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Captulo 1

La carga elctrica

1.1 Introduccin

El mundo que nos rodea hoy en da y nuestra vida cotidiana est llena de aplicaciones de la
electricidad que en el ltimo siglo ha tenido un vertiginoso desarrollo. La electricidad es un
fenmeno fsico cuyo origen son las cargas elctricas y cuya energa se manifiesta en
fenmenos mecnicos, trmicos, luminosos, qumicos, entre otros.

La electricidad tiene una larga historia. Thales de Mileto (aproximadamente 600 a.C.)
describe las primeras observaciones de los fenmenos de atraccin elctrica al observar cmo
trozos de mbar (una resina fsil que los fenicios traan de las costas del mar bltico) al ser
frotados atraan pequeos objetos como pajitas o plumas. Como la palabra para el mbar en
griego antiguo es elektron, a esta propiedad del mbar se le llam electricidad.

Cabe indicar que dentro del estudio de la electricidad se tienen dos partes, en la primera, la
Electrosttica, se estudia las cargas en reposo, mientras que en la segunda, la Electrodinmica,
se estudian las cargas en movimiento.

Las interacciones electrostticas son muy importantes en la naturaleza pues mantienen unidos
a los tomos, a las molculas y a nuestros cuerpos. Las fuerzas elctricas entre cuerpos
cargados tienen muchas aplicaciones industriales: rociado electrosttico de pintura y el
recubrimiento con polvos electrostticos, la precipitacin de cenizas volantes, la impresin sin
impacto por chorro de tinta y el fotocopiado. En esta ltima actividad por ejemplo, las
partculas de un polvo negro llamado toner que se encuentran adheridas a sus esferas
portadoras por medio de fuerzas electrostticas, son atradas a una imagen latente con carga
positiva del documento que desea copiarse, la cual se forma sobre un tambor giratorio. Una
hoja de papel cargada atrae hacia s las partculas del toner del tambor, despus de lo cual se
funden mediante calor para obtener la copia final.

El estudio de la carga elctrica se inicia con el estudio de los fenmenos electrostticos.
Tomemos un experimento fcilmente reproducible para iniciar en el estudio de la carga
elctrica: Si se frota una varilla de plstico con un trozo de piel y hacemos el mismo
procedimiento con otra varilla de plstico, podemos ver que las varillas de plstico tienden a
repelerse cuando las acercamos. Si frotamos una varilla de vidrio con seda y hacemos el
mismo procedimiento con otra varilla de vidrio, podemos ver que las varillas de vidrio
tambin tienden a repelerse si las acercamos. Ahora, si tenemos una varilla de plstico y otra
de vidrio, una frotada con piel y otra con seda respectivamente, cuando las acercamos estas
varillas se atraen. Ver figura 1.1

Benjamn Franklin (1706-1790), notable cientfico norteamericano, sugiri que todo objeto
posea una cantidad normal de electricidad, y esta electricidad poda transferirse de un
objeto a otro por frotacin permitiendo a un objeto cargarse, de modo que uno tenga exceso
de electricidad y el otro un defecto de electricidad, siempre del mismo valor. Asimismo
describi a las cargas resultantes con los signos ms y menos o cargas positiva y carga
negativa.
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2
Piel
+
+
+
+
Varilla de
plstico
-
-
-
-
Seda
-
-
-
-
Varilla de
vidrio
+
+
+
+
Varilla de
vidrio
+
+
+
+
Varilla de
vidrio
+
+
+
+
Varilla de
plstico
-
-
-
-
Varilla de
vidrio
+
+
+
+
Varilla de
plstico
Piel Seda
Varilla de
vidrio
Varillas de vidrio
o de plstico
Varilla de
vidrio
Varilla de
plstico
Figura 1.1 Ejemplos de atraccin y repulsin de cuerpos cargados.

Explic que el plstico frotado con piel tendr carga negativa o defecto de electricidad y la
piel tendr una carga positiva o exceso de electricidad, ambos de igual magnitud. Del
mismo modo, la barra de vidrio frotada con seda tendr una carga positiva y la seda tendr
una carga negativa de igual magnitud. De este modo, las dos varillas de plstico poseen el
mismo signo de carga y por lo tanto se repelen, de manera igual sucede con las varillas de
vidrio. Sin embargo, una varilla de vidrio y una varilla de plstico poseen distintos signos de
carga y se atraen mutuamente. Este razonamiento se muestra en la figura 1.2.

