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Demanda y comportamiento

del consumidor










Oh, no discutis la necesidad: hasta el mendigo
ms pobre posee algo superfluo.
William Shakespeare,
Rey Lear
CAPTULO
5





Cada da implica interminables decisiones respecto a la
manera de asignar los escasos dinero y tiempo. Debiera
comprar una pizza o una hamburguesa? Comprar un
automvil nuevo o componer el vehculo viejo? Gastar
los ingresos hoy o ahorrar para el futuro? Desayunar o
dormir hasta tarde? Conforme equilibra la competen-
cia entre sus demandas y deseos, va tomando las decisio-
nes que definen su vida.
Los resultados de estas elecciones individuales sus-
tentan las curvas de la demanda y las elasticidades-pre-
cio que se analizaron en los captulos anteriores. En
este captulo explorar los principios bsicos que rigen
las elecciones y el comportamiento de los consumido-
res. Ver cmo los patrones de la demanda de mercado
se explican por el proceso de individuos que persiguen
su conjunto preferido de bienes de consumo. Tambin
aprender a medir los beneficios que cada uno recibe
por participar en una economa de mercado.

TEORA DE LA ELECCIN
Y DE LA UTILIDAD
Para explicar el comportamiento de los consumidores,
la economa se basa en la premisa fundamental de que
las personas escogen los bienes y servicios que valoran
ms. Para describir la manera en que los consumidores
eligen entre distintas posibilidades de consumo, los eco-
nomistas de hace un siglo desarrollaron el concepto de
utilidad. A partir de ste fueron capaces de derivar la
curva de la demanda y de explicar sus propiedades.
Qu significa utilidad? En una palabra, el tr-
mino denota satisfaccin. Para ser ms precisos, se
refiere a la manera en que los consumidores califican
diversos bienes y servicios. Si la canasta A tiene mayor
utilidad que la canasta B para Smith, esto significa que
Smith prefiere A antes que B. A menudo resulta conve-
niente considerar a la utilidad como el beneficio o el
aprovechamiento subjetivo que una persona deriva de
consumir un bien o un servicio. Pero usted definitiva-
mente debe resistirse a la idea de que la utilidad es una
funcin o un sentimiento psicolgico que se puede
observar o medir. Ms bien, es una construccin cient-
fica que los economistas utilizan para comprender
cmo es que los consumidores racionales dividen sus
recursos limitados entre los bienes que les proporcio-
nan satisfaccin o utilidad.
La teora de la demanda afirma que la gente maxi-
miza su utilidad, esto es, elige la canasta de bienes de
consumo que ms prefiere.

Utilidad marginal y la ley de la utilidad
marginal decreciente
Cmo se aplica la utilidad a la teora de la demanda?
Por ejemplo, consumir la primera unidad de helado le
da a usted algn nivel de satisfaccin o utilidad. Ahora
87


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88 CAPTULO 5 DEMANDA Y COMPORTAMIENTO DEL CONSUMIDOR

imagine que consume una segunda unidad. Su nivel
total de utilidad se eleva porque la segunda unidad del
bien le da una utilidad adicional. Qu pensara si se
aadiera una tercera y una cuarta unidad del mismo
(1)
Cantidad
consumida
Q
(2)
Utilidad
total
U
(3)
Utilidad
marginal
UM
bien? Al cabo de un tiempo, si usted come suficiente
helado, en vez de aadirlo a su satisfaccin, terminar
por enfermarle.
Esto conduce al concepto econmico fundamental
de la utilidad marginal. Cuando usted consume una
unidad adicional de helado, obtendr alguna satisfac-
cin o utilidad adicional. Este incremento a su utilidad
recibe el nombre de utilidad marginal.
La expresin marginal es un trmino clave en eco-
noma y siempre significa adicional o extra. El tr-
mino utilidad marginal denota la utilidad adicional que
0 0
1 4
2 7
3 9
4 10
5 10

4
3
2
1
0
se obtiene del consumo de una unidad adicional de un
bien.
Hace un siglo, cuando los economistas meditaban
acerca de la utilidad, enunciaron la ley de la utilidad
marginal decreciente, segn la cual la cantidad de utili-
dad marginal o adicional se reduce a medida que una
persona consume ms y ms de un bien.
Para entender esta ley, primero recuerde que la uti-
lidad tiende a aumentar a medida que se consume ms
de un bien. Sin embargo, a medida que se consuma
ms y ms, la utilidad total aumentar a una tasa cada
vez ms lenta. El crecimiento en la utilidad total se hace
ms lento porque su utilidad marginal (la utilidad adi-
cional que se aade con la ltima unidad que se consu-
mi de un bien) se reduce conforme se consume ms
del bien.
La ley de la utilidad marginal decreciente afirma que,
a medida que aumenta la cantidad consumida de un
bien, la utilidad marginal del mismo tiende a reducirse.
Un ejemplo numrico
Es posible ilustrar a la utilidad numricamente, como se
hace en la tabla 5-1. En ella se muestra en la columna
(2) que la utilidad total (U) aumenta a medida que el
consumo (Q) crece, pero se incrementa a una tasa
decreciente. La columna (3) mide la utilidad marginal
como la utilidad adicional que se obtiene cuando se con-
sume una unidad adicional del bien. De esta manera,
cuando el individuo consume 2 unidades, la utilidad
marginal es 7 4 3 unidades de utilidad (llame ti-
les a estas unidades).
Centre su atencin en la columna (3). El hecho de
que la utilidad marginal se reduzca con un mayor con-
sumo ilustra la ley de la utilidad marginal decreciente.
En la figura 5-1 se muestran grficamente los datos
de la utilidad total y de la utilidad marginal a partir de la
TABLA 5-1. La utilidad aumenta con el consumo
A medida que consume ms de un bien o servicio, como la
pizza o los conciertos, la utilidad total aumenta. El incremento
que experimenta la utilidad de una unidad a la siguiente es la
utilidad marginal, es decir, la utilidad adicional que se aade
por la ltima unidad adicional que se consumi. De acuerdo
con la ley de la utilidad marginal decreciente, la utilidad mar-
ginal disminuye conforme aumenta el nivel de consumo.


tabla 5-1. En la parte a), los bloques grises se aaden a la
utilidad total en cada nivel de consumo. Adems, la curva
gris muestra el nivel de utilidad para unidades fracciona-
rias del consumo, indica que la utilidad aumenta, pero a
una tasa decreciente. En la figura 5-1b) aparecen las uti-
lidades marginales. Cada uno de los bloques grises de la
utilidad marginal es del mismo tamao que el bloque
correspondiente de utilidad total en a). La lnea negra
recta de b) es la curva de la utilidad marginal.
La ley de la utilidad marginal decreciente implica
que la curva de la utilidad marginal (UM) de la figura
5-1b) debe tener una pendiente negativa. Esto es exacta-
mente equivalente a afirmar que la curva de la utilidad
total de la figura 5-1a) debe verse cncava, como un
domo.
Relacin entre la utilidad total y la marginal. En la
figura 5-1 fcilmente se observa que la utilidad total de
consumir una determinada cantidad es igual a la suma
de las utilidades marginales hasta ese punto. Por ejem-
plo, suponga que se consumen 3 unidades. En la
columna (2) de la tabla 5-1 se muestra que la utilidad
total es de 9 unidades. En la columna (3) se observa que
la suma de las utilidades marginales de las primeras 3
unidades tambin es 4 3 2 9 unidades.
Del anlisis de la figura 5-1b) se desprende que el
rea total abajo de la curva de la utilidad marginal en


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U
t
i
l
i
d
a
d
t
o
t
a
l

U
t
i
l
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d
a
d
m
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r
g
i
n
a
l




TEOR A DE LA ELECCI N Y DE LA UTI LI DAD 89


a) Utilidad total b) Utilidad marginal

U

10








5
UM

5








0 1 2 3 4 5
Q
0 1 2 3 4 5
Q
Cantidad Cantidad

FIGURA 5-1. La ley de la utilidad marginal decreciente
La utilidad en a) se incrementa con el consumo, pero se eleva a una tasa decreciente, lo que
muestra una utilidad marginal decreciente. Esta observacin condujo a los primeros economis-
tas a formular la ley de la demanda con pendiente negativa.
Los bloques grises muestran la unidad aadida por cada nueva unidad. El hecho de que la
utilidad total aumente a una tasa decreciente se representa en b) por medio de los escalones
decrecientes de la utilidad marginal. Si reduce cada vez ms las unidades, los escalones de la
utilidad total se reducen y la utilidad total se convierte en la curva en color gris de a). Adems,
la utilidad marginal suavizada, representada en b) mediante la curva suave con pendiente
negativa en negro, no puede distinguirse de la pendiente de la curva suave en a).


un nivel particular de consumo (como se mide bien en
bloques o por el rea bajo la curva UM) debe ser igual a
la altura de la curva de la utilidad total que se muestra
para la misma cantidad de unidades en la figura 5-1a).
Ya sea que se analice la relacin mediante tablas o
grficas, la utilidad total es la suma de todas las utilida-
des marginales que se aadieron desde el principio.


Historia de la teora de la utilidad
La teora moderna de la utilidad tiene su origen
en el utilitarismo,que ha sido una de las principa-
les corrientes de pensamiento intelectual occi-
dental en los dos ltimos siglos. El concepto de utilidad surgi
poco despus de 1700, cuando se desarrollaron las ideas bsi-
cas de probabilidad matemtica. As, Daniel Bernoulli, miem-
bro de una brillante familia suiza de matemticos, observ en
1738 que la gente acta como si el dlar que puede ganar en
una apuesta justa valiera menos que el que puede perder. Eso
significa que son renuentes al riesgo y que los sucesivos nue-
vos dlares de riqueza que obtienen les reportan una utilidad
real cada vez menor.
Una de las personas que introdujo tempranamente el con-
cepto de utilidad en las ciencias sociales fue el filsofo ingls
Jeremy Bentham (1748-1832). Tras estudiar la teora jurdica
y con la influencia de las doctrinas de Adam Smith, se dedic
a examinar los principios necesarios para elaborar una legis-
lacin social. Propuso que la sociedad se organizara bajo el
principio de la utilidad, al cual defini como la propiedad de
cualquier objeto... de producir placer, bienestar o felicidad, o
de evitar el dolor, el mal o la infelicidad. De acuerdo con Ben-
tham, toda la legislacin deba disearse con base en los prin-
cipios utilitarios, a fin de promover la mayor felicidad para el
mayor nmero. Entre sus otras propuestas legislativas haba
algunas ideas bastante modernas sobre el delito y el castigo


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UM
bien 1
UM
bien 2
UM
bien 3
P
3





90 CAPTULO 5 DEMANDA Y COMPORTAMIENTO DEL CONSUMIDOR

en las que sugera que al aumentar el dolor para el delin-
cuente mediante duros castigos, se reduciran los incentivos
para cometer delitos.
Hoy en da,las opiniones de Bentham sobre la utilidad resul-
tan familiares para muchas personas. Pero hace 200 aos eran
revolucionarias porque subrayaban que las polticas sociales y
polticas econmicas deban disearse para alcanzar determi-
nados resultados prcticos, mientras que la legitimidad en esos
momentos en realidad se fundamentaba en la tradicin, en el
derecho divino de los reyes, o en doctrinas religiosas. Actual-
mente, muchos tericos polticos defienden sus propuestas
legislativas con conceptos utilitarios de que lograran el mayor
bienestar para el mayor nmero de personas.
El siguiente paso en el desarrollo de la teora de la utili-
dad se dio cuando los economistas neoclsicos, tales como
William Stanley Jevons (1835-1882), ampliaron el concepto de
la utilidad de Bentham para explicar el comportamiento del
consumidor. Jevons consideraba que la teora econmica era
un clculo del placer y del dolor y desarroll la teora de
que la gente racional fundamentara sus decisiones de con-
sumo en la utilidad adicional marginal de cada bien.
Las ideas de Jevons y sus colaboradores condujeron direc-
tamente a las teoras modernas de utilidad ordinal y curvas de
la indiferencia que desarrollaron Vilfredo Pareto, John Hicks,
R. G. D. Allen, Paul Samuelson y otros, para quienes las ideas
benthamitas de la utilidad cardinal medible ya no son nece-
sarias.


