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M S A L L D E L A H E R R U M B R E

Autores: JAVIER VILA / JOAN GENESC


COMIT DE SELECCIN
EDICIONES
PRESENTACIN
INTRODUCCIN
I. LA CORROSIN EN LA VIDA DIARIA
II. POR QU EXISTE LA CORROSIN?
III. LA FSICA Y LA QUMICA DE LA CORROSIN.
....LA CORROSIN METLICA
....COMO CIENCIA ....APLICADA
IV. SE PUEDE MEDIR LA CORROSIN?
V. SE PUEDE LUCHAR CONTRA LA CORROSIN?
....EL CONTROL DE LA CORROSIN
CONTRAPORTADA





E D I C I O N E S

Primera edicin, 1987
Segunda reimpresin, 1996
La ciencia para todos es proyecto y propiedad del Fondo de Cultura Econmica, al que pertenecen
tambin sus derechos. Se publica con los auspicios de la Subsecretara de Educacin Superior e
Investigacin Cientfica de la SEP y del Consejo Nacional de Ciencia y Tecnologa.
D.R. 1986, FONDO DE CULTURA ECONMICA, S. A. DE C. V.
D. R. 1995, FONDO DE CULTURA ECONMICA
Carretera Picacho-Ajusco 227; 14200 Mxico, D.F.
ISBN 968-16-2396-7
Impreso en Mxico
P R E S E N T A C I N

Ms all de la herrumbre representa un loable empeo en el esfuerzo de acercar la ciencia de la
corrosin al gran pblico.
Desde su ttulo, los autores se han planteado la necesidad de modificar y adaptar el complicado
lenguaje cientfico con el fin de ampliar el alcance de la obra. No resulta difcil para aquellos que
poseen conocimientos de qumica y de otras ciencias naturales reconocer el aspecto central de
esta ciencia, que desempea el papel de crear e interconectar el conocimiento de la naturaleza con
las transformaciones de la materia tiles para el hombre. Sin embargo, para el lego la qumica es,
por lo general, una ciencia abominable, a lo cual ha contribuido su lenguaje intrincado y la
desafortunada presentacin "enciclopdica" y tediosa que se le da en los cursos de educacin
media y media-superior.
Obras como la de Genesc y vila representan un notable adelanto en la enseanza y divulgacin
de los temas de la qumica y la fsica. Parece que el postulado de partida de este libro es la
motivacin del lector, lograda mediante la presentacin del fenmeno de la corrosin en las
mltiples actividades de la vida diaria. En efecto, desde que el hombre descubri cmo obtener
metales a partir de los minerales, puso marcha atrs al proceso natural que los llev, combinados
con otros elementos, a formar parte de diversas formaciones geolgicas. Algo "tena que pagar" la
especie humana por el "atrevimiento" de ir en contra del proceso espontneo de degradacin
metlica, imposible de detener en una bisfera que contiene tanto oxgeno, agua y sales.
Sobre los autores, baste decir que son los ms reconocidos expertos nacionales en el tema. El
compromiso con su campo de estudio no se ha restringido a sus investigaciones en la Facultad de
Qumica de la UNAM o a impartir cursos en maestra y doctorado. Preocupados por la importancia
del estudio de la corrosin, participan activamente en servicios, asesoras y encuestas con los
industriales y, ahora, inciden en la divulgacin de este tema singularmente importante.
Estoy convencido de que para disfrutar y comprender este texto, bastar con que los lectores
hayan cubierto los cursos de ciencias naturales que se imparten en la secundaria. No hace falta
ms.
Vale la pena subrayar, finalmente, otro aspecto toral del trabajo: la "magia" econmica de la
qumica: la industria metalrgica resulta altamente costosa en energa, as que el estudio de la
corrosin ha permitido al hombre ahorrar enormes cantidades de dinero y otros recursos. Nuestro
bienestar depende, en mucho, de los materiales que usamos para vestirnos, construir y proteger
estructuras, viviendas y transportes, para conservar y empacar alimentos y producir los
incontables bienes que abundan en los comercios.
Al final de este libro, el lector empezar a reconocer el papel central de la qumica en la
preservacin de los objetos metlicos, la recuperacin de nuestros minerales, el desarrollo de
materiales sustitutos y la bsqueda de fuentes de energa. Habr tomado conciencia del fenmeno
de la corrosin, de sus efectos y de cmo la ciencia y la tecnologa qumica contribuyen a su
control y remedio.
ANDONI GARRITZ RUIZ Mayo de 1986

I N T R O D U C C I N

El hombre, en su afn de lograr mejores condiciones de vida, ha usado constantemente su ingenio
durante su larga historia. Para lograr tal objetivo, mucho lo ha debido al uso de metales que ahora
forman parte de nuestra vida cotidiana y, casi sin quererlo, hemos creado una dependencia tal que
sera imposible hablar del desarrollo y avance de la civilizacin moderna sin el uso de metales y
aleaciones.
Desde muy temprano por la maana hacemos uso del metal, en los grifos del agua para asearnos,
con sus recubrimientos de nquel y cromo, en los utensilios de la cocina, tales como los sartenes,
cuchillos, cucharas, etc. Aun cuando lo olvidemos, sabemos que nuestra casa, as como todos los
dems edificios, sean stos pequeos o impresionantes rascacielos, estn estructurados de acero,
el cual acta como un verdadero esqueleto que conforma, soporta y da resistencia a la
construccin. Para el traslado a nuestro trabajo, lo hacemos usualmente en un medio de
transporte fabricado en su gran totalidad de metal: autobs, coche, tren, etc. Si, mientras
viajamos hacia nuestro trabajo, nos detenemos a pensar por un momento en la cantidad de metal
que usa el transporte en el que vamos, nos sorprenderamos al enterarnos de que es inmensa la
cantidad de ste empleada en la carrocera, en el motor, con todo y sus componentes; incluso en
el sistema de energa, como lo es el acumulador, encontramos metal en forma de lminas de
plomo sumergidas en un medio cido. Lo mismo podemos decir de los aviones que surcan los
cielos actualmente, de los medios de transporte espaciales modernos y de los satlites, hechos
todos ellos de aleaciones metlicas muy especiales.
Aquellos que laboran en una industria, se percatarn de que casi toda la instalacin productiva
est constituida de diversos metales: grandes reactores donde ocurren las transformaciones
qumicas operando a presiones y temperaturas elevadas, tuberas que transportan las materias
primas as como los productos, tanques de almacenamiento, bombas, etc.
Por todo esto podemos decir, sin temor a equivocarnos, que aun y cuando se nos escape de la
conciencia, vivimos en una civilizacin basada en el metal y que por lo tanto requerimos que los
materiales metlicos en los cuales est basada dicha civilizacin industrial sean estables en nuestra
atmsfera terrestre y que al menos duren en uso varios aos.
Sin embargo, nosotros sabemos por experiencia que las cosas no son as. Los metales se degradan
inexorablemente con el tiempo de muy diversas formas, dejan de ser funcionales, perdiendo sus
propiedades decorativas o mecnicas. Algunos simplemente se disuelven en su totalidad en el
medio que los envuelve.
De lo que muy poco nos percatamos es que el hombre desarrolla un esfuerzo grandioso para evitar
que los metales de uso industrial bsico para la sociedad se deterioren y vuelvan a su estado
original (es decir, de metal combinado con algunos otros elementos activos tales como el oxgeno,
azufre y cloro). Veremos ms adelante que salvo contados metales, la mayora de ellos son
inestables en muchos de los ambientes encontrados en la Tierra. La misma atmsfera, el agua del
mar, salmueras, las soluciones cidas, neutras o alcalinas y cientos de otros ambientes causan el
retorno del metal hacia una forma ms estable, similar a la de los minerales.
El hombre invierte mucha energa para extraer el metal de los yacimientos encontrados en la
Tierra. Pensemos en el balance trmico global empleado durante la extraccin del hierro en los
altos hornos a partir de un mineral de hierro oxidado, tal como la hematita, Fe
2
O
3
. Aqu el hombre
invierte grandes cantidades de energa termoqumica con el fin de liberar el hierro del oxgeno con
la ayuda de coque (carbono), obtenindose como productos la liberacin de bixido de carbono,
C0
2
, escoria y el hierro primario, tambin llamado arrabio. En otros muchos procesos
pirometalrgicos tales como aquellos empleados para obtener cobre, zinc, nquel, plomo y otros
metales, el consumo de energa ocurre de una manera similar. En estos procesos tambin se
utilizan calor y atmsferas calientes como fuentes de energa para facilitar la obtencin del metal.
Otra manera alternativa para recuperar ciertos metales consiste en la descomposicin de un
electrolito por medio del paso de corriente elctrica. Un electrolito es un medio inico conductor de
la electricidad. Puede ser una disolucin acuosa de una sal conteniendo al metal de inters, por
ejemplo, sulfato de cobre, o bien la misma sal fundida, la almina u xido de aluminio como
ejemplo. Esta descomposicin ocurrir, como se mencion, por el efecto del paso de una corriente
elctrica a travs del electrolito, dando como principal producto el depsito, en uno de los
electrodos, del metal que estamos interesados en recuperar. De sta y otras muchas maneras el
hombre obtiene metal en forma libre, consumiendo por ello grandes cantidades de energa.
Sin embargo, y como el lector puede deducir, el estado de existencia ms estable para un metal es
su forma combinada, o dicho desde un punto de vista termodinmico, es el estado de ms baja
energa, ya sea en forma de xido, sulfuro, cloruro, sulfatos o carbonatos. En realidad lo que
nosotros hacemos para extraer el metal es ir en contra de una reaccin que ocurre
espontneamente en la naturaleza, por ejemplo, la reaccin de formacin de un mineral oxidado.
Muchas de las formas combinadas de los metales han permanecido tal y como las encontramos
ahora por muchos miles de millones de aos. Es muy posible que cuando los elementos
aparecieron en el universo, poco tiempo despus de la creacin de ste, har aproximadamente
unos 15 mil millones de aos, muchas de las especies metlicas comenzaron a reaccionar con
otros elementos recin formados. Con el paso del tiempo y con la formacin y estabilizacin de
galaxias y sistemas solares, muchos planetas, y entre ellos el nuestro, acumularon una gran
cantidad de metales en su interior, que fueron reaccionando con el medio ambiente y con la
atmsfera reinante entonces. El paso de metal a forma combinada fue cosa de millones de aos.
Lentamente, el metal iba pasando de un estado inestable a uno ms estable que es la forma
combinada. Aunado a esta transformacin espontnea vena un cambio en energa. El sistema en
proceso de transformacin ceda energa lentamente y pasaba a un estado de energa mnima, a
un estado estable, en equilibrio. Industrialmente lo que hacemos hoy en da es suministrar al
mineral o mena una cantidad de energa equivalente a la que la reaccin cedi a travs de mucho
tiempo para pasar a la forma combinada. Al obtener un metal en forma libre volvemos al estado
inicial. El metal libre, poseyendo una energa elevada y con fuertes tendencias a bajarla, tender a
estabilizarse, reaccionando con el medio ambiente y volviendo a su forma de mineral original. El
cobre, el cinc, el nquel, el cromo, el hierro, el aluminio, el plomo, el estao y la mayora de los
metales ingenieriles que usamos, sufren esa tendencia despus de ser obtenidos en su forma libre.
Se puede decir, como una aceptable generalizacin, que cuanto mayor haya sido la cantidad de
energa invertida en la obtencin de un metal a partir de su mineral (trmica, elctrica o de otro
tipo), mayor ser su tendencia a volver a combinarse para estabilizarse.

Figura 1.

Es interesante el pensar que un pedazo de metal puede permanecer estable por un perodo
indefinido, si es que se le mantiene en el vaco, es decir, en donde el metal no entre en contacto
con ningn medio o sustancia, incluyendo al aire por supuesto. Parece ser que la gran mayora de
los metales adquieren esa estabilidad tan deseada slo cuando se les aisla del ambiente terrestre.
Si este aislamiento no ocurre, los metales pueden reaccionar con el medio ambiente y formar
compuestos tal y como lo mencionamos anteriormente. Estos compuestos permanecen sobre la
superficie del metal y son por lo general frgiles, de mal aspecto y fcilmente desprendibles, por
ejemplo los xidos del hierro, lo que origina una transformacin continua del metal al repetirse
peridicamente el proceso de oxidacin. Sin embargo, esta forma de degradacin metlica no es la
nica. Existen muy diversas formas por las cuales un metal o aleacin deja de ser til a
consecuencia de su inestabilidad frente al medio. El metal bien puede disolverse lentamente y
llegar a transformarse totalmente en otra especie (corrosin uniforme).
Asimismo, los metales, bajo ciertas condiciones, pueden formar grietas y romperse catastrfica y
sbitamente al estar sujetos simultneamente a un medio agresivo y a un esfuerzo mecnico
moderado (corrosin bajo tensin). Tambin pueden ser atacados muy localizadamente en forma
de pequeos agujeros profundos que avanzan rpidamente, llegando a perforar gruesas secciones
de estructuras metlicas, haciendo a stas deficientes en sus propiedades mecnicas e
inutilizndolas por completo (corrosin por picaduras). Los metales tambin pueden sufrir de fatiga
con la consecuente prdida de resistencia cuando son sometidos a esfuerzos peridicos (corrosin,
fatiga) o fragilizarse sbitamente y ser inoperativos (fragilidad por hidrgeno). Es entonces
precisamente cuando todos los conocimientos que se tienen de la lucha contra la corrosin deben
de ser aplicados para que un metal o aleacin perdure ms aos en servicio, sin transformarse
rpidamente en formas combinadas (xidos, sulfuros, etc.) o en sistemas degradados
localizadamente que no cumplan con los requisitos exigidos a los metales o aleaciones originales,
tales como resistencia, dureza, lustre, apariencia, etc.
Para tal fin se emplean diversas tcnicas de proteccin tales como la alteracin superficial de los
metales, consistente en crear o provocar una barrera protectora producto del mismo metal, como
es el caso del anodizado. En este proceso el metal puesto a proteger se oxida electrolticamente,
es decir, se le somete a condiciones tales que produce una pelcula superficial de xido del mismo
metal, xido que por lo general es de apariencia agradable, transparente, duro y muy protector;
ejemplo, el aluminio anodizado. Asimismo, un metal dado puede combinarse o alearse con otros
metales, no tanto con el fin de conseguir una alteracin benfica en sus propiedades mecnicas,
sino para mejorar su resistencia a algn tipo de corrosin. Un ejemplo tpico lo constituye el acero
inoxidable, en donde el hierro se combina con elementos tales como el cromo, nquel, molibdeno,
etc, los cuales incrementan notablemente la resistencia de esa aleacin a degradarse
qumicamente.
Tambin se puede aislar fsicamente al metal del medio en que se encuentra expuesto. Esto se
efecta por medio de recubrimientos aislantes como las pinturas anticorrosivas. La mayora de
estas pinturas contienen, aparte de los elementos de una pintura convencional, sustancias que
inhiben activamente el deterioro de un metal por corrosin, en caso de que la pintura presente
algn defecto tal como porosidad, fractura, etc.
Debido a que los procesos de corrosin son en esencia electroqumicos, es decir, transformaciones
qumicas que se llevan a cabo en presencia de diferencias de potencial elctrico (tema que
trataremos con ms detalle en los captulos siguientes), tambin se puede alterar la velocidad de
corrosin de un metal al modificar las diferencias de potencial elctrico existentes. A las tcnicas
que tratan acerca de este sistema de proteccin metlica se las conoce como proteccin catdica y
andica. Por ltimo, al proceso de aplicar ciertas sustancias orgnicas e inorgnicas a la superficie
del metal, que adhirindose a ella aminoran la velocidad con que el metal se transforma a un
compuesto poco servible, se le conoce como inhibicin de la corrosin.
Queremos poner nfasis en que la estabilidad de los metales est determinada por lo que sucede
en la interfase entre el metal y el medio agresivo y que, en muchos casos, la resistencia interna de
un metal est influenciada a largo plazo por los sucesos que suceden en esta interfase. La mayor
parte de las degradaciones que un metal o aleacin sufren en su apariencia o en su resistencia
mecnica comienza pues en su superficie.













I . L A C O R R O S I N E N L A V I D A D I A R I A

LA PALABRA corrosin evoca en muchas personas la imagen tan conocida de la "herrumbre", propia
de los metales ferrosos, como si slo el hierro fuera susceptible de presentar este fenmeno.
En realidad, la corrosin es la causa general de la alteracin y destruccin de la mayor parte de los
materiales naturales o fabricados por el hombre. Si bien esta fuerza destructiva ha existido
siempre, no se le ha prestado atencin hasta los tiempos modernos, como efecto de los avances
de la civilizacin en general y de la tcnica en particular. El desarrollo de los mtodos de extraccin
y uso de los combustibles, muy especialmente del petrleo, as como la expansin de la industria
qumica, han modificado la composicin de la atmsfera de los centros industriales y de las
aglomeraciones urbanas.
La produccin de acero y la mejora de sus propiedades mecnicas han hecho posible su empleo en
los dominios ms variados. Desgraciadamente, el desarrollo en la utilizacin de los productos
siderrgicos va acompaado, paralelamente, de un aumento en el tributo que cada ao se paga a
la corrosin. Para tener una pequea idea de lo que esto pueda suponer, spase que
aproximadamente un 25% de la produccin anual de acero es destruida por la corrosin.
La corrosin de los metales constituye por lo tanto, y con un alto grado de probabilidad, el
despilfarro ms grande en que incurre la civilizacin moderna. Las roturas en los tubos de escape y
silenciadores de los automviles, la sustitucin de los calentadores de agua domsticos (cerca de
2.5 millones de unidades en los EUA en 1967), explosiones por fugas de gas en los tanques de
almacenamiento o tuberas de conduccin, roturas en las conducciones de agua, incluso el
derrumbe de un puente, son algunos de los problemas con los cuales se encuentra el hombre.
Nada metlico parece ser inmune a este tipo de acontecimientos.
A veces los daos causados por un problema de corrosin pueden ser muy amplios. Pensemos en
la reparacin de la falla de un oleoducto de crudo, resultante de problemas de corrosin interna o
externa. Aparte del costo inherente a la sustitucin del tramo de tubera daado, hay que tener en
cuenta el dao causado por el aceite derramado al terreno, muchas veces irreversible, as como el
posible paro de la refinera y los consiguientes problemas de desabastecimiento que ello puede
llegar a acarrear. Y sin embargo, un proceso esencialmente de corrosin lo utilizamos diariamente
para producir energa elctrica: la pila seca. En el captulo III se describe el principio del
funcionamiento de la pila seca, pudindose comprobar cmo una de las partes esenciales de la
misma es precisamente una reaccin de corrosin.
Veamos, con un poco ms de detalle, algunos ejemplos de corrosin que ocurren con cierta
frecuencia en la vida diaria.

