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La tecnologia agricola

Teresa Rojas Rabiela*


Introduccion
EI interes de los cientfficos por conocer la agricultura y las otras formas de
produccion y subsistencia de los antiguos pueblos de Mesoamerica y sus ante-
cesores mas antiguos, surge tardfamente. Aunque no del todo ignoradas por
los tratadistas de la epoca colonial. del siglo de la Independencia \. eI Por-
firiato, su registro y analisis sistematico no se inicio en l\lexico sino hasta el
siglo xx, como resultado de la difusi6n, entre los arque610gos \' etn6logos, de
los planteamientos teoricos de corte materialista y marxista, para el examen
de las antiguas sociedades americanas.
No hay evidencia de que las tecnicas de culti\'o y de riego hayan sido obje-
to de estudio directo 0 de sistematizacion escrita durante la epoca prehispa-
nica, si bien la posibilidad no se pllede descartar, habida cuenta de registros
en algunas Fuentes indigenas elaboradas en la epoca tardfl 0 la
Colonia temprana, sea mediante escritura pictografica nati\a 0 latina, de diver-
sas materias muy vinculadas. ASl se tienen documentos que recogen la ocurren-
eia de acontecimientos desastrosos que afectaban los sembradfos (plagas de
langosta, tuzas, mapaches, periquitos U otros animales: heladas, sequias, neva-
das, inundaciones): las tecnicas empleadas para acondicionar las tierras para
irrigar los terrenos; los instrumentos e instalaciones empleados en Ia acti\'i-
dad; las en fa calidad)' caracterl.sticas del suelo para la {/griCllI-
tura, entre los rubros mas relevantes.
'Etrlohisroriadora. invesligadora del Centro de l1wesligacioncs \ [:;ludios Sure-riores en Antropologia
SOcial, .\I<'xico.
agricultuf:1 !
;:1::1:.,
14
Aspectos fundamentales de la tradicion cultural mesoamericana
El maiz, el magucy y muchas de las otras especies lttiles, animales y
rales, aparecen sdcralizados, en el contexto de los relativamente numerosos
ciocumentos indigenas cie contenido religioso, calenchlrico y adi\inatorio. tanto
en precoloniales como en los coloniales. Pero nada existe parecic!o a un
tratado sistematico sobre !a agricultura prei1ispanica escrilo entonces.
En las fuentes generac!as pm europeos en la Nueva Espat'!a tampoco en-
contramos nacia parecido a ese tratado, al menos hasta 10 ahora conociclo (se
dice que Enrico Martinez escribio uno especial sobre agricultura que no Ilego
a publicar, seg(m Francisco de b Maza).l Es un hecho, pues, que las tareas coti-
dianas de la poblacion agricultora para procllrarse el sustento, llan13ron esca-
samente la atencion de los colonizadores. l1111Y preocupados \. ocupados en
luchar contra el Demonio, en comhatir las idolatrfas. que creian \'er por todas
partes. y en conocer las nueV;1S fllemes de riqlleza mineraL las tierras pOl' con-
quistar y las poblacioncs por suhvugar para convertirlas en tributarias, En ge-
neral fue considerado un conocimiento lltil y por ende digno de estudiarse y
consignarse salvo, de paso.
En deClO. en los muchos documentos \' obras existentes de aquelb epoea.
se consigmn descripciones \' datos muy utiles para el estudio de las acti\'idades
agricolas r los paisajes agrarios antiguos de ;\lexico. en examen cuidadoso
de esas fuentes indica que si se buscan. cstos son relati\'amente frecuentes.
aunquc casi siempre escuetos. 1l1UV generales y est,ln entre\erados en textos
sobre otros dsuntos; los encontramos 10 mismo en las cronica::; de los conquis-
tadores (como las de Cortes 0 Oiaz del Castillo). que en las grandes historias
y relaciones Cdebidas a religiosos como Sahaglll1. :'lotolinf<l. Dur:in. Acosta.
Pomar, Torquemada 0 C!avijero): los documentos generados por b adminis-
tracion (descripciones geograficas, \'isitas. tasaciones 1: los HK3buiarios v otros
C()}PUS en lenguas indfgenas (?1.iolina, Gilberti. :'\fa. Cordm3: gram;iticas. artes,
testamentos): los manuales para perseguir idobtrias (Rui? de Al:lrc6n. Ponce
de Leon, Sanchez de Aguilar); los documentos produciclos a Llfz cle litigios
legales c!iversos. especiaimente pm tierras, entre otros filones de informacion
posibles.
del ;\lartlnez: 'Tengo l'::,rri(o un t::'!1 d ..;,:: ,,'()nriC'ne no ..:.6L) 10
del campo. nLlz,. {amhien tit> huel1J":'. lJrdine:- dL' .Jlt'ICt;. cri:l dt:'
senK:pntes, y todo para aconlocbrJo ,<.,eglln el c'lrmJ dt':'u \"tl<.:\"a E'pana y
hien extraordln:lria,') y ('elmo de C,JllJ <vb lJ \' rJLl L":-O :-:.C toc::m
uUh;;'ril:5 cllriosas, OCUp<1 lugaf del que en es(e lihra Ie uC1h:c-n c'n ('1 ;'Pr10Ct'f ror
"I ",udo del ano "I rcmperamealo del \ enidero '> mlso1u I., mud,me,' de Ie" ucmpo, \' cn rJz6n
cie,[o se [Den (Jtm" Joel/menlO" c'uno"os \ JI referido "wrek,;)" \hl.l. Eliric.n .I[rlr-
t/ne:::, Cusmc1gra/() e Impresord8 Xuet'(l ESPLillcL PP
15
Teresa Rojas Rabiela La teenolog/a
En el Hamado "siglo cle las luces:' las casas no cambiaron l1lucho respecto
a\ tema, salyo una que otra honrosa excepci6n, como la del sabia noyohispano
Jose Antonio de Alzatc, que :1naliz6las chinamjX1S y el culti\o de espeoes n;1-
tivas como el cacao, el maiz, la grana y el chayote a finales del \\[[1, Si bien en
el siglo XIX el interes por el pasado prehispanico cobr6 gran impulso, ticmpo
aque! de consolidar la idea de nacion, los problemas de la producci6n y la
subsistcncia nUe\';1mente tmicron que esperar. Otros temas ocuparon casi pOl'
completo las mentes de estudiosos decimon6nicos y porfirianos como
M:lOuel Orozco y Berra, Alfredo Cha\'ero 0 Francisco del Paso \' Troncoso.
Por 10 mismo destacan los estudios sobre algunas especies natiY;1S. que en
ocasiones incorporaron datos sohre su clllti\o. as! como el importante e inno-
vador trabajo sobre los principios clasificatorios de 1:1 bot;mica de los antiguos
nahuas, pionero en su tipo, debido a Paso )' Troncoso, Tampoco para b ma-
yoria de los cientlficos extranjeros de la cpoca, la economi3, la agricultura, e!
riego. las tccnicas 0 los instrumentos de trabajo indigenas se constitm'eron
en objetos de estudio, EI peso de la religi6n v la 1110numentalidad de los \Cs-
tigios continuaron ocupando ellllgar central en el interes cientifico por el pa-
sado prehispanico, eclipsanclo a los aspectos mas terrenalcs de i:1 existencia
de aquellas sociedades,
Mas preocupados por el estudio de los monumentos. la los 1l1ura-
les y las grandes esculturas petrelS, asi como poria religi6n. 105 rituales \' los
calendarios, los im'estigadores delilamaclo -Mexico antiguo- de los ailOS pos-
re\'o/ucionarios, tampoco prestaron atenci6n a las formas de subsislencia de
los hombres que construyeron esos monumentos, fabricaron esa alfareria \'
elaboraron esos complejos panteones \' calendarios,
Fue hasta unas decadas mas tarde cuando la situaci6n empezc) a cambi:1L
debido al influjo de corrientes que renovaron el pensamiento antropol6gico
y pusieron las bases teoricas y metodol6gicas que dieron lugar a la forl11ula-
cion de nlle\'as interpretaciones v al abordaie de campos incultos en e\ estudio
de las antiguas culturas originaria.,;;, ES[a renO\'aci6n abri6 paso a otros intereses
al Hjar la atenci6n en las "bases materiales" de las antigllas culturas mexicanas,
La intluencia m;ls importante prlwino de tres pensadores e\olucionistas: el
arque61ogo V. Gordon Childe, e! sin61ogo Karl \\'ittfogel yel etn61ogo Julian
H. Ste\yard. En publicaciones de los anos treiora. Childe postulo, para la arqueo-
logla del Viejo iVluncio. la existencia de dos grandes re\oluciones en la historia
de la humanidad: la primera, la renllucion neolftica, que fue desatada porIa
produ(cion de alimentos; la segunda, la ren)luci6n urbana, que sc caracteriz6
- ,
16
Aspectosfundamentalesde latradki6nculturalmesoamericana
parel crecimientodelas ciudadesydelas elitesgobernantes.
2
Porsu parte
WittfogelpresentounainterpretaciondeldesarrollodeChina, ala luzdelcon-
ceptodemododeproduccionasiaticodeCarlosMarx, basadoenla necesidad
dedesarroHarymantenergrandessistemasderiegoparala agricultura.Wittfo-
gelformulolascaracteristicasdela presencia,endiversasculturas,del tipode
EstadoqueJohnStuartMill habiaHamado "Oriental",quedescribiocomoEsta-
dohidraulico0 sociedadhidraulica.