DERIVACIN DE LAS CURVAS
DE LA DEMANDA
Principio equimarginal
Una vez que se ha explicado la teora de la utilidad,
ahora hay que utilizarla para explicar la demanda del
Esto conduce al principio equimarginal que consiste
en acomodar el consumo de tal manera que el ltimo
dlar que se gaste en cada bien produzca la misma utili-
dad marginal.
Principio equimarginal. La condicin fundamental
para la mxima satisfaccin o utilidad es el principio
equimarginal. Segn ste, un consumidor con un in-
greso fijo enfrentado a precios de mercado dados para
los bienes lograr maximizar su satisfaccin o utilidad
cuando la utilidad marginal del ltimo dlar que gaste
en cada bien sea exactamente la misma que la utilidad
marginal del ltimo dlar que gaste en cualquier otro
bien.
Por qu debe mantenerse esta situacin? Si cual-
quier bien produjera ms utilidad marginal por dlar,
entonces debiera aumentar su utilidad retirando dinero
de otros bienes y gastando ms en se, hasta que la
ley de la utilidad marginal decreciente llevara su utili-
dad marginal por dlar a la baja, hasta una situacin de
igualdad respecto de la de otros bienes. Si cualquier
bien produjera menos utilidad marginal por dlar que
el nivel comn, ste comprara menos de l hasta que la
utilidad marginal del ltimo dlar que se gast en l se
hubiera elevado de vuelta al nivel comn. La utilidad
marginal comn por dlar de todos los bienes en el
equilibrio del consumidor recibe el nombre de utilidad
marginal del ingreso, la cual mide la utilidad adicional
que se obtendra si el consumidor disfrutara el valor
adicional de 1 dlar de consumo.
Esta condicin fundamental del equilibrio del con-
sumidor puede expresarse en trminos de las utilidades
(UMs) y los precios (Ps) marginales de los diferentes
bienes en la siguiente forma compacta:
consumidor y para comprender la naturaleza de las cur-
vas de demanda.
Puesto que cada consumidor maximiza su utilidad,

_______
P
1

_______
P
2
el consumidor elige una canasta de bienes que ms pre-
fiere de entre los que estn disponibles. Tambin es
cierto que los consumidores tienen un ingreso determi-
nado y que enfrentan precios de mercado dados para
sus bienes.
Cul sera una regla adecuada para elegir la canasta
de bienes preferida en esta situacin? Ciertamente no
esperara que el ltimo huevo que compra produzca
exactamente la misma utilidad marginal que el ltimo
par de zapatos que compra, puesto que los segundos
tienen un precio mucho mayor por unidad que los hue-
vos. Una regla mucho ms apropiada sera: si un bien A
tiene el doble de precio que B, entonces compra el bien
A solamente cuando su utilidad marginal es al menos
el doble de grande que la utilidad marginal del bien B.
_______

UM por dlar de ingreso

Por qu las curvas de la demanda tienen
pendiente negativa
Al utilizar la regla fundamental para el comportamiento
del consumidor, es posible advertir fcilmente por qu
las curvas de la demanda tienen pendiente negativa. A
fin de simplificar, mantenga constante la utilidad margi-
nal comn por dlar. Luego aumente el precio del bien
1. Al no cambiar la cantidad consumida, la primera pro-
porcin

(es

decir,

UM
bien 1
/P
1
)

se

ubicar

por

debajo

que la UM por dlar de todos los dems bienes. Por


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DERIVACIN DE LAS CURVAS DE LA DEMANDA 91

tanto, el consumidor tendr que reajustarse al consumo
del bien 1. El consumidor har esto al a) reducir el con-
sumo del bien 1, con lo cual b) elevar la UM del bien 1,
hasta c) el nuevo y menor nivel de consumo del bien
1, y que la nueva utilidad marginal por dlar gastado en
el bien 1 sea de nuevo igual a la UM por dlar gastado
en otros bienes.
Un mayor precio para los bienes reduce el con-
sumo deseado del consumidor de ese bien; esto mues-
tra por qu las curvas de la demanda tienen pendiente
negativa.

Tiempo libre y la ptima asignacin
del tiempo
En un brindis espaol, un amigo le desea a otro: salud,
riqueza y el tiempo para disfrutarlos. Este dicho expresa
la idea de asignar los presupuestos de tiempo en forma
muy semejante a lo que se hace con los presupuestos en
dlares. El tiempo es el gran ecualizador, incluso por-
que la persona ms rica no tiene ms que 24 horas al
da que gastar. Vea cmo es que el anlisis anterior de
la asignacin de escasos dlares se aplica al tiempo.
Considere el tiempo libre, que a menudo se define
como el tiempo que uno puede gastar como le plazca.
En el tiempo libre salen a la luz las excentricidades per-
sonales. Francis Bacon, el filsofo del siglo xvi i, afirm
que el ms puro de los placeres humanos es la jardine-
ra. Winston Churchill, el estadista britnico, escribi
respecto a sus vacaciones: he tenido un mes delicioso
construyendo una cabaa y dictando un libro: 200 ladri-
llos y 2 000 palabras al da.
La teora de la utilidad aplica a la asignacin tanto
de tiempo como de dinero. Suponga que, despus de
satisfacer todas sus obligaciones, usted tiene tres horas
de tiempo libre al da y las puede dedicar a la jardinera,
a colocar ladrillos o a escribir sobre historia. Cul es la
mejor manera de asignar su tiempo? Ignore la posibili-
dad de que el tiempo que se dedica a algunas de estas
actividades pueda ser una inversin que aumente su
poder de ganancia en el futuro. Ms bien, considrelas
como empresas de consumo puro o de rendimiento de
utilidad. Los principios de la eleccin de los consumi-
dores sugieren que usted har el mejor uso de su tiempo
cuando iguala las utilidades marginales del ltimo
minuto que dedique a cada actividad.
Para tomar otro ejemplo, suponga que usted quiere
maximizar su conocimiento en los cursos que toma pero
solamente tiene una cantidad limitada de tiempo dis-
ponible. Debiera usted dedicarle el mismo tiempo
de estudio a cada tema? Seguramente no. Usted puede
encontrar que si estudia durante el mismo tiempo para
economa, historia y qumica no obtendr los mismos
conocimientos en el ltimo minuto. Si el ltimo minuto
produce un mayor conocimiento marginal en qumica
que en historia, usted debe aumentar su conocimiento
total desplazando minutos adicionales de historia a qu-
mica, y as sucesivamente, hasta que el ltimo minuto
rinda el mismo conocimiento incremental para cada
tema.
La misma regla de la mxima utilidad por hora
aplica a muchas reas distintas de la vida, entre ellas la
participacin en actividades caritativas, el mejoramiento
del ambiente o la prdida de peso. No se trata sola-
mente de una ley de economa. Es una ley de eleccin
racional.


Los consumidores son unos magos?
La opinin de la economa del
comportamiento
Al parecer este anlisis induce a pensar que
los consumidores son magos matemticos que como rutina
calculan la utilidad marginal de cada centavo y resuelven com-
plicados sistemas de ecuaciones en sus vidas cotidianas.
Esta perspectiva poco realista no es, desde luego, lo que se
supone en economa. Obviamente, la mayora de las decisiones
se toman en forma rutinaria e intuitiva. Es posible que tenga
Cheerios y yogur para el desayuno todos los das porque no
son demasiado caros, porque son fciles de encontrar en la
tienda y porque satisfacen su hambre matutina.
Lo que supone la teora de la demanda es que los consu-
midores tienen gustos y actan en forma bastante coherente
en sus gustos y en sus acciones. Espera que la gente no cometa
tonteras y haga de su vida una desgracia equivocndose una
y otra vez. Si la generalidad de las personas acta consisten-
temente la mayora de las veces, evita cambios errticos en el
comportamiento de compra y generalmente escoge los bienes
que ms prefiere, la teora cientfica se aproximar razonable-
mente bien a los hechos.
Sin embargo, como siempre, hay que estar alertas a situa-
ciones en las que se presenta un comportamiento irracional
o inconsistente. La gente se equivoca. En ocasiones compra
aparatos intiles o se engancha con discursos de ventas sin
escrpulos. Una nueva rea de investigacin es la economa del
comportamiento, la cual reconoce que la gente tiene memoria
y tiempo limitados y que prevalecen los patrones de un com-
portamiento aparentemente irracional. Este enfoque da cabida
a la posibilidad de que la informacin imperfecta, los prejuicios
psicolgicos y una costosa toma de decisiones conduzcan a
decisiones deficientes.
La teora del comportamiento explica por qu los hogares
ahorran tan poco para el retiro, por qu se presentan burbu-
jas en el mercado de valores, o cmo se comportan los mer-
cados de automviles usados cuando la informacin de la


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92 CAPTULO 5 DEMANDA Y COMPORTAMIENTO DEL CONSUMIDOR

gente es limitada. Un evento reciente que ilustra los principios
del comportamiento se dio cuando millones de personas con-
trataron hipotecas con primas reducidas de intereses para
comprar casas a inicios del sigloXXI. No leyeron o no pudieron
entender la letra pequea y, por tanto, muchas personas falla-
ron en el pago de sus hipotecas y perdieron sus casas, lo que
desencaden una importante crisis financiera y una cada en la
economa. Sin embargo, resulta que los consumidores pobres
no fueron las nicas personas que no pudieron leer la letra
pequea; se les unieron los bancos, los gerentes de fondos, las
empresas calificadoras de bonos y miles de inversionistas que
adquirieron activos que no comprendan.
La economa del comportamiento se uni a la corriente
principal en 2001 y 2002 cuando se concedieron los premios
Nobel a George Akerlof de la Universidad de California en
Berkeley por desarrollar una mejor explicacin del papel de
la informacin asimtrica y del mercado de los limones, a
Daniel Kahneman, de la Princeton University, y a Vernon L.
Smith de la George Mason University, por el anlisis de los jui-
cios y de la toma de decisiones de los seres humanos y por
la comprobacin emprica de las predicciones a partir de la
teora econmica por parte de economistas experimentales.



Desarrollos analticos en la teora
de la utilidad
Aqu conviene hacer una pausa para considerar algunos
de los aspectos avanzados detrs del concepto de utili-
dad y su aplicacin a la teora de la demanda. En la
actualidad los economistas, en general, rechazan el con-
cepto de una utilidad cardinal (o medible) que las per-
sonas sienten o experimentan cuando consumen bienes
o servicios. La utilidad no aparece de pronto como los
nmeros en una bomba dispensadora de gasolina.
En vez de ello, lo que cuenta para la teora moderna
de la demanda es el principio de la utilidad ordinal.
Bajo este enfoque, los consumidores necesitan determi-
nar su orden de preferencia entre las canastas de bie-
nes. La utilidad ordinal se pregunta: Prefiero un snd-
wich de pastrami o una malteada de chocolate? Una
declaracin tal como se prefiere la canasta A sobre la
canasta B la cual no exige saber cunto de A se pre-
fiere respecto de B recibe el nombre de ordinal, o sin
dimensiones. Las variables ordinales son las que se clasi-
fican en orden, pero para las cuales no existe medida de
la diferencia cuantitativa entre situaciones. Esto per-
mite clasificar las pinturas en una exhibicin por orden
de belleza sin tener una medida cuantitativa de esta
ltima. Al utilizar esta preferencia ordinal se establecen
firmemente las propiedades generales de las curvas de
demanda de mercado que se describen en este captulo
y en su apndice.
El lector se preguntar si el principio de equimargi-
nalidad que describe el comportamiento de equilibrio
del consumidor implica una utilidad cardinal. En reali-
dad, no lo hace, solamente se necesitan medidas ordi-
nales. Una medida de utilidad ordinal es la que se puede
estirar al mismo tiempo que conserva la misma relacin
de mayor que o menor que (como cuando se mide con
una banda elstica). Examine la condicin marginal
para el equilibrio del consumidor. Si se estira la escala
de utilidad (por ejemplo al duplicar o multiplicar por
3.1415), usted podr observar que todos los numerado-
res en la condicin se modifican exactamente en la
misma cantidad, por lo que se mantiene la condicin de
equilibrio del consumidor.
En algunas situaciones especiales es til el concepto
de utilidad cardinal, o dimensional. Un ejemplo de una
medida cardinal se da cuando se afirma que la veloci-
dad de un avin es seis veces la de un automvil. El com-
portamiento de la gente en condiciones de incertidum-
bre se analiza en la actualidad mediante un concepto
cardinal de utilidad. Este tema se analizar con mayor
profundidad cuando se analice la economa del riesgo,
de la incertidumbre y de las apuestas en el captulo 11.
El tratamiento dado a la utilidad en el principio de
equimarginalidad supona que es muy posible dividir a
los bienes en unidades indefinidamente pequeas. Sin
embargo, en ocasiones, la indivisibilidad de las unidades
es importante y no puede analizarse. De esta manera, el
automvil Honda no se puede dividir en porciones arbi-
trariamente pequeas, como el jugo. As que puede com-
prar un Honda, pero no dos. Luego, la utilidad adicional
del primer automvil es lo suficientemente grande como
para que la utilidad adicional de la misma cantidad de
dlares lo induzca a comprar la primera unidad de otra
cosa. La utilidad adicional que el segundo automvil
Honda traera consigo es lo suficientemente menor para
garantizar que no lo compre. Cuando la indivisibilidad
es importante, es posible reformular la regla de igual-
dad para el equilibrio como una regla de desigualdad.

UN ENFOQUE ALTERNO: EFECTO
SUSTITUCIN Y EFECTO INGRESO
El concepto de utilidad marginal ha contribuido a expli-
car la ley fundamental de la demanda de pendiente
negativa. Pero, durante las ltimas dcadas, los econo-
mistas han desarrollado un enfoque alterno para el an-
lisis de la demanda, uno que no menciona la utilidad
marginal. Este enfoque alterno acude a las curvas de
indiferencia, las cuales se explican en el apndice
de este captulo, para producir con rigor y con consis-
tencia las principales propuestas acera del comporta-

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% cambio de la calidad demandada



UN ENFOQUE ALTERNO: EFECTO SUSTI TUCIN Y EFECTO INGRESO 93

miento del consumidor. Este enfoque tambin ayuda a
explicar los factores que tienden a provocar que la res-
puesta de la cantidad demandada al precio (la elastici-
dad-precio de la demanda) sea grande o pequea.
cidad ingreso. Este trmino denota el cambio porcen-
tual en la cantidad demandada dividido entre el cambio
porcentual en el ingreso, si todo lo dems, como los
precios, permanece constante.
El anlisis de la indiferencia se cuestiona respecto al
efecto sustitucin y al efecto ingreso de un cambio en el
precio. Al analizar ambos es posible advertir por qu la
Elasticidad
del ingreso
________________________________
% cambio en el ingreso
cantidad demandada de un bien se reduce a medida
que su precio se incrementa.

Efecto sustitucin
El efecto sustitucin es el factor ms obvio para explicar
las curvas de demanda de pendiente negativa. Si el pre-
cio del caf se eleva mientras que los otros precios no lo
hacen, entonces el caf se ha vuelto relativamente ms
costoso. Cuando el caf se convierte en una bebida
ms cara, la gente comprar menos caf y ms t o bebi-
das de cola. De la misma manera, como enviar correos
electrnicos es ms barato y ms rpido que enviar car-
tas a travs del correo regular, la gente cada vez confa
ms en el correo electrnico para enviar corresponden-
cia. En trminos generales, de acuerdo con el efecto
sustitucin, cuando se eleva el precio de un bien, los
consumidores tendern a sustituirlo por otros bienes
para satisfacer sus deseos con un gasto menor.
Entonces los consumidores se comportan como lo
hacen las empresas cuando la elevacin en el precio de
un insumo las hace que sustituyan los insumos costosos
por otros de menor precio. Con este proceso de sustitu-
cin, las empresas pueden producir una cantidad dada
de produccin al menor costo total. En forma seme-
jante, cuando los consumidores sustituyen bienes caros
por baratos, compran una cantidad dada de satisfaccin
a menor costo.