LAS TUBERAS DE AGUA
La corrosin forma parte del diario quehacer. Desgraciadamente, no sufrimos sus efectos hasta
que estos se hacen visibles.
Un ejemplo comn lo constituye la rotura de una tubera de agua. Inicialmente, al abrir el grifo, el
agua, en vez de presentar su claridad habitual tiene una cierta tonalidad o coloracin castaa. Al
probarla, nos parece percibir un sabor que nos recuerda bastante al de las sales de hierro. Ha
empezado a atacarse el material base de la tubera galvanizada: el acero de la red de distribucin
de agua potable.
La continuacin puede ser una historia conocida para muchos. Al cabo de poco tiempo, al abrir el
grifo del agua caliente del lavabo, especialmente al aumentar la salida del agua, empieza a salir
sta turbia y rojiza, con gran cantidad de partculas en suspensin. Algunas de stas parecen ser
de arcilla que estaran sedimentadas sobre la pared de las tuberas de conduccin y distribucin y
que se han incorporado al agua al pasar sta a rgimen turbulento. Otras partculas tienen un
aspecto gelatinoso y una coloracin pardo rojiza (caracterstica del hidrxido frrico). A
continuacin hacemos la misma comprobacin con el grifo del agua fra. El agua sale limpia,
incolora. Slo cuando el rgimen de circulacin es claramente turbulento se observa una cierta
turbiedad y algunas partculas en suspensin que parecen provenir del sedimento que pudiera
existir ya en el interior de la tubera de conduccin de agua. Aquellas partculas rojizas,
gelatinosas, no se observan en esta ocasin.
La aparicin de humedades y goteras es una consecuencia que no se deja esperar. Al inspeccionar
con ms detalle la zona en que ha aparecido la gotera, podemos tener la sorpresa de que la
aparicin de la humedad, que creamos debida a la perforacin de la tubera por el lado del agua,
ya que el agua rojiza que sala por el grifo desde tiempo atrs as lo haca presagiar, ha tenido
lugar en cambio en la parte exterior. Retirado el tubo que presentaba la perforacin, pudimos
observar en l que el ataque perforante provena del exterior.
En este caso, el responsable de la avera no era el agua transportada, sino el material de
construccin que se hallaba en estrecho contacto con el exterior del tubo. Un anlisis ms
cuidadoso nos permite observar claramente que la zona afectada coincida con la existencia de
"restos" de yeso que sin duda pusieron los albailes en la etapa de fijacin de los tubos.
El yeso tiene la particularidad de que adems de ser corrosivo por s mismo frente al hierro y acero
galvanizado, entre otros materiales metlicos, es higroscpico, por lo cual tiene tendencia a captar
y retener la humedad y con ello proseguir la corrosin hasta sus ltimas consecuencias.
LA LAVADORA AUTOMTICA
Otro caso que se presenta con cierta frecuencia hace referencia a la lavadora automtica. Cierto
da, al funcionar la lavadora, se nota que hace algunos ruidos extraos. Al vaciar el tambor, nos
encontramos con la sorpresa de que tiene una fisura. No haba ni rastro de herrumbre, que en el
caso de la tubera de agua nos haba servido de indicio para suponer que algo andaba mal. Aqu,
slo unos ruidos extraos.
El tambor, a pesar de ser de acero inoxidable, haba sufrido un cierto tipo de corrosin, conocido
por los especialistas como corrosin fisurante, precisamente por el tipo de dao provocado.
Este tipo de corrosin, muy localizada en una determinada zona del tambor de la lavadora, es
especialmente insidiosa y preocupante porque uno no se da cuenta de su existencia sino cuando se
produce la falla.

EL AUTOMVIL
Empiezan apareciendo manchitas y picaduras minsculas en los parachoques, que si bien no
afectan su resistencia mecnica, s deslucen su presentacin. Posteriormente, se pueden localizar
puntos aislados de ataque en las partes cubiertas por molduras que iban fijadas en agujeros de la
carrocera; cada vez que lavamos el coche observamos la afluencia de herrumbre que sale de
debajo de tales molduras
Bajo las alfombrillas han aparecido picaduras perforantes y lo que es peor, el sonido emitido al
percutir es anlogo al de una hojalata llena de herrumbre. Problemas similares han aparecido en
los guardabarros, especialmente en las zonas ms escondidas, donde se haba acumulado barro.
Del mismo modo hemos detectado una fuerte corrosin en los alveolos de los faros delanteros que
sufren la influencia desfavorable de las salpicaduras de lodo de los vehculos que nos preceden en
la poca de lluvias.
Este efecto de agentes corrosivos sobre la carrocera se agrava en las zonas costeras, por la
influencia de la brisa marina que llega a poner en contacto con la carrocera gotitas cargadas de
cloruro de sodio (sal). Asimismo, es perniciosa la accin de la sal comn que se echa en invierno
sobre las calzadas heladas, en muchos pases con inviernos largos y duros, con el fin de que
puedan transitar los vehculos por ellas.
La corrosin sufrida por la carrocera aumenta con el grado de humedad y con la temperatura,
todo ello acrecentado por el contenido de gases sulfurosos en la atmsfera. Por ello, no es raro ver
en ciudades costeras e industriales una verdadera legin de autntica chatarra rodante.
CONSTRUCCIONES DE CONCRETO
Un buen observador puede haber notado, especialmente en las grandes ciudades o en las zonas
costeras, la aparicin de manchas de herrumbre en las estructuras de concreto, por ejemplo, en un
estacionamiento subterrneo, un puente o en los postes de las lneas de distribucin de corriente
elctrica.
Estas estructuras estn reforzadas interiormente con varillas de acero, las cuales se cubren de
concreto (mezcla de cemento Portland, arena, agua y agregado de pH alto, aproximadamente 12)
con el objeto de proporcionar una adecuada resistencia mecnica a la estructura. En condiciones
normales, o sea en un medio con atmsfera limpia, no debe ocurrir nada que afecte a la
estructura, ya que el concreto es un medio perfectamente compatible con el acero, precisamente
por el alto valor del pH.
El concreto es un material discontinuo, duro y de alta densidad. Debido a su propia constitucin,
contiene una gran cantidad de poros, los cuales pueden estar interconectados, siendo por tanto
permeable a lquidos y gases. Esto es de una gran importancia para el proceso de corrosin del
acero de refuerzo, pues tanto el oxgeno como el agua pueden difundirse hacia el acero a travs de
la masa de concreto. Por ejemplo, cuando la estructura de concreto est en contacto frecuente con
agua que contenga iones de cloruro (agua de mar), a travs de la propia porosidad del concreto
puede llegar a las varillas de acero. En este momento se inicia la corrosin del acero. La herrumbre
que se va formando como resultado del proceso de corrosin en el acero, por una parte disminuye
la seccin original de la varilla, y por otra, hace perder la adherencia inicial y deseada entre el
acero y el concreto. El xido de hierro formado (herrumbre) ocupa un volumen aproximadamente
cuatro veces mayor que el acero sin corroer. A medida que se va formando herrumbre por la
corrosin del acero, sta ejerce una gran presin sobre el concreto que lo rodea. Las fuerzas son
de tal magnitud dentro del concreto que provocan grietas que lo fragilizan, perdiendo ste sus
buenas propiedades mecnicas. El proceso continua hasta que la herrumbre llega a aparecer en la
superficie del concreto y se pueden observar las estructuras "manchadas".
La presencia de herrumbre en una determinada estructura es por tanto evidencia de que el
proceso de corrosin de la varilla de acero de refuerzo est muy avanzado y de que la seguridad
de la estructura, por ejemplo en el caso de un puente, deja mucho que desear.
El efecto producido por los cloruros (agua de mar) en un medio ambiente marino, es sustituido por
el dixido de azufre o anhdrido sulfuroso (S0
2
), proveniente de industrias que queman gasleo,
escapes de los autos, etc., en el caso de las grandes ciudades, produciendo las mismas
consecuencias.
LA CORROSIN DE ENVASES METLICOS PARA CONSERVAS
Cuando guardamos un bote o lata de conserva durante mucho tiempo, podemos tener la sorpresa
de encontrarlo con un hinchamiento anormal, de tal manera que lo desechamos. Esta deformacin
abombada es debida a la acumulacin de gas hidrgeno y es una manifestacin extrema de la
corrosin. Significa el final de la vida til de la conserva y ocurre, por lo general, tras un
prolongado periodo de almacenamiento.
Antes de llegar a estos extremos tienen lugar otras consecuencias prcticas del fenmeno de
corrosin, que afectan tanto al envase como al producto envasado, incidiendo ms o menos
desfavorablemente sobre la calidad de la conserva, como por ejemplo:
cambios en los atributos sensoriales color, olor, sabor y caractersticas nutritivas del
producto envasado; desestaado de la hojalata con prdida de su aspecto brillante, o bien un
desestaado intenso localizado en los envases barnizados, que puede originar el rechazo del
consumidor por presentacin inadecuada;
incorporacin de iones metlicos, particularmente estao, hierro y plomo, al producto envasado.
Los materiales de uso ms frecuente en la fabricacin de los envases son el aluminio, la hojalata y
la chapa cromada, si bien la hojalata sigue siendo el material de mayor utilizacin.
La corrosin de la hojalata por los alimentos envasados es un proceso electroqumico que se
desarrolla como consecuencia de la propia estructura del material. Las distintas capas
constituyentes de la hojalata presentan siempre una estructura discontinua como consecuencia de
su propia porosidad y de los daos o defectos mecnicos derivados de las manipulaciones a que es
sometido el material. La falta de continuidad de las capas metlicas permite que el producto
envasado entre en contacto con los distintos metales constituyentes de la hojalata, con la
consiguiente formacin de pilas galvnicas, actuando el alimento como electrolito.
La presencia de la aleacin soldante utilizada en la costura lateral del envase convencional de tres
piezas, as como el barnizado de la hojalata, con la conductividad propia de la pelcula de barniz,
significan una contribucin adicional a la formacin de pilas galvnicas. Dada la presencia
mayoritaria de hierro y estao en la hojalata, en la prctica el sistema descrito puede compararse
a una pila formada por ambos metales.
La corrosin de la hojalata por los alimentos cidos produce la disolucin del estao y la formacin
de gas hidrgeno, consecuencia de la reaccin catdica de los iones de hidrgeno del medio (vase
en el captulo II las reacciones catdicas ms comunes) que pasa a acumularse en el espacio de
cabeza del envase.
Hasta aqu hemos visto y analizado una serie de problemas de corrosin, ms o menos comunes
en la vida diaria y que se presentan con cierta frecuencia. Existen, sin embargo, como ya se dijo,
muchos otros tipos y formas de corrosin que afectan a la industria y el transporte, y que son muy
especficos de cada actividad. Los ms peligrosos son aquellos que tienen lugar sin un aviso previo,
sin presentar manifestaciones externas visibles como la presencia de la herrumbre. Por lo general,
estn relacionados con el empleo de metales y aleaciones especiales. El metal falla, sin ms,
poniendo en peligro muchas veces vidas humanas.
En la actualidad, los problemas derivados de la presencia simultnea de un medio agresivo y un
esfuerzo mecnico (corrosin bajo tensin, corrosin-fatiga), o de la corrosin muy localizada
(corrosin por picaduras) son demasiado frecuentes. Algunas veces se producen en aleaciones que
fueron especficamente diseadas para resistir en un determinado medio. Los problemas de
corrosin tienen mucho que ver con el grado de avance tecnolgico y, desgraciadamente, muchas
veces no se conocen las verdaderas limitaciones de un material, hasta que este falla.
En los captulos siguientes se presentan los conceptos que permiten una mayor comprensin del
fenmeno de la corrosin metlica, as como una explicacin ms amplia del mecanismo de las
diferentes formas de corrosin y de los medios de que se dispone actualmente para prevenirla y
controlarla. Mediante estos conocimientos se puede afrontar con mayores garantas los problemas
que origina, y si muchas veces no se podr lograr evitarla, s al menos se tendrn las bases para
un efectivo control o prevencin de la corrosin.








I I . P O R Q U E X I S T E L A C O R R O S I N ?

EN EL captulo anterior hemos visto una serie de casos que suelen presentarse con cierta
frecuencia en la vida diaria, todos ellos atribuibles a la corrosin.
Ahora bien, uno puede preguntarse por qu existe la corrosin? Podemos empezar diciendo que la
corrosin de los metales es en cierto sentido inevitable, una pequea venganza que se toma la
naturaleza por la continua expoliacin a que la tiene sometida el hombre. Recordemos que los
metales, salvo alguna que otra rara excepcin, como los metales nobles (oro, platino, etc., se
encuentran en estado nativo en la Tierra), no existen como tales en naturaleza, sino combinados
con otros elementos qumicos formando los minerales, como los xidos, sulfuros, carbonatos, etc.
Para la obtencin de los metales en estado puro, debemos recurrir a su separacin a partir de sus
minerales, lo cual supone un gran aporte energtico. Pensemos solamente en el enorme consumo
de energa elctrica que supone el funcionamiento de una acera para obtener un material tan
indispensable para el desarrollo actual, como el acero. Pues bien, producido el acero, ste
prcticamente inicia el periodo de retorno a su estado natural, los xidos de hierro.
Esta tendencia a su estado original no debe extraar. Si despus de milenios el hierro se encuentra
en los yacimientos bajo la forma de xido, es que este compuesto representa el estado ms
estable del hierro respecto al medio ambiente. El mineral de hierro ms comn, la hematita, es un
xido de hierro, Fe
2
O
3
. El producto ms comn de la corrosin del hierro, la herrumbre, tiene la
misma composicin qumica. Un metal susceptible a la corrosin, como el acero, resulta que
proviene de xidos metlicos, a los cuales se los somete a un tratamiento determinado para
obtener precisamente hierro. La tendencia del hierro a volver a su estado natural de xido metlico
es tanto ms fuerte, cuanto que la energa necesaria para extraer el metal del mineral es mayor.
El aluminio es otro ejemplo de metal que obtenido en estado puro se oxida rpidamente,
formndose sobre su superficie una capa de almina (A1
2
O
3
, xido de aluminio). La razn de ello
estriba en el gran aporte energtico que hay que realizar para obtener una determinada cantidad
del metal a partir del mineral, bauxita (Al
2
O
3
) en este caso.
Entonces, la fuerza conductora que causa que un metal se oxide es consecuencia de su existencia
natural en forma combinada (oxidada). Para alcanzar este estado metlico, a partir de su
existencia en la naturaleza en forma de diferentes compuestos qumicos (minerales), es necesario
que el metal absorba y almacene una determinada cantidad de energa. Esta energa le permitir
el posterior regreso a su estado original a travs de un proceso de oxidacin (corrosin). La
cantidad de energa requerida y almacenada vara de un metal a otro. Es relativamente alta para
metales como el magnesio, el aluminio y el hierro y relativamente baja para el cobre y la plata.
En la tabla se presenta una lista de algunos metales, situados en orden a la cantidad de energa
requerida, de mayor a menor, para convertirlos desde su estado mineral al estado metlico.





Posiciones relativas de algunos metales en cuanto a la energa requerida para convertir sus
minerales en metales.
Mayor requerimiento de energa:
Potasio
Magnesio
Berilio
Aluminio
Cinc
Cromo
Hierro
Nquel
Estao
Cobre
Plata
Platino
Menor requerimiento de energa:
Oro
De las diversas operaciones que deben realizarse para extraer el metal del mineral, la primordial
se puede resumir en una sola palabra: reduccin. Inversamente, las transformaciones sufridas por
el metal que retorna a su estado original, tambin pueden resumirse en: oxidacin.
Segn esto, la corrosin puede describirse en primer trmino como una reaccin de oxidacin,
semejante por tanto a cualquier oxidacin qumica. Por esto mismo, debe y puede ser regida por
las leyes establecidas por la fsica y la qumica. Un metal slo podr corroerse, o sea, pasar a un
estado ms oxidado, cuando sea inestable con respecto a los productos formados por su corrosin.
Esta inestabilidad puede preverse en trminos energticos.
La termodinmica permite realizar los balances de energa que, para el caso de los metales puros
colocados en una situacin bien determinada, permitirn predecir su comportamiento; en este
caso, si aparecer o no en ellos tendencia a la corrosin.
La energa de un determinado sistema puede medirse en los trminos de lo que se llama la energa
libre. Se pueden presentar tres casos:
a) la energa libre es positiva. El metal es activo y puede haber corrosin. Es el caso ms frecuente
entre los metales de uso comn (hierro, aluminio, cinc);
b) la energa libre es positiva, pero el metal en vez de presentar corrosin, permanece inatacado
aparentemente. Se dice que el metal est pasivo o pasivado;
c) la energa libre es cero o negativa. El metal es indiferente a los agentes agresivos habituales, no
siendo posible ninguna reaccin de corrosin. Es el caso de los metales nobles.
Podemos resumir todo lo anterior diciendo que es posible prever el comportamiento de un
determinado metal en un medio ambiente dado, ayudndonos de las predicciones que nos aporta
la termodinmica. As si el sistema formado por el metal y el medio ambiente posee una energa
libre positiva, es posible que tenga lugar la corrosin. Si bien los entornos o ambientes para un
metal pueden ser muy especficos (pensemos por ejemplo en los metales con los que se construye
un reactor nuclear), uno de los ms generales, es el ms comn a la vida humana: la atmsfera.
Como se ver ms adelante, la presencia simultnea de agua (electrolito) y oxgeno (oxidante)
hacen prcticamente inevitable la corrosin en estas condiciones para la mayora de los metales
ms utilizados (hierro, aluminio, cinc, etc.). La reaccin de oxidacin en el sistema formado
presenta una energa libre positiva. Volvemos a lo que decamos al principio: la corrosin parece
inevitable.
LA CORROSIN ELECTROQUMICA
En presencia de un medio acuoso, la corrosin es de naturaleza electroqumica. Tal corrosin es un
proceso espontaneo que denota la existencia de una zona andica (que sufre la corrosin), una
zona catdica y un electrolito, siendo imprescindible la presencia de estos tres elementos para que
este tipo de corrosin pueda existir (se requiere asimismo de contacto elctrico entre la zona
andica y la catdica).
El trmino nodo se emplea para describir aquella porcin de una superficie metlica en la que
tiene lugar la corrosin (disolucin) y en la cual se liberan electrones como consecuencia del paso
del metal en forma de iones, al electrolito. La reaccin que sucede en el nodo, por ejemplo para
el caso del cinc, es:
Zn (slido) - Zn + (electrolito) + 2 electrones,
o sea, una reaccin de oxidacin.
Como los electrones, en un conductor metlico, se mueven en sentido compuesto al convencional,1
en el nodo la corriente elctrica sale del metal para entrar a la solucin (figura 2). El trmino
ctodo se aplica a la porcin de una superficie metlica en la cual los electrones producidos en el
nodo se combinan con determinados iones presentes en el electrolito.
Las reacciones catdicas ms comunes en presencia de agua son:
2H
+
+ 2 electrones H
2
(gas)
O
2
(gas) + 2 H
2
O + 4 electrones 4 OH

(medio alcalino)
O
2
(gas) + 4 H
+
+ 4 electrones 2 H
2
O (medio cido)

o sea, reacciones de reduccin.
En el ctodo, la corriente elctrica sale del electrolito para entrar al metal (figura 2), cerrndose el
circuito elctrico a travs de un conductor metlico externo.