3
Steward, parsu parte, propusola comparaciondelas primerascivilizacio-
nesderegadfodeMesoamerica,Peru, ChinayelCercanoOriente, desdeun
puntodevistaevolucionista, partiendodela ideadequeestassehabfande-
sarrolladoa10 largodeperiodossemejantesenrazandecausasfundamental-
menteiguales. Esta hipotesis,si bienevolucionista,surgi6ee"unaconcepci6n
especialdeldesarrolloculturaillamadaevolucionismomulfilineaf', cuyapreo-
cupaciones determinarlas causasde los fenomenos (causalidad)culturales
ygeneralizarlos,formulandolascomoleyescientificasynosolamentetrazarla
historia, 0 seala presenciaespacio-temporaldediferentesrasgosculturales.
4
En 1949, Stewardse propusoextenderla propuesta de \\Tittfogel, detal
manera decompararla evolucionde las civilizaciones del Viejo y el Nuevo
Mundo, paratratardeelabararunaexplicacioncausaldelasucesiondelostipos
culturalesdecadaunade las areasdecivilizacion. Su propuestaconsistioen
investigarla posibilidad"dequelassociedadesderegadfoiniciaransuevoluci6n
paralelaconelusodeplantasdomesticadas, y queel desarrollode las comu-
nidadeslocalesydela tecnologia,einclusodelosaspectosintelectuales, es-
teticosyreligiosos, as!comodelos patroneseconomicosy politicos.corriapor
cursossemejantes".5En 1953, esteautarorganizoun simposiosobrela e\:olu-
cioncultural(publicadoen1955), a dondeacudieron AngelPalermo Pedro
Armillas, Karl Wittfogel, George CollieryRobert l\kC. Adams parapresentar
sus casosde estudiorespectivos ydiscutirla propuesta."
En las dosdecadas posteriores(cincuentay sesenta).otrospersonajescon-
tribuyeronala renovaciondelosestudiossobrelascivilizacionesmexicanas: el
arqueologoPedroArmillasyeletnologoPaulKirchhoff. Este ultimoempez6a
hablardelaexistenciadeciudadesy nodemeroscentrosceremoniales.ademas
de proponersuconceptodeunasuperareaculturalparael Posclasico, bauti-
2PerezGoHan, PresenciadeVere GordonChilde.
3Wittfogel. DespotismoOriental; "TheHydraulicApproachto Pre-Spanish}Iesoamerica"
4Steward,LascivilizacionesantiguasdelViejoMundo),deAmerica. p, 1,
;Steward, Lascivilizaciones.." p. 2,
"Steward, Lascidlizaciones".
17
Teresa Rojas Rabiela La tecnologfa agrfcola
zada como Mesoamerica, Armillas, por su parte, llam6 la atenci6n sobre la
necesidad de revaluar el conocimiento entonces existente sobre la "secuencia
cultural mesoamericana", al mismo tiempo que intentar equilibrarla, dada su
exagerada inclinaci6n a favor de los aspectos ceremoniales y de sus expresio-
nes artisticas. Seg(m Armillas, habia que atender sistematica mente "las tecnicas
basicas y los factores econ6micos implicados en la formaci6n de cualquier
cultura y en los cambios evolutivos que tuvieron lugar dentro de elias" ,8
En un articulo seminal publicado en 1948, este autor, colaborador inicial de
Alfonso Caso, postul6 un esquema de desarrollo cultural aplicado a Mesoa-
merica, encaminado a "permitir el establecimiento de comparaciones con
otras regiones y tambien estimular el interes en muchos problemas impor-
tantes."9 As!, en 10 que pueJe ser calificado como una agenda 0 programa de
investigaci6n para cl futuro, propuso estudiar:
. "la distribuci6n espacial y temporal de los distintos tip os de cultivo, su
importancia comparativa en la vida econ6mica, la trascendencia de los
cambios en los instrumentos y las implicaciones de los patrones sociales y
de asentamiento. Debemos conocer de manera mas acabada el entomo
espiritual y las condiciones socioecon6micas bajo las cuales evoluciona-
ron estas civilizaciones,!O
EI articulo donde Armillas plasm6 estas ideas fue precisamente el que sin'i6
de base para que Steward considerara a Mesoamerica en su ensayo comparati-
vo de las primeras altas civilizaciones del mundo, l1 bajo el titulo de "Cultural Cau-
sality and Law: ATrial Formulation of the De\clopment of Early Ciyilizations", 12
Mucha agua ha corrido desde entonces, pero sin duda una parte signifiq-
tiva de los primeros aportes y de las ideas que impulsaron la im"estigaci6n pos-
terior sobre la agricultura y cl riego del area, se deben a Armillas, un pionero
en el pleno sentido de la palabra, como 10 calificara acertadamente Eric
Pero no debe omitirse tambien que varios de los puntos de su programa de
'Kirchhoff, Mesoamerica. Sus limites geogrdficos. composicion etniea y caraeteres eullllraies.
2Armillas, "Una secuencia del desarrollo cultural de p.
9Armillas, "Una secuencia ... ", p. 144.
lOArmillas, "Una secuencia .. . p. 144. Armillas no se detu\,o alH y sugirio los caminos para ahordarlo:
"Orientando algunas de nuestras exploraciones y exca\'aciones en esa direccion \' a tran's de un anjlisL' mas
cuidadoso y de una remterpretacion de las fuentes escri!;!s. tanto de las cronicas antiguas como los de
informcs arqueol6gicos modernos."
11 Armillas. "Notas sobre sistemas de culri\'o en Mesoamerica. Culth'os de riego y hllmedad en b Cuenca
del rio de las Balsas".
12Sreward, "Cultural Caus:lHry and Law: A Trial Formulation of the De\'elopmem of Early Ci\ilizarions.
13Wolf, 'Introduction". Una compilacion de los trabajos mas importantes de Armillas pliede consultarsc
en Rojas Rabiela (ed.), Pedro Armillas. Vida)' obra.
18
Aspectos fundamentales de la tradici6n cultural mesoamericana
acci6n no se han cubierto satisfactoriamente y quedan abiertos para la atencion
de los nuevos estudiosos.
Estos antecedentes no estarian completos sin la menci6n de otros antrop6-
logos que contribuyeron poderosamente al avance del conocimiento: Angel
Palerm, Eric Wolf, William T. Sanders, Richard S. MacNeish y Pedro Carrasco,
entre los mas destacados. A ellos se debe en gran medida el auge de los estu-
dios cientificos sobre el desarrollo cultural de Mesoamerica, ocurrido a partir
de los anos cuarenta, y en particular sobre la agricultura y su papel en la se-
cuencia general, yen los desarrollos regionales de Mesoamerica. Palerm insis-
tio en la hip6tesis de la interrelaci6n causal entre los sistemas agrfcolas de
regadio, yel origen y desarrollo de una civilizaci6n de tipo urbano en J\1esoa-
merica, estimulando con elIo numerosas De alIi la fuerza de
la teoria para el avance cientifico.
fl origen de fa civilizaci6n
Otro de los campos basicos de investigacion construido a partir de un pro-
blema relacionado con el tema abordado ha sido el del origen mismo de la
civilizaci6n. Para MacNeish, en nuestro continente este origen esti \'inculado
con la agricultura, yen America media, esto significa maiz.!< Desde 1945. el
botanico Paul Mangelsdorf, y poco despues el propio se consa-
graron a la busqueda del origen del cereal americano. produciendo una pro-
funda renovacion en el conocimiento al respecto. b A partir de sus resultados.
ya no cupo duda respecto a que una de las siete "cunas de la cidizaci6n" del
mundo yde nuestro continente fue el area
Si bien MacNeish, Kent Y. Flannery. ymas tarde otros arqueologos han en-
contrado restos muy antiguos de los principales culti\'os. en sus busquedas
en Tamaulipas, Nuevo Mexico. Puebla, Oaxaca y Chiapas.:- sobre todo en
cuevas yabrigos rocosos secas. se sabe que el inicio de la domesticaci6n no
necesariamente tuvo lugar preciso en esas zonas. Pero 10que es basico enten-
der al respecto es que gracias a sus hallazgos. se conocen \'arias secuencias
regionales de la domesticaci6n yel uso de esas plantas en la agricultura. Aun-
1< Palerm, "Secuencia de 1:1 e\'oluClon cultuf:11 prehispanica de ?ksoameriC3: del .\rcaico a fines del Clist-
co", pp. 34-81. De los otros aurores "eanse algunos de sus [rabajo> en b bibliografLl
15 MacNeish. "A Summarv' of Subsistence".
16 Mangelsdorf, Com. ltsOngil!S. Emiutiol1 and lmprol'eme'llt.
'"Cuevas de Romero y Valenzuela en T:lmaulipas: deCoxcmLinvSan \\3rC05. en Tehuacan. Puebla; de
Guila Naquilz en Oaxaca .
.. .
I
Teresa Rojas Rabiela La tecnologia agricola
19
que es probable que nunca sea posible identificar ellugar preciso donde se
redujo del estado silvestre al domesticado cada una de las especies, la bllS-
queda misma ha producido informacion valiosa para la reconstruccion de la
secuencia cultural del area.
Capacidad de fa agricultura
para producir excedentes
La determinacion de la capacidad de la agricultura para producir los exceden-
tes necesarios para sostener a una poblacion urbana, ha sido otro de los re-
sortes que ha hecho avanzar el conocimiento sobre la agricultura prehispanica.