Efecto ingreso
Un segundo impacto del cambio de un precio se da en
el ingreso real cuando es fijo. El trmino ingreso real
significa la cantidad real de bienes y servicios que puede
comprar su dinero. Cuando un precio se eleva y los
ingresos monetarios son fijos, los ingresos reales de
los consumidores decaen porque no pueden costear la
misma cantidad de bienes que antes. Esto produce el
efecto ingreso, el cual es el cambio en la cantidad
demandada que surge porque el cambio de precio
reduce los ingresos reales del consumidor. La mayora
de los bienes responde positivamente a ingresos supe-
riores, por lo que el efecto ingreso normalmente refor-
zar el efecto sustitucin al producir una curva de
demanda con pendiente negativa.
A fin de obtener una medida cuantitativa del efecto
sobre el ingreso, se utiliza un nuevo concepto, la elasti-
Las elasticidades ingreso elevadas, como las de los viajes
por avin o los yates, indican que la demanda de estos
bienes se incrementa con rapidez a medida que el
ingreso aumenta. Las elasticidades ingreso bajas, tales
como las que existen para los alimentos o para los ci-
garros, indican una dbil respuesta de la demanda a
medida que el ingreso aumenta.


Clculo de la elasticidad ingreso
Suponga que usted es un planeador urbano
para Santa Fe, Nuevo Mxico, y le preocupa
el crecimiento en la demanda de consumo de
agua por parte de los hogares en esa regin rida. Usted rea-
liza algunas investigaciones y encuentra los siguientes datos
para el ao 2000: la poblacin es de 62 000 personas; la tasa
de crecimiento proyectada de la poblacin es de 20% cada
dcada; el consumo de agua per cpita en 2000 fue de 1 000
galones; se proyect que los ingresos per cpita se incremen-
taran 25% durante la siguiente dcada; y la elasticidad ingreso
del uso de agua per cpita es de 0.50. Entonces usted calcula
las necesidades de aguapara 2010 (sin cambio en los precios)
de la siguiente manera:
Consumo de aguaen 2010
poblacin en 2000
factor de crecimiento de la poblacin
uso de aguaper cpita
[1 (crecimiento del ingreso
elasticidad del ingreso)]
62 000 1.2 1 000 (1 0.25 0.50)
83 700 000
Para estos datos, usted proyecta un crecimiento en el uso
total de aguade los hogares de 35% de 2000 a 2010.


Los efectos ingreso y los efectos sustitucin se com-
binan para determinar las principales caractersticas
de las curvas de la demanda de distintos productos. Bajo
algunas circunstancias, la curva resultante de la demanda
es sumamente elstica respecto del precio, como cuan-
do el consumidor ha estado gastando mucho en el bien
y existen sustitutos disponibles. En este caso, tanto el
efecto ingreso como el de sustitucin son fuertes y la

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1 2 3



94 CAPTULO 5 DEMANDA Y COMPORTAMIENTO DEL CONSUMIDOR

cantidad demandada responde con fuerza a un incre-
mento en los precios.
Pero considere un bien como la sal, el cual necesita
solamente una fraccin pequea del presupuesto del
consumidor. La sal no puede sustituirse fcilmente con
otros artculos y se necesita en pequeas cantidades
para complementar artculos ms importantes. Para la
sal, tanto los efectos sustitucin como los efectos ingreso
son pequeos y la demanda tender a ser inelstica res-
pecto del precio.

DE LA DEMANDA INDIVIDUAL
A LA DEMANDA DE MERCADO
Una vez que se analizaron los principios que subyacen a
la demanda de caf o de correo electrnico de un solo
individuo, a continuacin se examina cmo la demanda
de todo el mercado se deriva a partir de la demanda indi-
vidual. La curva de la demanda de un bien para todo el mer-
cado se obtiene al sumar las cantidades que demandan todos
los consumidores. Cada consumidor tiene una curva de
la demanda sobre la cual se puede ubicar la canti-
dad demandada contra el precio; generalmente tiene
una pendiente negativa y hacia la derecha. Si todos los
consumidores fueran exactamente iguales en cuanto a
sus demandas y hubiera un milln de consumidores, la
curva de la demanda del mercado sera un agranda-
miento de un milln de veces la curva de la demanda de
cada consumidor.
Es evidente que las personas tienen gustos distintos.
Algunas tienen altos ingresos, otras ingresos bajos. Algu-
nas tienen un enorme deseo de caf; otras prefieren
consumir refrescos de cola. Para obtener la curva del
mercado total se calcula la suma total de lo que todos
los diferentes consumidores adquirirn a cualquier pre-
cio dado. Luego se grafica esa cantidad total como un
punto sobre la curva de la demanda. O, si lo desea,
puede construir una tabla de la demanda numrica al
sumar las cantidades demandadas por todos los indivi-
duos a cada precio de mercado.
Por conveniencia, le asignamos las letras minsculas
(dd y oo) a las curvas individuales de la oferta y la de-
manda, y las letras maysculas (DD y OO) a las curvas de
mercado de las curvas de la oferta y la demanda.
La curva de la demanda del mercado es la suma de
las demandas individuales a cada precio. En la figura
5-2 se muestra cmo sumar las curvas de la demanda
individual dd horizontalmente para obtener la curva de
la demanda del mercado DD.



a) Demanda de Snchez b) Demanda de Bentez c) Demanda conjunta

P P P

$10
d
1
$10 $10
D


d
2
Curva de la demanda de mercado

$5
1
a
1 $5
2
a
2
$5
1 2
A

=

a
1
+

a
2



d
2
D

d
1
0
q
1
0 1 2 3 4
q
2
0 1 2 3 4 5 6
Q

=

q
1
+

q
2
Cantidad
1
Cantidad
2
Cantidad total

FIGURA 5-2. Demanda de mercado derivada de las demandas individuales
Para hallar la curva de la demanda de mercado se suman las curvas de la demanda de todos
los consumidores. A cada uno de los precios, por ejemplo, 5 dlares, sume las cantidades que
cada persona demand para obtener la cantidad de mercado demandada. En la figura se
muestra que, a un precio de 5 dlares, se suma horizontalmente la unidad que demanda Sn-
chez y las dos que demanda Bentez para obtener la demanda del mercado de 3 unidades.

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o




DE LA DEMANDA INDIVIDUAL A LA DEMANDA DE MERCADO 95

Desplazamientos de la demanda
P
Los cambios en el precio del caf influyen en la canti-
dad demandada de caf. Esto lo sabe por los estudios
presupuestales, a partir de la experiencia histrica y del
anlisis del propio comportamiento. En el captulo 3 se
D D D
analizaron brevemente algunos de los determinantes
importantes de la demanda que no se relacionan con el
precio. Ahora se revisa ese debate a la luz del anlisis
del comportamiento del consumidor.
Un aumento en el ingreso tiende a acrecentar la
cantidad de bienes que los consumidores estn dispues-
tos a adquirir. Los satisfactores de necesidades tienden

A
A A




D D
D


a responder menos que la mayor parte de los bienes a
las modificaciones en el ingreso, mientras que los lujos
0 Cantidad
Q
tienden a responder ms al ingreso. Y existen algunos
bienes anmalos, a los que se conoce como bienes infe-
riores, para los cuales las compras pueden reducirse a
medida que los ingresos aumentan, porque la gente
puede sustituirlas por otros bienes ms deseables. Los
huesos para sopa, el viaje en autobs entre ciudades y
los televisores blanco y negro son ejemplos de bienes
inferiores para muchos estadounidenses de hoy.
Qu significa todo esto en trminos de la curva de
la demanda? La curva de la demanda muestra cmo la
cantidad de un bien demandado responde a un cambio
en su propio precio. Pero la demanda tambin recibe la
influencia de los precios de otros bienes, de los ingresos
de los consumidores y de otros factores especiales. La
curva de la demanda se traz bajo el supuesto de que
estas otras cosas permanecan constantes. Pero qu
pasara si estas otras cosas se modifican? Entonces la
curva de la demanda total se desplazara hacia la dere-
cha o hacia la izquierda.
En la figura 5-3 se muestran los cambios en los facto-
res que afectan la demanda. Dados los ingresos de las
personas y los precios para otros bienes, es posible tra-
zar la curva de la demanda de caf como DD. Suponga
que ese precio y la cantidad se ubican en el punto A.
Suponga que los ingresos se elevan mientras que los
precios del caf y de otros bienes permanecen sin cam-
bio. Como el caf es un bien normal con una elasticidad
ingreso positiva, la gente aumentar sus compras del
mismo. De ah que la curva de la demanda para el caf
se desplazar hacia la derecha, a D D , donde A indica
la nueva cantidad demandada de caf. Si los ingresos
cayeran, entonces se esperara una reduccin en la
demanda y en la cantidad que se compra. Este desplaza-
miento hacia abajo se ilustra con D D y A .

Sustitutos y complementos
Todo el mundo sabe que al elevar el precio de la carne
se reducir su demanda, lo cual tambin influir en la
FIGURA 5-3. La curva de la demanda se desplaza cuando
vara el ingreso o los precios de otros bienes
Cuando aumentan los ingresos, los consumidores general-
mente quieren una cantidad mayor de un bien, por lo que
aumentan o desplazan la demanda hacia fuera (explique por
qu DD se desplaza a D D cuando aumenta el ingreso). El
aumento de precio de un bien sustituto tambin aumenta o
desplaza la curva de la demanda hacia fuera (por ejemplo, de
DD a D D ). Explique por qu una disminucin en el ingreso
generalmente desplazara a la demanda hacia D D . Por qu
una cada en los precios del pollo desplazara la demanda de
hamburguesas a D D ?


demanda de otros bienes. Por ejemplo, un precio ms
alto para la carne aumentar la demanda de sustitu-
tos tales como el pollo. Un mayor precio de la carne de
res puede reducir la demanda de bienes tales como
bollos para hamburguesa y salsa de tomate que se utiliza
junto con las hamburguesas de carne de res. Probable-
mente esto tendr poco efecto sobre la demanda de
libros de texto de economa.
Por tanto, se afirma que la carne y el pollo son pro-
ductos sustitutos. Los bienes A y B son sustitutos si un
aumento en el precio del bien A aumenta la demanda
del bien sustituto B. Las hamburguesas y los bollos para
hamburguesa, o los automviles y la gasolina, por otro
lado, son productos complementarios; se les denomina
complementos porque un aumento en el precio del bien
A provoca una cada en la demanda de su complemento,
el bien B. Entre ambos estn los bienes independientes,
como la carne de res y los libros de texto, para los cuales
un cambio de precio en uno no tiene efecto alguno en
la demanda del otro. Intente clasificar los pares siguien-
tes: pavo y salsa de arndano; aceite y carbn; universi-
dad y libros de texto; zapatos y agujetas; sal y agujetas.
Suponga que la figura 5-3 representa la demanda de
carne de res. Una cada en el precio del pollo pue-
de muy bien provocar que los consumidores compren

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96 CAPTULO 5 DEMANDA Y COMPORTAMIENTO DEL CONSUMIDOR

menos carne de res; por tanto, la curva de la demanda
de carne de res se desplazara hacia la izquierda, por
ejemplo, hasta D D . Pero qu sucedera si el precio de
los bollos para hamburguesa se redujera? El cambio
resultante en DD, si hubiera alguno, se dar en la direc-
cin de las mayores compras de carne de res, un despla-
zamiento hacia la derecha de la curva de la demanda.
Por qu esta diferencia sera la respuesta? Porque el
pollo es un producto sustituto para la carne de res,
mientras que los bollos para hamburguesa son comple-
mento de la carne de res.
Repaso de conceptos clave:
Producto Elasticidad-precio
Tomates 4.60
Chcharos 2.80
Apuestas legales 1.90
Servicio de taxis 1.24
Muebles 1.00
Pelculas 0.87
Zapatos 0.70
Servicios legales 0.61
Seguros mdicos 0.31
Viajes en autobs 0.20
Electricidad residencial 0.13
















El efecto sustitucin se presenta cuando un precio
mayor conduce a la sustitucin del bien cuyo pre-
cio se ha elevado por otros bienes.
El efecto ingreso es la modificacin en la cantidad
demandada de un bien debida a que el cambio en
su precio tiene el efecto de cambiar el ingreso real
del consumidor.
La elasticidad-ingreso es el cambio porcentual en la
cantidad demandada de un bien dividido entre el
cambio porcentual en el ingreso.
Los bienes son sustitutos si un incremento en el pre-
cio de uno aumenta la demanda de otro.
Los bienes son complementos si un aumento en el
precio de uno reduce la demanda de otro.
Los bienes son independientes si el cambio en el
precio de uno no tiene efecto alguno en la demanda
de otro.
TABLA 5-2. Algunas estimaciones de las elasticidades-precio
de la demanda
Las estimaciones de las elasticidades-precio de la demanda
muestran una amplia variacin. Generalmente las elasticida-
des son elevadas para bienes que tienen sustitutos fciles,
como los tomates o los chcharos. Existen las elasticidades-
precio bajas para bienes tales como la electricidad, las cuales
son esenciales para la vida diaria y para las que no existen
sustitutos cercanos.
Fuente: Heinz Kohler, Microeconomics: Theory and Applications (Heath, Lexing-
ton, Mass., 1992).

para determinar las inversiones necesarias para generar
mayor capacidad, las instalaciones elctricas necesitan
contar con elasticidades-ingreso para calcular el con-
sumo de electricidad.

