuzaron en
partes ms pequeas que se acumularon en los valles.

En esta etapa de meteorizacin, las rocas sufrieron principalmente cambios fsicos.



Factores qumicos: los minerales de las rocas, al entrar en contacto con el agua o el aire, se
disuelven o se oxidan, dando origen a sustancias con propiedades diferentes a las de los
minerales primitivos.
Entrelas piedras del suelo, se fue infiltrando el agua y el aire. El agua comenz a disolver
diferentes materiales, a mezclarlos, y el oxgeno del aire a su vez, inici su oxidacin logrando
entre ambos, una lenta descomposicin de las rocas y la formacin de nuevos compuestos de
pequeo tamao y espesor. En esta etapa de meteorizacin, las rocas sufrieron cambios
qumicos.



Factores geolgicos:
Los terremotos, movimientos ssmicos, derrumbes y temblores son los principales factores
geolgicos que causan cambios bruscos en el relieve, por consiguiente el factor geolgico es de
suma importancia en la formacin del suelo, ste afecta la erosin y deposicin del material
rocoso.

Perfil del suelo
Los suelos no son todos iguales entre s, porque vara la cantidad y calidad de partculas
minerales y orgnicas que los componen.

El anlisis del espesor y caractersticas de las diferentes capas que constituyen la Litosfera se
denomina perfil del suelo. El perfil tpico de un suelo comprende tres capas principales (suelo,
subsuelo y roca madre) llamadas tambin horizontes.

Estas tres capas son:


Horizonte A o suelo: est formado por partculas muy pequeas de minerales y abundante
humus o materia orgnica. Su color es oscuro. Es la parte de la Litosfera apta para el cultivo. El
Horizonte A puede desaparecer fcilmente a causa de la erosin, la tala y la quema de la
vegetacin.



Horizonte B o subsuelo: se encuentra debajo del suelo. Est formado casi exclusivamente por
piedras medianas y pequeas. Posee adems, cantidades muy pequeas de materia orgnica
proveniente, casi exclusivamente, de la descomposicin de races profundas.
Horizonte C o Roca Madre: es la capa ms profunda de la Litosfera. Compuesta por rocas de
gran tamao, que segn se desintegren a causa de factores fsicos y qumicos, van originando
el subsuelo y el suelo. En esta capa no hay vida.



A suelo, aqu se aprecian las races del rbol.
B aqu se aprecian rocas fragmentadas, es decir piedras medianas y pequeas y poca materia
orgnica.
C Rocas ms grandes