Segun la teorta hidraulica, en el Viejo Mundo (Mesopotamia, Egipto, China y
la India), la agricultura de riego fue la unica capaz tecnologicamente de sos-
tener "una economta suficientemente productiva para mantener una poblacion
concentrada, estable y especializada en tareas no agrtcolas y unaorganiza-
cion polftica para mantener en funcionamiento el sistema de produccion y
distribucion de bienes" .18 Asi, la invencion del regadio habrta permitido "la
vida urbana y con ella la civilizacion";19 mientras que la agricultura neolftica
sin riego, "mantenia ala poblacion dispersa en pequenas aldeas ... [que] pro-
ducian sobre su nivel de subsistencia apenas pequenos excedentes ... "20
La gran interrogante fue, iocurrio 10 mismo en las civilizaciones de Ameri-
ca? Este tipo de planteamiento estimulo la busqueda arqueologica ydocumen-
tal, que no ha cesado desde que Armillas y Palerm publicaron sus primeros
articulos al respecto (1949 y 1955) Y que, actualizados, dirian, isi no fue el
riego en gran escala, que otras "invenciones" fueron capaces de producir los
excedentes para sostener la vida urbana y la civilizacion en el area?
Las brechas estan abiertas; los problemas basicos, planteados. Se tiene
establecido que la domesticacion y la agricultura de la America media (Mexi-
co y Centroamerica), al igual que la del area andina, son originales e inde-
pendientes de aquellas desarrolladas en el Viejo Mundo y que siguieron sus
propias vias de evolucion. Tambien, su practica fue un fenomeno no solo
vinculado, sino parte integrante del proceso mismo de surgimiento ydesarro-
llo de las culturas del Mexico antiguo. En realidad, los limites de Mesoamerica
en el Posclasico al menos eran los de la practica de la agricultura, con sus
18Palerm, "E\'olllcionismo: unilineal y mul[ilineal". p. 15.
19 Palermo "Evolucionismo ... ". p. 17.
20Palerm. "Evolucionismo .. . p. 16.
20
Aspectos fundamentales de la tradici6n cultural mesoamericana
muchas variantes de riego a temporal, concentrada en el centro y sur del Mexi-
co actual, y en la parte norte y central de Centroamerica.
Complejidad agricola,
isimplicidad tecnica?
Impregnado por las ideas del aoejo evolucionismo del siglo XIX, que concebfa
el desarrollo de las culturas del mundo recorriendo un solo y unico curso (el
de Occidente por supuesto), hoy en dfa aun encontramos vigente un prejui-
cio segun el cualla agricultura de la America precolombina era simple, unifor-
me y "primitiva", en comparacion con la de Europa. Para fundamentarlo, en
primer lugar se esgrime que tanto los instrumentos como los sistemas agrkolas,
las tecnicas y los metodos eran de una extrema sencillez. ademas de que los
agricultores caredan de arado y de animales de tiro, no usaban el hierro ni
otros metales (salvo en objetos suntuarios); los sistemas de riego eran cuando
mucho locales y de pequeoa escala y otras cuestiones por el estilo. derivadas
de rasgos de la agricultura del Viejo Mundo. En realidad. esta ,-ision es la misma
que sostiene la idea de un desequilibrio entre la riqueza de los logros intelec-
tuales y la pobreza de la base economica Caquella que impugnaba Armillas
hace 50 aoos attn vh:e entre nosotros!).
Los caminos propios
de la agricultura mesoamericana
Hoy en dfa contamos ya con los instrumentos de analisis y con suficiente
informacion para demostrar que la relath'a simplicidad de los instrumentos de
trabajo (y subrayo, solo relativa), no implico una agricultura sencilla, uniforme
o improductiva, sino un genero de esta curos caminos para producir exceden-
res deben enrenderse en sus propios terminos. '{ no se trata de idealizar sus
practicas, sino de entenderlas en su contexto, en sus terminos. en su dinami-
ca y en su problematica. Enseguida se exponen sinteticamente las propues-
tas principales al respectoY
As!' se postula que, en el ambito ecologico. se dio un tipo de manejo que
combinaba las diferencias microambientales. en 10 vertical (en las zonas mon-
taoosas) yen 10 horizontal (en las zonas planas de las llanuras costeras, la pe-
21 Rojas Rabiela, Las siembras de arel' Agncultum ind(gena del srglo XII
21
Teresa Rojas Rabiela La tecnologfa agricola
ninsula de Yucatan, y los valles y mesetas intermontanos de muchas regiones),
aprovechando con ventaja la diversidad de los suelos, el dima, la vegetaci6n y
la humedad de un territorio tan variado como el de la America media.
Nos debe lIamar la alenci6n que, durante la epoca prehispanica, la mayo-
ria de la poblad6n se asent6 en los altiplanos, valles intermontanos y costas de
las grandes serranfas que recorren el territorio. La tendencia perdur6 durante la
Colonia y el siglo 1.1X inclusive. Esta preferencia se vinculaba con los venta-
josos factores naturales existentes para la practica agricola de esas areas, tales
como la presencia de regimenes pluviales regulares y abundantes, las diferen-
cias de altitud que propiciaron la diversificaci6n de los calendarios agrlcolas,
la existencia de suelos ricos y profundos (de origen voldnico y aluviaD y la
riqueza floristica caracteristica, principalmente.
En el ambito biologico, se domestic6 un conjunto muy amplio de especies
de plantas (el mayor del mundo despues de China), con un alto grado de
diversidad interna y relativa "elasticidad" ecologica, Las tecnicas agrfcolas que
se desarrollaron fueron manuales, ejemplar por ejemplar, y bien pudieron ser
las responsables de la creaci6n de la gran \'ariedad de razas de las plantas ba-
sicas (maiz, Phaseolus, chile, Cucurbita, entre otras) y de la paulatina coloni-
zaci()n de zonas fuera del n(lcleo de cada domesticaci6n.
La "invenci6n" de la agricultura fue en realidad un proceso muy prolonga-
do, que tuvo lugar en el area en e! curso de \'arios milenios. a partir de hace
8000 a 10,000 anos, seglin 10 indican los fechamientos mas recientes logra-
dos can nuevas tecnologfasY Entre 1500 y 1000 anos ac' empezaron a apare-
cer las primeras aldeas permanentes de cultivadores en di,'ersos puntos del
futuro ambito mesoamericano. Se domesticaron las calabazas. el maiz. el agua-
cate, los amarantos, los frijoles, los chiles, el tomate \'erde. el cacao. las anonas.
los zapotes, los magueyes, los nopales y el algodon, entre otras. hacienda un
total de mas de 70 especies diferentes. ademas de otras prm'enientes de otras
areas, pero que se cultivaron con pro\'echo (por ejemplo. el jitomate y el guaje
o tecomate).
En el ambito agricola, y en correspondencia con el uso de instrumentos
manuales y con la practica de manejo particularizado de micronichos ambien-
tales, se idearon tecnicas y metodos intensivos en mana de obra. que se apli-
caron tanto en las labores del cido productivo propiamente dicho. como en
los trabajos de construcci6n de las obras de infraestructura y en el manteni-
12Smith, ''The Initial Domestication of C!lwrbita pepa in the Americas 10.000 Ye:lrs Ago".
22
Aspectos fundamentales de la tradici6n cultural mesoamericana
miento periodico de estas (sistemas de riego con sus canales, presas y repre-
sas; terrazas, bane ales y "presas": drenaje y rescate de suelos, etcetera). EI uso
intensivo y organizado del trabajo humano en estas obras (llamadas "obras
capitales" 0 de infraestructura) con alta inversion laboral, a menu do se con-
virtio en requisito de la mera existencia de las parcelas (el caso mas claro
pero de ninguna forma excepcional fueron las chinampas).
En el ambito socio-organizativo, la necesidad de realizar manual mente.
en lapsos muy precisos, perentorios y de corta duracion del proceso de pro-
duccion, ciertas operaciones (como la quema, el desyerbe 0 la cosecha, por
ejemplo), sea por causas ambientales 0 por otros requerimientos (mercado,
tributacion), fue la causa probable de la integracion de grupos laborales que
superaban el esfuerzo individual 0 familiar y del desarrollo de diversas for-
mas de reciprocidad social. Quizas esta necesidad se acentuaria respecto de
los campos mas alejados de las poblaciones,
En cuanto a las obras de infraestructura y mantenimiento, salvo aquelJas
de muy pequena escala ejecutadas por unas cuantas personas, se requirio de
ia cooperacion y el trabajo colecti\'O, en ambitos que iban de 10 local hasta 10
supracomunal, variando segun el tamano y la complejidad de los trabajos
emprendidos.
23
Los sistemas agrico/as
Las diversas formas de cuItivo son razonablemente bien conocidas para eI Pos-
disico tardio, pero no en sus diversas etapas. 5i bien las obras de riego son difl-
ciles de fechar, las configuraciones del terreno que dan testimonio de como
eran las antiguas parcelas de cuItivo, y de los cambios en el tiempo, 10 son
aun mas. Pese a ello, existen evidencias arqueologicas como son: terrazas de
varias clases, campos drenados y chinampas, camellones \' surcos, entre las
principales. AI igual que en el caso de las obras hiddulicas, las parcelas de cul-
tivo solo pueden fecharse con certeza cuando estan selladas por una eyidencia
o estructura posterior que S1 puede datarse. Esto. ademas de di\'ersos meto-
dos para recuperar y fechar restos de plantas, permiten reconstruir la evolu-
cion de la domesticacion de las especies empleadas en la agriculrura y con
ella algunos de los procesos de la produccion agricola y los posibles tipos de
23Rojas Rabiela, -La organizaci6n del [rabajo para las obras publicas: eI coatequitl \. las cuadrillas de [ra-
bajadores".