Estimados empricos de las
elasticidades-precio e ingreso
Para muchas aplicaciones econmicas, resulta esencial
contar con los clculos numricos de las elasticidades-
precio. Por ejemplo, un fabricante de automviles
querr conocer el impacto en las ventas del incremento
en el precio de los automviles que resulta de la instala-
cin de un costoso equipo para el control de la conta-
minacin; una universidad necesita saber el impacto de
colegiaturas ms altas en las solicitudes de los estudian-
tes; y un editor calcular el impacto en sus ventas de
precios ms altos de los libros de texto. Todas estas apli-
caciones requieren un estimado numrico de la elastici-
dad precio.
Decisiones semejantes dependen de las elasticida-
des-ingreso. Un gobierno que planea construir una
carretera o una red ferrocarrilera calcular el efecto de
ingresos ms altos en el viaje por automvil; el gobierno
federal debe calcular el efecto de ingresos ms altos en
el consumo de energa cuando disee polticas para la
contaminacin del aire o el sobrecalentamiento global;
Producto Elasticidad-ingreso
Automviles 2.46
Vivienda ocupada por el propietario 1.49
Mobiliario 1.48
Libros 1.44
Comidas en restaurantes 1.40
Ropa 1.02
Servicios mdicos 0.75
Tabaco 0.64
Huevos 0.37
Margarina 0.20
Productos de cerdo 0.20
Harina 0.36

TABLA 5-3. Elasticidades-ingreso de algunos productos
Las elasticidades-ingreso son elevadas como artculos de lujo,
cuyo consumo crece con rapidez en relacin con el ingreso.
Las elasticidades-ingreso negativas se encuentran entre los
bienes inferiores, cuya demanda cae a medida que el ingreso
se eleva. La demanda de muchos productos de primera nece-
sidad como la ropa, crece proporcionalmente con el ingreso.
Fuente: Heinz Kohler, Microeconomics: Theory and Applications (Heath, Lexing-
ton, Mass., 1992).

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LA ECONOMA DE LA ADICCIN 97

Los economistas han desarrollado tiles tcnicas
estadsticas para calcular los precios y las elasticidades-
ingreso. Los estimados cuantitativos se derivan de datos
de mercado sobre las cantidades demandadas, los pre-
cios, los ingresos y otras variables. En las tablas 5-2 y 5-3
se muestran algunos estimados de elasticidades.

LA ECONOMA DE LA ADICCIN
En una economa de libre mercado el gobierno gene-
ralmente le permite a la gente decidir qu comprar con
su dinero. Si algunos quieren adquirir casas costosas, se
supone que saben qu es lo mejor para ellos y que, en
inters de la libertad personal, el gobierno debe respe-
tar sus preferencias.
En algunos casos, aunque muy rara vez y con grandes
dudas, el gobierno decide colocarse por encima de las
decisiones adultas privadas. ste es el caso de los bienes de
mrito, cuyo consumo se supone que es intrnsecamente
valioso, y de lo opuesto, es decir, de los bienes de demrito,
cuyo consumo se considera daino. En este tipo de bie-
nes hay algunas actividades de consumo que tienen efec-
tos tan graves que es deseable controlar las decisiones
privadas de los individuos. En la actualidad, la mayora
de las sociedades ve por la educacin pblica y la aten-
cin mdica de emergencia; por otro lado, la sociedad
tambin castiga o prohbe el consumo de sustancias
dainas tales como el tabaco, el alcohol y la herona.
Entre las reas ms controvertidas de poltica social
se cuentan los bienes de demrito que implican adiccio-
nes. Una adiccin es un patrn de uso compulsivo y no
controlado de una sustancia. El fumador de grandes
cantidades de tabaco y el usuario adicto a la herona
pueden lamentarse amargamente del hbito que adqui-
rieron; pero esos hbitos son difciles de abandonar una
vez que se han establecido. Un usuario regular de ci-
garros o de herona tiene muchas ms probabilidades
de desear estas sustancias que un no usuario. Adems,
para bienes sumamente adictivos, es probable que las
demandas sean bastante inelsticas respecto al precio.
Los mercados para sustancias adictivas son un gran
negocio. El gasto de los consumidores en productos de
tabaco en 2007 fue de 95 000 millones de dlares en
Estados Unidos, mientras que en productos alcohlicos
fue de 155 000 millones de dlares. Las cifras para dro-
gas ilegales tienen que adivinarse, pero los clculos
recientes ubican el total en alrededor de 75 000 millo-
nes de dlares anuales.
El consumo de estas sustancias da lugar a importan-
tes problemas de poltica pblica, porque las sustancias
adictivas daan a los usuarios y a menudo imponen cos-
tos y daos a la sociedad. Entre los perjuicios a los usua-
rios estn alrededor de 450 000 muertes prematuras al
ao, adems de una gran variedad de problemas mdi-
cos que se atribuyen al tabaco; 10 000 accidentes de
carretera al ao se atribuyen al alcohol; y el fracaso en la
escuela, en el trabajo y en la familia, junto con altos
niveles de sida, al uso de herona por va intravenosa.
Entre los daos a la sociedad estn los crmenes preda-
torios, de precio muy alto, en los que participan los adic-
tos a drogas; los costos de proporcionar atencin mdica
con subsidio a los que consumen drogas, cigarro o
tabaco; la rpida expansin de enfermedades transmisi-
bles, en especial sida y neumona, y la tendencia de los
usuarios actuales a reclutar nuevos consumidores.
Una poltica, que a menudo se sigue en Estados
Unidos, consiste en prohibir la venta y el uso de sustan-
cias adictivas y de poner en prctica la prohibicin con
sanciones penales. Desde el punto de vista de la econo-
ma, la prohibicin puede interpretarse como un des-
plazamiento pronunciado hacia arriba en la curva de la
oferta. Despus de ste, el precio de la sustancia adictiva
es mucho mayor. Durante la llamada Prohibicin (1920-
1933), el precio del alcohol era aproximadamente tres
veces superior que antes. Se calcula que en la actuali-
dad, la cocana se vende a un precio al menos veinte
veces superior al precio de mercado.
Cul es el efecto de las limitaciones a la oferta en el
consumo de sustancias adictivas? y cmo es que la pro-
hibicin influye en los daos a uno mismo y a la socie-
dad? Para responder a estos cuestionamientos, necesita
considerar la naturaleza de la demanda de sustancias
adictivas. De acuerdo con la evidencia, los consumido-
res casuales de drogas ilegales tienen sustitutos baratos
tales como el alcohol y el tabaco y, por tanto, tendrn
una elasticidad-precio relativamente alta de la demanda.
Por el contrario, los usuarios consuetudinarios a me-
nudo son adictos a sustancias particulares y tienen
demandas inelsticas con respecto al precio.
En la figura 5-4 se ilustra un posible resultado. La
curva de la demanda DD es muy inelstica con respecto
al precio para usuarios establecidos. Ahora considere
una poltica para desalentar el uso de drogas. Un enfo-
que, que se ha utilizado para los cigarros, es imponer
un impuesto fuerte al producto. Como se seal en el
captulo anterior, esto puede analizarse como un des-
plazamiento ascendente en la curva de la oferta. Una
poltica de prohibicin como la que se utiliza para sus-
tancias ilegales tiene el mismo efecto de desplazar la
curva de la oferta de OO a O O .
Como la demanda es inelstica con respecto al pre-
cio, la cantidad demandada se reducir muy poco. A un
precio ms elevado, el gasto total en drogas aumenta en
forma muy pronunciada. Para tales drogas, los desem-

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98 CAPTULO 5 DEMANDA Y COMPORTAMIENTO DEL CONSUMIDOR

D
tancia que puede llevar a los usuarios a consumir otras
sustancias dainas. Por ejemplo, los estados que tienen
castigos penales para la mariguana, tienden a tener un

P
ilegal
A B
O (drogas ilegales) consumo mayor de alcohol y de tabaco entre los adoles-
centes.
O
Es evidente que la poltica social hacia las sustancias
adictivas da lugar a problemas sumamente complejos.

P
legal
H


O

C
O (drogas legales)
Pero la teora econmica de la demanda proporciona
algunas conclusiones importantes sobre el impacto de
planteamientos alternos. En primer lugar, sugiere que

F G
D

0
Cantidad de sustancias adictivas
FIGURA 5-4. Mercado de las sustancias adictivas
La demanda de las sustancias adictivas es muy inelstica con
respecto al precio en el caso de los fumadores empedernidos
o los consumidores consuetudinarios de drogas como la
herona o la cocana. En consecuencia, si la prohibicin des-
plaza a la oferta de OO a O O , el gasto total en drogas aumenta
de 0HCG a 0ABF. En el caso de las drogas muy inelsticas con
respecto al precio, eso implica que el gasto en drogas aumen-
tar cuando se restrinja la oferta. Qu ocurrir con la delin-
cuencia tras la prohibicin si los adictos obtienen una propor-
cin significativa de ingresos robando? Puede usted entender
por qu algunas personas abogan por una aplicacin menos
rigurosa de las leyes sobre drogas o incluso por eliminar la
penalizacin en el caso de las drogas adictivas?


bolsos pueden ser tan grandes que el usuario participa
en crmenes contra la propiedad. Los resultados, en
opinin de dos economistas que han estudiado el tema,
son que el mercado de las drogas ilegales promueve el
crimen, destruye las ciudades, expande el sida, corrompe
a los polticos y a los funcionarios encargados de poner
la ley en vigor, produce y acenta la pobreza, y erosiona
el contexto moral de la sociedad.
Un caso distinto se presentara con los consumidores
muy sensibles al precio, como son los usuarios casuales.
Por ejemplo, un adolescente puede experimentar con
una sustancia adictiva si es costeable, mientras que es
poco probable que un precio elevado (al que acompaa
una disponibilidad baja) tiente a esa persona al grado de
hacerla adicta. En este caso, es probable que las limita-
ciones a la oferta reduzcan mucho el uso y el gasto de
sustancias adictivas. (Vea la pregunta 10 al final del cap-
tulo para un anlisis ms profundo de este tema.)
Una de las principales dificultades de la regulacin
de sustancias adictivas se da por los patrones de sustitu-
cin entre ellas. Parece ser que muchas drogas son sus-
titutas cercanas y no complementos unas de otras. Por
tanto, advierten los expertos elevar el precio de una sus-
elevar los precios de sustancias adictivas dainas puede
reducir la cantidad de usuarios casuales a los que el
mercado atraiga. En segundo, advierte con respecto a
que muchas de las consecuencias negativas de las dro-
gas ilegales resultan de la prohibicin de sustancias
adictivas y no de su consumo en s mismo. Muchos
observadores minuciosos concluyen que con la observa-
cin paradjica de los costos generales de las sustancias
adictivas (para los usuarios, para otras personas y para
las afectadas ciudades en las que el comercio de drogas
prospera), stos seran menores si se relajaran las prohi-
biciones gubernamentales y si los recursos que se dedi-
can actualmente a limitar la oferta se dedicaran mejor a
tratar y a asesorar a los usuarios.

LA PARADOJA DEL VALOR
Hace ms de dos siglos, en La riqueza de las naciones,
Adam Smith present la paradoja del valor:
Nada es ms til que el agua; pero no compra nada. Un
diamante, por el contrario, tiene escaso valor, si es que
alguno; pero una gran cantidad de otros bienes se ten-
drn como intercambio por l.
En otras palabras, cmo es que el agua, que es esencial
para la vida, tiene poco valor, mientras que los diaman-
tes, que se utilizan generalmente para un consumo
superfluo, exigen un precio enorme?
Esta paradoja preocupaba a Adam Smith hace 200
aos. Ahora imagine el dilogo entre un estudiante
inquisitivo y un Adam Smith de la poca moderna, el
cual se dara en los siguientes trminos:
Estudiante: Cmo resolver la paradoja del valor?
Smith moderno: La respuesta ms sencilla es que las cur-
vas de la oferta y la demanda de agua se cruzan en un
precio muy bajo, mientras que las de los diamantes pro-
ducen un precio de equilibrio muy alto.
Estudiante: Pero usted siempre ha enseado a ir ms
all de las curvas. Por qu las curvas de la oferta y de la
demanda de agua se cruzan en un precio tan bajo y las
de los diamantes a uno tan elevado?

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d

l
a
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s
)

1



EXCEDENTE DEL CONSUMIDOR 99

Smith moderno: La respuesta es que los diamantes son
muy escasos y el costo de obtenerlos es ms alto, mien-
tras que el agua es relativamente abundante y cuesta
poco en muchas reas del mundo.
Estudiante : Pero dnde est la utilidad en esta situa-
cin?
Excedente del consumidor para el individuo
P
10
9
8
Smith moderno: Tienes razn en que esta respuesta no
conciliar la informacin de los costos con el hecho igual-
mente vlido de que el agua del mundo es mucho ms
crtica que la oferta mundial de diamantes. Por tanto,
hay que aadir una segunda verdad: la utilidad total del
consumo del agua no determina ni su precio ni su
demanda. Ms bien, el precio del agua est determinado
por su utilidad marginal, por la utilidad del ltimo vaso
de agua. Como existe tanta agua, el ltimo vaso se vende
7
6
5
4
3
2
P =1
Curva de la demanda
de agua del consumidor



Precio del agua

E
por muy poco. Incluso cuando las primeras gotas valgan
la vida misma, se necesitan las ltimas solamente para
regar el prado o para lavar el automvil.
Estudiante: Ahora lo entiendo. La teora del valor eco-
nmico es fcil de comprender si solamente se recuerda
que en economa las cosas funcionan a la inversa. Es la
utilidad marginal la que influye en los precios y en las
cantidades y no al revs.
Smith moderno: Exacto! Un bien inmensamente valioso
como el agua se vende por casi nada porque sus ltimas
gotas valen casi nada.
Este dilogo se replantea de la siguiente manera:
mientras ms existe de un bien, menos es la deseabilidad
relativa de su ltima unidad. Por tanto, resulta claro por
qu el agua tiene un precio bajo y por qu una necesi-
dad absoluta como el aire se puede convertir en un bien
gratuito. En ambos casos, son las grandes cantidades las
que llevan las utilidades marginales a un punto tan bajo
y por tanto reducen los precios de estos bienes vitales.

