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A microbiota humana

Enorme quantidade de bactrias que vivem em harmonia no corpo humano auxilia a ao do


sistema imune e a nutrio. Distrbios nessa comunidade bacteriana, porm, podem causar
doenas, como alergias e obesidade.
Por: Luis Caetano Martha Antunes
Publicado em 15/07/2014 | Atualizado em 15/07/2014

Calcula-se que, no corpo de um adulto, exista cerca de 1 kg de micrbios. Considerando o nmero de
clulas do nosso organismo, somos 90% micrbios e apenas 10% humanos. (ilustrao: Julien Tromeur/
Freeimages)
A maior parte dos leitores deste artigo provavelmente se espantar ao saber que a maioria das clulas
presentes em nosso organismo no humana. Essa maioria no humana encontrada nas comunidades
microbianas riqussimas que habitam nosso corpo. A existncia dessas comunidades conhecida desde
que o holands Antonie van Leeuwenhoek (1632-1723) observou, em um de seus microscpios, um
raspado da superfcie de seus dentes e descobriu um grande nmero de minsculos seres vivos, com as
mais variadas formas.
Nas ltimas dcadas, o estudo dos microrganismos que hospedamos cresceu vertiginosamente, dando
origem a um novo campo da microbiologia. Desde ento, essa comunidade amigvel de minsculos seres
vem sendo chamada de microbiota (ou ainda flora, microflora e microbioma, entre outros nomes). Embora
no a enxerguemos a olho nu, a microbiota parte importante de nosso organismo. Estima-se, por
exemplo, que mais da metade do material das fezes seja composto por clulas microbianas.
Calcula-se que, no corpo de um adulto, exista cerca de 1 kg de micrbios. O papel importante desses
seres microscpicos fica ainda mais evidente quando comparamos o nmero de clulas humanas e
microbianas no nosso corpo. Estimativas dizem que h 10 vezes mais micrbios em nossos corpos do
que nossas prprias clulas. Em outras palavras, quanto ao nmero de clulas, somos 90% micrbios e
apenas 10% humanos.
Se calcularmos o nmero de genes microbianos presentes em
nosso corpo, chegamos impressionante concluso de que
abrigamos 100 vezes mais genes microbianos do que humanos
Mas a coisa no para por a. Assim como os humanos, esses microrganismos tambm tm seus genes,
que determinam como eles vivem e interagem com outros organismos. Se calcularmos o nmero de
genes microbianos presentes em nosso corpo, chegamos impressionante concluso de que abrigamos
100 vezes mais genes microbianos do que humanos. Assim, em termos de nmero de genes, somos 99%
micrbios e apenas 1% humanos.
Os microrganismos que vivem no corpo humano colonizam virtualmente todas as superfcies expostas ao
ambiente externo. A microbiota est presente na boca, no estmago, no intestino, nos tratos
genitourinrio e respiratrio, nos olhos, na pele etc. Embora esta se distribua por todas as reas de
contato com o exterior, a maior parte da colonizao (cerca de 70%) ocorre no trato gastrointestinal.
Isso se deve em grande parte ao fato de a rea das paredes intestinais de um adulto ser equivalente de
uma quadra de tnis , portanto, um imenso espao para interaes entre o tecido humano e os
micrbios.
Essa associao comea cedo. No instante em que nasce, por parto normal, o beb colonizado por
bactrias do canal vaginal da me. J bebs que nascem por cesariana tm uma microbiota diferente,
composta principalmente por micrbios da pele da me e dos profissionais de sade envolvidos no parto.
Aps a colonizao inicial, a comunidade microbiana do beb simples e instvel. Entretanto, aps o
primeiro ano de vida, a composio desta se estabiliza e se torna semelhante de um adulto. A partir da,
a microbiota continua evoluindo, mas de forma mais estvel.