23
Teresa Rojas Rabiela La tecnologfa agrfcola
sistemas agrfcolas de periodos determinados, tal como 10 hicieron, por ejem-
plo, MacNeish para el valle de Tehuacin, 0 Flannery para Oaxaca.
La informacion que aportan las fuentes historicas deillamado periodo de
contacto (siglo XVI) son, para fortuna nuestra, relativamente ricas, y con ella
ha sido posible elaborar algunos trabajos de sintesis sobre la agricultura del
momento, entre los cuales cabe mencionar los debidos a Angel Palerm, RA.
Donkin, William M. Denevan, Teresa Rojas Rabiela, William E. Doolittle, Thomas
Whitmore y Bill L. Turner, Jorge Angulo y Andrew Sluyter.
Para fines tipologicos y ar1aliticos, las varias formas de cultivo pueden agm-
parse en sistemas agrfcolas, concepto que considera los siguientes criterios
basicos: intensidad agricola (frecuencia con la que un mismo pedazo de tierra
es utilizado en la produccion a 10 largo del tiempo); Juerzte de humedad (lIu-
via, humedad, riego); instrwnentos; cantidad de trabajo 0 inversion Laboral;
caracteristicas tecnologicas de fa agricultura (basicamente la forma de mane-
io agricola durante el cicio de produccion mismo): obras de modificacion de
la topogra/ia natural del terreno (terrazas, bancales, drenes) y obms de riego.
Del uso combinado de estos criterios resulta la distincion de cllarm gnmdes
Jamilias de sistemas agricolas prehispcmicos; inclllidos los hllertos de espe-
cies perennes y sus uariantes, y no solo las parcelas de produccion de plan-
tas anuales. La intensidad agrfcola 0 frecuencia con la que un mismo pedazo
de tierra es utilizado (grado de uso de un terre no dado, en el [iempo) se expre-
sa en la cantidad de tierra necesaria en un sistema agricola determinado. De
acuerdo con este criterio, los sistemas de culth'o antiguos de Mesoamerica
abarcaban desde algunos tan intensi\'os que los especialistas modernos los
colocan entre los de mayor intensidad en el mundo (como las chinampas de
la cuenca de Mexico, cuyo suelo casi no descansaba). hasta otros cuyas par-
celas eran temporales, se abrfan en el bosque y se usaban solo por uno 0 dos
alios para abandonarse luego hasta la reconstitucion de la Yegetacion, cuando
se reiniciaba su cultivo. Estos ultimos sistemas se denominan extemiL'Os. por-
que los terrenos presentan varios alios de descanso (0 -barbecho") y solo unos
cuantos de uso agrfcola efectivo.
En relacion directa con la intensidad agricola esri la cantidad de trabajo 0
inversion laboral que requiere cada tipo de sistema y, por ende. la proporcion
entre cantidad de trabajo y extension de terreno, cuesti6n esta muy relacio-
nada con los tipos de instmmentos usados. En los sistemas intensi\'os, la dura-
cion de la temporada de descanso casi no existe y es comparativamente pro-
longada en los mas extensivos. Cabe resaltar que en ell\Iexico antiguo, el uso
24
Aspectos fu ndamentC' les de la tradici6n cultural mesoamericana
de instrumentos manuales hizo intensivos, en mana de obra, a todos los sis-
temas, si bien en grados diversos.
EI riego artificial y otras tecnicas para captar agua de lIuvia y aprovechar
la humedad del subsuelo fueron de una importancia excepcional en e! area,
pues permitieron el acortamiento del periodo de descanso del terreno (la inten-
sifieacion), al proporcionar la humedad suficiente, y la iil!:orporacion de nu-
trientes para su usa mas frecuente y estable. Su trascendencia se debe enmarcar
en el contexto de una agricultura manual, con pocos fertilizantes y en zonas muy
elevadas, can frecuentes heladas y sequfas.
Las terrazas fueron amy importantes en las areas montanosas can una
estacion seea cuya duraci6n era de cinco a mas meses, y con un promedio
anual de precipitacion de 900 mm 0 menos.
21
Tradicionalmente se ha pensa-
do que la funcion de las terrazas y obras semejantes era sobre todo la de con-
trolar la erosion, pero el exhaustivo estudio de R.A. Oonkin demuestra que
sirvieron ante todo para retener la humedad y atrapar suelo.
Los sistemas aGffco/as
y su distribuclon geografica
1. Sistemas de temporal (con harhecho 0 descanso largo: forestal
o arhustivo). En estos sistemas, la vegetaci6n forestal y arbustin que cubria
el area a cultivar, se rozaba. tumbaba y quemaba: no presentaban labranza
del suelo; dependfan solo del agua de llm'ill y rara \'ez tenian terrazas u otras
obras de modificacion del perfil natural del terreno. Los instrumentos emplea-
dos eran hachas para desmontar y rozar
2
' (y quiza otros no deterrnlnados'aun),
el fuego para la quema, y el palo 0 bast6n plantador (uitzoctli en nahuat!) para
horadar la tierra y deposiar las semillas, para escardar r para realizar cual-
quier olra opera cion.
Geograficamente y hablando siempre del momenta del Contacto, se en-
contraban en laderas y somontes de Ja Sierra .\tadre OrientaL Sierra Madre
Occidental, Sierra Madre del Sur y, en menor proporcion. en la Sierra Volca-
niea Transversal. Se practiearon tambien en la planicie costera del Golfo de
Mexico, desde la Huasteca hasta la peninsula de Yucatan inclusi\'e. Cabe ada-
rar que no se presentaban necesariamente en territorios continuos.
24 Donkin, Agricultural Terracing ill tbe Aboriginal .YetI' IIC-orld. p, 12-
25 Rozar signilka literal mente limpiar las tierras de las mara, \' hierbas inuriles, antes de labrarlas, bien
para que retonen las plantas. 0 bien para 0[ro5 fines,
25
Teresa Rojas Rabiela La tecnologfa agrfcola
Podemos imaginar al maiz en una pareela, aeompaiiado por alguna de las
especies de frijol 0 de ealabaza, 0 bien de ehia, amaranto, eamote, yuea 0
rna. Alrededor, 0 en ejemplares desperdigados en el propio terreno, habrfa
arboles, arbustos y otras especies silvestres aproveehables que se dejaban en
pie durante la rumba.
2. Sistemas agrieolas de temporal de mediana intensidad (de harheeho 0
descanso intermedio). Son el segundo eonjunto 0 familia que puede distin-
guirse. Como los anteriores, t m b k ~ n fueron de roza y quema (de los arbustos
y las hierbas), pero no de rumba. En algunos de ellos tampoco se aeondicion6
el suelo, salvo levemente al sembrar en hoyitos 0 bien al escardar mediante
una especie de rasguiio heeho con el instrumento de trabajo. No presentaban
obras de irrigaci6n, pero sf en oeasiones terrazas y obras semejantes, eneami-
nadas a retener y conservar la humedad de la lluvia. Los instrumentos emplea-
dos eran haehas para rozaf y eseardar, y algunas \'ariantes de la eoa de hoja (en
nahuatl uiefli, de hoja).
Estos sistemas a menudo se eonfunden con los primeros porque ambos
conjuntos emplean la roza y la quema. y por esto se les engloba bajo el nom-
bre generico de "agrieultura de rcna" (sU'idden en la literatura en lengua ingle-
sa); sin embargo, es eonveniente diferenciarlos. Se praeticaban en las laderas
y lomerios (so montes) las mismas tres grandes cadenas (Sierras "{adres). en
regiones como la Huasteca, la sierra de Puebla y la Chinantla (Oaxaca). asi
como en la llanura costera del Golfo de Mexico (en la Huasteca y la Chontal-
pa, cuando menos). Tampoco en este caso se presentaban necesariamente en
areas continuas. Presentaban uno 0 dos ciclos anuales, dependientes, uno,del
agua del Golfo de Mexico. EI aspecto de las parcelas de mafz era similar a las
que primero se describi6 en la vertiente de temporal "eraniego y otro de
las lluvias invernales ("nortes"), aunque quiza con la siembra 0 cuidado
de algunas especies perennes de valor econ6mico en las orillas 0 en el inte-
rior de la parcela.
3. Los sistemas intensivos, que integraban la tercera familia, se encontraban
esparcidos, en diversas en casi todo el territorio agricola de :'Ilesoame-
rica, en tierras altas y bajas, de tiempo corto (de uno ados atlos de duraci6n.
en terrenos cubiertos por yerbazaD. Su distribuci6n estm'o muy asociada con
el riego, pero no exclusivamente, pues los hubo de temporal con descanso;
coincidfa, en general, con el gran macizo de los altiplanos centraL sur y su-
reste de Mexico y Centroamerica.
26
Aspectos fundamentales de la tradicion cultural mesoamericana
En las laderas fue muy frecuente la construcci6n de terrazas y metepantles
(terrazas amplias, con magueyes en los bordes), cuya funcl6n primordial era
atrapar y conservar la humedad. En las laderas y en los valles, algunos de estos
sistemas contaron con irrigaci6n, yen los pantanos y zonas con drenaje defi-
dente, con diversas formas de rescate de suelos mediante apertura de zanjas y
apilamiento de tierra, vegetaci6n y lodo para elevar el nivel de la plataforma
en construcci6n, produciendo fajas de tierra levantadas (camellones, campos
elevados, campos drenados, chinampas). De suma importancia resulta desta-
car que fue en estos sistemas intensivos donde el suelo se labro 0 se trabaj6
mas alia de la mera apertura de hoyitos para depositar el malz y demas plan-
tas. Las formas de acondiclonar la superficie para la siembra (micromanejo)
que se han documentado principalmente son: los cajetes 0 pocetas, los ca-
mellones con surcos y los montones. A ellos cabe sumar los surcos, de peque-
nos a grandes, hechos para conducir el agua a las parcelas.