EXCEDENTE DEL CONSUMIDOR
La paradoja del valor subraya que el valor monetario
registrado de un bien (medido por el precio por la can-
tidad) puede ser un indicador engaoso del valor eco-
nmico total de ese valor. El valor econmico del aire
que respira es cero y, sin embargo, la contribucin del
aire al bienestar es inconmensurablemente grande.
La diferencia entre la utilidad total de un bien y su
valor total de mercado recibe el nombre de excedente
del consumidor. El excedente surge porque se recibe
ms de aquello por lo que se paga como resultado de
la ley de la utilidad marginal decreciente.
Cuenta con un excedente del consumidor bsica-
mente porque paga la misma cantidad por cada unidad
Q
0 2 3 4 5 6 7 8 9
Cantidad de agua
FIGURA 5-5. Debido a una utilidad marginal decreciente, la
satisfaccin del cliente supera lo que se paga
La demanda de pendiente decreciente del agua refleja la uti-
lidad marginal decreciente del agua. Advierta cunta necesi-
dad se presenta a partir de las primeras unidades. Si se aaden
todos los excedentes grises (8 dlares de la unidad 1 7 dla-
res del excedente sobre la unidad 2
...
1 dlar del exce-
dente sobre la unidad 8), obtenemos el excedente total del
consumidor de 36 dlares sobre las compras de agua.
En el caso simplificado que aqu se expone, el rea entre
la curva de la demanda y la lnea de precios es el excedente
total del consumidor.



de un bien que compra, desde la primera hasta la
ltima. Paga lo mismo por cada huevo o por cada vaso
de agua. As, paga por cada unidad lo que vale la ltima
unidad. Pero por la ley fundamental de la utilidad mar-
ginal decreciente, las primeras unidades valen ms que
la ltima. De tal manera, disfruta de un excedente de
utilidad en cada una de estas primeras unidades.
En la figura 5-5 se muestra el concepto de excedente
del consumidor donde el dinero proporciona una
herramienta til para medir la utilidad. Aqu, un indivi-
duo consume agua, la cual tiene un precio de un dlar
por galn. Esto se muestra por la lnea horizontal a un
dlar de la figura 5-5 (punto E). El consumidor consi-
dera cuntos botellones de galn comprar a ese precio.
El primero es sumamente valioso, satisface una sed ex-
trema, y el consumidor est dispuesto a pagar 9 dlares
por l. Pero si este primer galn cuesta solamente el
precio de mercado de un dlar, el consumidor ha obte-
nido un excedente de 8 dlares.

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P
r
e
c
i
o
y
u
t
i
l
i
d
a
d
m
a
r
g
i
n
a
l

d
e
l
a
g
u
a
(
e
n
d

l
a
r
e
s
)




100 CAPTULO 5 DEMANDA Y COMPORTAMIENTO DEL CONSUMIDOR

Excedente del consumidor para un mercado
Como los consumidores pagan el precio de la ltima


9
8
7
6
5
4
3
2
P= 1
0
P
R








N


D




Excedente
del consumidor

Compras totales
Cantidad de agua











M







Precio
del agua

E
D
Q
unidad para todas las unidades consumidas, ellos disfru-
tan un excedente de la utilidad sobre el costo. El exce-
dente del consumidor mide el valor adicional que los
consumidores reciben sobre el que pagan por un bien.

Aplicaciones del excedente del consumidor
El concepto de excedente del consumidor es til para
ayudar a evaluar muchas decisiones de Estado. Por
ejemplo, cmo decide entre el valor de construir una
nueva carretera y el de conservar un lugar de recrea-
cin? Suponga que el Estado se ha propuesto la cons-
truccin de una nueva carretera. Al ser libre para todos,
no producir ingresos. El valor para los usuarios estar
FIGURA 5-6. El excedente total del consumidor es el rea
situada debajo de la curva de la demanda y por encima de la
recta del precio
La curva de la demanda mide la cantidad que pagaran los
consumidores por cada unidad consumida. As pues, el rea
total situada debajo de la curva de demanda (0REM) muestra
la utilidad total que reporta el consumo de agua. Al restar el
costo de mercado del agua para los consumidores (igual a
0NEM), se obtiene el excedente del consumidor generado
por el consumo de agua representado como el tringulo NER.
Este dispositivo resulta til para calcular los beneficios de los
bienes pblicos y las prdidas que provocan los monopolios y
los aranceles sobre las importaciones.


Considere el segundo galn. ste vale 8 dlares para
el consumidor, pero de nuevo, solamente se paga con
un dlar, por lo que el excedente es de 7 dlares. Y as,
sucesivamente hasta el noveno galn, el cual slo vale
50 centavos para el consumidor y, por tanto, no se com-
pra. El equilibrio para el consumidor se da en el punto
E, donde se compran 8 galones de agua a un precio de
un dlar cada uno.
Pero aqu hay un importante descubrimiento: aun-
que el consumidor solamente ha pagado 8 dlares, el
valor total del agua es de 44 dlares, resultado de sumar
cada una de las columnas de utilidad marginal (
$
9
$
8
...

$
2). As, el consumidor ha obtenido un exce-
dente de 36 dlares sobre la cantidad que pag.
En la figura 5-5 se analiza el caso de un solo consumi-
dor que compra agua. Tambin se puede aplicar el con-
cepto de excedente del consumidor para un mercado
en su totalidad. La curva de la demanda del mercado de
la figura 5-6 es la suma horizontal de las curvas indivi-
duales de la demanda. La lgica del excedente del con-
sumidor individual se traslada al mercado en su totali-
dad. El rea de la curva de la demanda de mercado sobre
la lnea del precio, que se muestra como NER en la figura
5-6, y representa el excedente total del consumidor.
en el tiempo que ahorran o en viajes ms seguros y
puede medirse por el excedente del consumidor indivi-
dual. A fin de evitar dificultades en las comparaciones
de utilidad interpersonal, se supone que existen 10 000
usuarios, todos idnticos en todos los aspectos.
Suponga que el excedente del consumidor de cada
individuo es de 350 dlares para la carretera. sta ele-
var el bienestar econmico del consumidor si su costo
total es inferior a 3.5 millones de dlares (10 000
$
350). Los economistas utilizan un excedente del con-
sumidor cuando realizan un anlisis del costo-beneficio, el
cual pretende determinar los costos y beneficios de un
programa gubernamental. En general, un economista
recomendara que se construyera una carretera libre si
su excedente total del consumidor excediera sus costos.
Se han empleado anlisis similares para cuestiones am-
bientales tales como si se deben preservar zonas salvajes
para recreacin o si se necesita un nuevo equipo para el
control de la contaminacin.
El concepto de excedente del consumidor tambin
se refiere al enorme privilegio del que disfrutan los ciu-
dadanos modernos. Cada uno disfruta una gran varie-
dad de bienes enormemente valiosos que se pueden
adquirir a precios bajos. Esto obliga a adoptar una acti-
tud de humildad. Si usted conoce a alguien que est pre-
sumiendo de su productividad econmica, o explicando
cun elevado es su salario real, sugirale un momento
de reflexin. Si esas personas se transportaran, junto
con sus habilidades especializadas, a una isla desierta
inhabitada, cunto valdran sus ingresos? En verdad,
sin maquinaria de capital, sin la cooperacin de los
dems, y sin el conocimiento tecnolgico que cada gene-
racin hereda del pasado, cunto producira? Es suma-
mente evidente que todos aprovechan los beneficios de
un mundo econmico que nunca construyeron. Como
afirm el gran socilogo britnico L.T. Hobhouse:
El organizador de la industria que piensa que se ha
hecho a s mismo y a su negocio olvida que ha encon-

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RESUMEN 101

trado un sistema social completo, listo para echar mano
de trabajadores calificados, maquinaria, un mercado,
paz y orden, un vasto aparato y una atmsfera prevale-
ciente, la creacin de millones de hombres y cientos de
generaciones. Si se elimina todo el factor social, no
(somos) ms que... salvajes que viven de races, moras y
chcharos.
Ahora que ha examinado los aspectos esenciales de
la demanda, continan los costos y la oferta.






RESUMEN

1. Las demandas del mercado o curvas de la demanda se
explican a partir del proceso de seleccin que hacen los
individuos de su canasta preferida de servicios y bienes de
consumo.
2. Los economistas explican la demanda del consumidor
mediante el concepto de utilidad, el cual denota la satis-
faccin relativa que un consumidor obtiene a partir del
uso de diferentes bienes. La satisfaccin adicional que se
obtiene de consumir una unidad adicional de un bien
recibe el nombre de utilidad marginal, donde el trmino
marginal se refiere a la utilidad adicional o incremental.
De acuerdo con la ley de la utilidad marginal decreciente,
a medida que aumenta la cantidad consumida de un bien,
la utilidad marginal de la ltima unidad consumida tiende
a reducirse.
3. Los economistas suponen que los consumidores asignan
sus limitados ingresos de modo que obtengan la mayor
satisfaccin o utilidad. Para maximizar la utilidad, un con-
sumidor debe satisfacer el principio de equimarginalidad de
que las utilidades marginales del ltimo dlar que se gasta
en todos y en cada uno de los bienes deben ser iguales.
Solamente cuando la utilidad marginal por dlar es
igual para manzanas, tocino, caf y todo lo dems, el con-
sumidor lograr la mayor satisfaccin a partir de un
ingreso limitado de dlares. Pero tenga cuidado en adver-
tir que la utilidad marginal de una botella de perfume de
50 dlares la onza no es igual a la utilidad marginal de un
vaso de cola de 50 centavos. Ms bien, sus utilidades mar-
ginales divididas entre el precio por unidad son iguales en
la asignacin ptima del consumidor. Es decir, sus utilida-
des marginales por el ltimo dlar, UM/P, se igualan.
4. La utilidad marginal igual o beneficio por unidad de un
recurso es una regla fundamental de eleccin. Tome cual-
quier recurso escaso, como el tiempo. Si desea maximizar
el valor o la utilidad de dicho recurso, asegrese de que el
beneficio marginal por unidad del mismo sea igual en
todos los usos.
5. La curva de la demanda para todos los consumidores se
deriva de sumar horizontalmente la curva de la demanda
individual de cada consumidor. Una curva de la deman-
da puede desplazarse por muchas razones. Por ejemplo,
un aumento en los ingresos normalmente desplazar DD
hacia la derecha, con lo cual se incrementar la demanda;
un aumento en el precio de un bien sustituto (por ejem-
plo, el pollo en lugar de la carne de res) tambin produ-
cir un desplazamiento ascendente muy similar en la
demanda; un aumento en el precio de un bien comple-
mentario (por ejemplo, los bollos para hamburguesa en
el caso de la carne de res) provocar a su vez un desplaza-
miento hacia abajo y hacia la izquierda en la curva DD.
Otros factores, tales como la modificacin en los gustos, la
poblacin, o las expectativas, tambin pueden afectar
la demanda.
6. Se obtiene un mayor conocimiento de los factores que
provocan una demanda con pendiente negativa si se
separa el efecto de un aumento de precio en efectos susti-
tucin y efectos ingreso. a) El efecto sustitucin se pre-
senta cuando un precio ms alto provoca la sustitucin de
otros bienes para obtener la satisfaccin; b) el efecto
ingreso significa que un aumento en los precios reduce el
ingreso real y con ello el consumo deseado de la mayora
de los bienes. Para casi todos los bienes, los efectos susti-
tucin y los efectos ingreso de un aumento en el precio se
refuerzan unos a otros y conducen a la ley de la demanda
con pendiente negativa. La respuesta cuantitativa de la
demanda al ingreso se mide con la elasticidad ingreso,
la cual es el cambio porcentual en la cantidad demandada
dividido entre el cambio porcentual en el ingreso.
7. Recuerde que la utilidad marginal es la que influye en el
mercado de precios y cantidades. Este aspecto se subraya
por el concepto de excedente del consumidor. Paga el mismo
precio por el ltimo litro de leche que por el primero.
Pero, debido a la ley de la utilidad marginal decreciente,
las utilidades marginales de unidades anteriores son ma-
yores que la ltima unidad. Esto significa que debiera
haber estado dispuesto a pagar por encima del precio de
mercado por cada una de las primeras unidades. El exceso
de valor total sobre el valor de mercado recibe el nom-
bre de excedente del consumidor. Este ltimo refleja el
beneficio que se obtiene de poder comprar todas las uni-
dades al mismo precio bajo. En casos simplificados, es
posible medir el excedente del consumidor como el rea
que se ubica entre la curva de la demanda y la lnea de los
precios. Es un concepto relevante para muchas decisiones
pblicas, como decidir cundo la comunidad debe incu-
rrir en los fuertes gastos de una carretera o de un puente,
o cundo separar tierra para destinarla a una zona prote-
gida.


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102 CAPTULO 5 DEMANDA Y COMPORTAMIENTO DEL CONSUMIDOR



CONCEPTOS PARA REVI SI N

utilidad; utilidad marginal
utilitarismo
ley de la utilidad marginal decreciente
desplazamientos de la demanda a partir
del ingreso y de otras fuentes
utilidad ordinal
principio

equimarginal:

UM
1
/P
1
UM
2
/P
2
...