Figura 1.2 Explicacin del fenmeno de repulsin y atraccin.

Captulo 1: La carga elctrica
3

De esta explicacin se deriv la conclusin de que dos cuerpos cargados con distintos
signos se atraen, y dos cuerpos cargados con igual signo se repelen como se puede
apreciar esquemticamente en la figura 1.3.












Figura 1.3 Cuerpos con igual signo de carga se repelen, con distinto signo de carga se atraen.


Captulo 1: La carga elctrica
4
C e
19
10 60 , 1

=
1.2 La carga elctrica
La carga elctrica es una propiedad de los cuerpos que se presenta cuando en sus tomos el
nmero de protones es diferente al nmero de electrones.

La carga elctrica es la unidad fundamental del electromagnetismo, as como la la masa es la
unidad fundamental de la mecnica newtoniana. Actualmente, gracias al conocimiento del
tomo, se sabe que la materia se forma de tomos elctricamente neutros, con una cantidad
de carga positiva igual que la cantidad de carga negativa, compuesto por partculas
denominadas electrones, protones y neutrones, con cargas elctricas negativas, positivas y
neutras respectivamente.

En la figura 1.4 se presenta un esquema del tomo.











Figura 1.4 Esquema de un tomo.

Electrones y protones poseen la misma carga en magnitud pero de signo opuesto. La carga
del protn es simbolizada como e y la carga del electrn ser por consiguiente e, siendo e la
unidad de carga fundamental.

La unidad de carga del SI es el coulomb, que se define en funcin de la unidad de corriente
elctrica, el amperio, como la carga que fluye a travs del rea transversal de un cable
conductor en un segundo cuando la intensidad de corriente en el mismo es de un amperio.
Una carga de un coulomb es muy grande por lo que en la naturaleza encontramos sus
submltiplos.

La unidad de carga fundamental se define en funcin del coulomb (C) como:



En el ncleo del tomo se encuentran los protones y los neutrones, que poseen una masa de
ms de 2000 veces la de los electrones. Cmo logran mantenerse unidos los protones si
sabemos que cargas de igual signo se repelen? Se mantienen unidos por medio de una
interaccin llamada fuerza nuclear que logra vencer a la repulsin elctrica de los protones.
Si bien el ncleo ocupa un lugar extremadamente reducido comparado con el ocupado por los
electrones que orbitan alrededor de l, el ncleo concentra ms del 99,9% de la masa del
tomo.

La carga puntual
Una carga puntual es una partcula cuyas dimensiones son relativamente muy pequeas frente
al espacio en el cual se la analiza y tiene una carga elctrica neta.
Captulo 1: La carga elctrica
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a) Carga neutra b) Carga negativa c) Carga positiva
Propiedades
La carga elctrica tiene las siguientes propiedades:

1) Tiene naturaleza dual: para toda carga positiva le corresponde una carga negativa.

2) Es cuantificable: Todas las cargas se presentarn en cantidades enteras mltiples de e tal
que: e N Q = donde N es un nmero entero, generalmente muy grande. Esto significa
que la carga est cuantizada.

3) Se conserva: Esta propiedad hace referencia a la Ley de la conservacin de la carga, la
cual es una ley fundamental de la naturaleza. Se sabe que la carga se transfiere entre
cuerpos, con lo cual un cuerpo tendr exceso de electrones, y por tanto carga negativa, y el
otro tendr dficit de electrones, lo que equivale a una carga positiva, sin embargo, la
carga neta de los dos cuerpos no cambia. Aunque en ciertas interacciones entre partculas
fundamentales puede ocurrir que los electrones se creen o se aniquilen, al final se
producen o destruyen cantidades iguales de partculas positivas o negativas, de modo que
la carga en el universo no se altera.