Una de las grandes interrogantes en tomo a esta familia de sistemas con
labranza se refiere a los recursos que permitieron la intensificaci6n, asunto de
extrema importancia porque fueron estos los que permitieron elevar los ren-
dimientos y compensar la baja productividad del trabajo (dado el uso de ins-
trumentos manuales ya discutido). Entre los recursos mas importantes pueden
mencionarse [as tecnicas y metodos agricolas tendientes a consen:ar y au men-
tar la humedad, fuera a nivel macro (como las terraZas, las obras hidraulicas
yel rescate de suelos), 0 de micromanejo (los borditos, camellones, pocetas).
Entre las practicas agricolas que tambien contribuyeron al aumento de los ren-
dimientos estuvieron la siembra y otros cuidados hechos "a mano" (ejemplar
por ejemplar), los desyerbes y aporcaduras, el uso de almacigos, de abonos
vegetales, limo y otros materiales fertilizantes (fiemo de murcieIago, nidos de
hormigas), aSI como 1a manipulacion misma de las plantas (en asociaciones,
escaionamientos, rotaciones). El tema es muy amplio y complejo, y por fortu-
na se cuenta con mucha informacion, recabada en multiples fuentes.
Los instrumentos de trabajo asociados con la agricultura intensiva eran tres
tipos basicos de coa5
26
0 uictlis
27
: uictli de hoja (el mas extendido, a manera
de pala de panadero), uictli axoquen, palita con mango zoomorfo, y uictli
grande a manera de pala. A los sistemas intensivos corresponde probable-
mente el contenido del texto de Sahagun que trata de "el buen labrador" .2B
16Coa, palabra de probable origen antillano adoptado en Mexico despues de la Conquista. junto con
otras como maiz, canoa y maguey.
r' Uictli. palabra nahuatl que se adopta :lqui como generica. pero que tU\-O sus equivalentes en las
lenguas mesoamericanas,
28Vease an;\lisis en Rojas Rabiela, Las siembras dea),e,_, , pp, 34-39
Ii
1
I :
;"',1.,1
l' ,
27
Teresa Rojas Rabiela La tecnologfa agrIcola
4. Sistemas especiales. Eric Wolf llama a estos sistemas: cultivo permanente
de terrenos especiales. Es la cuarta forma de practicar el cultivo de plantas, en
huertos cercanos a la casa (solar, milpa de la casa 0 calmil), en huertas de cacao,
de nopales de grana, de aguacates, de frutales y de ornamentales, aSI como
probablemente en sembradlos de magueyes, Estas parcelas eran estables, de
uso continuo, de altos rendimientos, generalmente situadas en los poblados
y cerca de las viviendas, vigiladas muy cuidadosamente por los campesinos,
fertilizadas con los desperdicios domesticos 0 cualquier otro recurso fetilizan-
te ala mano, y que produdan en forma continua. Los huertos de la casa casi
siempre eran mixtos en su composicion vegetal; producian en forma escalo-
nada y constante: alimentos, bebidas, condimentos, plantas medicinales. ma-
terias primas artesanales, flores, etcetera. Eran la despensa del hogar.
Por 10 general, los huertos domesticos (sea diversificados, sea especializa-
dos) eran explotados simultaneamente a los campos de plantas anuales. fueran
estos con sistemas extensivos 0 intensivos, mas 0 menos cerc1nos a las zonas
pobladas, en una relacion similar a aquella que en la agricultura de Europa
occidental se describe entre parcelas "interiores" (los solares 0 huertos en este
caso) y "exteriores" (las parcelas 0 campos de cultivo).
De los dc/os de cultivo
En un esfuerzo de abstraccion. es posible imaginar los pas os seguidos por los
campesinos al cultivar el malz, la planta basica y de mas ampha distribucion en
Mesoamerica. EI cicio se iniciarfa con la seleccion y preparacion del t ~ r r n o
para la siembra. En los sistemas extensh'os r de mediana intensidad. las fases
de trabajo inciuirian, al menos, las siguientes: recorrido del area. seleccion,
medicion y demarcacion de la parcela; apertura de una brecha para penetrar:
roza, tumba, derrama y pica de la vegetacion (monte. arbustos 0 hierba segun
el caso); limpia de la guardarraya para e\'itar los incendios. y quema. Una prac-
tica comlin serfa combinar una milpa que se rozo en el cicio anual (hoy Hama-
da milpa roza) con Olra de segundo 0 mas anos de uso (milpa cana), para con
ello promediar el trabajo y repartir los riesgos de perdida. En todos los casos, la
quema convertia la "alfombra vegetal"" en una capa de cenizas \. rescoldos,
cuyos nutrientes etan utilizados de inmediato por las plantas en crecimien-
to.29 En los casos en que a la siembra de \'erano. del tiempo de Ilu\"ias (xopa-
19Un magnifico analisis de este cido en sistemas e:..:tenshos de roza en Indonesia. en comraste con los
mas intensivos de arroz inundado, puede leerse en Geertz. Agriculturalillm/ulian The Process ofEcological
Change in Indonesia"
28
Aspectos fundamentales de la tradicion cultural mesoamericana
milli en nahuatl), sucedfa otra en la de secas (tonalmilli, siembra del estfo),
aprovechando las lluvias invernales 0 la humedad residuaL la vegetaci6n se
rozaba pero no se quemaba, para evitar perdidas de humedad. En contraste,
la preparaci6n del terreno en la agricultura intensiva inclufa grados diferentes
de labranza del suelo, ademas de desenzacatar, cavar, desterronar, mullir y
acondicionar en formas diversas para recibir a las semillas.
Una vez preparado el terreno mediante alguno de estos metodos, las se-
millas del mafz, con frecuencia en compania de algunas de frijol, calabaza 0
chilacayote, se colocaban a mano, una a una, 0 en pequenos punados, sea en
hoyitos 0 piquetes abiertos en el momenta mismo de la siembra (en los sistemas
de barbecho largo y mediano), sea en pocetas 0 cajetes, camellones 0 monto-
nes de tierra mullida previamente preparados (en los intensi\'os). De manera
similar sedan plantados los esquejes 0 ejemplares de las especies que se re-
producen vegetativamente (camote y yuca, por ejemplo). Es en esta forma de
siembra "a mano", comon a todos los sistemas agrkolas mesoamericanos,
donde reside una de las grandes diferencias entre la agricultura de :'.Iesoame-
rica y la del Viejo Mundo. Ad las semillas y partes de las plantas se colocaban
una a una en la tierra, y cada planta. cada mata 0 con junto de plantas recibia
atenci6n individuaL Individual era tambien la seleccion de las semillas del
maiz, los frijoles, las calabazas y otras muchas especies. asi como todas las ope-
raciones del cicio. En algunos sistemas mas intensi,os como las chinampas,
el uso de almacigos. un perfeccionamiento del mismo principio. fue una prac-
tica comon, tan beneficiosa como demandante.
EI suelo se manipulaba igualmente en otros momentos del cieJo. como el
de las escardas, que podlan haeerse matando la hierba en una operaci6n simul-
tinea de desyerbe y aporque (arrimar suelo a las plantas). 0 bien aflojando y
removiendo el suelo alrededor de las matas para desenraizar ,. ahogar la hierba
perjudieial, aeercarle tierra al cultiyo. darle luz. aire y sosten. Otras veces es-
cardar s610 consistia en cortar las hierbas 0 en desenraiz:1fbs con la mano.
Las formas de cosechar el mafz eran similares en todos los sistemas. salvo
en el desprender Ia mazorca con 0 sin las hojas (totoll/oebtIn. Los metodos de
almacenaje y consef\'aci6n de Ia preciosa semilb. as! como los de coseeha y
cuidado del resto de las plantas. re,'isti6 muchas \"3.riaciones, imposibles de
resenar aquf. ,(Y los ritos y las ceremonias? Es asunto de otro costal.
Ante la imposibilidad de abordar. con el detalle debido. los diyersos aspec-
tos de 1a actividad agrkola desde sus inicios prehist6ricos. aqui se exponen
s01amente algunos de los mas significati\os. a saber: el riego y los sistemas
29
Teresa Rojas Rabiela La tecn%gfa agricola
agricolas. Ya se anoto que las evidencias arqueologicas sobre los sistemas de
culti,'o, los instrumentos agrfcolas y las obras de son muy dispares, y
por ahora resulta muy diffcil presentar visiones y analisis evolutivos, con la
excepcion de las obras hidraulicas, que dejan evidencias mis claras y perdu-
rabies. Por esta razon, la exposicion siguiente se centra en las obras de riego,
siguiendo la reconstruccion de William E. Doolittle y mis propios anaiisis. El
paso siguiente sera presentar algunas evidencias sobre ciertos sistemas de
cultiYo, como las terrazas, los camellones, las chinampas y otros conocidos
por la arqueologfa.