UM

por

dlar

de ingreso
demanda del mercado frente a
demanda individual
elasticidad ingreso
sustitutos, complementos, bienes
independientes
efecto sustitucin y efecto ingreso
bienes de mrito, bienes de demrito
paradoja del valor
excedente del consumidor



LECTURAS ADICIONALES Y SITIOS EN LA RED

Lecturas adicionales
Para un anlisis avanzado de la teora del consumidor con-
sulte un texto intermedio; vea la seccin de Lecturas adiciona-
les del captulo 3 para contar con otras buenas referencias.
Jeremy Bentham introdujo el utilitarismo en An Introduction to
the Principles of Morals (1789).
Una interesante encuesta de psicologa y economa se incluye
en Matthew Rabin, Psychology and Economics, Journal of
Economic Literature, marzo de 1998, mientras que los estudiosos
serios del tema quiz deseen consultar Colin Camerer, George
Loewenstein y Matthew Rabin, eds., Advances in Behavioral Eco-
nomics (Princeton University Press, Princeton, NJ, 2003).
Con frecuencia, los consumidores necesitan ayuda para juz-
gar la utilidad de diferentes productos. Consulte los Consumer
Reports para encontrar artculos que intenten calificar a los pro-
ductos. En ocasiones clasifican a stos como mejor compra,
lo que puede significar la mayor utilidad por dlar de gasto.
Jeffrey A. Miron y Jeffrey Zwiebel, The Economic Case against
Drug Prohibition, Journal of Economic Perspectives, otoo de
1995, pp.175-192, es una excelente encuesta no tcnica de la
economa de la prohibicin de las drogas.
Sitios en la Red
En la direccin del Bureau of Economic Analysis, www.bea.
doc.gov, se proporcionan datos sobre los gastos del consumo
personal en Estados Unidos. Para informacin sobre los pre-
supuestos familiares, consulte la publicacin Consumer Expen-
ditures del Bureau of Labor Statistics, la cual est disponible
en www.bls.gov
En www.consumer.gov, una direccin del gobierno de Estados
Unidos, se proporcionan guas prcticas para los consumido-
res. La organizacin Public Citizen se dedica a cabildear en
Washington para la obtencin de drogas y dispositivos mdi-
cos ms seguros, para fuentes de energa ms limpias y segu-
ras, para un ambiente ms seguro, para un comercio justo, y
para un gobierno ms abierto y democrtico. Su direccin
de internet, www.citizen.org, contiene artculos sobre muchas
cuestiones relacionadas con el consumidor, el trabajo y el
ambiente.
Usted puede leer los documentos de varios premios Nobel,
tales como Akerlof, Kahneman y Smith, los cuales incluyen
sus opiniones sobre la economa del comportamiento, en
nobelprize.org/nobel_prizes/economics/laureates/



PREGUNTAS PARA DEBATE

1. Explique el significado de utilidad. Cul es la diferencia
entre utilidad total y utilidad marginal? Explique la ley de
la utilidad marginal decreciente y d un ejemplo num-
rico.
2. Cada semana, Tom Wu compra dos hamburguesas a 2 d-
lares cada una, ocho refrescos de cola a 50 centavos de
dlar cada uno y ocho rebanadas de pizza a 1 dlar cada
una, pero no compra hot dogs a 1.50 dlares cada uno.
Qu puede usted deducir acerca de la utilidad marginal
de Tom para cada uno de los cuatro bienes?
3. Qu pares de los siguientes bienes clasificara usted como
complementarios, sustitutos o independientes: carne de
res, salsa de tomate, cordero, cigarros, goma de mascar,
carne de res, radio, televisin, viajes por avin, viajes por
autobs, taxis y libros de pasta suave? Ilustre el desplaza-
miento resultante en la curva de la demanda para un bien
cuando el precio de otro se eleva. Cmo podra un cambio
en el ingreso afectar la curva de la demanda de viajes por
avin? Y la curva de la demanda de viajes por autobs?
4. Cul es el error cuando se afirma que la utilidad se
maximiza cuando las utilidades marginales de todos los
bienes son exactamente iguales? Corrija esta afirmacin
y explique sus razones para hacerlo.
5. A continuacin se presenta una forma de pensar acerca
del excedente del consumidor tal como se aplica a las
pelculas:

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PREGUNTAS PARA DEBATE 103

a) Cuntas pelculas vio usted el ao pasado?
b) Cunto pag usted en total para verlas?
c) Cunto es lo mximo que usted pagara para verlas?
d) Calcule c menos b. se es su excedente del consumi-
dor a partir de las pelculas.
6. Considere la siguiente tabla en la que se muestra la utili-
dad de diferentes cantidades de das en los que se esqui
cada ao:
a) Un enfoque (que se utiliza en la actualidad para la
herona y la cocana y para el alcohol durante la lla-
mada Prohibicin) consiste en reducir la oferta den-
tro de las fronteras de un pas. Muestre cmo esto
eleva el precio y aumenta el ingreso total de los pro-
veedores de la industria de las drogas.
b) Un enfoque alterno (que se sigue hoy en da para el
tabaco y el alcohol) es gravar fuertemente los bienes.
Si utiliza el aparato que se desarroll en el captulo
4, muestre cmo es que reduce el ingreso total de los
Cantidad de das de
esqu
Utilidad total
(en dlares)
proveedores de la industria de las drogas.
c) Comente sobre la diferencia entre los dos enfoques.
10. La demanda puede ser elstica con respecto al precio
0 0
1 70
2 110
3 146
4 176
5 196
6 196


Construya una tabla en la que muestre la utilidad
marginal para cada da en que esqui. Si se supone que
en la tabla se muestran las preferencias de un milln de
personas, trace la curva de la demanda de mercado para
los das de esqu. Si los boletos para las sillas transportado-
ras se venden en 40 dlares diarios, cul es el precio de
equilibrio y la cantidad de das en que se esqui?
7. Para cada uno de los productos de la tabla 5-2, calcule el
impacto de duplicar el precio en la cantidad demandada.
De la misma manera, para los bienes de la tabla 5-3, cul
sera el impacto de un incremento de 50% en los ingresos
de los consumidores?
8. Conforme usted sume curvas idnticas de la demanda de
ms y ms personas (de manera semejante al procedi-
miento de la figura 5-2), la curva de la demanda de mer-
cado se hace ms y ms plana en la misma escala. Este
hecho indica que la elasticidad de la demanda se vuelve
cada vez ms y ms grande? Explique su respuesta con
cuidado.
9. Una aplicacin interesante de la oferta y de la demanda
de las sustancias adictivas compara tcnicas alternas para
la restriccin de la oferta. Para este problema, suponga
que la demanda de sustancias adictivas es inelstica.
para los usuarios casuales de drogas (aquellos que no son
adictos a ellas o para quienes existen productos sustitutos
fcilmente disponibles). En este caso, las limitaciones o
los aumentos a los precios tendrn un impacto significa-
tivo en el uso. Dibuje una grfica de la oferta y de la
demanda como la de la figura 5-4, donde la curva de
la demanda es elstica con respecto al precio. Muestre el
efecto de un impuesto elevado en la cantidad demandada.
Demuestre que, dado que la demanda es elstica con res-
pecto al precio, el gasto total en las drogas con limitantes
se reducir. Explique por qu este anlisis apoyara el
argumento de aquellos que limitaran gravemente la dis-
ponibilidad de las sustancias adictivas.
11. Suponga que usted es muy rico y muy gordo. Su doctor le
ha aconsejado limitar su ingestin de alimentos a 2 000
caloras diarias. Cul es su equilibrio del consumidor
para el consumo de alimentos?
12. Problema numrico sobre el excedente del consumidor. Suponga
que la demanda para atravesar un puente toma la forma
de Y 1 000 000 50 000P, donde Y es el nmero de
viajes sobre el puente y P es la tarifa que se cobra por atra-
vesarlo (en dlares).
a) Calcule el excedente para el consumidor si la cuota
por atravesar el puente es ninguna, 1 dlar y 20
dlares.
b) Suponga que el costo del puente es de 1 800 000
dlares. Calcule la cuota con la que el propietario
del puente cubre sus gastos. Cul es el excedente del
consumidor en esta cuota?
c) Suponga que el costo del puente es de 8 millones de
dlares. Explique por qu el puente debe construirse
a pesar de que no hay cuota alguna que cubra los
costos.













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Apndice 5
ANLISIS GEOMTRICO DEL EQUILIBRIO DEL CONSUMIDOR

Un enfoque alterno y ms moderno de la derivacin de
las curvas de la demanda utiliza el enfoque denominado
curvas de indiferencia. En este apndice se extraen con-
clusiones importantes con respecto al comportamiento
del consumidor con esa nueva herramienta.

LA CURVA DE LA INDIFERENCIA
Comience por suponer que usted es un consumidor
que compra distintas combinaciones de dos bienes, por
ejemplo, alimento y vestido, a un conjunto dado de pre-
cios. Para cada combinacin de los dos bienes, suponga
que usted prefiere uno que otro o que es indiferente
frente al par. Por ejemplo, cuando se le pide que elija
entre la combinacin A de 1 unidad de alimento y 6 de
vestido y la combinacin B de 2 unidades de alimento y
3 de vestido, usted 1) puede preferir A sobre B, 2) B
sobre A o 3) mostrarse indiferente entre ambos.
Ahora suponga que A y B son igualmente buenos
ante sus ojos, esto es, que usted es indiferente con res-
pecto a cul de las dos recibe. Considere otras combina-
ciones de bienes acerca de las cuales usted es igualmente
indiferente, como se enlista en la tabla para la figura
5A-1.
En la figura 5A-1 se muestran estas combinaciones
en forma grfica. Se miden las unidades de ropa en un
eje y las unidades de alimento en el otro. Cada una de
las cuatro combinaciones de bienes est representada
por su punto, A, B, C, D. Pero de ninguna manera son
estas cuatro las nicas combinaciones sobre las que
usted se muestra indiferente. Otro conjunto, como el
de 1 unidades de alimento y 4 de vestido, pueden cali-
ficarse como iguales que A, B, C o D, y hay muchas otras
que no se han mostrado. El contorno curvo de la figura
5A-1, que enlaza los cuatro puntos, es una curva de indi-
ferencia. Los puntos sobre ella representan conjuntos
de consumo respecto de los cuales el consumidor se
muestra indiferente; todos son igualmente deseables.
La ley de la sustitucin
Las curvas de la indiferencia se trazan con forma de
tazn, es decir, son convexas vistas desde el origen, lo
que significa que a medida que desciende por ellas
hacia la derecha movimiento que implica un aumento
en la cantidad de alimentos y una disminucin en las
unidades de vestido se vuelven ms horizontales. Su
forma ilustra una propiedad que parece que es cierta
casi siempre en la vida real y que se podra denominar
ley de sustitucin:
Cuanto ms escaso es un bien, mayor es su valor
relativo de sustitucin; su utilidad marginal aumenta en
relacin con la del bien que se ha vuelto abundante.
As, para desplazarse de A a B en la figura 5A-1, el
consumidor estara dispuesto a renunciar a 3 de sus 6
unidades de vestido para conseguir 1 adicional de ali-
mentos. Sin embargo, para desplazarse de B a C, slo
sacrificara 1 de las unidades de vestido que le quedan
para conseguir una tercera unidad de alimentos, es
decir, un trueque de 1 por 1. Para conseguir una cuarta
unidad, slo sacrificara unidad de sus mermadas
existencias de vestido.
Si une los puntos A y B de la figura 5A-1, encontrara
que la pendiente de la recta resultante (prescindiendo
del signo negativo) tiene valor de tres. Al unir B y C, la
pendiente es 1; al unir C y D, es . Estas cifras 3, 1 y
son las relaciones de sustitucin (a veces denominadas
tasas marginales de sustitucin) entre los dos bienes. A
medida que se reduce el tamao del movimiento a lo
largo de la curva, ms se acerca a la relacin de sustitu-
cin a la pendiente real de la curva de indiferencia.
La pendiente de la curva de indiferencia es la
medida de las utilidades marginales relativas de los bie-
nes, o de los trminos de sustitucin a la que cuando
se trata de cambios muy pequeos el consumidor
estara dispuesto a cambiar un poco de un bien por un
poco de otro.
Una curva de indiferencia que sea convexa a la
manera de la figura 5A-1 se adapta a la ley de la sustitu-
cin. A medida que la cantidad de alimento que usted
consume se eleva y la cantidad de vestido se reduce
el alimento debe volverse cada vez ms barato para que
usted se convenza de tomar un poco ms de alimento a
cambio de un poco de sacrificio en el vestido. La forma
y la pendiente exactas de una curva de indiferencia
variarn, por supuesto, de un consumidor al siguiente,
pero la forma tpica ser la que se muestra en las figuras
5A-1 y 5A-2.

El mapa de indiferencia
La tabla de la figura 5A-1 es una de un nmero infinito
de tablas posibles. Podra comenzar con una situa-
cin de consumo ms preferido y enumerar algunas
combinaciones distintas que le produjeran al consumi-
dor este nivel ms alto de satisfaccin. Una de esas tablas
podra comenzar con 2 unidades de alimentos y 7 de
vestido y otra con 3 de alimentos y 8 de vestido. Cada una

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D
U
4




LA CURVA DE LA INDIFERENCI A 105


Curva de indiferencia de un consumidor Combinaciones de indiferencia

C

6

5


A

A
B
C
D
Alimento
1
2
3
4
Vestido
6
3
2
11/2

4

3

2

1

0


B

C
D



1 2 3 4 5 6








F
Alimento
FIGURA 5A-1. Curvas de indiferencia de un par de bienes
La adquisicin de una cantidad mayor de un bien compensa la renuncia de una parte de
otro. Al consumidor le da lo mismo la situacin A que la B, la C o la D. Las combinaciones
de alimentos y vestido que reportan la misma satisfaccin pueden representarse mediante
una curva lisa de indiferencia. sta es convexa desde el origen, en virtud de la ley de sustitu-
cin, segn la cual, a medida que aumenta la cantidad que se posee de un bien, disminuye
su relacin de sustitucin o la pendiente de la curva de indiferencia.







de ellas podra representarse grficamente; cada una
tiene su correspondiente curva de indiferencia.
En la figura 5A-2 aparecen cuatro de tales curvas; la
curva que apareca en la figura 5A-1 ahora se denomina
U
3
.