Figura 2. Direccin del flujo de corriente entre un nodo y un ctodo en una celda de
corrosin.
Los componentes esenciales se presentan en la figura 2. Las flechas representan corrientes
elctricas (no electrones) fluyendo a la solucin desde el nodo () al ctodo (+) y regresando
desde el ctodo al nodo a travs de un hilo metlico conductor (cobre por ejemplo).
La corrosin ms frecuente es toda de naturaleza electroqumica y resulta de la formacin de
multitud de zonas andicas y catdicas sobre la superficie metlica, siendo el electrolito, caso de
no estar el metal sumergido o enterrado, el agua de condensacin de la atmsfera, para lo cual se
necesita que la humedad relativa del aire sea del orden del 70% o superior.
El proceso de disolucin de un metal en un cido (por ejemplo, cinc en cido clorhdrico) es
igualmente un proceso electroqumico. La infinidad de burbujas que aparecen sobre la superficie
metlica corresponden a la formacin de hidrgeno, H
2
, gaseoso, poniendo de manifiesto la
existencia de infinitos ctodos, mientras en los nodos se va disolviendo el metal.
Al cambiar continuamente de posicin estas zonas andicas y catdicas, llega un momento en que
el metal se disuelve continuamente. Este tipo de corrosin se caracteriza porque casi siempre es
ms pronunciada en una zona que en otras, y su forma de manifestarse ms caracterstica es la
aparicin de picaduras.
LAS MANIFESTACIONES DE LA CORROSIN
Como vimos en el primer captulo, la corrosin, especialmente la de naturaleza electroqumica, se
puede manifestar de muy diversas maneras.
Por lo que hace referencia al metal ms comnmente empleado, el hierro, la presencia de la
herrumbre constituye la manifestacin de que se est desarrollando un proceso de corrosin. Pero
entonces, la pregunta que nos podramos hacer es sta: Qu hay ms all de la herrumbre?
El producto primario de la oxidacin del hierro es el hidrxido ferroso blanco, Fe(OH)
2
que a su
vez se oxida a hidrxido frrico de color rojizo, Fe(OH)
3
.
Ayudmonos de una experiencia muy sencilla para comprender lo anterior. Veamos el ataque
producido por una gota de agua salada. Esta experiencia es debida a Evans, uno de los
investigadores que ms han contribuido al conocimiento de la corrosin. Evans demostr que en el
caso de una gota de agua salada, las diferencias en la cantidad de oxgeno disuelto en el lquido en
contacto con la superficie metlica, lo que se conoce como aireacin diferencial, crean pilas de
corrosin en las que el ataque del metal ocurre en las reas menos oxigenadas, provocando una
corrosin rpida e intensa. Si se deposita una gota de agua salada (agua y cloruro de sodio) sobre
la superficie horizontal de una lmina de acero perfectamente limpia y desgrasada, como en la
figura 3, se puede observar, por ejemplo despus de unos 30 minutos, un precipitado en el medio
de la gota.
.
Figura 3. Ataque producido por una gota de agua salada.
La parte perifrica o ms exterior de la gota, ms aireada (con un ms fcil acceso para el
oxgeno) que el centro, juega el papel de lo que hemos llamado ctodo, con relacin al centro, que
a su vez se convierte en nodo. Entre estas dos zonas se forma una membrana de hidrxido de
hierro (herrumbre). Con ayuda de un tubo capital, se puede atravesar la membrana y comprobar
la formacin en el centro de la gota de una sal ferrosa (FeC
l2
, cloruro ferroso).
La presencia de la herrumbre es una manifestacin clara de la existencia de corrosin para el caso
del hierro y sus aleaciones (aceros). Para la mayora de los metales, las manifestaciones de la
corrosin pueden estudiarse en funcin de la forma o tipo de corrosin. En soluciones acuosas o en
atmsferas hmedas, como ya se ha indicado, el mecanismo de ataque envuelve algunos aspectos
electroqumicos. Debe de existir un flujo de electricidad desde unas ciertas reas a otras en la
superficie metlica, a travs de una solucin (electrolito) capaz de conducir la electricidad, tal
como el agua de mar o el agua dura (agua con un alto contenido de sales).
Una solucin que conduce la electricidad es un electrolito. Su cualidad para conducir la electricidad
es debida a la presencia de iones. stos, son tomos cargados positiva o negativamente o bien
agrupaciones de tomos con una cierta carga elctrica, en solucin.
El agua pura est ionizada en proporcin muy pequea. Slo una mnima fraccin de las molculas
de agua se disocia en iones hidrgeno, H
+
(protones), y iones hidroxilo, OH

. El in hidrgeno se
une a una molcula de agua, H
2
O, para formar un in hidronio, H
3
O
+
, aunque por facilidad lo
representaremos por H
+
.
La disociacin del agua, H
2
O, puede representarse as:

H
2
O H
+
+ OH



A efectos prcticos, el agua es un aislador casi perfecto. Entonces, cabra preguntarse por qu
una sustancia inica disuelta en agua produce iones? La respuesta est en las propiedades
dielctricas del agua, o, en otras palabras, en las propiedades polares de las molculas de agua.
Cada molcula de agua es un pequeo dipolo, esto es, sus cargas positiva y negativa no coinciden.
Podemos representar estos dipolos de un modo exagerado por estructuras de forma oval.
Alrededor de un in positivo habrn agrupadas un cierto nmero de molculas de agua con sus
extremos negativos prximos al catin. De modo anlogo, los extremos positivos de algunas
molculas de agua se agruparn alrededor del in negativo. De acuerdo con esta explicacin, los
iones de las sustancias disueltas deben estar libres en cualquier disolvente polar, como lo es el
agua, como as ocurre en realidad.
Un electrolito capaz de formar un ambiente corrosivo puede ser, en principio, cualquier solucin,
lluvia o incluso la humedad condensada del aire. Puede abarcar desde el agua dura o salada hasta
los cidos y lcalis fuertes.
Los nodos y ctodos involucrados en un proceso de corrosin se conocen como electrodos. Los
electrodos pueden consistir en dos diferentes tipos de metal. En el electrodo negativo (nodo) es
donde tiene lugar la corrosin.
Podemos resumir lo anterior diciendo que para que exista corrosin deben cumplirse unas ciertas
condiciones mnimas. stas son:
1. Debe haber un nodo y un ctodo.
2. Debe existir un potencial elctrico entre los dos electrodos (nodo y ctodo).
3. Debe haber un conductor metlico que conecte elctricamente el nodo y el ctodo.
4. Tanto el nodo como el ctodo deben estar sumergidos en un electrolito conductor de la
electricidad, el cual est ionizado.
Una vez cumplidas estas condiciones, puede circular una corriente elctrica dando lugar a un
consumo de metal (corrosin) en el nodo.
La diferencia de potencial creada entre el nodo y el ctodo provoca una migracin de electrones
desde el nodo al ctodo a lo largo del conductor metlico externo, un alambre de cobre por
ejemplo, como se indica en la figura 4.


Figura 4. Sentido del flujo de electrones y del flujo convencional de la corriente elctrica
en una celda de corrosin.
En el nodo, al perder electrones, quedan iones hierro cargados positivamente, Fe
2+
, los cuales
pueden combinarse con iones cargados negativamente, OH

, que se encuentran en las


inmediaciones del nodo, pudindose formar ocasionalmente hidrxido ferroso, Fe(OH)
2
, el cual
puede reaccionar con posterioridad para formar hidrxido frrico, Fe(OH)
3
, la familiar y conocida
herrumbre.
En el ctodo y procedentes del nodo van llegando, a travs del conductor metlico externo,
electrones. Estos electrones cargados negativamente, al llegar a la interfase ctodo-solucin, se
combinan con los iones hidrgeno cargados positivamente, H
+
, para formar hidrgeno gas, H
2
.
Cuando los iones hidrgeno se convierten en hidrgeno gaseoso, al combinarse con los electrones
procedentes del nodo, se crea un exceso de iones OH

en las inmediaciones del ctodo. Este


exceso de iones OH

hace que aumente la alcalinidad y, por tanto, el pH del electrolito adyacente


al ctodo.
Desde un punto de vista conceptual, hay algunos puntos de importancia que conviene aclarar por
lo que respecta al flujo de la corriente elctrica. El concepto convencional de corriente supone un
flujo desde un potencial positivo (+) a un potencial negativo (). Esto puede llevar a una cierta
confusin, ya que la representacin convencional del flujo de la corriente elctrica es precisamente
en la direccin opuesta al flujo de los electrones, como se indica en la figura 4.
Conviene recordar los siguientes puntos, en los trminos del flujo de corrientes convencionales:
1) La corriente elctrica, de acuerdo con la convencin, circula desde el polo positivo (+) al
negativo (-) en un circuito elctrico. Esto indica que en nuestro caso la corriente circular del
ctodo hacia el nodo, a travs del conductor metlico.
2) En el electrolito, el transporte de la corriente elctrica tendr lugar entonces del nodo al
ctodo.
3) Habr un consumo y por tanto la consiguiente prdida de metal, en aquellos lugares del nodo
en que la corriente abandone el electrodo para pasar al electrolito.
PRODUCCIN DE UNA CORRIENTE ELCTRICA EN UN PROCESO DE CORROSIN
Podemos plantear un experimento sencillo para visualizar la produccin de una corriente elctrica
en un proceso de corrosin. La produccin de una corriente elctrica por aireacin diferencial fue
llevada a cabo en el ao de 1923 por el profesor Ulick R. Evans y por este motivo se lo conoce
como experimento de Evans. En la figura 5. se presentan los detalles del mismo.




Figura 5. Produccin de una corriente elctrica por aireacin diferencial. Experimento de
Evans.

Dos muestras de hierro se conectan a travs de un ampermetro, con el cero en el centro de la
escala, y se colocan en una solucin de una sal, separadas por una membrana porosa. Cuando se
hace pasar aire u oxgeno hacia el compartimiento de la izquierda, se puede observar el paso de
una corriente elctrica a travs del ampermetro y la corrosin del hierro situado en el
compartimiento de la derecha, en el cual precisamente no hay oxgeno.
Parece evidente entonces que la presencia del oxgeno en el compartimiento izquierdo est
promoviendo la corrosin del hierro precisamente en el compartimiento donde no hay oxgeno. Si
se mueve la llave de tres pasos de manera que el oxgeno (aire) pase ahora al compartimiento de
la derecha en vez del de la izquierda, la direccin de la corriente, observable en el ampermetro,
cambia progresivamente, al mismo tiempo que se puede observar que la corrosin del hierro tiene
lugar en el compartimiento en que no hay oxgeno, el de la izquierda. Tales hechos pueden
explicarse fcilmente, si se tiene en cuenta que la mayora de las reacciones involucradas no son
de naturaleza qumica sino electroqumica. Las reacciones qumicas son reacciones en las cuales
toman parte nicamente especies qumicas. Por ejemplo, la disociacin qumica del agua (H
2
O) en
sus iones, H
+
y OH



H
2
O H
+
+ OH


Las reacciones electroqumicas, en cambio, son reacciones en las cuales no slo toman parte
especies qumicas, sino tambin cargas elctricas, por ejemplo, electrones negativos. Dos ejemplos
de reacciones electroqumicas lo constituyen la reaccin de los iones hidrgeno a hidrgeno gas:

4 H
+
+ 4 e = 2 H
2


y la oxidacin del agua a oxgeno gas:
2 H
2
O = 4 H
+
+ O
2
+ 4 e
La combinacin de estas dos reacciones electroqumicas conduce a la reaccin qumica global de
descomposicin del agua.
2 H
2
O = 2 H
2
+ O
2

Para estudiar las reacciones electroqumicas es conveniente utilizar el concepto de potencial de
electrodo, el cual veremos con detalle en el captulo siguiente. Podemos adelantar que si un metal
est en contacto con un electrolito, su potencial electrdico ser precisamente el potencial elctrico
de este electrodo medido con respecto al potencial elctrico de un electrodo de referencia.
IMPORTANCIA DE LA CORROSIN EN LA PRODUCCIN Y EN EL DESARROLLO
ECONMICO Y SOCIAL
Un estudio reciente efectuado por el National Bureau of Standards de los Estados Unidos (Efectos
econmicos de la corrosin metlica en los Estados Unidos, Departamento de Comercio, 1979)
seala que tomando como base el ao 1975, los costos totales de la corrosin metlica pueden
estimarse del orden de los 70 billones de dlares, lo cual supone un 4.2% del Producto Nacional
Bruto (PNB). El estudio seala que aproximadamente un 15%, o sea 10.5 billones de dlares
(0.6% del PNB) pudiera haberse evitado. En un pas de un nivel de desarrollo tecnolgico ms
parecido a Mxico, como Egipto, se ha realizado un estudio similar. Durante una investigacin en la
que se invirti un periodo de 3 aos, se evaluaron los efectos econmicos provocados por la
corrosin de los materiales metlicos, los cuales se estimaron en aproximadamente 475 millones
de dlares, un 4.9% del PNB de Egipto.
Los estudios de que disponemos hasta la fecha han sido realizados entre 1949 y 1979 y provienen
bsicamente de 9 pases. Los resultados globales estn reproducidos en la siguiente tabla, con la
indicacin del costo total de la corrosin expresado en dlares americanos del valor del ao de
estudio. Asimismo y en aquellos casos en que ha sido posible, se expresa el porcentaje del
Producto Nacional Bruto para el ao en que se realiz el estudio.
Costo de la corrosin por ao.
Ao Pas
En millones
de dlares
EUA
En % del
PNB
1949 EUA 5 500

1960-61 India 320

1964 Suecia 58 a 77

1965 Finlandia 47 a 62
0.58 a
0.77
1968-69 RFA 6 000 3.0
1969 URSS 6 700 2.0
1969
Gran
Bretaa
3 200 3.5
1973 Australia 550 1.5 a 3.0
1974 URSS 18 850 4.1
1975 EUA 70 000 4.2
1976 77 Japn 9 200 1.8


Para varios de los pases de que se dispone de datos, el costo de la corrosin representa
aproximadamente entre un 2 y un 4% del PNB. No existen muchos datos sobre cmo se reparten
estos costos. El estudio realizado en la Gran Bretaa, conocido como informe Hoar, precisa que
para este pas los costos debidos a la corrosin soportados por algunos sectores industriales, se
pueden desglosar aproximadamente as: transportes (26%), naval (21%), la industria de la
construccin (18%), el petrleo y la qumica (13%), etc. Muchos de los estudios efectuados han
sealado que entre un 20 y un 25% del costo total de la corrosin pudiera haberse evitado,
mediante una mejor aplicacin de las diferentes tcnicas anti-corrosin existentes, y con una
mayor toma de conciencia de los riesgos que conlleva la corrosin. Mas all de la frialidad de los
nmeros y de los porcentajes del Producto Nacional Bruto, los problemas derivados de la corrosin
se dejan sentir en tres vertientes:
1) econmica (prdidas directas e indirectas);
2) conservacin de recursos (agotamiento de las reservas naturales);
3) seguridad humana (fallos fatales en medios de transporte, corrosin de bidones que contienen
residuos radioactivos, escapes en tuberas de refrigeracin de plantas nucleares, etc.)
La prdida de vidas humanas es, desgraciadamente, una posibilidad que se puede presentar como
una consecuencia directa o indirecta de la corrosin. De qu datos se dispone en Mxico para
realizar un estudio semejante al efectuado en otros pases sobre los costos de la corrosin? No
disponen a la fecha los autores del presente libro de un estudio, siquiera aproximado, de lo que
pueden suponer las prdidas debidas a la corrosin.
Una encuesta realizada muy recientemente sobre los problemas que plantea la corrosin a la
Industria Qumica Mexicana (Ciencia y Desarrollo nm. 64 p. 103, septiembre-octubre 1985) ha
sealado la incidencia del fenmeno en ms de un 90% de las empresas que contestaron la
encuesta. Ello habla por s mismo de la gravedad del problema, y seguramente a nivel nacional,
englobando a todos los sectores productivos, representa una cantidad ms que respetable de
dinero. No obstante, no son tanto los indicadores econmicos lo preocupante, sino la incidencia
que la corrosin tiene en la seguridad humana. El costo social de la corrosin puede llegar a ser
tan elevado que debera prestrsele una mayor atencin por el lado de las autoridades, empezando
por la propia toma de conciencia personal. Lo "normal" desgraciadamente entre los utilizadores de
metales en su mayor o menor grado de ignorancia acerca del cmo y cundo puede ocurrir la
corrosin y el modo de prevenirla o evitarla.
A la corrosin, en los apretados programas de las carreras tcnicas, si acaso, se le reserva el papel
de una materia optativa, muchas veces para cubrir unos crditos sobrantes al finalizar los estudios
de ingeniera. La preparacin de los profesionales que tienen que ver con la utilizacin de
materiales metlicos, redundara en una acertada utilizacin de los recursos anticorrosivos de que
se dispone a la fecha y con ello se conseguira un considerable ahorro en la monstruosa cifra que
anualmente representan las prdidas originadas por la corrosin.
En estos das de recortes presupuestales, de ahorro de energa y de conservacin de los recursos
naturales, parece increble que no se haga an nada al respecto.
NOTAS
1 El sentido de una corriente elctrica se define como el sentido del movimiento de
las cargas libres. Sin embargo, surge la dificultad de que en un conductor
electroltico estn en movimiento en sentidos opuestos cargas libres de ambos
signos (cationes y aniones). Cualquiera que fuera el sentido asignado a la
corriente, habra cargas movindose en sentido opuesto. Ya que ha de adoptarse
algn convenio, se ha coincidido en hablar del sentido de una corriente como si los
portadores fueran todos cargas positivas.
En un conductor metlico, slo son libres las cargas negativas o electrones libres.
De aqu que toda la corriente en un conductor metlico se produce por el movimiento
de cargas negativas y, por tanto, los electrones se mueven en sentido opuesto al
convencional.
I I I . L A F S I C A Y L A Q U M I C A D E L A C O R R O S I N .
L A C O R R O S I N M E T L I C A C O M O C I E N C I A
A P L I C A D A