La carga de un cuerpo
Se define que un cuerpo est cargado cuando tiene un desbalance entre el nmero de protones
y electrones que posee. La mayora de cuerpos son elctricamente neutros y si no lo son,
tendern a serlo, ya que un cuerpo cargado es un cuerpo en desequilibrio y por un principio de
la naturaleza, todo cuerpo en desequilibrio tender al equilibrio, lo que implica que tender a
tener una carga neta igual a cero. Un cuerpo puede estar cargado de tres formas:

1) Carga neutra: Un cuerpo est cargado de manera neutra cuando su carga neta es igual a
cero. Esto se puede ver en la figura 1.5 a).

2) Carga negativa: Un cuerpo est cargado negativamente cuando a este cuerpo se le
adicionan electrones. En este caso se presentar que el nmero de electrones ser mayor
al nmero de protones y por ende la carga neta ser positiva. Esto se puede ver en la
figura 1.5 b).

3) Carga positiva: Que un cuerpo est cargado positivamente no significa que gane
protones, significa que tiene una deficiencia de electrones. En este caso se presentar
que el nmero de protones ser mayor al nmero de electrones y por ende la carga neta
ser positiva. Esto se puede ver en la figura 1.5 c)









Figura 1.5 Clases de carga elctrica: a) neutra, b) negativa y c) positiva.


Captulo 1: La carga elctrica
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1.3 Materiales conductores y aislantes

Muchos materiales tales como el cobre y otros metales, tienen electrones que pueden
moverse libremente a travs de ellos. En otros por el contrario, los electrones estn muy
ligados a sus tomos y no pueden moverse a libertad. Los primeros son cuerpos conductores
y los segundos son llamados aislantes o dielctricos. Tambin existen los materiales
semiconductores, con los cuales somos capaces de controlar la corriente que fluye por ellos y
han revolucionado la Electrnica. Estos ltimos sin embargo no sern objeto de nuestro
estudio. A continuacin se explicar con mayor detalle cada uno de estos tipos de materiales.

Materiales conductores
Son aquellos materiales donde las cargas elctricas pueden fluir fcilmente. Los metales en
general, el cuerpo humano, la Tierra y el agua de cao son ejemplos de cuerpos conductores.
Entindase que no slo se reduce a los cuerpos slidos donde fluyen los electrones, sino
tambin a los lquidos y gaseosos. En el caso de cuerpos lquidos (electrolitos) puede haber
flujo de iones positivo e iones negativos. Un ejemplo de un conductor gaseoso es el vapor de
mercurio con nen presente en interior de los tubos fluorescentes.

En el caso de los metales cuando los tomos se unen para formar un bloque, los electrones
exteriores no permanecen unidos a cada tomo sino que se mueven libremente alrededor de la
estructura rgida formada por los centros de los iones cargados positivamente.

Un conductor puede tomar una carga neta por adiccin o extraccin de electrones libres lo que
se denomina ionizacin.

Materiales aislantes
En estos cuerpos, las cargas elctricas no fluyen. El vidrio, el plstico, el agua qumicamente
pura son ejemplos de aislantes. Los cuerpos aislantes se polarizan como se ve en la figura
1.6 pero no por el movimiento de electrones. Esto se ver cuando se estudie los dielctricos.


Figura 1.6. Las cargas en un material aislante se reordenan segn el signo del elemento que se le acerque.
(a) El peine est cargado negativamente. (b) El peine est cargado positivamente.

La diferenciacin entre cuerpos conductores y aislantes se hace ms palpable cuando
consideramos el nmero de electrones libres de conduccin disponibles una cantidad de
material dada: en un conductor tpico habra unos 10
23
electrones de conduccin por cm
3
en
promedio. En la figura 1.7 se muestra un esquema representativo de conductor y aislante.
Captulo 1: La carga elctrica
7
Conductor Aislante
(t = t
f
)
Condicin de mnimo
desequilibrio
+ +

+ +
Objeto cargado
en condicin
electrosttica
ne
-
(t = 0)
rea de
extraccin de n
electrones
Objeto
elctricamente
neutro.
++
++
(t = t
1
)
Condicin de mucho
desequilibrio
Etapa transitoria
Figura 1.7 Esquema representativo de conductor y aislante.