Este

diagrama

es

anlogo

a

un

mapa

geogrfico

de

curvas de nivel. La persona que camina a lo largo de la
ruta indicada por una altura particular del contorno en

6

5

4
C
A
dicho mapa ni sube ni baja; de manera semejante, el
consumidor que se desplaza de una posicin a otra a lo
largo de una sola curva de indiferencia no goza de
mayor ni de menor satisfaccin por el cambio en el con-
sumo. Solamente unas cuantas de las posibles curvas de
indiferencia se muestran en la figura 5A-2.
Advierta que conforme incrementa ambos bienes y,
por tanto, se mueve en direccin noreste a travs de
3

2

1

0
B

C




1 2 3 4 5 6




U
3
U
2
U
1







F
este mapa, ir cruzando sucesivas curvas de indiferen-
cia y alcanzando niveles de satisfaccin cada vez ms
altos (suponiendo que la satisfaccin del consumidor
aumenta a medida que recibe mayores cantidades de
ambos

bienes).

La

curva

U
3
representa

un

nivel

de

satis-

Alimento
FIGURA 5A-2. Una familia de curvas de indiferencia
Las

curvas

que

se

denominan

U
1
,

U
2
,

U
3
y

U
4
representan

cur-

vas de indiferencia. Cul es la curva de indiferencia que el
consumidor prefiere ms?

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2?)



106 APNDICE 5 ANLISIS GEOMTRI CO DEL EQUI LI BRI O DEL CONSUMIDOR


Lnea de presupuesto de un consumidor Posibilidades alternas de consumo

C
6
N


5

M


N
Alimento
4
3
2
1
0
Vestido
0
1
1
/2
3
4
1
/2
6
4

3

Lnea de presupuesto del consumidor
2

1

0 1 2 3 4
M
5 6
F
Alimento
FIGURA 5A-3. El ingreso limita el gasto del consumidor
El lmite presupuestario de los gastos puede advertirse en una tabla numrica. El costo total
de cada presupuesto (
$
1.50A
$
1V) es exactamente igual al ingreso de 6 dlares. La res-
triccin presupuestaria se representa grficamente por medio de una lnea recta, cuya pen-
diente

en

valor

absoluto

es

igual

a

la

relacin

P
A
/P
V
.

NM

es

la

recta

de

equilibrio

o

recta

presupuestaria del consumidor. Cuando el ingreso es igual a 6 dlares y los precios de los
alimentos son de 1.50 y 1 dlar, el consumidor puede elegir cualquier punto de esta recta.
(Por qu su pendiente es
$
1.50/
$
1
3



faccin

ms

alto

que

la

U
2
;

la

U
4
uno

ms

alto

que

la

U
3
,

y as sucesivamente.

LNEA DE PRESUPUESTO O RESTRICCIN
PRESUPUESTAL
Deje por un momento el mapa de las curvas de indife-
rencia del consumidor y dle un ingreso fijo. Dispone,
por ejemplo, de 6 dlares para gastar al da y se encuen-
tra con que los precios de cada unidad de alimentos y
de vestido son fijos: 1.50 dlares por cada unidad de
alimentos y 1 dlar por cada unidad de vestido. Es evi-
dente que podra gastar el dinero en cualquiera de las
distintas combinaciones posibles de alimentos y vestido.
En un extremo, podra comprar 4 unidades de alimen-
tos y ninguna de vestido; en el otro, 6 de vestido y nin-
guna de alimentos. La tabla que acompaa a la figura
5A-3 muestra algunas de las posibles formas de distri-
buir los 6 dlares.
Esta figura representa cinco de esas posibilidades.
Advierta que todos los puntos estn sobre una lnea
recta, a la que se denomina NM. Es ms, cualquier otro
punto alcanzable, como 3
1
3 unidades de alimento y 1
unidad de vestido, se encuentra sobre NM. La lnea recta
presupuestaria NM abarca todas las combinaciones posi-
bles de los dos bienes que agotaran exactamente el
ingreso del consumidor.
1
La pendiente de NM (despre-
ciando su signo) es de
3
2, que es necesariamente la rela-
cin entre el precio de los alimentos y el vestido. Esta
pendiente significa que dados estos precios, cada vez que
el consumidor renuncia a 3 unidades de vestido (descen-
diendo, por tanto, 3 unidades verticales en la grfica),
puede ganar 2 unidades de alimentos (es decir, despla-
zarse hacia la derecha en 2 unidades horizontales).
La recta NM se denomina lnea de presupuesto o
restriccin presupuestal.


1
Esto es porque, si designa las cantidades compradas de alimen-
tos y vestido mediante A y V, respectivamente, el gasto total en
alimentos ser $1.50A y el gasto total en vestido, $1V. Si la renta
y el gasto diarios son de 6 dlares, debe cumplirse la siguiente
ecuacin: $6 $1.50A $1V, que es una ecuacin lineal: la de la
lnea presupuestal NM. Advierta que:
la pendiente aritmtica de NM $1.50 $1
precio de los alimentos precio del vestido

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o


P
R
relacin

de

sustitucin

UM
C

P
C
U
1



VARIACIONES EN EL INGRESO Y EN EL PRECIO 107

LA POSICIN DE EQUILIBRIO
DE LA TANGENCIA
Ya est en condiciones de unir las dos partes. Los ejes de
la figura 5A-3 son idnticos a los de la 5A-1 y la 5A-2.
Ahora es posible superponer la lnea de presupuesto o
presupuestaria sobre este mapa de curvas de indiferen-
cia del consumidor, como se muestra en la figura 5A-4.
El consumidor puede moverse libremente a lo largo de
NM. Tiene cerrado el camino hacia la derecha y por
encima de NM, porque para eso necesitara ms de 6
dlares de ingreso; y los puntos situados a la izquierda y
por debajo de ella son irrelevantes, ya que se supone que
el consumidor se gasta la totalidad de sus 6 dlares.
Hasta dnde se desplazar el consumidor? Obvia-
mente, hasta el punto en que le reporte la mxima satis-
faccin, es decir, hasta la curva de indiferencia ms alta
posible, que en este caso se encuentra en el punto B, en
el cual la lnea de presupuesto toca justamente (pero no
corta)

a

la

curva

de

indiferencia

U
3
.

En

este

punto

de

tangencia, donde la lnea de presupuesto toca, pero no



Equilibrio del consumidor
C
6
N


5

4
atraviesa una curva de indiferencia, se encuentra la curva
de nivel ms elevada que puede alcanzar el consumidor.
Geomtricamente, el consumidor se encuentra en
equilibrio en el punto en el que la pendiente de su lnea
presupuestaria (que es igual a la relacin entre el pre-
cio de los alimentos y el vestido) es exactamente igual
a la pendiente de la curva de indiferencia (que es
igual al cociente entre las utilidades marginales de los
dos bienes).
El equilibrio del consumidor se alcanza en el punto
en el que la lnea de presupuesto es tangente a la curva
de indiferencia ms alta. En ese punto, la relacin de
sustitucin del consumidor es exactamente igual a la
pendiente de la recta presupuestaria.
En otras palabras, la relacin de sustitucin, es decir,
la pendiente de la curva de indiferencia, es el cociente
entre la utilidad marginal de los alimentos y la del ves-
tido. Por tanto, la condicin de tangencia no es ms que
otra forma de decir que la relacin de precios debe ser
igual al cociente entre las utilidades marginales; en con-
diciones de equilibrio, el consumidor obtiene la misma
utilidad marginal del ltimo dlar gastado en alimentos
como del ltimo dlar gastado en ropa. Por tanto, es
posible formular la siguiente condicin de equilibrio:
___ _____
UM
R
Se trata exactamente de la misma condicin que se
deriv de la teora de la utilidad presentada en la parte
principal de este captulo.

VARIACIONES EN EL INGRESO
3 B
Y EN EL PRECIO

2

1
U
4

U
3
U
2
A menudo se utilizan dos importantes aplicaciones de
la curva de indiferencia para analizar los efectos de a)
un cambio en el ingreso monetario y b) un cambio en el
precio de uno de estos dos bienes.

M F
0 1 2 3 4 5 6
Alimento
FIGURA 5A-4. La canasta de consumo que ms prefiere el
consumidor y que es viable se alcanza en el punto B
Ahora se combina en una grfica la recta presupuestaria y el
mapa de curvas de indiferencia. El consumidor alcanza la
curva de indiferencia ms elevada de las que le permite su
ingreso fijo en el punto B, que es el punto de tangencia entre
la lnea de presupuesto y la curva de indiferencia ms elevada.
En el punto de tangencia B, la relacin de sustitucin es igual
a

la

relacin

de

precios

P
F
/P
C
,

lo

que

significa

que

las

utilida-

des marginales de todos los bienes son proporcionales a su
precio y que la utilidad marginal del ltimo dlar gastado en
cada uno de los bienes es la misma para todos stos.
Variacin en el ingreso
Suponga en primer lugar que el ingreso diario del con-
sumidor se ha reducido a la mitad y que no ha variado
ninguno de los dos precios. Podra construir otra tabla
similar a la de la figura 5A-3, que mostrara nuevas posi-
bilidades de consumo. Al dibujar estos puntos en una
grfica como la de la figura 5A-5, encontrara que la
nueva lnea presupuestal ocupa la posicin N M en
dicha figura. La recta se ha desplazado en paralelo hacia
el origen.
2
Ahora el consumidor est en libertad de


2
Ahora la ecuacin de la nueva lnea de presupuesto N M es
$3 $1.50A $1V.

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108 APNDICE 5 ANLISIS GEOMTRI CO DEL EQUI LI BRI O DEL CONSUMIDOR



6
C
N

6
C
N

5

4


I
5

4


P
F

3
N
B
3
B
B
B
2
B
U
4
2
U
4

1


0

I



1 2


M



3


M
U
3
U
2
U
1
4 5 6


F
1

0


1


M M
2 3 4 5 6
U
3
U
2
U
1


F
Alimento
FIGURA 5A-5. Efecto de la variacin del ingreso en el
equilibrio
Una variacin en el ingreso desplaza la recta presupuestaria
en paralelo. As, cuando el ingreso se reduce a la mitad (de 6
a 3 dlares) NM se desplaza a N M , lo que mueve el equilibrio
a B . (Muestre qu le sucedera al equilibrio si el ingreso se
elevara a 8 dlares. Calcule dnde estara el nuevo punto de
tangencia.)



moverse solamente a lo largo de esta nueva (y ms baja)
lnea de presupuesto; para maximizar la satisfaccin se
desplazar a la curva de indiferencia ms elevada posi-
ble, es decir, al punto B . Una condicin similar de tan-
gencia para lograr el equilibrio del consumidor se aplica
aqu como antes.

Cambio en un solo precio
Ahora regrese al consumidor su ingreso diario de 6
dlares, pero suponga que el precio de los alimentos
sube de 1.50 a 3 dlares, mientras que el del vestido
permanece constante. De nuevo debe analizar la varia-
cin en la lnea presupuestaria. Esta vez ha girado en
torno al punto N, convirtindose en NM , como mues-
tra la figura 5A-6.
3

El sentido comn de tal desplazamiento es evidente.
Dado que no ha variado el precio del vestido, el punto
N es tan disponible ahora como antes. Pero como el
precio de los alimentos se ha elevado, el punto M (que
representa 4 unidades de alimentos) ya no puede alcan-
zarse. Al tener el alimento un precio de 3 dlares por


3
Ahora la ecuacin de la lnea de presupuesto NM es $6 $3A
$1V.
Alimento
FIGURA 5A-6. Efecto de la variacin de un precio en el
equilibrio
Un aumento en el precio de los alimentos hace que la lnea
presupuestaria gire en torno a N, de NM a NM . El nuevo equi-
librio de tangencia se encuentra ahora en B , en el que se
consume claramente menos alimentos pero en el que el con-
sumo de vestido puede ser mayor o menor.



unidad, solamente pueden adquirirse 2 unidades ahora
con un ingreso diario de 6 dlares. Por lo que la nueva
lnea de presupuesto sigue atravesando a N, pero debe
girar en torno a ese punto y pasar por M que se ubica
a la izquierda de M.
El equilibrio se encuentra en B y hay una nueva
situacin de tangencia. El aumento del precio de los
alimentos ha reducido claramente su consumo, pero el
vestido puede variar en una o en otra direccin. Para
comprenderlo mejor, el lector puede resolver los casos
de aumento en el ingreso y cada en el precio de los
alimentos o del vestido.

DERIVACIN DE LA CURVA
DE LA DEMANDA
Ahora est en condiciones de mostrar cmo se obtiene
la curva de la demanda. Si analiza atentamente la figura
5A-6, observar que a medida que se increment el pre-
cio de los alimentos de 1.50 a 3 dlares por unidad, se
mantuvo constante todo lo dems. No variaron los gus-
tos representados por las curvas de indiferencia y el
ingreso monetario y el precio del vestido permanecie-
ron constantes. Por tanto, est en una posicin ideal
para trazar la curva de la demanda de los alimentos. As,
por ejemplo, a un precio de 1.50 dlares, el consumidor

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PREGUNTAS PARA DEBATE 109

compra 2 unidades de alimentos, mostradas por el
punto de equilibrio B. Cuando el precio sube a 3 dla-
res por unidad, la cantidad que se adquiere de alimen-
tos es de 1 unidad, en el punto de equilibrio B . Si traza
la de presupuesto correspondiente a un precio de 6
dlares por unidad de alimentos, el equilibrio se
encuentra en el punto B y la compra de alimentos es
de 0.45 unidades.
Represente ahora el precio de los alimentos en rela-
cin con la compra de stos, manteniendo nueva-
mente constante todo lo dems. Habr obtenido una
clara curva de demanda de pendiente negativa a partir
de las curvas de indiferencia. Observe que se ha reali-
zado sin mencionar siquiera el trmino utilidad, es
decir, con base, exclusivamente, en las curvas de indife-
rencia susceptibles de ser medidas.