YA EN EL captulo II habamos mencionado que algunos metales son ms activos que otros debido
a la energa acumulada que poseen. En el presente captulo haremos hincapi en la naturaleza de
dichas energas, su cuantificacin y los efectos que acarrean durante un proceso de corrosin.
La experiencia nos ha enseado que todos los metales que conocemos poseen diferentes
tendencias a corroerse. Es decir, unos sern ms resistentes que otros a reaccionar frente a un
mismo medio. Ejemplo de esto son el oro y el hierro en agua dulce. El primer metal posee una alta
inmunidad frente al agua, conservando inalteradas todas sus propiedades fsicas y qumicas. En
cambio el hierro se degrada y poco a poco se transforma en otro compuesto. El cuestionarnos el
porqu de tal diferencia entre uno y otro metal, es regresar a los orgenes automticos de los
elementos qumicos, es decir, a la estructura y composicin atmica de los metales en s.
Si recordamos un poco nuestras clases de qumica elemental, nos daremos cuenta que un
elemento qumico cualquiera, como cada uno de los metales, est constituido por tomos idnticos
y nicos en el Universo. Cada tomo est formado de un ncleo conteniendo partculas
elementales como los protones y los neutrones. Rodeando a este ncleo se encuentran los
electrones, unidades elementales de carga elctrica negativa que forman una nube que envuelve al
ncleo atmico. Los electrones en un tomo ocupan niveles energticos especficos y de diverso
orden. Es decir, de acuerdo a la posicin de un electrn en el tomo, aquel poseer mayor o menor
energa. Dependiendo de la complejidad del tomo, esto es, del nmero de electrones, las capas y
orbitales se irn llenando de stos en diversos niveles y por lo tanto sus energas sern diferentes
de tomo a tomo. Esta estructura est reflejada en el arreglo encontrado en la tabla peridica de
los elementos.
Las energas de un tomo surgen pues de energas de correlacin debidas principalmente a
interacciones entre electrones afectando su campo electrosttico. Esto es muy importante en la
qumica de los elementos ya que las energas que se involucran estn directamente relacionadas
con las reactividades qumicas o con las diferentes tendencias para cambiar de un estado libre,
como en el caso de un metal, a un estado de in metlico, en donde el tomo ha cedido uno o ms
electrones.
Para ilustrar esta diferencia, tomemos de la naturaleza el ejemplo de los llamados metales nobles
tales como el oro y el platino, que se encuentran usualmente como metales libres en la tierra y no
como compuestos. Por otro lado, existen los llamados metales activos o base tales como el sodio,
aluminio y magnesio, los cuales jams se podrn encontrar como metales libres en nuestra
atmsfera terrestre, sino como compuestos. Existen ocasiones en que ciertos metales con
actividades intermedias a los anteriormente citados, pueden encontrarse en la tierra como
elementos libres. Ejemplo de tales metales son el cobre, la plata y el hierro.
Los metales ms "nobles", tales como el oro y el platino, son los menos "activos" y por tanto
presentan la mayor resistencia a la corrosin. A estos metales se les refiere como metales
relativamente catdicos. En cambio los metales menos "nobles" como el caso del aluminio y el
magnesio, son ms ''activos'' y poseen una resistencia menor a la corrosin y se les conoce como
metales que son relativamente andicos.
Una reaccin de corrosin puede expresarse parcialmente por la ionizacin de un metal, es decir,
el proceso por el cual un tomo metlico pierde electrones y queda cargado con un exceso de
cargas positivas (iguales a las cargas negativas de los electrones que se perdieron). Dicha entidad
cargada constituye un in positivo o catin. As pues:


M M
+n
+ ne


siendo M un metal de valencia n, M
+n
su forma inica y e el nmero de electrones cedidos (figura
6).




Figura 6.

Ahora bien, si nosotros deseamos conocer la posibilidad de que una reaccin de corrosin ocurra
espontneamente bajo ciertas condiciones reales dadas, tendremos forzosamente que estudiar
primeramente cuales seran los cambios energticos asociados con la reaccin. Esto es, ver la
magnitud de la energa que el metal posea inicialmente antes de corroerse y luego ver la energa
que poseen finalmente los productos de esa corrosin. Esto es precisamente a lo que se dedica la
termodinmica de la corrosin. La termodinmica nos puede indicar una posibilidad de reaccin,
pero jams nos dir nada acerca de la velocidad con que se llevar a cabo, si es que la reaccin es
posible. Esto se decide por otros factores ajenos a la termodinmica, factores propios de lo que
conocemos como cintica.
Con el fin de que la distincin entre la aplicacin de la termodinmica y la cintica en un proceso
de corrosin le quede al lector lo suficientemente claro, vamos a usar una analoga muy til.
Supongamos que una persona ha subido a lo alto de un tobogn y est a punto de deslizarse. Por
su posicin, esta persona posee una energa dada (energa potencial) para hacer un trabajo. Al
deslizarse hacia abajo, su energa cambia, disipndose gradualmente; al llegar al suelo nuestra
persona ha adquirido otra energa debido a su posicin, la cual es un poco menor que la inicial,
cuando se encontraba arriba. La diferencia entre ambas energas fue lo que propici la cada. Se
dice pues que hubo un cambio de energa durante el proceso de bajada. As tambin cuando
hablamos de una reaccin de corrosin, estamos hablando de la energa que el metal y otros
reactivos tienen al inicio de la reaccin y la energa que poseen los productos finales de tal
reaccin. Habr tambin un cambio en energa del estado inicial y del estado final. La magnitud y
signo de tal diferencia nos indicarn la mayor o menor tendencia a que el proceso ocurra. Para
cualquier proceso, el cambio de energa se calcula de acuerdo a:
Diferencia de energa = Energa final - Energa inicial
y para un proceso qumico:
Cambio de energa = Energa libre

Energa libre
libre de reaccin

de los productos

de los reactivos

Cuanto mayor sea dicho cambio de energa, mayor ser la tendencia a que el suceso ocurra. Si el
signo del balance es negativo implica que se est pasando de un estado de mayor energa a otro
de menor. A este tipo de proceso se le llama espontneo y ocurre en la naturaleza por s solo,
disipando energa. Ejemplo, la cada de una piedra desde un puente, la degradacin de hierro en
un medio cido, etc. Esto es lo que estudia la termodinmica, cambios de energa, tendencias a
que el proceso ocurra o no, sin decirnos nada acerca de la rapidez con que el proceso o la reaccin
se llevan a cabo.
La cintica nos da por otro lado los factores que afectan la velocidad del proceso. En el ejemplo del
tobogn podemos decir que aun sabiendo que exista una probabilidad energtica muy alta para
que una persona dada resbalara desde la parte ms alta hasta el piso, haban factores que deban
tomarse en cuenta para darnos una idea de cuan lento podra resultar el suceso. Por ejemplo,
debimos considerar si el ngulo de deslizamiento del tobogn era adecuado o si estaba muy
empinado o muy tendido, haciendo ms fcil o ms difcil el movimiento; tambin haba que tomar
en cuenta la superficie del tobogn, es decir, su rugosidad, la friccin causada entre el cuerpo que
resbala y el canal del tobogn, la sinuosidad misma del camino a recorrer hacia abajo, etc. Hay
muchos ms factores que podramos considerar que obstaculizaban o facilitaban el proceso mismo,
hacindolo ms o menos difcil. As pasa con la cintica de una reaccin electroqumica como lo es
el caso de la corrosin, en donde siempre habr una dificultad dada a vencer para que el proceso
ocurra, a pesar de que la termodinmica nos diga que la reaccin es espontnea y que ocurrir
desde un punto de vista energtico.
CELDAS GALVNICAS
Cuando dos metales diferentes, que tienen, por lo tanto reactividades diferentes, son sumergidos
en una misma solucin conductora, a la cual llamamos electrolito, y son conectados elctricamente
entre s, tendremos un flujo de electrones del metal ms activo o andico hacia el metal ms noble
o catdico, dejando al material andico con una deficiencia de electrones (figura 7). Esto trae
como consecuencia que el metal ms activo o nodo se disuelva, es decir, se corroa.




Figura 7.

El lector recordar del captulo anterior que a este sistema se le denomina una pila de corrosin, la
cual est caracterizada por tener los componentes bsicos para que un proceso de corrosin
ocurra, que son: dos fases elctricamente conductoras (el hierro y el cobre), un medio acuoso en
donde existan iones conductores de la corriente elctrica (la solucin de cloruro de sodio) y, para
cerrar el circuito, un conductor elctrico que una a las dos fases conductoras (el alambre de
cobre). Es bien sabido que si uno de estos componentes falla, la corrosin no tendr lugar. La
corrosin ocurre en lo fundamental como se ha descrito anteriormente: una reaccin
electroqumica (porque hay flujo de electrones y tambin transformaciones qumicas) que se lleva
a cabo simultneamente en zonas catdicas y andicas.
Dejemos que la mente nos ayude a construir una imagen de lo que realmente sucede a nivel
atmico durante un proceso de corrosin. Vayamos a la zona andica de la reaccin, es decir, a la
zona en donde el hierro se esta destruyendo gradualmente (figuras 7, 8(a)).



Figura 8.
En ese lugar, el material andico (el hierro) cede electrones al circuito elctrico externo (alambre
de cobre) debido a la diferencia de potencial creado por el par hierro cobre. Como habamos
explicado anteriormente, cada metal (hierro y cobre) posee una estructura atmica diferente y,
como consecuencia de ello, una reactividad elctrica local a travs de la interfase entre el metal y
el medio que lo rodea. Al entrar en contacto el hierro y el cobre se crea pues una diferencia de
potencial elctrico entre los dos metales, que hace que se mueva un flujo de electrones entre ellos.
Las partculas metlicas sobre la superficie del clavo de hierro (que en un principio eran neutras)
ceden electrones y se convierten en tomos cargados positivamente (iones Fe
2+
) los cuales al
interaccionar con las molculas de agua pasan a la solucin como especies solubles hidratadas.
Reacciones qumicas posteriores harn que estos iones Fe
2+
se transformen en el xido rojizo o
herrumbre, tan familiar para nosotros.
Pero qu ocurre con los electrones cedidos por los tomos de hierro que pasan la disolucin?,
hacia dnde van a parar? Anteriormente ya habamos planteado esta pregunta y vimos que la
respuesta era simple. Debido a la diferencia de potencial creada, los electrones viajan a lo largo del
circuito conductor externo hacia el ctodo (el clavo de cobre, figuras 7, 8(b)). Ah, los electrones
en exceso, presentes sobre la superficie catdica, se combinan con otras especies en solucin con
el fin de balancear la reaccin qumica de corrosin. El oxgeno del aire disuelto en la solucin es
una de las especies que tienen afinidad por los electrones y que en combinacin con el agua se
transforma en especies oxhidrilo (OH

). As pues, el metal andico se desintegra, mientras que el


material catdico, el clavo de cobre en el ejemplo, permanece casi sin ser afectado.
Debe quedar claro que un proceso de corrosin involucra tanto la reaccin andica como la
catdica, y que si una de las dos reacciones falla, el proceso de corrosin se detiene.
A la actividad electroqumica de esta naturaleza se le conoce como accin galvnica, base de
cualquier reaccin de corrosin. La accin galvnica constituye tambin el principio de las llamadas
pilas "secas" que todos conocemos. El lector empieza a sospechar que un metal que se corroe es
anlogo a un sistema capaz de producir energa electroqumica, tal como lo es una pila. En estos
sistemas tambin se establece la formacin de un par galvnico, una diferencia de potencial
producida por la presencia de dos fases diferentes y un electrolito entre ambas fases. Supongamos
que establecemos la celda galvnica mostrada en la figura 9.




Figura 9.

Siendo el cinc ms activo que el grafito, aqul se disolver preferencialmente constituyndose en
el nodo de la pila. Los electrones fluirn externamente a travs de una resistencia. Para mantener
esta corriente elctrica, el cinc continuar disolvindose y la barra de grafito sosteniendo
reacciones catdicas con la pasta electroltica. De modo que el par cinc-grafito es una celda
productora de energa y se comporta muy similarmente a la celda galvnica de hierro-cobre
mostrada en la figura 7, en donde suceden procesos andicos y catdicos similares.
Por lo dicho anteriormente, el lector podra pensar correctamente que entonces cualquier par
galvnico es capaz de crear energa en forma de una diferencia de potencial capaz de mover
electrones y, an ms, que la corrosin es un proceso que produce energa. Correcto. El lector est
en lo cierto. Un par galvnico, como el que est presente en cualquier proceso de corrosin, es
capaz de generar una cierta energa. Sin embargo, y sto hay que admitirlo tal cual es, la energa
generada por la corrosin no puede ser recuperada o usada. Se desperdicia sin que podamos hacer
algo. Esto debido a que los procesos de corrosin ocurren a niveles microscpicos, en donde los
pares galvnicos son sistemas tan locales que inclusive el conductor elctrico externo, necesario en
la constitucin de una pila de corrosin, es la misma estructura metlica que se corroe. Aqu radica
la diferencia entre un sistema productor de energa, la cual podemos extraer y usar (en una
linterna, en el encendido del motor de un coche, etc), y un proceso de corrosin, anloga en sus
reacciones, pero donde la energa no puede ser usada y es, en cambio, desperdiciada
Hagamos referencia a un ejemplo de corrosin muy comn para todos nosotros: el deterioro del
acero en la atmsfera. Esto lo vemos muy seguido en las varillas de acero usadas en la industria
de la construccin, en tuberas, en carroceras de coches que no estn protegidas por pintura, etc.
En primer lugar, tendremos que decir que el acero es una aleacin de hierro y carbono (contenido
mximo de 2% en peso) que presenta diferentes fases, producto de la historia metalrgica del
acero, tal como el mtodo usado en su fabricacin, la concentracin de carbono, la presencia de
aleantes, la refinacin del acero y su tratamiento trmico, el cual es necesario para imprimirle
ciertas propiedades mecnicas.
A nivel microscpico, una seccin de la pieza de acero puede presentar la microestructura tpica
que se representa esquemticamente en la figura 10. Se observan principalmente dos fases. Una
fase rica en hierro que los metalurgistas llaman ferrita y otra fase conteniendo carburos de hierro
en una matriz de ferrita. A esta ltima fase se le denomina perlita. Puesto que son dos fases
diferentes y ambas son conductoras, es fcil establecer un par galvnico con la presencia de un
electrolito.



Figura 10.

El electrolito lo constituir la humedad que existe en la atmsfera, la cual forma pelculas muy
finas y casi imperceptibles sobre la superficie metlica. Esta pelcula de agua acumular y
concentrar ciertos elementos e impurezas que estn presentes en el aire, tales como el oxgeno,
bixido de carbono, anhdrido sulfuroso, cloruros, etc., dando como resultado una solucin muy
conductora y especficamente agresiva. En climas secos, con menos del 50% de humedad relativa,
la oxidacin del hierro es casi despreciable. As pues, la pila de corrosin queda constituida, la
conexin elctrica es la misma pieza metlica y el electrolito formado sobre la estructura baa a
ambas fases. La ferrita es siempre ms andica (activa) que la fase perltica (noble). La corrosin
se produce a nivel de microceldas; millones de ellas estn distribuidas a lo largo y a lo ancho de la
pieza de acero. El mecanismo heterogneo de la corrosin tiende a fijar las reacciones andicas y
catdicas en sitios definidos de la superficie metlica. El lector seguramente ha concluido que basta
la presencia de heterogeneidades, an dentro de una sola fase metlica, para que la corrosin se
presente, existiendo, claro est, la presencia de un electrolito. Estas heterogeneidades pueden ser
de un tipo o de otro, por ejemplo, diferentes fases metalrgicas de una aleacin, tales como la
perlita y la ferrita, producto de muchas variables metalrgicas como se mencion anteriormente, la
presencia de impurezas, una distribucin no uniforme de esfuerzos en el metal, arreglos diferentes
en la red cristalina, etc.
De cualquier manera, la lmina de acero se degradar con el tiempo. Fue preciso un gran flujo de
electrones durante el proceso de corrosin, pero desgraciadamente en sucesos como estos, no se
puede aprovechar nada de esa energa disipada.
CONVERSIN DE LA ENERGA DE UNA REACCIN QUMICA EN ENERGA ELCTRICA
Hemos estado hablando de energas elctricas disipadas que provienen de una transformacin de
las energas originadas en una creacin qumica. El objetivo de esta seccin es el de correlacionar
la energa qumica de una reaccin con la energa elctrica, en forma de diferencia de potencial
elctrico presente en una reaccin electroqumica como lo es la de corrosin.
Cuando una reaccin qumica sucede espontneamente, libera energa. Este tipo de energa puede
ser empleada parcialmente para efectuar algn tipo de trabajo, y es a lo que los termodinmicos
denominan energa libre de una reaccin y la representan como G. Si el cambio de energa libre
en una reaccin es igual al trabajo reversible total que se puede realizar, esto se puede
representar de la siguiente manera:
G = W
en donde G es el cambio de energa libre de una reaccin espontnea y W es cualquier tipo de
trabajo, por ejemplo elctrico, de expansin (en motores de combustin interna), gravitacional,
etctera.
Cuando nos referimos a una reaccin de corrosin, tal como la representada en la figura 10,
tenamos que por el lado andico el hierro se disolva a travs de cantidades equivalentes,
qumicamente hablando, a las generadas en la ctodo. En este ltimo los protones tomaban los
electrones dejados por el hierro para transformarse en una molcula de gas hidrgeno.
La reaccin global era de hecho:
Fe + 2H
+
H
2
+ Fe
2+
,