Los cuerpos conductores presentan una alta conductividad. Al perder un nmero de
electrones (t=0), existir un vaco (t=t
1
). Entonces los electrones restantes se distribuyen de
modo que existan pequeos vacos que indiquen la ausencia de los electrones y estos vacos
estarn lo ms alejados posibles (t=t
f
) como se muestra en la figura 1.8. Este no es el caso de
un cuerpo aislante, pues si se le extrae electrones de una determinada zona, los vacos
permanecen en esa zona en condiciones electrostticas debido a que no tienen facilidad de
movimiento y en consecuencia, no pueden redistribuirse en el cuerpo.

Figura 1.8 Esquema de la distribucin de la carga en un conductor.

Para atraer a un electrn de un cuerpo neutro es necesaria cierta cantidad de energa, por lo
tanto un cuerpo cargado vara su estado energtico y posee un estado no natural sino
provocado. El que todo cuerpo tienda a la neutralidad explica el porqu de la atraccin y de
la repulsin: Dos cuerpos con carga del mismo signo no llegarn a ser neutros, dos cuerpos
con carga de signo contrario se atraen porque uno de ellos tiene un dficit de electrones que
puede disminuir o satisfacerse con un cuerpo con abundancia de electrones.


Captulo 1: La carga elctrica
8
1.4. Formas de cargar un cuerpo

Hemos visto tambin cmo se manifiestan las fuerzas entre cuerpos elctricos cargados por
frotacin. En general tenemos distintas formas de cargar un cuerpo.

1) Por frotacin: Se puede realizar el proceso de carga por frotacin de dos cuerpos de
diferente electronegatividad (facilidad para atraer electrones). A este fenmeno tambin
se le conoce como triboelectricidad (tribo = contacto). Esta forma fue la primera en ser
observada y con ella hemos empezado nuestro anlisis. Un ejemplo de cmo cargar un
cuerpo mediante frotacin se explic en la introduccin de este captulo. Tanto los
cuerpos conductores como los cuerpos aislantes pueden ser cargados por frotacin.


2) Por conduccin: Un cuerpo cargado positivamente y un cuerpo neutro se ponen en
contacto. Las cargas elctricas del primero se redistribuyen en ambos cuerpos con lo
cual al separarlos el cuerpo neutro adquiere carga positiva. Para que los cuerpos puedan
ser cargados por conduccin, sus electrones deben gozar de una gran movilidad, que es
el caso de los elementos conductores.

En el cuerpo que est cargado hay dficit de electrones. Por lo tanto el cuerpo neutro va
a perder electrones para disminuir ese dficit y al hacerlo se carga positivamente. Una
manera de detectar la presencia de carga elctrica es mediante el empleo del
electroscopio, como se ve en la figura 1.9, donde dos lminas de oro se adhieren a un
vstago conductor que pose una esfera en su parte superior y quedan aisladas de la
estructura del aparato. Cuando estn descargadas, las hojas cuelgan verticalmente.
Cuando se toca la esfera con una barra cargada (positiva o negativamente) entonces las
lminas de oro se separan en virtud de la repulsin elctrica.














Figura 1.9 El electroscopio permite la deteccin de cargas elctricas

Captulo 1: La carga elctrica
9
3) Por induccin: Para cargar un cuerpo por induccin electrosttica se aprovecha el
movimiento libre de los electrones de un cuerpo conductor. Dos cuerpos neutros en
contacto son acercados a un cuerpo cargado positivamente, sin que ste ltimo entre en
contacto.

Se observa en la figura 1.10, (a) que las cargas negativas son atradas en direccin de la
varilla cargada concentrndose en uno de los cuerpos (el ms prximo a la varilla) y las
cargas positivas son repelidas y se concentran en el otro cuerpo (el ms lejano la varilla).
(b) Se separan dichos cuerpos (manteniendo siempre la presencia de la varilla) apreciamos
que uno de ellos tendr carga positiva y el otro tendr carga negativa. (c) Se aleja
completamente la varilla, los cuerpos quedan cargados de modo uniforme con carga
negativa y con carga positiva de igual magnitud. Estos cuerpos deben ser fcilmente
polarizables, mejor dicho, deben ser de materiales conductores.

Figura 1.10 Carga de dos cuerpos por contacto e induccin

Otra forma de cargar dos cuerpos es utilizando a la Tierra, la cual puede considerarse
como un conductor infinitamente grande y es capaz de proporcionar prcticamente infinita
carga elctrica, tanto positiva como negativa.