EI riego y los patrones de utilizaci6n
Los efectos benefic os del riego en la agricultura del area pueden describirse
con sencillez, aunque estos presentaron multitud de variantes, que iban desde
aquella situacion extrema en que, sin riego, la practica agricola simplemente no
era posible, hasta otras intermedias, en las que la irrigacion disminuia la incer-
tidumbre y al mismo tiempo permitia, entre otras: la intensificacion y el logro
de mas de una siembra anual en la misma parcela: la obtencion de al menos
una cosecha en regiones con lluvias escasas 0 irregulares; el cultiyo de especies
que requieren mas humedad (cacao, chile, hortalizas), con la consecuente
ampliacion la diversidad; el adelanto de la siembra antes del inicio de la tempo-
rada de lluvias en regiones con heladas; la estabilizacion del cicio de temporal
mediante riego de auxilio, en periodos de sequra 0 interrupcion de lIm'ias; el
uso de variedades de plantas de ciclos mas largos (tardfas) que son mas ren-
didoras. EI riego trajo tambien importantes beneficios fertilizantes por con-
tener sales en disolucion y material organico en suspension.
Como ya se anoto antes, las primeras demostraciones de la rele\'ancia del
regadio en Mesoamerica se las debemos a Armillas y a Palermo que presentaron
e\'idencias, sobre todo documentales, que contribuyeron a combatir las ideas
pre\'alecientes que negaban su papel en el desarrollo cultural del area.'"
Ahora sabemos que en los altiplanos de Mesoamerica. el riego tm'o una
gran importancia y amplia presencia. En terminos muy generales y respecto a
su distribucion, se puede caracterizar como disperso y de escala mediana y
pequena. Las excepciones fueron areas como la cuenca de ;\Iexico, en donde
\'ease Palerm "De la aaricultura de a la agricultura hidraulica". en Palermo Obras hidrdulicas
prehlspanicas en el ;istema del Vatle pp 913
30
Aspectos fundamentales de la tradici6n cultural mesoamericana
hubosistemasmayores, Estos hechosse explicanenparteparquecasitodos
losgrandesrlOS deMesoamericase localizannoenlas zonascon menoshu-
medadybajas precipitaciones,sinotodo10 contrario. Las carrientesdeme-
noresdimensionesquerecorrenlosvallesaltiplanicos, a menudooriginadas
enellos mismos, en manantialesyenlos deshielos delassierras nevadas,
fueron las mas intensamentesangradasydesviadas para irrigarloscampos.
Sin embargo, notodas pudieron seraprovechadas porque suscauces van
encanonados,enbarrancasdemasiadoprofundas; peroenocasionesselogro
elevarsusaguas parmediodepresas; otrospresentabancaucessuperficiales
yseutilizaronampliamente,como10 muestrael mapadedistribucionrealizado
porPalerm, hechoconbaseenfuentes delsigloxvl. Este autorenlista 382 po-
bladosdiseminadosen 16 estadosdelMexico actual. La amplituddel feno-
meno10 !levaa proponerqueel regadiofuera anadidoala !istadeelementos
culturalescaracterfsticosdeMesoamerica, dadasucoincidenciaconloslimites
deesta, fijados parKirchhoffconbaseenotros muchos rasgos. Palermhizo
tambien unacorrelacioninteresantequenodebesorprendernos,al observar
quelas areasdemayorconcentracionde regadioseransimilaresalas demas
alta densidaddemografica, poHtica. urbanaymilitarenel momentodel Con-
tacto.
El riegotuvo mas importanciaenla meseta centralyenla vertientedela
costadel Padfico,en zonascomolassiguientes: la cuencadeMexico; elvalle
deMorelos(rios Atoyac yotrostributariosdel Balsas); losvallesdeTlaxcala y
Puebla(riosAtoyacy Nexapa); la i\IixtecaBaja (rioSalado): Hidalgo(riosTula
y GrandedeTulancingo); Guerrero(rioBalsas \' Tepalcatepec); el ,'ailede
Oaxaca; la cuencadePaztcuaro:ColimayJalisco.'I '
Las obras hidraulicas
Las obrasderiegopuedenseragrupadassegunel origeny caracterlsticasdel
agua, la finalidad(controldedemasiasya,enidas;irrigacion). lascaracterfsti-
castecnologicas, la escala. la complejidadylos metodosdedistribucion. Anivel
evolutivo,debemosal geografonorteamericano\\:'illiam E. Doolittle. la elabora-
cion deunasintesis anaHtica r critica delas e\'idenciasarqueologicasexis-
renteshasta 1990aproximadamente.sobrelossistemasderiego porcanales.
32
31 Rojas Rabiela, "Epoca prehispinica'. pp.8- 109.
32 Doolittle, Canal liTigation 111 PrehistOilc Jlexico. Tht' Sequence of Tech 11ological Change. p. 21.
31
Teresa Rojas Rabiela La teena/agEa agricola
De mi propiasintesisbasadaenFuentesydocumentoscoloniales,as!como
enlasevidenciasarqueol6gicasdisponibles,sepresentala siguientetipologia:
1. Obrasderiego permanenteporcanalesapartirdemanantialesyrios
rennes;
2. obrasderiegotemporalporcanales, derios permanentes;
3, obrasdecontrolyderiegotemporalporinundacion0 avenidas(con0
sincanales);
4, riegoabrazo;
5. riego permanentetipochinampasycamposelevados,quecombinanel
riego manualyporinfiltracion;
6. otrossistemas,comolos depositos pluvialesencimas0 las lagunasarti-
ficialesquesedesaguanparautilizarellechohumedocomocampode
cultivo,
Las instalacioneshidraulicas eranensumayoriadecarkterpermanentey
podianinduirpresas,canalesdetierra, piedra, piedraconestucoyacueduc-
tos, aunquelas habraefimeras(enespecial laspresasderi\'adoras),
Antipiiedad de los sistemas
de "ego y su fechamiento
Ya seabordoladificultadquerepresentaelfechamientoarqueologicodelas
obrasdeirrigacionydelas terrazas. La recopilaciondePalerm, basadaenfuen-
tes hist6ricasdel sigloXV1, serefierea sistemasque,segunLinda Manzanilla,
novan mas alla dela epocatolteca.
33
Respectoal fechamienloarqucol6gico, el unicometodoseguroesencon-
trarlos restossellados"pormediodeestructuras",3.El asuntohasidotemade
constantesy a vecesacrescontroversias, Pese a todo, la cantidady calidad
de la informaci6nobtenida pormetodosarqueologicos, essuficiente para
lograral menosunasintesissobreunodelos tipos principales de irrigaci6n
atravesdela prehistoria mexicana. De la contribuci6ndeDoolittle, imposible
de resumiraqul, se presentanmas adelante dos de sus cuadros desintesis
quecontienenla cronologia regional, los desarrollos tecnol6gicos yel area
posiblemente irrigada por 28 sistemas de riego por canales, asi como las
descripcionesdelosmasantiguos. Empezaremosporestosu/timos,
'; Manzanilla, "Indicadores de obras hiclnluHcas: problemasde interpretacion',p, ~ 5
OJ Manzanilla, 'lndicadores."
32
Aspectos fundamentales de la tradici6n cultural mesoamericana
Elementosasociadoscon los sistemasderiego
porcanalesenel Mexicoprehistorico

ZanJasOe
Partid&esdeaguas
Hacesoedistrlbbcion
Muros
Surcos
T eHaplenes
Fuente: Doolittle, Cana/lrrigation in Prehistory Mexico The Sequence of Technological
Change, p. 13.
Tecnologfanodesarrolladaenlossistemasderiego
porcanalesenel Mexicoprehist6rico
Otros
Compoertasdecabecerasy desagGe
con camaraestructutal
AcueduCtosde.arcos..
.... '. ., ......'
nibosdeseCci6rirectanguIarpara(;ontroldetIi.rjos
Rampas .... '. . .... ""X"
Fuente: Doolittle, Cana/lrrigation in Prehiston' MeAico. The Sequence of Technological
Change, p. 162,
I
I
33
Teresa Rojas Rabiela La tecnologra agricola
Cronologia regional y fechas de los desarrollos en diversos
aspectosdela tecnologia deriego porcanales
I'
I:
Usodeforldosdevalles.Canalizacitm
avanzada.

Presasderivadorade'ueJ:rayvaras
Compuertas . Pequeiios
atuedudos(fu'lkita:.: ... ... ,....
..mam-
posterla
don.:.'',..'
Canal cO!lap:xiade;.as:.Borclesenlos
Canalizacion Verteder6s.
Partidoresdeagua: .
1200
Uso detorrien'tes effmeras. Drenaje
local.pequeftc:)sGHia.tes.Presasdealma-
cenamiento(pOfgr.l\iedaij)depiedra
convertedero. " ..:'
Fuente: Doolittle, Canal Irrigation in Prebistol1' .I[f'xico. lhf' 5f'qllence oj Tf'cbll%gica/ Cba ngf'.
p, 144,
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36
Aspectos fundamentales de la tradici6n cultural mesoamericana
Un ejemplo claro de una obra sellada por medio de estructuras, es el espec-
tacular canal monoHtico olmeca de Teopantecuanitlan (norte de Guerrero),
que pudo haber sido utilizado para riego. Un tramo de este canal, excavado
por Guadalupe Martinez Donjuan, "esta sellado por un nivel olmeca posterior")5
El sitio se ubica en un valli." cercano a la confluencia de los 60S Amacuzac v
Mezcala, zona arida con vegetad6n semidesertica y altas temperaturas. El con-
junto donde estas obras se localizan abarca 45,000 metros cuadrados, en donde
se ubica el recinto 0 centro ceremonial (que dam de 1400 aC), el canal de gran-
des bloques de roca caliza y la cortina de una presa posiblemente almacena-
dora, que corresponde a la segunda etapa constructiva (1200-1000 aC). "EI
interior del canal tiene 0.70 a 0.90 m de ancho y 0.90 a 1.40 m de profundidad.