Habiendo ocurrido un cambio en la energa libre asociada con esta reaccin. Pero tambin ha
ocurrido algo ms, esto es, el transporte de dos cargas elctricas debido a la diferencia de
potencial existente entre las dos fases diferentes que constituyen el sistema de corrosin (ferrita y
perlita en el sistema acero). A esta diferencia de potencial se le llama potencial de celda. Vamos a
suponer que esta diferencia de potencial es igual a la diferencia de los potenciales termodinmicos
en equilibrio de ambas fases.
Volviendo al transporte de las cargas, es obvio que tuvo que existir un trabajo para transportarlas
de una fase a otra. A este trabajo se le llama trabajo elctrico y se le define como la carga total
transportada (dos electrones por molcula de hidrgeno formada) multiplicada por la diferencia de
potencial existente entre las dos fases, es decir, E. Se tiene entonces que:
trabajo elctrico = nFE
Aqu, el nmero de electrones transportados, n, es afectado por F, una constante de
transformacin electroqumica llamada Faraday y usada para homogeneizar unidades. Como no se
obtiene otro tipo de trabajo de una reaccin de corrosin, resulta ser que la cantidad mxima de
trabajo til que se puede obtener de una reaccin qumica se ha transformado en energa elctrica,
al transportar las cargas entre las dos fases, es decir:
G= nFE
el cambio de energa libre de una reaccin qumica es directamente proporcional al potencial de
celda generado. Este concepto es muy importante en el tratamiento de pilas "secas" o "hmedas"
y en fuentes de energa alterna como lo son las celdas de combustible.
Las diferentes tendencias de los metales a corroerse: la Serie Galvnica
A travs de mediciones de laboratorio, es posible construir un cuadro de metales o aleaciones de
acuerdo a su tendencia relativa a corroerse. Estas mediciones estn basadas en el principio de la
accin galvnica que existe entre dos metales cuando se sumergen en un electrolito comn. Todo
lo que necesitaramos para hacer tal cuadro sera medir la diferencia de potencial entre pares de
distintos metales y aleaciones, teniendo una solucin conductora comn que bien podra ser agua
de mar. Los metales se iran ordenando de acuerdo a su mayor o menor tendencia a corroerse. A
tal enumeracin se le conoce como Serie Galvnica, en donde el arreglo de los metales depender
del electrolito escogido. La tabla siguiente muestra una Serie Galvnica para agua de mar.
Extremo noble oro

acero inoxidable (pasivo)

nquel (pasivo)

cobre

bronce al aluminio

nquel (activo)

latn naval

estao

acero inoxidable (activo)

hierro forjado

aluminio
Extremo base cinc

magnesio

Por experiencia, se ha observado que aquellos metales que poseen un potencial ms positivo no
sufren tanto por la corrosin y se les conoce como metales nobles. Ejemplo: el oro, el acero
inoxidable pasivo, el cobre, etc. Por otro lado, sabemos que aquellos metales con potenciales ms
negativos se corroen rpidamente y se les conoce como metales base. Como ejemplo tenemos al
zinc, al magnesio y al aluminio.
El lector observar en esta Serie que algunos metales o aleaciones aparecen dos veces,
dependiendo de la condicin en que se encuentra su superficie, es decir, activa o pasiva.
Brevemente, podemos decir que el trmino pasivo se refiere a una superficie metlica que contiene
alguna pelcula de xido protector. El trmino activo se refiere a la superficie metlica desprovista
de tal pelcula. Las superficies activas siempre estn asociadas con potenciales ms activos o base
que las superficies pasivas.
Sin embargo, es importante establecer que la informacin contenida en estas series carece de una
base cientfica precisa. Sus posiciones relativas dependen de una concentracin especfica del
electrolito y tambin de la temperatura. Durante aplicaciones de campo, la tendencia de un metal
o aleacin a corroerse puede alterarse si es que hay variaciones en el medio ambiente. Si el
electrolito cambia o al menos su concentracin lo hace, tendramos seguramente un nuevo arreglo
de los metales en el cuadro ofrecido.
Serie electromotriz de potenciales estndar de electrodo
Un intento ms para poner todo lo anterior en una base ms cuantitativa, lo constituye el diseo
de una escala en donde los diversos metales se colocaban en soluciones que contenan sus mismas
sales. Las condiciones de medida son muy rgidas, especificando precisamente valores idnticos de
temperatura, de presin y de concentracin de los electrolitos. Al conjunto de estas condiciones se
les conoce como condiciones estndar. En la prctica cada metal se observa en equilibrio en una
solucin de sus propios iones a una concentracin de un gramo in por litro de solucin, a una
temperatura estndar de 25C y a una presin atmosfrica estndar. As por ejemplo, el hierro
sera medido bajo esas condiciones en una solucin que contuviera iones hierro y el cobre en una
solucin con iones cobre, etc.
Cuando un metal M
1
, en contacto con sus sales en disolucin M
1
n+
es medido en condiciones
estndar contra otro metal diferente M
2
haciendo de igual manera contacto con sus sales M
2
n+
, la
lectura de la diferencia de potencial resultante entre los dos sistemas ser irrelevante si es que
desconocemos los valores absolutos de cada una de las intercaras metal/solucin. De hecho, es
posible conocer el valor absoluto del potencial de cualquier interfase metal/solucin, ya que en el
mero intento de efectuar una medicin con cualquier instrumento, siempre se tendr que emplear
una segunda terminal para cerrar el circuito de medida, introduciendo as una segunda interfase,
cuyo potencial absoluto tambin se desconoce. Debemos de estar conscientes, pues, de que nunca
podremos saber el potencial "verdadero" o absoluto de un metal sumergido en una solucin de sus
propias sales, por ejemplo, cobre en contacto con una solucin saturada de sulfato de cobre. Ante
esta situacin, se pens en seleccionar arbitrariamente alguna interfase como patrn de referencia
contra la cual se pudieran medir relativamente todos los dems potenciales de electrodo. Se
seleccion para ello la reaccin de equilibrio de hidrgeno: 1/2 H
2
=H
+
e, llevada a cabo sobre un
electrodo de platino y bajo las mismas condiciones estndares. A esta configuracin de referencia
se la conoce como electrodo estndar de hidrgeno y se le asigna un valor de 0.000 volts. A partir
de esta convencin es posible pues, medir potenciales estndar de electrodo de cualquier metal...
relativos a la reaccin de hidrgeno e indicarlos de esta manera: E
H
.
A la lista de metales en equilibrio con sus propios iones junto con sus potenciales estndares
obtenidos de tales mediciones, se les llama la Serie de Fuerza Electromotriz, de la cual se ofrece
una versin muy reducida en la tabla siguiente.

La Serie de Fuerza Electromotriz

Reaccin en Equilibrio
NOBLE
E
H
(volts)
Au
+2

1/2 O
2

Pt
+2

Ag
+1

Cu
+2

2H
+

Ni
+2

Fe
+2

Cr
+3

Zn
+2

Al
+3

+ 2e
+ 2H
+

+ 2e


+ 1e


+ 2e


+ 2e


+ 2e


+ 2e


+ 3e


+ 2e


+ 3e


= Au
+ 2e

= H
2
O
= Pt
= Ag
= Cu
= H
2

= Ni
= Fe
= Cr
= Zn
= Al
+ 1.7
+ 1.23
+ 1.20
+ 0.80
+ 0.34
0.00 (por definicin)
- 0.13
- 0.44
- 0.70
- 0.76
- 1.66
BASE

La informacin contenida en esta serie electromotriz, representa simplemente la tendencia
termodinmica (el potencial) de los varios sistemas ah en lista destinados a corroerse. Cuanto
ms negativo sea el valor de potencial E
H
mayor ser la tendencia a la corrosin. La serie
electromotriz nos puede explicar cuantitativamente, por ejemplo, la tendencia y el porqu de una
adherencia de cobre metlico sobre un clavo de acero cuando sumergimos el clavo en una solucin
de sulfato de cobre. En este caso la fase noble la constituye el cobre que se encuentra en
disolucin y la activa o base el clavo de acero. La Serie nos indica que existe una diferencia de
potencial, bajo condiciones estndar, entre el cobre y el hierro de 0.78 volts, siendo el hierro el
metal con mayor tendencia a ionizarse. De esta manera el cobre que est en solucin como iones
cobre, tomar los electrones liberados al formarse los iones hierro y pasar a depositarse como
metal sobre el clavo. Lo que ocurri aqu, una vez ms, fue la presencia de un par galvnico.
Sin embargo, al ponernos a reflexionar sobre ejemplos prcticos de corrosin, casos que suceden a
diario, nos damos cuenta de que muchas estructuras se corroen o fallan por corrosin en la
ausencia de otro metal ms noble que complete el par galvnico de la pila de corrosin. Por
ejemplo, cual fue la reaccin catdica o de reduccin, en el ejemplo de la figura 10 para la
corrosin de una pieza de acero que cerrara el balance galvnico? Existan iones metlicos ms
nobles en la solucin agresiva? La respuesta es negativa. No haba tales iones metlicos ms
nobles, pero si reacciones tales como la reduccin del oxgeno y de hidrgeno inico, cuyo
equilibrio, segn nos dice la Serie de Fuerza Electromotriz es ms noble que el hierro. Entonces
podemos tomar estas reacciones como si se trataran de reacciones de "metales nobles" que en
unin con un metal ms activo desencadenan el proceso de corrosin.
As entonces, haciendo esta consideracin, podemos decir que todos los metales que se
encuentran por debajo de reaccin de reduccin de hidrgeno se disolvern siempre que estn en
contacto con un medio que contenga H+, tal como el agua o las soluciones cidas. As, tanto el
hierro como el cinc se corroern totalmente en soluciones acuosas o cidas. En cambio, el cobre
permanecer inmune a la reaccin de hidrgeno, pues de acuerdo a su posicin en la Serie, esta
ltima reaccin es ms activa que el mismo cobre. En cambio, el cobre es ms activo y susceptible
a disolverse en presencia de la reaccin de reduccin de oxgeno. Por ejemplo, es muy comn la
corrosin del cobre en contacto con agua aereada, es decir, agua que contenga oxgeno disuelto
(ver figura 12). Slo el oro permanece intacto ante soluciones que contienen protones H+ u
oxgeno atmosfrico, ya que su equilibrio es ms noble que los de estas reacciones.
Diagramas de Pourbaix
La serie de fuerza alectromotriz posee severas limitaciones a pesar de toda esa cantidad de
informacin termodinmica tan interesante. La serie no considera el efecto que tiene una pelcula
de xido presente en la superficie de un metal, en el potencial de equilibrio de ese sistema, siendo
as que estas situaciones prcticas son las que a un ingeniero de planta le gustara saber. Por
ejemplo, la serie considera que tanto el aluminio como el cromo son sumamente reactivos (-1.66 y
-0.70 volts respectivamente) y sin embargo, nosotros sabemos que el aluminio, tal como lo
conocemos, es muy resistente a la corrosin en condiciones normales y que al cromo incluso se le
usa como elemento de aleacin en los aceros para imprimirles mayor resistencia a la corrosin. Lo
que sucede es que la Serie no considera la condicin oxidada tanto del aluminio (A1
2O3
) como del
cromo (Cr
2O3
), los cuales son as excepcionalmente resistentes a la corrosin; la serie slo
considera sus estados activos, es decir, no pasivos.
Otras reacciones que la Serie no toma en cuenta son reacciones muy comunes entre un metal y un
medio acuoso. Tomemos por ejemplo las reacciones siguientes:
(a) Fe + H
2
O = Fe (OH)
3
+ 3H
+
+ 3e
-


(b) Fe
+3
+ 3 H
2
O = Fe (OH)
3
=3 H
+


Aqu (a) nos indica la reaccin que sufre el hierro en contacto con el agua para formar el hidrxido
frrico. El equilibrio de esta reaccin ya no depende solamente de un potencial elctrico que haga
mover esos tres electrones por mol de Fe(OH)
3
formado, sino tambin del pH, es decir, de la
acidez del medio, de la concentracin de iones H
+
. (b) no depende del potencial sino slo del pH
del medio. Aqu no hay transferencia de electrones, es una reaccin qumica, no electroqumica.
Ambas reacciones y muchas otras son importantes para saber el estado en que se encontrar una
estructura de acero, dependiendo del potencial y de la acidez del medio, por ejemplo, si habr o no
formacin de herrumbre.
Si se contara con los equilibrios de todas las reacciones posibles entre un metal y el agua, nos
podramos dar una mejor idea de la tendencia que poseera ese metal ante un conjunto dado de
condiciones de potencial y de pH, es decir, podramos decir si hay en el metal tendencia a formar
xidos o hidrxidos, si tender a disolverse completamente o si, bajo esas condiciones, el metal
permanecer intacto.
Hace algunas dcadas, el investigador belga Marcel Pourbaix no slo obtuvo esos equilibrios sino
que los represent grficamente como funcin del potencial y del pH a travs de unos diagramas
que llevan su nombre. En estos diagramas, los equilibrios existentes entre un metal y agua a 25C
son representados por lneas que dependen del potencial, del pH o de ambos, delimitando as
zonas termodinmicamente estables en donde el metal existe en alguna de sus formas (disuelto,
como xido, o como hidrxido, como metal, etc.).
La figura 11 (a) nos muestra el diagrama simplificado para el hierro en contacto con agua. Un
aspecto importante de los Diagramas de Pourbaix es que contienen una divisin natural del campo
grfico en tres regiones, las cuales pueden ser clasificadas de acuerdo a su conducta de corrosin
en: pasividad, corrosin e inmunidad, figura 11(b). La zona de pasividad, se aplica para cuando el
metal posee pelculas oxidadas o de hidrxidos sobre su superficie que inhiben la corrosin. En la
zona de corrosin, el metal se disuelve activamente, siendo los productos de corrosin solubles. En
cambio en la zona de inmunidad, el metal se encuentra perfectamente preservado y estable bajo
ciertas condiciones muy especiales de potencial y de pH.



Figura 11.

Antes de cerrar esta seccin dedicada a la termodinmica en los procesos de corrosin, queremos
nuevamente recordar a nuestro amable lector que en el estudio termodinmico de un proceso de
corrosin no se incluyen los datos cinticos. Esto significa que la velocidad del proceso no se toma
en cuenta, solo la tendencia a que la corrosin ocurra.
Cintica de un proceso de corrosin
Establecimos en la seccin anterior que la termodinmica aplicada a procesos de corrosin puede
ser usada a travs de reacciones en equilibrio para determinar si el proceso puede o no puede
ocurrir. Si se demuestra que la reaccin es posible, la termodinmica no dar, sin embargo,
ninguna idea acerca de la velocidad de la reaccin. Para predecir la velocidad a la cual el metal se
va a corroer necesitamos incluir factores cinticos. A final de cuentas, lo que buscaremos de la
cintica es que nos diga qu cantidad de metal por unidad de tiempo se est disolviendo en un
medio dado, cuando este sistema est desplazado de una situacin de equilibrio. Para
introducirnos al mundo de la cintica de corrosin debemos olvidarnos por un momento de la
corrosin y pensar en un metal que no se corroe cuando se le sumerge en cierto electrolito.
Pensemos que ese metal sea el cobre y que est sumergido en una solucin conteniendo iones
cobre. La solucin no contiene oxgeno disuelto. Bajo estas condiciones nuestra pieza de cobre no
se corroer. Esto se debe fundamentalmente a que el cobre es mucho ms noble que la reaccin
de desprendimiento de hidrgeno segn lo indica la Tabla de la Fuerza Electromotriz, E
Cu
> E
H
.
Aparte del hidrgeno inico no existe otro reactivo ms catdico en ese medio, por lo tanto
decimos que el cobre establece un equilibrio del tipo

Cu
2+
+ 2e
-
Cu
que ocurre precisamente al potencial relativo estndar E
Cu/Cu
2
+
establecido anteriormente.
Al decir que la pieza de cobre no se corroe cuando est en contacto con una disolucin de sus
propios iones, queremos expresar que no hay una transformacin qumica neta. Sin embargo,
debemos dejar muy claramente establecido que aun cuando el sistema se encuentre en equilibrio,
ste no es esttico sino dinmico. Al potencial E, existen reacciones de oxidacin por las cuales se
disuelve cobre, y tambin reacciones de reduccin en donde cobre en solucin se deposita como
metal. Estas reacciones ocurren de continuo y simultneamente, siendo iguales en la magnitud de
la carga transferida, aunque en sentido contrario. La velocidad con que se disuelve el cobre de la
pieza es igual a la velocidad con que el cobre en solucin se deposita. En resumen, en el equilibrio
dinmico E, no existe flujo de electrones ni, por lo tanto, transformacin qumica netos. Figura
12.




Figura 12.
Es como si pensaramos en una cantidad de personas que entran y salen por la puerta de un gran
almacn. En una situacin de equilibrio diramos que el mismo nmero de personas que entra al
almacn sale de l. Por lo tanto, no existe cambio alguno en el nmero de personas del lado de la
calle ni dentro del almacn; parecera como si nunca hubiera habido un movimiento. En
electroqumica, a este flujo de electrones generados en la reaccin de disolucin (oxidacin), el
cual es igual al flujo de electrones consumidos en la reaccin de reduccin, se le llama densidad de
corriente de intercambio i
o
, siendo una caracterstica de un metal en equilibrio. Cada interfase
tendr una i
o
caracterstica y su magnitud refleja la facilidad que posee esa interfase
metal/solucin para soltar y aceptar electrones. Volviendo al ejemplo del almacn, podemos
pensar en magnitudes diferentes de flujos opuestos de personas que entran y salen, pero que
siempre mantendrn el mismo nmero dentro y fuera del almacn. As por ejemplo, si el almacn
tiene en un momento dado 1 000 personas y en la calle hay otras 5 000 para mantener esta
relacin bien pueden entrar al almacn 10 personas y salir simultneamente otras 10. Pero bien
podran haber entrado 100 y haber salido tambin 100, manteniendo el mismo nmero de
personas dentro y fuera. Tal vez un aumento grande en el flujo de entrada y salida del almacn se
deba a que las puertas sean ms anchas, es decir, que la facilidad de traspaso sea mayor. Lo
mismo sucede con interfases electroqumicas, a mayor i
o
, mayor facilidad de transferencia de
carga, y viceversa.
Como lo mencionamos, cada interfase en equilibrio posee una i
o
especfica, cuya magnitud
proviene de consideraciones cinticas con ms fundamento, tales como arreglos atmicos, enlaces
electrnicos, etc, que no son consideradas en este libro. Sin embargo, la importancia de i
o
en los
procesos de corrosin ser tratada ms adelante en este captulo.
Por supuesto, como las velocidades de oxidacin y de reduccin son iguales en magnitud pero de
signo opuesto, no habr un flujo de electrones neto y, por lo tanto, ser imposible medir la i
o
en
un instrumento. Si la corriente andica (de oxidacin) se representa por y la corriente catdica
(de reduccin) como , en el equilibrio

en donde i
o
es, como ya lo dijimos, la densidad de corriente de intercambio.
Cualquier desviacin que haya de la condicin de equilibrio, desplazar el potencial del electrodo y
entonces modificar las magnitudes de las velocidades andicas y catdicas, producindose un
flujo neto de electrones. Supongamos que nuestra pieza de cobre, inicialmente en equilibrio con
sus propios iones, se conecta a una laminilla de platino sumergida en el mismo electrolito a travs
de una fuente de poder. Si asumimos que al manipular la fuente de poder podemos establecer una
diferencia de potencial entre el cobre y el platino que haga fluir electrones entre estos metales,
entonces se estarn modificando las condiciones de equilibrio reinantes en cada una de las
interfases del cobre y del platino. Imaginemos que la diferencia de potencial impuesta por la fuente
propicie que el cobre se disuelva, actuando ste como nodo, pasando a solucin como iones cobre
Cu
2+
. Habr entonces un flujo de electrones generados que viajarn hacia el platino (que actuar
entonces como ctodo) a travs de las conexiones elctricas. El flujo de electrones ha propiciado
que los potenciales de equilibrio de cada una de las fases se desven de su valor inicial. Esto es lo
que precisamente significa el trmino polarizacin, el desplazamiento de un potencial de equilibrio
hacia otro valor por medio de un flujo de corriente elctrica. Un smil hidrulico muy til en este
caso es el ejemplo de los vasos comunicantes. Supongamos que se tienen dos vasos o recipientes
llenos con agua a diferente nivel. Si dichos vasos estn comunicados entre s a travs de una llave
de paso, cuando sta se abra y deje pasar el flujo, los niveles iniciales de los lquidos sern
modificados (figura 13). La magnitud del cambio de nivel depender, en el smil hidrulico, de la
velocidad del agua que fluye; algo parecido sucede con un proceso de corrosin en donde hay una
diferencia de potencial elctrico entre dos fases diferentes.