Para ilustrar este caso tenemos el esquema de la figura 1.11, donde un cuerpo cargado
positivamente se acerca a un cuerpo neutro (fcilmente polarizable). En el cuerpo neutro
las cargas negativas se distribuyen en la direccin del cuerpo cargado y se presenta dficit
de carga negativa en direccin opuesta, lo que equivale a carga positiva (a). Si se pone en
contacto el cuerpo con la Tierra, los electrones de la Tierra se desplazarn a travs del
cable conductor y neutralizarn la carga positiva en el cuerpo (b). Se interrumpe el
contacto a Tierra antes de retirar el cuerpo cargado positivamente (c), tenindose como
resultado un cuerpo con carga negativa distribuido uniformemente (d).

La carga en exceso que presenta un cuerpo cargado por induccin se denomina tambin
carga inducida.
Figura 1.11 Carga de un cuerpo por induccin aprovechando las propiedades de la Tierra.


Captulo 1: La carga elctrica
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Se puede ver la diferencia en comportamiento entre un material no conductor y un material no
conductor, ambos neutros, ante la presencia de un elemento cargado prximo a ellos en la
figura 1.12. Una varilla negativamente cargada (A) afecta a la distribucin de cargas de un
conductor (B) y un no conductor (C) cercanos. En los lados de B y C ms prximos a A se
induce una carga positiva, mientras que en los lados ms alejados aparece una carga negativa.
En el conductor (B), la separacin de la carga afecta a todo el objeto, porque los electrones
pueden moverse libremente. En el no conductor (C), la separacin se limita a la distribucin
de los electrones dentro de cada tomo.

Figura 1.12 Polarizacin de materiales conductor y no conductor neutros.


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ds
L
q
dq =

dA
A
q
dq =
dV
V
q
dq =
1.5 Distribucin continua de carga

A pesar que la carga elctrica est cuantizada, el conjunto de un gran nmero de cargas
elementales puede considerarse como una distribucin de carga continua.

Una distribucin continua de carga continua puede describirse por su densidad de carga.
Existen tres tipos de distribucin de carga:
1) Distribucin lineal de carga
Para una distribucin lineal podemos expresar: ds dq = .
Donde : : densidad de carga lineal
ds : diferencial de longitud
Si la carga est distribuida uniformemente tenemos:
L
q
= con lo cual:





2) Distribucin superficial de carga
Para una distribucin superficial se puede expresar dq ds o =
Donde: o : densidad superficial de carga
dA : diferencial de rea
Si la carga est distribuida uniformemente se tiene que
A
q
= o con lo cual:




3) Distribucin volumtrica de carga.
Para una distribucin volumtrica se puede expresar: dV dq =
Donde: : densidad volumtrica de carga
dV : diferencial de volumen

Si la carga est distribuida uniformemente se tiene que
V
q
= con lo cual:





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12
2
2 1
r
q q
k F =
1.6 La Ley de Coulumb

Charles Coulomb (1736-1806) realiz experimentos con pequeas esferas cargadas por
induccin, separadas una distancia mayor que sus dimensiones con lo cual poda considerar a
las esferas como cargas puntuales. Emplazadas en la denominada balanza de torsin (figura
1.13) pudo apreciar que exista una fuerza que tenda a torcer el hilo lo cual se contrarrestaba
girando la cabeza de suspensin un ngulo deseado tal que al final este ngulo resultaba ser
una medida relativa de la fuerza elctrica. Aos despus Cavendish emple un modelo
similar para probar la ley de gravitacin universal.

Estos experimentos los realiz variando las cargas de las esferas y lleg a las siguientes
conclusiones:

- La fuerza que se desarrollaba era inversamente proporcional al cuadrado de la distancia de
separacin de las cargas puntuales.
- La fuerza era proporcional al producto de las cargas.

La Ley de Coulomb puede exponerse como sigue: La fuerza dirigida por una carga puntual
sobre otra est dirigida a lo largo de las lneas que las une. La fuerza vara inversamente
proporcional con el cuadrado de la distancia que las separa y es proporcional al producto
de las cargas. Es repulsiva si las cargas tienen igual signo y es atractiva si tienen signos
opuestos





















Figura 1.13 Balanza de torsin de Coulomb.