Microbiota intestinal de camundongo, em imagem obtida por microscopia. (imagem: Luis Caetano M.
Antunes)
Alm dessa variao no tempo, o conjunto de microrganismos tambm exibe grandes diferenas
espaciais. No trato gastrointestinal, por exemplo, cada segmento do tubo digestivo tem micrbios
relativamente especficos. No estmago, so comuns bactrias dos
gneros Lactobacillus, Veillonella e Helicobacter. No intestino delgado, predominam estreptococos,
actinobactrias e corinebactrias. No intestino grosso, algumas das bactrias mais abundantes so os
gneros Bacteroides e Clostridium.
A composio microbiana no intestino tambm varia de acordo com a distncia de cada microambiente
em relao s paredes do tubo intestinal. A superfcie do epitlio intestinal , com poucas excees, no
colonizada. J a camada de muco que recobre esse epitlio abriga bactrias caractersticas, como as dos
gneros Clostridium,Lactobacillus e Enterococcus. O espao interno (lmen) do trato gastrointestinal, por
sua vez, rico em outros gneros (Bacteroides, Bifidobacterium), alm de enterobactrias em geral.
Esses padres de colonizao so influenciados por muitos aspectos, entre eles a distribuio de
nutrientes e oxignio, os nveis de acidez ou alcalinidade e a presena ou ausncia de stios especficos
de ligao.
Papis fundamentais
Todas essas observaes deixam claro que as bactrias que colonizam o corpo humano devem exercer
funes muito importantes. De fato, dezenas de estudos tm demonstrado que elas so fundamentais
para a sade. Grande parte desses estudos usou animais de laboratrio, nos quais a microbiota foi de
algum modo manipulada.
De incio, camundongos eram tratados com antibiticos, que reduziam a nveis mnimos a populao
microbiana em seu intestino, e os efeitos desse tratamento eram registrados e investigados. Em seguida,
foram desenvolvidos mtodos mais sofisticados para o estudo da microbiota.
Estudos com animais livres de germes levaram identificao de
papis fundamentais da comunidade microbiana na sade animal
(e, por extenso, na sade humana)
Camundongos paridos por cirurgia cesariana eram mantidos em condies totalmente asspticas, na
ausncia de qualquer tipo de microrganismo. Esses animais eram chamados de germ-free (livres de
germes). Durante seu crescimento, em laboratrio, diversos aspectos fisiolgicos eram monitorados.
Estudos como estes levaram identificao de papis fundamentais da comunidade microbiana na sade
dos animais (e, por extenso, na sade humana).
Um exemplo a funo crtica da microbiota na proteo de seus hospedeiros contra a invaso por
microrganismos causadores de doenas. J era bem conhecida a maior incidncia de infeces
intestinais em indivduos tratados com antibiticos. Um dos principais agentes dessas infeces a
bactria Clostridium difficile, que causa a colite pseudomembranosa (inflamao do clon que leva a
diarreia e pode ser fatal). O surgimento dessa colite est associada ao uso de antibiticos de amplo
espectro.
C. difficile pode ser encontrada na microbiota intestinal humana, e em geral no causa qualquer dano ao
hospedeiro. No entanto, quando um antibitico usado para tratar uma infeco, esse conjunto de
microrganismos severamente alterado, o que propicia a expanso de C. difficile no intestino do
hospedeiro. Como essa bactria produz fatores de virulncia, inclusive toxinas, o aumento de sua
populao desencadeia a colite pseudomembranosa.
Alm dessas observaes clnicas, estudos de laboratrio, nas dcadas de 1950 e 1960, confirmaram
que o uso de antibiticos pode aumentar a sensibilidade a infeces intestinais. Camundongos tratados
com estreptomicina, que apresentaram alteraes drsticas na composio da microbiota intestinal, foram
ento infectados com a bactria Salmonella, que causa gastroenterite em humanos, e os cientistas
verificaram que os distrbios na comunidade microbiana tornaram os animais muito mais suscetveis
infeco por essa bactria, assim como no caso de C. difficile.
Os mecanismos envolvidos na proteo gerada pela microbiota ainda so em grande parte
desconhecidos. Acredita-se que essas bactrias funcionem como exmios competidores por nutrientes e
stios de ligao. As bactrias benficas impediriam os agentes patognicos de encontrar receptores e se
ligar s clulas do intestino, levando rpida eliminao destes. Alm disso, a alta carga microbiana
deixaria poucos nutrientes disponveis para os agentes patognicos que achassem um stio de ligao.
No entanto, muitos outros possveis mecanismos so discutidos atualmente.