Figura 13.
En la interfase cobre/solucin se dejar sentir pues, un incremento en la velocidad de oxidacin del
cobre. Las reacciones de reduccin en esa interfase an existirn, aunque ahora
comparativamente ms pequeas que las de oxidacin. Las viejas condiciones de equilibrio han
desaparecido para dar cabida a nuevas situaciones al no equilibrio. En la lmina de cobre, la
magnitud de la corriente indicar el grado en que la velocidad de oxidacin, por decir algo,
exceder a la reduccin. Es decir, nos dar una indicacin de la corriente neta del proceso. La
velocidad neta del proceso de oxidacin o andico estar dada por:


i
a
(neta) =
A principios de este siglo, un investigador llamado Tafel hall en forma experimental que, a
menudo, el flujo neto de corriente variaba linealmente con la magnitud de la desviacin que tiene
el potencial de equilibrio, , a travs de la relacin:


= a + b log i(neta)


en donde se le conoce como sobrepotencial y se le define como


= E(aplicado) E(equilibrio)
Es decir, es la magnitud de la desviacin del potencial electroqumico del sistema en observacin
(en este caso cobre) a partir de su valor de equilibrio original, i
neta
es la densidad de corriente neta
andica o catdica y a y b son constantes. A esa relacin se le llama, en honor de dicho
investigador relacin de Tafel y es de suma importancia en el anlisis cintico de un proceso de
corrosin. El lector habr notado seguramente que esta relacin de Tafel es la de una ecuacin de
una recta, en donde la variable independiente es la corriente presentada en forma logartmica y la
variable dependiente es el sobrepotencial, figura 14.




Figura 14.
El valor de la constante "a" esta relacionado con la velocidad de las reaccines andicas y
catdicas ( i
o
) bajo condiciones de equilibrio, es decir, cuando el sobrepotencial es cero. Cuando
la desviacin del potencial de equilibrio es positiva (+) se dice que el proceso es andico, o sea,
el metal se oxida o disuelve. Si la desviacin es negativa ( ), el potencial aplicado toma valores
ms negativos que el de equilibrio y el proceso es catdico, habiendo reacciones de reduccin en la
interfase metal/medio electroltico.
La figura 15 representa grficamente la relacin de contra log i para la reaccin andica de
disolucin (corrosin) metlica de la pieza de cobre considerada en el ejemplo cuando su potencial
de equilibrio sufre una desviacin en la direccin positiva (+) (cuadrante superior derecho). Se
observa que al incrementar la desviacin en la direccin andica, se estimula la velocidad de
disolucin de Cu (log i). En la misma figura se aprecia la conducta que sucedera en el caso de
que la lmina de cobre hubiera sido alejada del equilibrio pero ahora en la direccin negativa o
catdica ( ) (cuadrante interior izquierdo). Esto se realizara simplemente cambiando la
polaridad de las conexiones en la fuente de poder. La reaccin catdica que se efectuara, sera
predominantemente la depositacin de cobre como se indica. Ambos procesos giran alrededor del
potencial de equilibrio.




Figura 15.
Algunas veces es difcil de interpretar la figura 15, especialmente cuando tratamos con la magnitud
de i
o
. Una manera ms familiar y tambin fcil de ver esta misma relacin es como la que se
representa en la figura 16. Esta representacin se obtiene al doblar el lado izquierdo sobre el
derecho tal y como se muestra en el recuadro. A este tipo de diagramas se les conoce con el
nombre de Diagramas de Evans.



Figura 16.

Un ejemplo sencillo de la Cintica de un Proceso de Corrosin
En contraste al caso del cobre, cuando un pedazo de zinc se pone en una solucin acuosa deareada
de sus propios iones, ste se corroe. Esto es debido a que el desprendimiento de hidrgeno es
termodinmicamente posible (E
zn
<E
H
). Debido a heterogeneidades presentes en la superficie del
metal zinc, se establecen de inmediato zonas andicas y zonas catdicas las cuales desarrollan
entre s diferencias de potencial, acarreando como consecuencia de ello un flujo neto de electrones
de las zonas andicas a las catdicas y con ello, el establecimiento de la corrosin. As es que los
dos sistemas electroqumicos presentes, uno basado en el equilibrio Zn/Zn
2
+ y el otro en el
equilibrio H
+
/H
2
, buscan inicialmente mantener un equilibrio sobre la misma superficie del metal.
Sin embargo, la corrosin que ocurre lo impide. Por un lado el zinc se disuelve y por el otro el
hidrgeno gaseoso se desprende de zonas metlicas que funcionan como ctodos. Al haber
corrosin, hay un flujo de corriente y por lo tanto ninguno de los sistemas electroqumicos est en
equilibrio. De ah se desprende que ambos sistemas se desvan de sus potenciales de equilibrio (se
polarizan) y alcanzan un potencial comn de electrodo en donde sucede que la corriente andica
de disolucin (la velocidad con que se corroe el zinc) es igual a la corriente catdica (la velocidad
con que se desprende el hidrgeno). El diagrama de Evans de la figura 17 muestra el anlisis de
este suceso.



Figura 17.
El potencial uniforme al que se llega sobre la superficie metlica se llama el potencial de corrosin
(E
corr
). La velocidad de corrosin est dada por i
corr
, la cual puede ser convertida a prdida de peso
usando las Leyes de Faraday. El lector recordar de la seccin anterior que aunque exista una
disolucin de zinc neta, ocurre tambin un desprendimiento neto de hidrgeno pero que no hay
manera de poder medir o usar el flujo de corriente entre los pares galvnicos establecidos. Toda
esta energa se desperdicia.
El ejemplo anterior pone de manifiesto, una vez ms, que durante el proceso de corrosin de un
metal se llevan a cabo simultneamente reacciones andicas y catdicas sobre la superficie de
ste. En las zonas andicas el metal se disuelve y en las zonas catdicas ocurren reacciones de
reduccin entre el metal y el medio, por ejemplo la reduccin de H
+
. Ni las fases andicas ni las
catdicas se encuentran en su potencial de equilibrio (E
zn/Zn
2+
y E
H/H
+
respectivamente). Segn la
figura 17 ambos potenciales de equilibrio son desplazados a un valor comn, el potencial de
corrosin, en el cual la velocidad de oxidacin del metal (corrosin) es igual a la velocidad de
reduccin del protn H
+
. Por lo general, cuando medimos el potencial de un metal sumergido en
un medio agresivo, contra un electrodo de referencia, lo que realmente medimos es el potencial de
corrosin mixto, E
corr
.
La velocidad de corrosin de un proceso, i
corr
, puede tomar diversos valores dependiendo de varios
factores que modifican su magnitud destacando:
a) la densidad de corriente de intercambio, i
o
. La figura 18 demuestra este punto. La i
o
para una
reaccin depende mucho de la superficie en donde se lleve a cabo. As por ejemplo, es ms fcil
desprender hidrgeno sobre hierro (i
o2
) que sobre zinc (i
o1
). La velocidad de corrosin aumentar
de i
corr2
a i
corr3






Figura 18.

b) la fuerza motriz para llevar a cabo la corrosin, es decir, la diferencia de potencial
termodinmico del par galvnico. La figura 18 muestra que mientras ms grande sea la diferencia
de potencial entre la reaccin andica y la catdica, mayor ser la velocidad de corrosin. Para
(Eeq.2 - Eeq.3) corresponde una i
corr1
. En cambio para (Eeq.1 - Eeq.3) la velocidad de corrosin es
i
corr2
.
c) un ltimo factor lo constituye el valor de la pendiente de Tafel, la cual nos dice de la facilidad o
dificultad de transferir cargas esta vez cuando una fase se aleja del equilibrio (las unidades de la
pendiente son: volts/dcada de corriente). Haciendo referencia a la misma figura 18 observamos
que al disminuir la magnitud de la pendiente para la reaccin catdica (lnea punteada), sta se
vuelve ms fcil, aumentando por lo tanto la velocidad de corrosin de i
corr3
a i
corr4
.
Cuando la conducta de Tafel se desva
Como ya lo hemos mencionado en ms de una ocasin, si un metal se corroe es porque hay
reacciones andicas y catdicas que se llevan a cabo simultneamente sobre su superficie. En cada
una de las reas andicas y catdicas el proceso global de una reaccin es consumado a travs de
varias etapas. As por ejemplo, en la reaccin catdica de desprendimiento del gas hidrgeno,
inicialmente el protn solvatado tuvo que migrar y difundirse hacia el electrodo, sufrir la
transferencia de un electrn para convertirse en un tomo solitario de hidrgeno y esperar a que
se repitiera la misma operacin para que finalmente el par de tomos de hidrgeno se unieran
formando una molcula de gas. Algo similar debi de ocurrir en el nodo. La disolucin de tomos
metlicos y su conversin final en productos de corrosin caractersticos que permanecen sobre la
superficie metlica o que se difunden lejos de ella, se habra llevado en varias etapas. Cada etapa
tienen su propia rapidez. Siendo as, podemos decir que la velocidad global de un proceso
considerado esta sujeta, o ms bien depende de la etapa que se realice ms lentamente. No
debemos perder de vista que dentro del proceso andico y catdico presentes en un metal que se
corroe estn las etapas de transferencia de cargas tanto de oxidacin como de reduccin
respectivamente. Siendo as, nuestros lectores podrn pensar entonces que es posible que una
sola etapa, sin importar si pertenece a la reaccin andica o a la catdica, sea la responsable de la
velocidad global del proceso de corrosin de un metal en algn medio, si es que esa etapa es la
ms lenta de todas. Supongamos que la etapa ms lenta sea la transferencia de un electrn del
metal al protn, y que efectivamente sea este paso el ms difcil. Entonces la reaccin catdica se
llevar a cabo con la mxima velocidad con que se transfiere el electrn al protn. Pero como en la
corrosin la velocidad de la reaccin andica debe ser igual a la velocidad de la catdica, pues la
velocidad de la reaccin de corrosin es la misma que la velocidad de la etapa ms lenta, es decir,
la de la transferencia del electrn al protn.
Todo lo dicho anteriormente se justifica, ya que lo que se establece a continuacin es importante.
La conducta de Tafel se observa solamente cuando las velocidades de las reacciones andicas o
catdicas sean gobernadas por la etapa de transferencia de carga en la interfase metalelectrolito.
Esto es, cuando esta transferencia sea el paso difcil o ms lento.
Un ejemplo que clarifica mejor el concepto de un proceso realizado en multietapas, teniendo como
etapa o paso limitante a la ms lenta, la etapa de transferir cargas, o de activacin como tambin
se le conoce, es el ejemplo de un aficionado a la pesca. Esta persona sale temprano de su casa,
toma su coche y se dirige al lago. Al llegar ah nuestro pescador toma los arreos necesarios para la
pesca, como son la caa, anzuelo, carnada, etc.; sube al bote y rema hasta el centro del lago en
donde hay mayor cantidad de peces. Estando ah lanza el anzuelo y espera que los peces piquen.
As, esta persona pasa el resto del da pescando tranquilamente. Si nos fijamos, el paso lento del
proceso es la accin de los peces al picar; todos los dems pasos que el pescador tom para
efectuar el "proceso de pescar" son mucho ms rpidos que el paso de obtener un pez. As sucede
tambin con los procesos regidos por la transferencia de carga (electrones) tanto en el nodo
como en el ctodo, de los cuales se dice que siguen la conducta de Tafel.
Sin embargo, las desviaciones a la conducta de Tafel surgen cuando la velocidad de la reaccin
pasa a ser controlada por una etapa ms lenta en la secuencia del proceso. Imaginemos que
nuestro pescador se encuentra cierto da con la novedad de que los peces no abundan en el lago.
La lentitud del proceso de pescar ahora ya no ser culpa de la facilidad o dificultad que tenan los
peces de picar, sino de que no hay suficientes peces. Nuestro pescador tiene que esperar ms
tiempo para que un pez llegue al anzuelo que el que le tomaba para pescarlo. A este fenmeno
similar en proceso de corrosin se le llama polarizacin por concentracin y surge por deficiencia
en el abastecimiento de reactivos que toman parte en una reaccin electroqumica.
Polarizacin por concentracin
La ecuacin de Tafel sugiere que la densidad de corriente, i, aumentar continuamente al
aumentar el sobrepotencial , figura 14. De hecho, la velocidad de la reaccin se ver limitada a
menudo al aumentar , debido a la poca rapidez con que los reactivos llegan a la superficie del
electrodo o bien a la velocidad con que se difunden hacia el seno de la solucin los productos de la
reaccin. La velocidad ya no es controlada por un paso lento de transferencia de carga y por
consiguiente habr desviaciones a la conducta de Tafel. Esto implica que se necesitar un mayor
sobrepotencial que el que predice la relacin de Tafel para poder seguir sosteniendo una corriente
dada. Si hacemos una distincin entre el sobrepotencial por activacin o transferencia (dado por
Tafel) y el sobrepotencial por concentracin (debido a la escasez de reactivos o exceso de
productos) entonces el sobrepotencial total ser dado por:

total
=
act.
+
conc.

Esto es demostrado en la figura 19. Se observa que para condiciones crticas de abastecimiento, se
llega a una corriente lmite, valor que no se incrementa an y cuando el h se incremente. Esto
quiere decir que el proceso no puede ir ms rpido que la velocidad que impone el transporte de
las especies hacia el electrodo.




Figura 19.

Las implicaciones de la polarizacin por concentracin para un sistema que se corroe son muy
importantes. En casos prcticos, lo ms comn es que la concentracin por polarizacin afecte la
reaccin catdica debido, por ejemplo al abastecimiento de H
+
o de oxgeno disuelto. En la figura
20 se exponen dos ejemplos, en uno de los cuales, (a), la i
Lim
es grande y por lo tanto la
polarizacin por concentracin no es importante. Esto es debido a que la curva andica intersecta a
la catdica en la regin de Tafel.
En el ejemplo (b) de la figura 20 se tiene que si iLim es pequea las dos curvas se intersectan en
la regin controlada por difusin. Ah i
Lim
=i
corr
, y la velocidad de corrosin depende totalmente del
transporte de reactivos catdicos hacia la superficie metlica. En este ltimo caso el pobre
abastecimiento del reactivo catdico, ya sea por una concentracin baja de H
+
o de oxgeno
atmosfrico disuelto en el medio agresivo, ayudarn a reducir la velocidad de un proceso de
corrosin al controlar la reaccin catdica.




Figura 20.

I V . S E P U E D E M E D I R L A C O R R O S I N ?

DESDE un punto de vista prctico, es interesante conocer a priori la resistencia a la corrosin de un
determinado metal o aleacin en un medio ambiente especfico. Sobre la base de ensayos en el
laboratorio, se pueden llegar a establecer las condiciones ambientales ms fielmente parecidas a la
realidad y, por tanto, estudiar el comportamiento de un metal o varios metales en este medio.
La realizacin de estos ensayos en el laboratorio puede ser fcil o extraordinariamente difcil,
segn la naturaleza del medio estudiado.
Dos casos extremos nos podrn servir de ejemplo para ilustrar lo anterior. Si se necesita evaluar el
comportamiento o la resistencia a la corrosin de un acero respecto a un cido mineral, por
ejemplo, clorhdrico, bastar con preparar soluciones de diferente concentracin de este cido y
sumergir en cada una de ellas, una muestra del acero que se piensa ensayar. La resistencia a la
corrosin de tal acero se puede evaluar, por ejemplo, por la prdida de peso experimentada antes
y despus del ensayo. Obtendremos para cada solucin ensayada un valor de la velocidad de
corrosin que nos permitir prever el comportamiento de este acero en unas condiciones muy
cercanas a las de su utilizacin. La realizacin de estos ensayos, en este caso, no representa
excesivas dificultades.
Pensemos ahora que estamos interesados en prever la corrosin de un acero que se va a emplear
para la construccin del casco de un barco. Aqu, dada la naturaleza del medio es muy difcil, por
no decir imposible, poder fijar en el laboratorio las condiciones ambientales en las que se va a
encontrar el barco. Pensemos en la misma naturaleza del agua de mar, mezclas de sales, su
diferente composicin en cuanto a los mares que pueda surcar el barco, diferencia de
temperaturas y un muy largo tiempo de navegacin, etctera.
En este caso, los ensayos de laboratorio son tremendamente complicados y difciles, no siendo casi
nunca posible fijar las condiciones experimentales en el laboratorio, siquiera de una manera
aproximada a la realidad. Son tan numerosos y complejos los factores de la corrosin que
intervienen en los medios naturales que es prcticamente imposible reproducirlos en el laboratorio.
De una manera muy general y en funcin del objetivo perseguido (seleccin de materiales,
estudios de la resistencia a la corrosin o bien del mecanismo de la corrosin, etc.) los ensayos de
corrosin se pueden englobar en dos grandes categoras:
a) ensayos acelerados realizados en el laboratorio;
b) ensayos de larga duracin efectuados en los medios naturales.
MTODOS DE EVALUACIN DE LA VELOCIDAD DE CORROSIN
El mtodo utilizado tradicionalmente y que se viene creando hasta la fecha, es el de medida de la
prdida de peso. Como su nombre indica, este mtodo consiste en determinar la prdida de peso
que ha experimentado un determinado metal o aleacin en contacto con un medio corrosivo.
Las unidades ms frecuentemente utilizadas para expresar esa prdida de peso son: miligramos
decmetro cuadrado da (mdd), milmetros por ao (mm/ao), pulgadas por ao o milipulgadas por
ao (mpy, abreviatura en ingls). As por ejemplo, si para una determinada aplicacin podemos
evaluar, mediante una serie de ensayos previos, la prdida de peso de dos aceros en el mismo
medio agresivo, podemos tener una idea de qu material se podr emplear con mayores garantas,
desde un punto de vista de resistencia a la corrosin, sin tener en cuenta otros muchos
requerimientos y propiedades que para nuestro ejemplo, vamos a suponer iguales.
Supongamos que el resultado de los ensayos efectuados sea el siguiente:

Prdida
de peso
Acero
1............................................................................
4.1
mm/ao
Acero
2...........................................................................
2.3
mm/ao
Evidente, la seleccin en este caso favorecer al acero con una menor velocidad de corrosin, el
acero 2.
Las unidades anteriormente citadas constituyen las de mayor utilizacin en Ingeniera de la
Corrosin.
MEDIDA DE LA VARIACIN DE LAS PROPIEDADES MECNICAS
Hemos visto en el primer captulo que existen diferentes formas de corrosin. La medida de la
velocidad de corrosin por el mtodo de la medida de la prdida de peso supone el caso de la
corrosin generalizada o uniforme, que es la que sufre el acero con ms frecuencia.
La corrosin localizada supone muy a menudo una prdida mnima de material, pero en cambio
puede alterar drsticamente sus propiedades mecnicas. Por tanto, un control de esas propiedades
mecnicas puede poner de manifiesto este tipo de ataque. Por ejemplo, un ensayo de traccin
permitir determinar la resistencia del metal atacado en comparacin con una probeta del mismo
material que no haya sido sometida a las condiciones del medio agresivo.
Diferentes formas de corrosin, entre ellas la corrosin fisurante que se vio como responsable de la
rotura del tambor de las lavadoras automticas, son posibles de detectar y en su caso de controlar,
mediante los ensayos y sus variaciones correspondientes en las propiedades mecnicas.
La aplicacin masiva de los aceros inoxidables ha trado consigo la aparicin de nuevas formas de
corrosin, a las que son especialmente susceptibles stos. Por ejemplo, los aceros inoxidables
austenticos pueden sufrir la llamada corrosin intergranular, debida a una precipitacin de
carburos de cromo en los bordes de grano, como consecuencia de un tratamiento trmico
inadecuado. La localizacin de este tipo de corrosin puede realizarse mediante un examen
metalogrfico con un microscopio clsico de luz reflejada que permite visualizar la estructura
superficial del metal, haciendo presente cualquier tipo de ataque, sea intergranular, como en el
caso citado, o bien transgranular.
El desarrollo de los microscopios electrnicos de barrido permite actualmente lograr una excelente
identificacin de las formas de corrosin localizada que ocurren en los diferentes metales y
aleaciones. La presencia, en muchos microscopios electrnicos de barrido, de un analizador de
rayos X, permite adems, un anlisis puntual y con ello determinar la naturaleza de los
constituyentes afectados por el proceso de corrosin, as como estudiar la influencia de ciertas
adiciones y el efecto de diversos tratamientos trmicos, capaces de modificar la estructura del
metal o aleacin empleado.
La demostrada naturaleza electroqumica de los procesos de corrosin, especialmente de los que
tienen lugar a la temperatura ambiente (corrosin atmosfrica) o a temperaturas inferiores a los
100C (frecuente en la mayora de procesos industriales) ha permitido la aplicacin de los mtodos
electroqumicos modernos, al estudio de la corrosin de los metales y en consecuencia, a la
medicin de la velocidad de corrosin.
Todas las tcnicas electroqumicas modernas estn basadas prcticamente en el desarrollo de un
aparato que se conoce con el nombre de potenciostato. El potenciostato es un instrumento
electrnico que permite imponer a una muestra metlica colocada en un medio lquido y conductor,
un potencial constante o variable, positivo o negativo, con respecto a un electrodo de referencia.
Este electrodo de referencia no forma parte del circuito de electrlisis y, por el mismo, no circula
corriente alguna. Su presencia se debe exclusivamente a que sirve de referencia para poner a
prueba en todo momento el potencial de la probeta metlica que se est ensayando.