EI canal estuvo cubierto con losas ... "'\6 Este canal tiene unos 300 m de largo
y termina en el valle, abajo del sitio. La presa "se Iocaliza en una garganta for-
mada por cerros que limitan la Unidad A por el Oeste. El vano de la presa estl
Iimimdo por una cadena de elevaciones, dejando un espacio en el que se cons-
truy6 una cortina de piedras y tierra. Ademas del escurrimiento de los cerros
drcundantes, la presa almacenaba agua de manantial"r Sus dimensiones eran:
30 m de largo y 3 m de alto en el centro, con un vaso de 20 por 20 metros
aproximadamente. Doolittle considera que posiblemente fue una presa de
"gravedad".38 No se report a vertedor (de demasfas)' pero es posible que la
cortina tuviera un hueco 0 Iugar mas bajo en la parte superior, cerca del punto
opuesto a donde empezaba el canal.
Sin embargo, la primera evidencia indisputada de riego por canales en
Mexico proviene de Santa Clara Coatitla, en el norte de la cuenca de Mexico,
fecbada en el principio del primer milenio aC. Se trata de una corriente cana-
lizada que recogia el agua de las avenidas temporales de las faldas del cerro
Guadalupe, y mide un poco mas de 2 km de largo. 1 m de ancho y 1 m de
profundidad.
39
Al final, el canal presenta una serie de 25 canalitos de 60 em
de ancho y 50 em de profundidad que iban directamente a los campos indivi-
duales. No se encontr6 ninguna di\'isa para dirigir el agua. Antes de la cons-
trucd6n del sistema de canales. el area cultivada se inundaba con las a\-enidas
provenientes de la Sierra de Guadalupe durante la temporada de lluvias. Se
empez6 a construir eerca de 900 aC. pero el problema de la constante sedi-
55 Manzanilla. "Indicadores" .... p. 52
Y'Martinez. 'Teopanrecuanitlan. Guerrero. l'n silio olrneca . \"ea'e lambien :'.hrtinez, "EI sitio olmeca de
Teopanrecuanitlan en Guerrero-.
37l-.lartinez, "EI sirio..... p. 223.
38Doolittle. Cana/[rrigatio1l. ... p. 21.
!9Doolittle. Calla/irrigation. .. p. 22
37
I
I
I
I
I
I
I
I
I
I
Teresa Rojas Rabiela Latecnologfaagricola
mentaci6n ydela necesidaddemantenimientO fue tangl'dnde, que5610 se
us6200 anos, paraabandonarsecercade725 aCHoyseconsiderala eviden-
ciamasantigua paracontrolarlas avenidas"activas",endondelascorrientes
tralanaguas610 entemporada. Encontraste,elcanaldeTeopantecuanitlancon-
ducirfaagua"pasiva", almacenada,quepodIausarsecuandolos agricultoresla
necesitaban(yenel casodequelas obrassehayanefectivamenteusadopara
irrigar).
El controlde avenidasfue biendominadoporlos irrigadoresdela me-
seta poblana, endondeseha identificadoun tipodesistemas concanales,
orientadoaderivarelaguadeunacorrienteeffmerahaciacanalesdedistribu-
ci6nqueibana traves delos campos,y luegoa zanjas quese vaciaban en
otracorriente, paralelaalaprimera.Secalculaqueelareairrigadanopudoser
mayora 5ha.
40
No sehan encontrado presas en las cabezasdelos sistemas
quehubieranservidoparaelevarel niveldelagua, probablementeporqueeran
efimeras, hechas conestacas yvaras. Los primeroscanalesseconstruyeron
entre750 y 300 aC, e irrigarfan unmaximode 27 ha. Algunosdelos canales
se utilizaron, singrandescambiostecnol6gicos, a10 largo de 1500 anosen
estazona. Son los restos masantiguosdeunsistemadecanalesdedistribuci6n
apartirdeuncanalprincipal.
41
Mas 0 menosenla misma epoca queenla meseta seconstrufancanales
paraderivarel aguadeavenidas, enelValle deTehuacansehadauna presa
detierra a 10 anchodelarroyo LenchoDiego, conocidacomoPurr6n0 .\la-
quitongo.Su construcci6nseiniciarlaentre750y600 aC yserfautilizadapor
900aoos, durantelos cualesseagrand6ycambiaronsuscaracteristicas. Des-
puesdesuprimera fase constructiva, la presamedia 1. mdelargoy 2.8 m
dealtura, yelvaso1.40por1.70m. ParaRichardB. WoodburyyJames."eelyY
aunqueno hayevidenciasdevertedera0 decanales, probablementelos tu-
vieron paraconducirel aguaa las parcelas. Doolittleencambioproponeque
enestaetapala presapudo.serunrecursopara protegerdelaguadelas fuertes
avenidas, a los campos inferiores, masbienque un elementoasociadocon
el riegoporcanales. Estos aparecerfanaquihacia600aCperonopara lIe,'arel
aguaa los campos,sinoparaconducirla ala presadesde unacorrientesupe-
rior, cllandoel aguadel vasoestaba baja.<'
4UDoolittle. CanalirrlgatioYl .. , p. 25
41 Doolittle, CarzaIIrrigation.. , p. 27.
"WoodburyyNeely. "WaterControlSystemsoftheTehu:lon\'3I1e\".
~ Doolittle, CanalIrriRaliol1...,p. 29.
38
Aspectos fundamentales de la tradici6n cultural mesoamericana
Las presas almacenadoras, en combinacion con canales, parecen haberse
empleado en Tlaxcala. Segun Garda Cook,4f campos con terrazas para agricul-
tura de temporal se ampliaron y mejoraron entre 800 y fiOO/300 aC, gracias a
la constmccion de presas a 10 ancho de las barrancas, situadas en las partes altas
de las terrazas. Los canales excavados conducidan agua desde los vasos hasta
los canales de distribucion en las terrazas y los agricultores tomarfan elliquido
de estos para irrigar manualmente.
4
')
La evidencia mas temprana e indisputada de un canal que conducia agua
desde el vasa de una presa almacenadora, procede del somonte de Xoxoco-'
dan, abajo de .\1onte Alban. Se trata de una presita de 10 m de alto en el cen-
tro y de 80 m de largo, con una cortina en forma de V. EI material utilizado en
esta es una mezcla de cal y piedra, recubierta con una capa de cal, es decir, se
trata de una presa tecnologicamente mas compleja que las previas.
46
Parece
haber evidencia de una compuerta en el centro de la cortina.
EI canal principal que safe de fa presa mide unos 2 km, y sigue los contor-
nos de la ladera par unos 300 m, exca\'ado en la roca madre. para luego con-
tinuar e irrigar unas 50 ha en las laderas. hasta desembocar en un arroyo. El
canal mismo es de forma escalonada. con un "canal superior" de 30 cm de
ancho por 12 cm de profundidad. y un "canal inferior" de 80 por cm!" Este
rasgo indica una buena dosis de planeacion y habilidades ingenieriles.-IS
Dado que no se hallaron ramales 0 canales secundarios. se supone que la
compuerta de fa presa se abria cada \'ez que se necesitaba en los canales, pero
no se sa be con certeza como entraba elliquido desde estos a los campos, aun-
que es probable que se tapa ran con materiales que simplemente impidieran el
paso del agua, al mismo tiempo que la ele\'aran para que los sobrepasaran e
inundara los terrenos adyacentes, que contendrian bordos bajos de piedra para
retener el agua.
49
Segun Doolittle. las terrazas, una tecnologfa tanto 0 mas antigua que la irriga-
cion por canales, "parece haber surgido par primera \'ez junto con la irrigacion
por canales, en Xoxocotlan'. En este caso permitio la inundacion controlada
(en contraposici6n a la inundacion libre)."
"'G:m:b Cook, 'The Historicallmpoftance of naxcala in the Cultural Den?lopment of the Central Highlands"
jj Doolittle, Canal Irrigation.... p. 30. tiene SlIS dUell, respecto :1 e>tos sistemas r a su cronoiogia. debido
a que las descripciones no C'Ueman con sutkientcs cletall6
46Doolittle. Canal Irrigatioll .. . p. 55.
4:Doolittle, Callal IrrigatiOil. . p. 53
48Doolittle. CanalJrl'igatioll .. . p. 53.
'''Doolittle. CanalIl1'igatiolJ .... p. 51.
50Doollttlc, Canal lITigatioll ,p. 3-1
39
Teresa Rojas Rabiela La tecnologfa agricola
MencionespecialmereceelcasodeHierveelAgua, sitiocercanoaMitla,
Oaxaca, cuya funcion hasidointerpretadaporalgunosestudiososcomoun
sistemaderiego para elcultivoy, porotros, seaparaproducirsal pormedio
deevaporacion,0 biencomobanosminerales, porel altocontenidodesalesde
carbonatoy borodesusaguasY
Winter10 hadescritocomoun"unsitioespectaculardebidoala presencia
deunaseriedeojosdeaguaquebrotandela orilladeunaescarpayqueal
caerhandepositadocarbonatoscreandocascadasdetravertinodecolorblan-
co". EI aprovechamientodelaguaesta asociadoconunsistemadeterrazas
ycanales artificiales, quegracias a la deposiciondecarbonatos, quedaron
'tosilizados", preservandoseasf hastaelpresente. Abarca unas50hectareas,
incluyendounapiramide, plazas, residenciasyterrazas. DeacuerdoconNeely,'i4
la construccionyusodelas terrazasylos canalessehafechadoentre300aC
a 1350de. Las terrazassondepiedrasecasin mezcla, de,) a6mdeanchoy
de12 a 20 mdelargo. Los canalesmasgrandesdesciendenporlas laderas a
partirdelosmanantialesyalimentana lossecundarios, queconducenel agua
alas terrazas.