RESUMEN DEL APNDICE

1. Una curva de indiferencia representa los puntos de canas-
tas de consumo igualmente deseables. Las curvas de indi-
ferencia generalmente son convexas desde el origen (o
en forma de tazn), de acuerdo con la ley de las utilidades
marginales relativas decrecientes.
2. Cuando un consumidor tiene un ingreso monetario fijo y
lo gasta y se enfrenta a dos nicos bienes cuyos precios
estn dados por el mercado, est obligado a desplazarse a
lo largo de una recta denominada lnea de presupuesto o
restriccin presupuestal. La pendiente de la recta depende
de la relacin entre los dos precios de mercado y la distan-
cia al origen de las coordenadas depende de la magnitud
del ingreso.
3. El consumidor se mueve por esta regla de equilibrio hasta
alcanzar la curva de indiferencia ms alta posible. En ese
punto, la lnea de presupuesto toca pero no corta a una
curva de indiferencia. Por tanto, el equilibrio se encuen-
tra en el punto de tangencia en el que la pendiente de la
mente igual a la pendiente de la curva de indiferencia (la
relacin de sustitucin o cociente entre las utilidades
marginales de los dos bienes). Este hecho constituye una
prueba ms de que, en equilibrio, las utilidades margina-
les son proporcionales a los precios.
4. Una disminucin en el ingreso desplaza paralelamente la
lnea presupuestal hasta el origen de las coordenadas y
por lo general provoca que disminuya la cantidad adqui-
rida de ambos bienes. La variacin en el precio de uno
solo de ellos, permaneciendo todo lo dems constante,
hace girar la lnea de presupuesto, alterando su pen-
diente. Tras una variacin de un precio o del ingreso, el
consumidor alcanza de nuevo otro punto de tangencia
que maximiza su satisfaccin. En todos los puntos de tan-
gencia, las utilidades marginales de cada dlar son igua-
les para todos los bienes. Al comparar el nuevo punto
de equilibrio y el antiguo, se traza la curva habitual de de-
manda de pendiente negativa.
restriccin presupuestal (la relacin de precios) es exacta-



CONCEPTOS PARA REVI SI N

curvas de indiferencia
pendiente o relacin de sustitucin
lnea de presupuesto o restriccin
presupuestal
convexidad de las curvas de indiferencia
y ley de las utilidades marginales
relativas decrecientes




PREGUNTAS PARA DEBATE
condicin ptima de tangencia:
P
C
/P
R
relacin

de

sustitucin

UM
C
/UM
R

1. Trace las curvas de indiferencia: a) entre los bienes com-
plementarios tales como los zapatos derechos y los izquier-
dos y b) entre sustitutos perfectos tales como dos botellas
de refresco de cola que se ubican una junto a otra en una
tienda.
2. Considere productos de cerdo y yates. Trace un conjunto
de curvas de indiferencia y de lneas presupuestarias
como las de la figura 5A-5 que muestren a los productos
de cerdo como un bien inferior y a los yates como a un
lujo con una elasticidad del ingreso mayor que 1.

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CAPTULO
6


Produccin y organizacin
de los negocios










El negocio de Estados Unidos son los negocios.
Calvin Coolidge






Antes de comer el pan de cada da, alguien tiene que
hornearlo. De la misma manera, la capacidad de la eco-
noma para construir automviles, generar electricidad,
desarrollar programas de computacin y producir la
multitud de bienes y servicios que se incluyen en el pro-
ducto interno bruto depende de la capacidad produc-
tiva. La capacidad productiva est determinada por el
tamao y la calidad de la fuerza laboral, por la cantidad
y la calidad de las existencias de capital, por los conoci-
mientos tcnicos de la nacin y la capacidad de utilizar
tales conocimientos, y por la naturaleza de las institu-
ciones pblicas y privadas. Por qu los estndares de
vida en Estados Unidos son elevados? Y por qu son
bajos en el frica tropical? Para encontrar respuestas
hay que echar un vistazo a qu tan bien funciona la
mquina de la produccin.
La meta es comprender cmo es que las fuerzas del
mercado determinan la oferta de bienes y servicios. A lo
largo de los siguientes tres captulos se presentarn los
conceptos esenciales de la produccin, el costo y la
oferta, y se mostrar cmo se relacionan unos con otros.
En primer lugar se exploran los aspectos fundamenta-
les de la teora de la produccin y se muestra la manera
en que las compaas transforman insumos en produc-
tos deseables. La teora de la produccin tambin ayuda
a entender por qu la productividad y el nivel de vida se
han elevado con el paso del tiempo y la forma en que las
empresas manejan sus actividades internas.

110

A. TEORA DE LA PRODUCCIN
Y DE LOS PRODUCTOS MARGINALES

CONCEPTOS BSICOS
Una economa moderna cuenta con un enorme y
variado conjunto de actividades productivas. Una granja
consume fertilizantes, semillas, tierra y mano de obra y
los convierte en maz o trigo. Las fbricas modernas
toman insumos tales como energa, materia prima,
maquinaria computarizada y mano de obra y los utili-
zan para producir tractores, televisores o tubos para
pasta dental. Una lnea area utiliza aviones, combusti-
ble, mano de obra y sistemas computarizados de reser-
vaciones y les proporciona a los pasajeros la capacidad
para viajar rpidamente a travs de su red de rutas.

La funcin de produccin
Se han mencionado insumos como la tierra y la mano
de obra y productos como el trigo y la pasta dental. Pero
si usted tiene una cantidad fija de insumos, cunta pro-
duccin puede obtener? En cualquier da, dado el
conocimiento tcnico disponible, la tierra, la maquina-
ria y otras cosas, solamente se puede obtener una deter-
minada cantidad de tractores y pasta dental a partir de
una cifra dada de mano de obra. La relacin entre la
cantidad de insumo requerido y la cantidad de pro-

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A. TEOR A DE LA PRODUCCIN Y DE LOS PRODUCTOS MARGINALES 111

ducto que se puede obtener recibe el nombre de fun-
cin de produccin.
La funcin de produccin especifica la mxima pro-
duccin que se puede producir con una cantidad deter-
minada de insumos. Se define por un estado dado del
conocimiento tcnico y de ingeniera.
Un ejemplo importante es la funcin de produccin
para generar electricidad. Visualcelo como un libro de
especificaciones tcnicas para distintos tipos de plantas.
Una pgina se dedica a las turbinas de gas, donde se
muestran sus insumos (costo inicial de capital, consumo
de combustible y cantidad de mano de obra necesaria
para operar la turbina) y sus productos (cantidad de
electricidad generada). Ms adelante se encuentran
descripciones de los insumos y de los productos de las
plantas generadoras con combustible a base de carbn.
Y despus se describen las plantas de energa nuclear,
las estaciones de energa solar, y as sucesivamente. Jun-
tas constituyen la funcin de produccin para la gene-
racin de electricidad.
Advierta que la definicin supone que las empresas
siempre se esfuerzan por producir con eficiencia. En
otras palabras, siempre intentan producir el mximo
nivel de una produccin para una dosis determinada de
insumos.
Considere la humilde tarea de cavar fosas. En Esta-
dos Unidos esta tarea se realiza con un tractor muy
grande y caro, que opera una persona a la que supervisa
otra; con este equipo se cava fcilmente una fosa de 2
metros de profundidad y 20 de largo en 2 horas. En
frica se necesitan 50 trabajadores que no tienen otra
herramienta que un pico. A ellos, cavar la misma fosa
puede tomarles todo el da. Estas dos tcnicas una
intensiva en capital y otra intensiva en mano de obra
son parte de la funcin de produccin del cavado de
fosas.
Existen literalmente millones de funciones de pro-
duccin diferentes, una para cada producto o servicio.
La mayor parte de ellas no existe por escrito, pero s
en la mente de las personas. En las reas de la econo-
ma en las cuales la tecnologa se modifica con rapidez,
como en los programas de computacin y en biotecno-
loga, las funciones de produccin pueden volverse
obsoletas muy pronto despus de que se les utiliza. En
otros casos, como en las copias heliogrficas de un labo-
ratorio mdico o de una casa sobre un precipicio, se
disean especficamente para una ubicacin y un pro-
psito especficos y seran intiles para cualquier otro
lugar. Sin embargo, el concepto de una funcin de pro-
duccin es una manera til de describir las posibilida-
des productivas de una empresa.

Producto total, promedio y marginal
Si se comienza con la funcin de produccin de una
empresa, es posible calcular tres importantes conceptos
de produccin: producto total, promedio y marginal.
Se comienza por calcular el producto fsico total, o pro-
ducto total, el cual designa la cantidad total de produc-
cin que se obtiene, en unidades fsicas tales como
quintales de trigo o cantidad de zapatos deportivos. En
la figura 6-1a) y en la columna (2) de la tabla 6-1 se ilus-
tra el concepto de producto total. En este ejemplo se
muestra cmo el producto total responde a medida que
se incrementa la cantidad de mano de obra. El producto
total se inicia en cero para cero mano de obra y luego
aumenta a medida que se aplican unidades adicionales
de mano de obra, alcanzando un mximo de 3 900 uni-
dades cuando se utilizan 5 unidades de mano de obra.
Una vez que se conoce el producto total, es fcil
derivar un concepto igualmente importante: el pro-
ducto marginal. Recuerde que el trmino marginal
significa adicional.
El producto marginal de un insumo es la produc-
cin adicional que produce una unidad adicional de
ese insumo mientras que los otros insumos permanecen
constantes.
Por ejemplo, suponga que la tierra, la maquinaria y
todos los dems insumos permanecen constantes.
Luego el producto marginal de la mano de obra es la
produccin extra que se obtiene al aadir una unidad
de mano de obra. En la tercera columna de la tabla 6-1
se calcula el producto marginal. El producto marginal
de la mano de obra se inicia en 2 000 para la primera
unidad de mano de obra y luego cae a solamente 100
unidades para la quinta unidad. Los clculos del pro-
ducto marginal son cruciales para entender cmo se
determinan los salarios y otros precios de factores.
El concepto final es el producto promedio, el cual
es igual a la produccin total dividida entre las unida-
des totales de insumos. En la cuarta columna de la tabla
6-1 se muestra el producto promedio de la mano de
obra como 2 000 unidades por trabajador con un traba-
jador, 1 500 unidades por trabajador con dos trabajado-
res, y as sucesivamente. En este ejemplo, el producto
promedio cae a lo largo del rango completo del insumo
de mano de obra creciente.
En la figura 6-1 se muestran los productos total y
marginal a partir de la tabla 6-1. Estudie esta figura para
asegurarse de que entiende que los bloques de produc-
tos marginales de b) se relacionan con los cambios en la
curva de productos totales de a).

La ley de los rendimientos decrecientes
Al utilizar las funciones de produccin es posible enten-
der una de las leyes ms famosas en toda la economa,
la ley de los rendimientos decrecientes:

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j
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1



112 CAPTULO 6 PRODUCCIN Y ORGANIZACIN DE LOS NEGOCIOS


a) Producto total b) Producto marginal

4 000
PT


3 000



2 000



1 000



0













1 2 3 4 5
PM

3 000



2 000



1 000



0 2 3 4 5
Trabajo Trabajo
FIGURA 6-1. El producto marginal se obtiene a partir del producto total
En la grfica a) se muestra que la curva de producto total asciende a medida que se aade
trabajo, manteniendo todo lo dems constante. Sin embargo, el producto total aumenta
cada vez menos conforme se aaden nuevas unidades de trabajo (compare los incrementos
del primer trabajador con los del quinto). Al trazar sobre los puntos se obtiene la curva de
producto total.
En la grfica b) se muestran los escalones descendentes del producto marginal. Aseg-
rese de que comprende por qu cada rectngulo de color oscuro del grfico b) es igual al
rectngulo de color oscuro equivalente del grfico a). En b), el rea que se ubica por debajo
de la curva de producto marginal (igual a la suma de los rectngulos de color oscuro) equi-
vale al producto total que se muestra en a).


La ley de los rendimientos decrecientes afirma que
se obtendr menos y menos produccin adicional
cuando se aaden dosis adicionales de un insumo mien-
tras los dems insumos se mantengan constantes. En
otras palabras, el producto marginal de cada unidad de
insumo se reducir a medida que la cantidad de ese in-
sumo se incremente, si todos los dems insumos se
mantienen constantes.

La ley de los rendimientos decrecientes expresa una
relacin muy bsica. A medida que se aade ms de un
insumo como la mano de obra a una cantidad fija de
tierra, maquinaria y otros insumos, la mano de obra
tiene cada vez menos de otros factores con qu trabajar.
La tierra se puebla cada vez ms, la maquinaria se
sobreutiliza y se reduce el producto marginal de la
mano de obra.
La ley de los rendimientos decrecientes se muestra
en la tabla 6-1. Dada una cantidad fija de tierra y de
otros insumos, suponga que no utiliza insumos de mano
de obra en lo absoluto. Ahora aada una unidad de
mano de obra a la misma cantidad fija de tierra. Se
observa que se producen 2 000 quintales de maz.
En la siguiente etapa, con dos unidades de mano de
obra y tierra fija, la produccin se eleva a 3 000 quinta-
les. Por tanto, la segunda unidad de mano de obra
aade solamente 1 000 quintales de produccin adicio-
nal. La tercera unidad de mano de obra tiene un pro-
ducto marginal incluso menor que el segundo, y la
cuarta unidad aade incluso un poco menos. De esta
manera, en la tabla 6-1 se muestra la ley de los rendi-
mientos decrecientes.
En la figura 6-1 tambin se ilustra la ley de los rendi-
mientos decrecientes. Aqu se observa que la curva de
producto marginal en b) se reduce a medida que aumen-
tan los insumos de mano de obra, lo cual es el signifi-
cado exacto de los rendimientos decrecientes. En la
figura 6-1a) se observan los rendimientos decrecientes

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A. TEOR A DE LA PRODUCCIN Y DE LOS PRODUCTOS MARGINALES 113

(1) (2) (3) (4)
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