Figura 21. Potenciostato.

Para cerrar el circuito de electrlisis se utiliza un tercer electrodo, por lo general de un material
inatacable por el medio en que se realiza la experiencia (platino o grafito, por ejemplo).
De una manera sencilla podemos entender el funcionamiento del potenciostato. Tomemos al hierro
como metal de prueba. Si una solucin (por ejemplo, un cido mineral) es muy agresiva con el
hierro, el ataque del metal producir un paso importante de electrones, en forma de iones de
hierro cargados positivamente, a la solucin. Esta produccin de electrones es la responsable del
alto potencial negativo de disolucin del hierro en un medio agresivo. Se puede entender
fcilmente que con la ayuda de una fuente externa de corriente, ser posible tanto acelerar como
frenar esta emisin de electrones y, por consiguiente, aumentar o detener la corrosin del hierro
por modificacin de su potencial.
Si a partir del valor del potencial de corrosin, y mediante la fuente externa de potencial,
aumentamos ste en la direccin positiva (andica), se puede llegar a obtener el llamado diagrama
o curva de polarizacin potenciosttica, la cual es de mucha utilidad para prever y predecir el
comportamiento de materiales metlicos en unas condiciones dadas.
En la figura se presenta el diagrama que se obtiene para el caso de un acero en una solucin de
cido sulfrico, H
2
SO
4
.



Figura 22.

V . S E P U E D E L U C H A R C O N T R A L A C O R R O S I N ? E L
C O N T R O L D E L A C O R R O S I N

BSICAMENTE todos los mtodos que existen para lograr controlar la corrosin de los materiales
metlicos, son intentos para interferir con el mecanismo de corrosin, de tal manera que se pueda
hacer que ste sea lo ms ineficiente posible. Por ejemplo, disminuyendo el flujo de electrones
entre los componentes metlicos de la celda de corrosin por el aumento de la resistencia elctrica
del metal, de alguna manera disminuira la corriente de corrosin y, por tanto, la velocidad de
corrosin. Esto no es practicable generalmente, pero disminuir el flujo de corriente en el
componente electroltico de la celda de corrosin producira el mismo efecto, y esto s es
practicable.
Dado que para que exista un proceso de corrosin, debe formarse una pila o celda de corrosin y,
por tanto, un nodo, un ctodo, un conductor metlico y una solucin conductora, adems de una
diferencia de potencial entre los electrodos o zonas andicas y catdicas, la eliminacin de alguno
de los componentes esenciales de la mencionada pila, podra llegar a detener el proceso.
En la prctica, existen tres maneras de lograr lo anterior y por tanto de luchar contra la corrosin:
1) Aislamiento elctrico del material. Esto puede lograrse mediante el empleo de pinturas o
resinas, depsitos metlicos de espesor suficiente o por aplicacin de recubrimientos diversos.
De esta forma, se puede lograr aislar el metal del contacto directo con el medio agresivo (agua,
suelo y atmsfera por lo general).
2) Cambiando el sentido de la corriente en la pila de corrosin.
Conectando elctricamente, por ejemplo, el acero con un metal ms activo (cinc o magnesio)
podemos llegar a suprimir la corrosin del acero, ya que dejar de actuar como nodo y pasar a
comportarse como ctodo, dejando el papel de nodo al metal ms activo (cinc o magnesio).
Este es el principio de la proteccin Catdica.
3) Polarizacin del mecanismo electroqumico.
Esto se puede lograr bien eliminando el oxgeno disuelto, bien mediante la adicin en el medio
agresivo de ciertas sustancias llamadas inhibidores, las cuales pueden llegar a polarizar uno de los
electrodos de la pila de corrosin y por lo tanto, llegar a detener o cuanto menos disminuir sus
efectos. En la prctica, lo anterior conlleva una modificacin del entorno o medio ambiente, al cual
est expuesto el metal.
Veamos con un poco ms de detalle, en qu consisten cada una de las tres maneras propuestas de
luchar contra la corrosin.
1. RECUBRIMIENTOS PROTECTORES
Estos recubrimientos se utilizan para aislar el metal del medio agresivo. Veamos en primer lugar
aquellos recubrimientos metlicos y no-metlicos que se pueden aplicar al metal por proteger, sin
una modificacin notable de la superficie metlica.
Recubrimientos no-metlicos: Podemos incluir dentro de stos las pinturas, barnices, lacas, resinas
naturales o sintticas. Grasas, ceras, aceites, empleados durante el almacenamiento o transporte
de materiales metlicos ya manufacturados y que proporcionan una proteccin temporal.
Recubrimientos orgnicos de materiales plsticos: Esmaltes vitrificados resistentes a la intemperie,
al calor y a los cidos.
Recubrimientos metlicos: Pueden lograrse recubrimientos metlicos mediante la electrodeposicin
de metales como el nquel, cinc, cobre, cadmio, estao, cromo, etctera.
Inmersin en metales fundidos: Cinc (galvanizacin en caliente), aluminio (aluminizado), etc.
Proyeccin del metal fundido mediante una pistola atomizadora. Metalizaciones al cinc, aluminio,
estao, plomo, etc.
Reduccin qumica (sin paso de corriente): electroles. Por ese procedimiento se pueden lograr
depsitos de nquel, cobre, paladio, etc. Recubrimientos formados por modificacin qumica de la
superficie del metal. Los llamados recubrimientos de conversin consisten en el tratamiento de la
superficie del metal con la consiguiente modificacin de la misma. Entre las modificaciones
qumicas de la superficie del metal podemos distinguir tres tipos principales:
Recubrimientos de fosfato: El fosfatado se aplica principalmente al acero, pero tambin puede
realizarse sobre cinc y cadmio. Consiste en tratar al acero en una solucin diluida de fosfato de
hierro, cinc o manganeso en cido fosfrico diluido. Los recubrimientos de fosfato proporcionan
una proteccin limitada, pero en cambio resultan ser una base excelente para la pintura posterior.
Recubrimiento de cromato. Se pueden efectuar sobre el aluminio y sus aleaciones, magnesio y sus
aleaciones, cadmio y cinc. Por lo general, confieren un alto grado de resistencia a la corrosin y
son una buena preparacin para la aplicacin posterior de pintura.
Recubrimientos producidos por anodizado. El anodizado es un proceso electroltico en el cual el
metal a tratar se hace andico en un electrolito conveniente, con el objeto de producir una capa de
xido en su superficie. Este proceso se aplica a varios metales no-ferrosos, pero principalmente al
aluminio y a sus aleaciones. Proporciona una buena proteccin y tambin resulta un buen
tratamiento previo para la pintura posterior.
Podemos incluir tambin entre los recubrimientos con modificacin de la superficie del metal los
procesos de cementacin. En este proceso, se convierte la superficie externa de la porcin metlica
que se quiere proteger, en una aleacin de alta resistencia a la corrosin. El proceso consiste en
calentar la superficie metlica en contacto con polvo de cinc (sherardizado), polvo de aluminio
(calorizado) o un compuesto gaseoso de cromo (cromizado). Se obtienen capas de un considerable
espesor.
Propiedades fsicas de los recubrimientos metlicos
Refirindonos al caso del acero como el material de ms amplia utilizacin, la seleccin de un
determinado recubrimiento metlico se puede efectuar y justificar sobre la base de una de las
siguientes propiedades fsicas, cuando se trata de proteger de una manera eficaz y econmica la
superficie del acero en condiciones determinadas:
- Impermeabilidad, esto es, que el recubrimiento sea continuo y de espesor suficiente, lo cual
permitir aislar la superficie del acero de los agentes agresivos.
- Resistencia mecnica de los metales utilizados en los recubrimientos, para garantizar una buena
resistencia a los choques, rozamientos ligeros o accidentales, etc.
- Buena adherencia al acero.
-Posibilidad de proporcionar superficies pulidas o mates, capaces de conferir a los objetos un
acabado con fines decorativos.
Para obtener buenos resultados con los recubrimientos metlicos, hay que tener en cuenta una
serie de operaciones que deben llevarse a cabo con anterioridad a la aplicacin del recubrimiento.
Estado de la superficie a proteger. Preparacin de la superficie
La limpieza y puesta a punto de la superficie del acero antes de la aplicacin de un recubrimiento
metlico, son operaciones indispensables, sea cual sea el procedimiento de aplicacin escogido. De
la calidad de la preparacin de la superficie depender la adherencia y, en consecuencia, la eficacia
de la capa protectora.
Segn el estado actual de la superficie por proteger, ms o menos oxidada, se puede seleccionar el
procedimiento mecnico de limpieza ms adecuado, desde el granallado, chorreado de arena,
pasando por una limpieza qumica o electroqumica, como los baos cidos, con corriente elctrica
o sin ella.
La seleccin de un recubrimiento est en funcin de las dimensiones de los objetos y de la
extensin de la superficie que se quiere recubrir.
Los procedimientos que se aplican en recintos como hornos, cubas electrolticas o crisoles, slo
pueden utilizarse para aquellas piezas cuyas dimensiones no estn limitadas por su capacidad.
Esto es vlido para la galvanizacin, electrlisis, tratamientos trmicos. Por el contrario, la
metalizacin con pistola permite efectuar recubrimientos metlicos independientemente de las
dimensiones de la pieza, en razn de la movilidad del equipo.
Por ejemplo, si se trata de hacer un recubrimiento de cinc o cadmio sobre unos tornillos, la
operacin se puede realizar mediante una electrlisis. Para proteger un bote de acero con un
recubrimiento de cinc, se puede recurrir a la galvanizacin en caliente. En fin, si se trata de
proteger una obra de arte o la puerta de una esclusa, se debe de recurrir al cinc proyectado por
una pistola de metalizacin.
Tanto la naturaleza como el espesor del metal protector son funcin de muchos parmetros, entre
los cuales uno de los ms importantes es el precio. Asimismo, es muy importante conocer con la
mayor precisin posible el medio ambiente al cual va a estar sometida la pieza. En lo que cierne a
los medios naturales, debe conocerse si es posible si se trata de una atmsfera exterior (y en este
caso es de mucha ayuda conocer el tipo de atmsfera: rural, urbana, industrial, marina, etc.) o
interior (climatizada, con calefaccin, etc.).
Para los entornos diferentes a los naturales, es preciso conocer la mayor informacin posible sobre
la composicin qumica del medio, impurezas eventuales, estado fsico, temperatura, etc. Por
ejemplo, los recubrimientos de cinc aguantan el contacto con soluciones de pH comprendido entre
6 y 11; los recubrimientos de estao son convenientes en contacto con ciertos productos
alimenticios, etc.
Procedimientos de aplicacin
Los procedimientos ms comnmente empleados en la prctica para obtener recubrimientos
metlicos sobre el acero son:
- inmersin en un metal
- metalizacin por proyeccin con pistola
- electrlisis
- tratamientos termoqumicos de difusin
- placado
Los procedimientos de aplicacin son de suma importancia en cuanto a la eficacia de la proteccin
contra la corrosin, pues tanto el espesor, porosidad, como la naturaleza misma de las capas
obtenidas son funcin del procedimiento de aplicacin. As, por ejemplo, los recubrimientos
electrolticos que tienen espesores de algunos micrones, se reservan generalmente para su
utilizacin en medio poco agresivo. En cambio, los recubrimientos obtenidos por inmersin en un
metal fundido tienen espesores mayores.
Los recubrimientos obtenidos mediante proyeccin permiten obtener espesores ms grandes y
perfectamente controlables. Se utilizan especialmente en condiciones severas de corrosin.
El placado del acero permite asociar a la calidad mecnica del soporte, la resistencia a la corrosin
del recubrimiento.
La seleccin entre los diferentes procedimientos de aplicacin de los recubrimientos metlicos se
realiza, pues, siguiendo criterios tales como: el espesor de proteccin, dimensin de las piezas,
agresividad del medio, duracin prevista, etc. Muy brevemente vamos a describir cada uno de los
procedimientos citados.
Inmersin en un metal en fusin
Despus de una adecuada preparacin superficial (un decapado cido por ejemplo), las piezas de
acero se sumergen momentneamente en un bao de un metal en fusin. Esta operacin puede
realizarse para una sola pieza o para un conjunto, o tambin en continuo para productos
siderrgicos como tuberas lminas, trefilados, etc. Tal tcnica se utiliza habitualmente para los
recubrimientos de cinc (galvanizacin en caliente), aluminio (aluminizado), estao y plomo.
Despus del enfriamiento, las piezas ya recubiertas pueden someterse a un tratamiento
complementario de pasivacin en ciertos casos.
Metalizacin por proyeccin con pistola
Esta tcnica consiste en proyectar sobre la superficie del acero, ya preparada en unas condiciones
especiales (por chorreado con arena o granallado), un metal en estado de fusin por medio de una
pistola.
El espesor del recubrimiento se puede controlar fcilmente por el operador y puede variar segn la
naturaleza del metal proyectado y el resultado que se espera obtener. La mayora de los metales o
aleaciones pueden aplicarse de esta manera: cinc, aluminio, acero inoxidable, estao, plomo,
nquel, cobre, etc.
Electrlisis
Despus de una cuidadosa preparacin superficial que incluye un decapado cido, seguido de
neutralizacin y lavado, las piezas por tratar se sumergen en soluciones que contienen sales de los
metales a depositar. Las piezas se colocan en posicin catdica, conectadas al polo negativo de un
generador. Bajo la accin de la corriente elctrica proporcionada por el generador, el acero se
recubre del metal contenido en el bao o bien puede ser suministrado por un nodo soluble del
metal en cuestin.
Los metales corrientemente depositados por va electroqumica son: cromo cobre, nquel, cinc,
cadmio y estao. Los depsitos obtenidos son por lo general de espesor pequeo (2 a 30
micrones).
Tratamientos termoqumicos de difusin
Los tratamientos termoqumicos de difusin, tambin conocidos como cementacin, consisten en
colocar las piezas de acero a tratar en una mezcla de polvo metlico y de enlazante (cemento) en
un recinto a alta temperatura. El metal protector (recubrimiento) se difunde superficialmente en el
metal base y forma una capa eficaz contra la corrosin. Los metales corrientemente aplicados por
este mtodo son el cinc (sherardizacin) y el aluminio.
Placado
Despus de un tratamiento superficial especial, la lmina del metal para aplicar y el metal base se
someten a un proceso de colaminacin en caliente, obtenindose al final lmina de acero
recubierta del metal aplicado. Este proceso puede efectuarse sobre una o las dos caras de la
lmina del acero. El acero inoxidable, nquel, monel y el cobre se aplican comnmente por esta
tcnica.
2. PROTECCIN CATDICA
La corrosin suele ser un fenmeno electroqumico por lo que se puede intentar combatirlo
conectando el metal que se quiere proteger a otro metal menos noble, segn la serie galvnica,
que actuar entonces como nodo de sacrificio (tambin llamado galvnico) o bien conectndolo al
polo negativo de una fuente exterior de corriente continua.





Figura 23. Proteccin catdica mediante nodos de sacrificio.

El primer caso constituye la proteccin catdica con nodos galvnicos o de sacrificio y el segundo
la proteccin catdica con corriente impresa. La proteccin catdica constituye sin duda, el ms
importante de todos los mtodos empleados para prevenir la corrosin de estructuras metlicas
enterradas en el suelo o sumergidas en medios acuosos.
Tanto el acero como el cobre, plomo y bronce son algunos de los metales que pueden ser
protegidos de la corrosin por este mtodo. Las aplicaciones incluyen barcos, tuberas, tanques de
almacenamiento, puentes, etc. La proteccin se logra aplicando una corriente externa a partir de
un rectificador que suministra corriente continua de bajo voltaje. El terminal positivo de la fuente
de corriente se conecta a un nodo auxiliar (grafito por ejemplo) localizado a una determinada
distancia de la estructura a proteger y el terminal negativo se conecta a la estructura metlica.
En la prctica, la corriente necesaria para proteger una estructura desnuda suele ser demasiado
grande como para ser rentable econmicamente. La estructura entonces, se recubre con algn
revestimiento para proporcionarle proteccin frente al medio agresivo, reservndose la proteccin
catdica para proteger la estructura slo en aquellos puntos en que no pueda lograrlo el
revestimiento.
Una estructura tambin puede protegerse contra la corrosin mediante un nodo galvnico o de
sacrificio. Si el electrodo auxiliar es de un metal ms activo que el metal que se quiere proteger,
actuar de nodo en la celda de corrosin. En este caso, la estructura actuar como ctodo y
quedar protegida por el "sacrificio" del nodo que se corroer.
Este otro mtodo de proteger catdicamente una estructura se utiliza cuando resulta inconveniente
una fuente externa de corriente. Esencialmente, el nodo de sacrificio (de magnesio, aleaciones
base de magnesio, cinc y aluminio) suministra la energa elctrica necesaria para la proteccin de
la estructura.