Analticamente la ley de Coulomb puede expresarse como:





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+
+
+
+
+
+
+
-
-
-
-
-
++++
++
---
- -
t=0 t=t
f

La anterior expresin se refiere a la norma de la fuerza. En realidad la fuerza presenta una
caracterstica vectorial como se muestra en la figura 1.14. Al ser una expresin vectorial,
cumple con el principio de superposicin de efectos para hallar fuerzas resultantes, en caso
necesitemos analizar un sistema de cargas puntuales. Las expresiones vectoriales de estas
fuerzas para dos partculas cargadas son:




Donde
12
F


es la fuerza que acta sobre la carga q
1
debido a la carga q
2
y la fuerza
21
F

es la
fuerza que acta sobre la carga q
2
debido a la carga q
1
. Estas fuerzas son iguales en mdulo
pero distintas de diferente sentido. En general tenemos fuerzas de repulsin si las cargas
puntuales son de igual signo, y fuerzas de atraccin si las cargas puntuales son de distinto
signo, como se muestra en la figura1.14.




















Figura 1.14 Fuerzas de atraccin y repulsin segn la naturaleza de los signos de las cargas puntuales.

La Ley de Coulomb es vlida para dos puntos de carga, cargas en reposo y para el vaco.
La direccin de la fuerza es paralela a la recta que une los dos puntos de carga y el sentido
de la fuerza depende de los signos de las cargas.

Esta ley se cumple para cuerpos con densidad de carga uniforme. Para cuerpos grandes
cargados, al ser acercados unos a otros (t=0), las cargas se distribuyen de modo que estn lo
ms prximas entre s (t=t
f
), rompindose la uniformidad como se muestra en la figura 1.15.








Figura 1.15 Caso de distribucin de la carga para cuerpos no puntuales que se acercan.

21 21
r F
2
21
2 1
r
q q
k =


12
2
12
r F
12
2 1
r
q q
k =


Captulo 1: La carga elctrica
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2
2 1
0
4
1
r
q q
F
tc
=
2
2
9
10 99 , 8
C
m N
k

=
2
2
12
0
10 85 , 8
m N
C

=

c
0
4
1
tc
= k

El valor de la constante k de la ley de Coulomb es:

.



Est expresada tambin en funcin de la velocidad de la luz c (c = 2,99810
8
m/s).

2
2
2
7
10 c
C
Ns
k
|
|
.
|

\
|
=



Adems puede expresarse como:




Donde
0
c es la permitividad del vaco y donde:






La expresin de la ley de Coulomb incluyendo la permitividad en lugar de la constante k tiene
mayor significado fsico pues la permitividad
0
c es una caracterstica del medio, en este caso,
del vaco.





Si entre las dos cargas existe una sustancia distinta al vaco, la fuerza se vuelve menor. El
coeficiente entre la fuerza en el vaco y la fuerza en otro medio se llama permitividad elctrica
relativa al vaco
r
c . Algunos de estos valores se muestran en la tabla 1.1.

Captulo 1: La carga elctrica
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Tabla 1.1 Permitividades relativas para diferentes materiales.

Material Permitividad relativa (
r
)
Vaco 1
Aceite 2.5
Agua 80.4
Aire 1.0006
Baquelita 3.8-5
Batista barnizada 3.5-5
Cirbolito 3-5
Ebonita 2.5-3
Goma en hojas 2.6-3.5
Mrmol 7.5-10
Mica 6-7
Micalex 7-9
Micarta A y B 7-8
Papel parafinado 2.2
Parafina 2.1-2.2
Poliestireno 1.05
Polietileno 2.7
Porcelana 5.5-6.5
Titanarato (Bario) 5000
Vidrio 5.5-10
Vidrio orgnico 3.2-3.6









Bibliografa:

R. RESNICK, D. HALLIDAY. Fsica Volumen 2. Tercera edicin en espaol. Compaa
Editorial Continental S.A. Mxico. 1994.

F. SEARS, M. ZEMANSKY. Fsica Universitaria Volumen 2. Novena edicin. Editorial
Adisson-Wesley Longman de Mxico S.A. 1999.

P. TIPLER. Fsica para la ciencia y la tecnologa. Volumen 2, Cuarta edicin. Editorial
Revert S.A. Barcelona. 2000.