Figura 24.

En un montaje de proteccin catdica conviene comprobar peridicamente la buena marcha del
sistema de proteccin, lo cual se realiza con ayuda de un electrodo de referencia y un
milivoltmetro. Los electrodos de referencia ms empleados son el de plata/cloruro de plata
(Ag/AgCl) y el de cobre/sulfato de cobre (Cu/CuSO
4
)
Los esquemas de la figura muestran como hacerlo en el caso de control del casco de un barco o de
una cisterna de un petrolero.




Figura 25. Proteccin catdica del casco de un barco.
a) Mediante corriente impresa, b) mediante nodos de sacrificio.
Aplicaciones prcticas de la proteccin catdica
Proteccin catdica de depsitos de agua dulce. Los depsitos de agua potable, tanto industriales
como domsticos, tambin se pueden proteger de la corrosin mediante proteccin catdica. En
este caso se prefiere el sistema de nodos galvnicos o de sacrificio. En la figura 26 se ilustra la
proteccin de un tanque de agua potable con ayuda de un nodo de sacrificio.




Figura 26. Esquema de proteccin catdica con nodo de sacrificio de un tanque de agua.

Proteccin catdica de tuberas enterradas. Quiz uno de los casos donde es ms empleada la
proteccin catdica es en las tuberas enterradas. Los miles y miles de kilmetros de tuberas
enterradas que se utilizan para transportar agua o petrleo estn protegidos por lo general
mediante tratamiento catdico, adems de determinados revestimientos, cuando el caso lo
requiere. Bsicamente, se determina la resistencia del suelo para identificar aquellos lugares en los
cuales, cuando tal resistencia es baja es indicio de posibilidad de corrosin.
En la figura se representa el esquema de un montaje de proteccin catdica de una tubera con
nodos de sacrificio, comnmente empleado en la prctica. Se citan estos ejemplos, como algunas
de las aplicaciones ms frecuentes de la proteccin catdica. Ahora bien, su campo es mucho ms
amplio ya que, en general, por este procedimiento se pueden proteger los metales que estn en
contacto con medios conductores agresivos.




Figura 27. Proteccin de una tubera enterrada con nodo de sacrificio.

3. LOS INHIBIDORES DE LA CORROSIN
Los inhibidores son sustancias qumicas que protegen al metal contra el ataque electroqumico de
soluciones agresivas. Son usados ampliamente por la industria para modificar el comportamiento
de las aguas, a efectos de un mejor control de la corrosin.
El principio del funcionamiento de los inhibidores es formar en la superficie misma de los
electrodos de la pila causante de la corrosin, sea un compuesto insoluble, sea la fijacin de una
determinada materia orgnica, con el objeto de polarizar la pila de corrosin.
El comportamiento de los inhibidores puede ser muchas veces peligroso, ya que en funcin de la
concentracin o de las circunstancias, pueden jugar tanto el papel de inhibidores como de
estimuladores de la corrosin.
Los hay de dos tipos, aunque a veces se utiliza una combinacin de ambos: inhibidores
andicos hidrxido sdico, carbonato, silicato y barato de sodio, ciertos fosfatos, cromato sdico,
nitrito y benzoato de sodio, etc; inhibidores catdicos sulfato de cinc, sulfato de magnesio,
bicarbonato de calcio, etc.
La disolucin del acero en aguas de pH neutro tiene lugar en nodos asociados con defectos en la
capa superficial del xido formado sobre el acero. En cambio, la reaccin catdica puede ocurrir en
cualquier lugar de la superficie. La combinacin de nodos muy pequeos y una gran superficie
catdica, conduce a la llamada corrosin localizada (picaduras). Los inhibidores andicos actan
formando un compuesto insoluble (xido frrico), el cual precipita en los lugares andicos,
evitando la reaccin andica y por tanto, inhibiendo todava ms la corrosin.
Los inhibidores catdicos, en cambio, actan sobre toda la superficie y son menos eficaces.
Reducen la corrosin mediante la formacin de una capa o pelcula de alta resistencia elctrica
sobre la superficie, la cual funciona como una barrera para la corriente de corrosin.
Uno de los principales problemas de los inhibidores andicos es que tienen que estar presentes en
una concentracin suficiente, con el objeto de asegurar que cualquier posible defecto en la pelcula
de xido ser cubierto, ya que, de lo contrario puede ocurrir una corrosin por picaduras
(localizada) muy intensa. Este riesgo se puede minimizar utilizando los llamados sistemas de
inhibidores de efecto sinergtico, los cuales, bsicamente, son mezclas de inhibidores andicos y
catdicos. El constituyente catdico disminuye la velocidad de corrosin y as permite al
constituyente andico "sellar" la capa de xido con una concentracin mucho menor que si
estuviera actuando solo. Actualmente, los sistemas de inhibidores que se estn empleando para el
control de la corrosin de aguas son de este tipo, por ejemplo, el sistema cromato/polifosfato de
cinc. En los medios cidos, los cuales disuelven la pelcula superficial protectora de xido formada
sobre el acero, los inhibidores anteriores, obviamente, no tienen efecto. En este caso se emplean
los llamados inhibidores de adsorcin especfica molculas orgnicas que aislan el metal del
medio cido, protegiendo la superficie por adsorcin. Algunos inhibidores de adsorcin actan
predominantemente sobre la reaccin andica, mientras otros lo hacen sobre la catdica.
Hay que tener muy presente cuando se emplean estos inhibidores que los procesos de adsorcin,
muy a menudo son muy especficos y estn afectados por muchos factores, como la temperatura,
la velocidad de flujo del medio y las impurezas presentes en la superficie metlica. Todos estos
factores deben ser evaluados cuidadosamente, antes de recomendar el uso de un inhibidor de
adsorcin.
El empleo de los inhibidores de la corrosin, entra dentro del control de sta por modificacin del
medio ambiente. Los ambientes ms comunes asociados con la corrosin son de tres tipos: aguas,
la atmsfera y los suelos.
En el caso del agua hay que tener en cuenta todos los aspectos de la composicin de sta. Todas
las aguas que estn en contacto con metales, tanto en los procesos industriales como de otra
naturaleza, provienen sea del agua de mar, sea del agua de lluvia. Por tanto, puede haber una
gran variacin en su composicin qumica.
El principal mtodo de tratamiento de aguas para control de la corrosin es la eliminacin del
oxgeno disuelto, junto con la adicin de inhibidores. La presencia de oxgeno disuelto en el agua
acelera la reaccin catdica y, consecuentemente, la velocidad de corrosin aumenta en proporcin
a la cantidad de oxgeno disponible en el ctodo.
La eliminacin tanto del oxgeno disuelto como del anhdrido carbnico (CO
2
) de las aguas, antes
de su uso, constituye un camino importante para el control de la corrosin no slo del hierro y
acero, sino tambin del cobre, bronce, cinc y plomo. El oxgeno puede ser eliminado por medios
fsicos de-aireacin o qumicos-de activacin.
La de-aireacin se puede llevar a cabo subiendo la temperatura, bajando la presin o purgando el
agua por paso de un gas inerte.
La de-activacin qumica se realiza por tratamiento del agua con hidrazina o sulfito sdico.
Por lo que se refiere a la atmsfera hay que tener en cuenta que la corrosin depende
fundamentalmente de dos factores: la presencia de contaminantes (partculas slidas en
suspensin, impurezas gaseosas como el anhdrido sulfuroso, SO
2
) y el contenido de humedad del
aire.
La humedad relativa es muy importante al considerar los problemas relacionados con la corrosin
atmosfrica. El hierro libre de xido no desarrolla la herrumbre en aquellas atmsferas cuya
humedad relativa es del 70% o menor. En general, para cualquier metal que se pueda corroer en
la atmsfera, hay un valor crtico de la humedad relativa, por debajo del cual no se corroe. Este
valor crtico de la humedad est determinado grandemente por la naturaleza higroscpica de algn
contaminante slido que pueda estar presente y por la del producto o productos de corrosin
formados. De aqu la gran influencia ejercida por los contaminantes atmosfricos.
Los mtodos de control ms efectivos para minimizar la corrosin atmosfrica tendran que ver con
la modificacin de la atmsfera, eliminando los contaminantes, particularmente el SO
2
. Esto no
puede realizarse en el exterior y debe recurrirse a la proteccin de las estructuras y equipos
sometidos a la intemperie, por alguno de los mtodos citados anteriormente (pinturas,
recubrimientos metlicos, etc.).
La corrosin en los suelos se parece en muchos aspectos a la corrosin por las aguas. En ambos
casos, el electrolito contiene sustancias disueltas que alteran su comportamiento. La corrosin de
un suelo puede cambiar de un rea a otra por simple cambio de composicin. Los principales
factores que determinan cundo un suelo es susceptible de ser agresivo con respecto a una
estructura metlica enterrada son: la humedad, el acceso de oxgeno (aireacin), conductividad
elctrica (la cual est influenciada por la presencia de sales disueltas) y el pH del suelo. No hay
que olvidar que muchos problemas de corrosin de metales enterrados provienen de las llamadas
corrientes elctricas parsitas o vagabundas, producidas por ejemplo por los trenes elctricos.
Como ya se ha indicado, el mtodo ms utilizado para prevenir la corrosin de metales o
estructuras enterradas es la proteccin catdica, junto con un adecuado revestimiento (tela
asfltica por ejemplo).
Seleccin de materiales en medios agresivos
El control de la corrosin es slo uno de los muchos factores que intervienen en la seleccin de un
material. El ingeniero de materiales al efectuar una determinada seleccin debe tener en cuenta
una serie de factores, como propiedades fsicas y mecnicas del material, resistencia a la
corrosin, disponibilidad, facilidad de trabajo, etc., adems de los aspectos econmicos, antes que
pensar en el material en s mismo. La seleccin debera realizarse en base al material ms
econmico, pero que reuniera la combinacin de propiedades necesarias para el uso que se le va a
dar.
Las consideraciones econmicas son muy importantes, as como el tiempo de vida esperado para el
equipo e instalacin. No se trata, por ejemplo, de esperar un material ms barato, si el costo de la
demora puede llegar a ser mayor que el de un material ms caro, pero del que se tiene una
disponibilidad inmediata. Tampoco se trata de seleccionar un material muy resistente a la
corrosin, y por lo general muy caro, que supere largamente la duracin prevista para el equipo.
Lo mismo puede aplicarse en el caso de los recubrimientos.
Tanto el diseo como el mantenimiento planificado deben ser tenidos muy en cuenta a la hora de
realizar la seleccin de un material con miras a un buen control de la corrosin.





Figura 28. Corrosin de una tubera enterrada causada por corrientes elctricas
parsitas producidas por un tranva.
El control de la corrosin debe realizarse, siempre que sea posible, desde la etapa misma del
diseo del componente o de la planta. Evitar dentro de las limitaciones del propio diseo la
formacin de huecos o cavidades en los cuales pueda quedar atrapada el agua, eliminar el
contacto directo de metales dismiles (pares galvnicos), as como proporcionar un acceso fcil
para un posterior y planificado mantenimiento por pintura durante el servicio, por ejemplo,
constituyen alguna de las normas de buena prctica que ayudarn a un mejor control de la
corrosin.
Tipos de materiales disponibles
Ya que la corrosin es un proceso electroqumico, un camino evidente para evitarla es el empleo de
materiales qumicamente resistentes. Plsticos, cermicas, vidrios, gomas, asbesto y cemento
entran dentro de esta categora. El problema es que en muchos casos no tienen o no renen
aquellas otras propiedades diferentes a la resistencia a la corrosin como para satisfacer los
requerimientos de servicio.
Los metales difieren mucho en cuanto a su resistencia a la corrosin. Por ejemplo, los metales
nobles como el platino y el oro son inherentemente resistentes a muchos medios agresivos; el
cromo y el titanio tienen una buena resistencia a la corrosin; el acero, el cinc y el magnesio se
corroen fcilmente. La resistencia a la corrosin "intrnseca" de un metal depende de muchos
factores, incluyendo su posicin en la serie galvnica, as como la adherencia y compacidad de la
pelcula formada en su superficie en contacto con el aire o el medio de servicio. Con una pelcula
de xido protectora, el material se comporta como un metal noble, en el supuesto de que exista
suficiente oxgeno en el medio como para reparar los defectos en la pelcula, a medida que se
formen.




Figura 29. Diseos "geomtricos" que pueden contribuir a evitar la corrosin.
El objetivo en ltimo trmino, consiste en seleccionar el material ms econmico compatible con
las demandas y especificaciones de la aplicacin en particular.
Aparte de la resistencia a la corrosin, la seleccin obvia para muchas aplicaciones es un acero al
carbono. El acero tiene una resistencia "intrnseca" a la corrosin pequea, pero alendolo se tiene
el medio de combinar lo econmico del acero con la intrnsicamente alta resistencia a la corrosin
de metales relativamente costosos, como el cromo.



Figura 30. Efecto de pequeas adiciones de aleantes en la resistencia del acero a la
corrosin atmosfrica. El acero Cor-ten (acero patinable) contiene 2-3% de aleantes,
particularmente cobre, cromo, fsforo.
Aadiendo cuanto menos un 0.2% de cobre a un acero al carbono se aumenta considerablemente
su resistencia a la corrosin atmosfrica, transformando la herrumbre en un producto ms
compacto y adherente.
El cromo, aluminio, titanio, silicio, tungsteno y molibdeno forman pelculas de xidos protectores y
sus aleaciones estn similarmente protegidas.
El nquel tambin forma aleaciones con una buena resistencia a la corrosin en medios cidos,
incluso cuando el contenido de oxgeno del medio es bajo.
Veamos algunos de los tipos ms comunes de aleaciones resistentes a la corrosin utilizados en la
prctica.
Aceros inoxidables
Existen tres tipos principales. Los aceros inoxidables martenstico y ferrtico contienen entre un 11
y un 18% de cromo. El acero inoxidable austentico contiene aproximadamente entre un 16 a 27%
de cromo y de un 8 a 22% de nquel. La resistencia ms elevada a la corrosin se logra con el
acero inoxidable austentico.
Los aceros inoxidables mejoran sus caractersticas de resistencia a la corrosin en medios
oxidantes o de buena aireacin, que aseguran el mantenimiento de su pelcula protectora
superficial, pero estn sujetos a corrosin por picaduras, por hendiduras y corrosin bajo tensin
en ciertos medios especficos, y son resistentes a la corrosin atmosfrica, cido ntrico, algunas
concentraciones de cido sulfrico y muchos cidos orgnicos.
Aleaciones de cobre
El cobre es resistente en agua de mar, agua corriente fra o caliente, cidos deareados y no-
oxidantes y al ataque atmosfrico.
Ciertos elementos aleantes mejoran sus propiedades fsicas y mecnicas y tambin su resistencia a
la corrosin. De aqu la utilizacin de los bronces de aluminio y de las aleaciones cobre-nquel para
los tubos de los condensadores. Los bronces de aluminio tambin se emplean para la construccin
de los cuerpos de las bombas y de las hlices de los barcos.
Aleaciones de aluminio
El aluminio ofrece una buena resistencia a la corrosin atmosfrica y a muchos otros medios
agresivos, como por ejemplo: cido actico, cido ntrico cidos grasos, atmsferas sulfurosas, etc.
Se fabrican aleaciones de aluminio con pequeas adiciones de otros metales, principalmente con el
objeto de mejorar sus propiedades mecnicas y fsicas las aleaciones aluminio magnesio y
aluminio manganeso son las que presentan una mayor resistencia a la corrosin, seguidas por
las aleaciones de aluminiomagnesiosilicio y aluminiosilicio. En cambio las aleaciones de
aluminio que contienen cobre son las que presentan menor resistencia a la corrosin.
Aleaciones de nquel
El nquel es resistente a los lcalis en fro y caliente, cidos orgnicos y cidos inorgnicos no
oxidantes diluidos, as como a la atmsfera. La adicin de cobre mejora su resistencia a la
corrosin en los medios reductores y en el agua de mar.
El cromo aumenta su resistencia a la corrosin en los medios oxidantes. La presencia de molibdeno
como aleante tambin aumenta la resistencia en condiciones reductoras. La adicin de cobre y
molibdeno mejora la resistencia a la corrosin tanto en medios reductores como oxidantes.
Aleaciones de titanio
El titanio y sus aleaciones tienen una gran resistencia a la corrosin en agua de mar y en
atmsferas industriales, de tal manera que no necesitan proteccin. Tambin se pueden utilizar
con buenas garantas en las plantas qumicas.

C O N T R A P O R T A D A

En Ms all de la herrumbre, los autores se plantean, antes de entrar en materia, la necesidad de
modificar y adaptar el complicado lenguaje cientfico con el fin de ampliar el alcance de la obra.
As, el trabajo de Joan Genesc Llongueras y de Javier vila Mendoza representa un adelanto
considerable en la enseanza y divulgacin de los temas de la qumica y la fsica y pudiera decirse
que la motivacin es el postulado de partida de este libro.
La corrosin es un fenmeno qumico que todos conocemos. Desde que el hombre encontr la
forma de obtener metales a partir de los minerales que los contienen, puso en reversa el proceso
natural que haba llevado a los metales, combinados con otros elementos, a formar parte de
diversas formaciones geolgicas. Y algo tena que pagar la especie humana por el atrevimiento de
ponerse en contra del proceso espontneo de la degradacin metlica imposible de detener en una
bisfera que contiene tanto oxgeno, agua y sales.
El bienestar del hombre depende en gran parte de los materiales que fabrica y emplea para
vestirse, construir estructuras, viviendas y transportes, producir y conservar alimentos, as como
las incontables mercancas que expende el comercio. En especial, la industria metalrgica es
altamente costosa en energa, de modo que el estudio de la corrosin ha permitido al hombre
ahorrar enormes sumas de dinero. Con la lectura de este libro, se empezar a reconocer el papel
central que desempea la qumica en la preservacin de los objetos metlicos, la recuperacin de
los recursos minerales, el desarrollo de materiales sustitutos y la bsqueda de fuentes de energa.
Pero, sobre todo se habr tomado conciencia del fenmeno de la corrosin, sus efectos y como la
ciencia y la tecnologa qumica contribuyen a su control y remedio.
Joan Genesc se doctor en ingeniera qumica en el Instituto Qumico de Sarri (Barcelona) y
tiene un largo curriculum, en especial en los temas de la corrosin y la electroqumica, en varios
institutos y universidades de Europa y Estados Unidos. Desde 1983 es profesor titular del
Departamento de Metalurgia de la Facultad de Qumica de la UNAM.
El doctor vila es egresado de la Facultad de Qumica de la UNAM. Curs la maestra en The City
University de Londres y el doctorado en la Universidad de Oxford, Inglaterra. A partir de 1983 es
jefe del Departamento de Metalurgia de Posgrado en la UNAM.

Diseo: Carlos Haces/ Fotografa: Carlos Franco