Hastaaquflas descripcionesdelossistemasderiego porcanalesdemayor
antiguedad. Paralasdemasremitoal lectorala multicitadaobradeDoolittle.5')
La secuencia de los avances tecnicos
En subalancede10 queenmateriadetecnologfa hidraulicasedesarrolloen
Mexico(y 10 que no), Doolittleabordatantolasobrasderlego propiamente
dichascomoaquellasdesarrolladasparaelcontrol hidraulicodelascrecidas
yavenidasdeagua(delluvia, barracastemporales, rios 0 lagunas). Segun su
reconstruccion, parafinales delsiglo xv existfan algunossistemas muy
boradosde irrigacion porcanales, pero"huboalgunas tecnologias que nose
descubrieron0 al menosnoseusaron, presumiblementeporque nofueron
necesarias0 dominadas" .56 Las tecnologfasdecanalizaciony deirrigacionIe
parecendesimilarantigliedad, sibienloscanalesconfechas mastempranas
(SantaClara Coatitla)erandel primertipo.
51 \x'inter,"LosAltos deOaxaca' p. 117-121.
"Winter,"Lo,; Altos deOaxaca",p. 119.
;3\X'inter, ''los Altos deOaxaca". 119
"CitadoenWinter, "Los Altos de ,p. 119.
i5Doolittle. CanalIrrigation..
;6Doolittle. CanalImgation...,p. 155.
r
,
!
Aspectos fundamentales de la tradici6n cultural mesoamericana
40
Con el tiempo, esa tecnologia inlclal utilizada para canalizar corrientes na-
turales se hizo mas compleja y sus funciones mas variadas. La red de canales
de Amalucan (Puebla), identiHcada originalmente con el rlego,): parece mas bien
"un complejo de campos drenados, que un sistema de canales de irrigacion,
es decir un sistema de canales orientado a evitar que el agua sobrante entrara
a los campos y a colectar el agua de estos en una corriente mayor, agrancL1da
y rectificada".58
Tanto los canales de Coatitla como los de Amalucan consisten en ampliacio-
nes de los cursos de las corrientes naturales. Una obra posterior ubicada en la
planicie de Tlajinga (sur de Teotihuacan), siguio un patron similar, si bien
acompaf\.ada de un nuevo canal cavado y ya rectificado.'9 En un sitio cercano
al oeste de Teotihuacan, seencuentra el sistema Mara"illa. en el cual el curso
de una corriente se relocalizo. pero ahora sl con el objeto de irrigar las parcelas
y no de drenarlas.
60
La obra implico la excavacion de un nue,'o curso para la
corriente, aSI como la construccion de obras de tierra para asegurar que este
siguiera su nuevo camino.
La obra de desviacion m;'is grande hasta ahora conocida. es la del rfo Cuauh-
titian, que abarco varios kilometros, involucro a una corriente perenne y co-
necto un valle con orro. Fue una empresa realmente monumentaL hecha de
tierra, que Doolittle no duda en calificar asi: "Conseryadoramente puede con-
c1uirse que, para cualquier estandar, este esfuerzo de canalizacion fue una de
las hazanas mas herculeas de la ingenieria hidraulica de Mexico. L'l. gran peri-
cia que aquf se evidencia rivaliza con la de los mejores ingenieros ci\iles de
hoy en dia."61 Varios autores han llamado la atencion sobre ella. cuya historia
tardia se conoce por la fuentes, en especial por los Anales de Cuauhtitlqll.
La reconstrucci6n de la secuencia recnol6gica de las obras de canalizacion
de las corrientes naturales "muestra una progresion logica en rerminos tanto de
la complejidad como de las habilidades de los construcrores-:" El unico proble-
ma que se presento, en todo caso, fue el de la sedimentacion en los canales
de Santa Clara Coatitla. posiblemente a causa de que la tecnologfa estaba en
la "infancia", pese a 10 cual el sistema funciono cerca de dos siglos.'''
-S-"Fotvler, Un pn?cldsi(o de distrihucir511 de aglla (,ilIa :::ona arqut?fJ!/j>flL-a de .Vlltllucall.
5K [,'owler. Uu sistema preclcisiw ... p, 1'>6.
Un sistema prechisico .... p. 15-.
6uDescrito en 1961 por Paknn. 'Sisremas de regadio prehisp:inico en Temihu:lcan \. en eI Pedregal de
San Angel",
GI fowler, [/'1 sistema pree/Listco .... p. 1:;-.
62Palerm, OIJras hidrtiulicas prehisptinicas ell el sislema lac/lsrre dell alit' de .I[exico, Yease adem;\s Rojas
Rahieb. recnol6gicos de l:J.s obras hidraulic:l" (oloni;lles-. pp. 85-96
Canallrrigatioll, .. p. 1'58.
Doolittle. Canal [rrigatioll .. p. 158
41
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Teresa Rojas Rabiela La tecnologfa agrfcola
Respectoalos canaleslineales, fueron desarrollados enelValle deMexico
tardiamente,asociadosconlos acueductos, yaunquesu profundidadyanchu-
ra eranpequenas, parecenlos primerosenmostrarsignos de habersido
rectificados.
65
Presas. Respectoalas presasenMexico, Doolittlesostieneque"tendieron
asermas pequenasycomparativamentemas simples enterminosingenieri-
les yconstructivos,y proveyerondeaguaatierrasquesustentarona5610 un
pequenoporcentajedela poblaci6ntotal".G6
Lo quecaberesaltaresqueexistieroncasi todoslos tiposdepresasposibles.
As!, las huboalmacenadorasquerecogieronaguasde fuentes effmeras,ylas
huboderivadoras,tanto paracorrientestemporalescomoperennes.Bastael
momento noseha podidodeterminarcual tipo precedi6a cuaL 0 si fueron
desarrollosindependientes.Si sellegara aconfirmarquela presadeTeopante-
cuanitlanfue de riegoy nosedescubre ningunaotra deigual 0 mayoranti-
guedad, seconfirmariaquelas presas almacenadoras aparecieron primero.
Las presasdeTeopantecuanitlanyTehuacan(Purr6n)seconstruyeroncon
materialesdel mediocircundante, enel primercaso conpiedrassintrabajar
puestasa10 anchodeunacorrienteeffmera, yenel segundo.contierra api-
ladayquizacompactada.Ambascortinastenfan mas0 menosla mismaanchu-
ra quela alturay sesituabanperpendicularmenteala corriente.Tecnicamente
lasdossondel tipodenominada presadegra\'edad. "porquedependende
su propio pesoparasoportarel pesodel aguaquealmacenan".'o-
La presa deMonteAlbanXoxocotlan representa "otrageneraci6n.. desde
el puntode\'ista tecnicor encomparaci6nconlas dos antesmencionadas.
... Hechafundamentalmenteconpiedrassinmodificar. apiladas: sinembar-
go, casi toda la porci6nsuperiorse hizo conbloquescortadosy ensam-
blados, y la estructura completa se recubri6. prO\'eyendola hasta deno
puntode resistenciaat agua. La forma en\'deesta presa, conelapice
corrienteabajo. indicaquelosconstructores[U\'ieronexitoenIiberarlade
la dependenciadel\'oiumenyIa masa. enordendesoponarla fuerza del
aguaalmacenada. Tecnol6gicamenteeste rasgo puedeclasificarsecomo
una presaenarc0
61l
65Doolittle. Canal Irrigation, .. p. 16-.
66Doolittle, CanalInigatzoll .p. 159
"Doolittle, CcmalIrrigation ...p. 160.
CSDoolittle, Canal I/'Iigation. ,p. 160
42
Aspectosfundamentalesdela tradici6ncultural mesoamericana
Segunlosdatosdisponibles,la constmcciondepresasalmacenadorasalcan-
zo sucenithacia550aC, paranovolveraaparecersinohasta400 de. Lo pro-
longadodeestelapsopareceindicarqueel tipodeestmcturascayoendesuso
y'latecnologiase perdio, parareaparecermuchodespues. Aestanuevaetapa
correspondendos presas(ambasenelestadodeOaxaca)construidasa 10
anchodelrioperenneXiquila una, ydel CanonTecorral, unacorrienteefimera,
otra. La primera, muydestmida,consisteenrocas apiladasenelcursorio; la
segunda, unpocomascompleja, presentaun nucleodepiedrasytierra recu-
biertoconcantosrodadosyguijarros grandes:
En amboscasos, el mero pesofue elfactor responsable paraafianzar las
presasensu lugaL Sin embargo, aunquepuedenserconsideradas"presas
degravedad", nofueron construidas perpendicularmentea la corriente
como ocurre normalmente con las presas aSI clasificadas. En su lugar.
ambosrasgosfueronconstruidosdiagonalmenterespectoasuscorrientes,
...A diferencia de las presas tempranas de Monte Alban y el Valle de
Tehuacan, lapresadeXiquilafue claramenteuna presaderivadora, mien-
tras quela delCanonTecorralnosoloderivoaguasinotambienla alma-
cen6.
69
La evolucionposteriordela tecnologiadelas presas noseconocebien
todavia, sinohastaelperiodoprevioa la llegadadelos espanoles. Respecto
alas tecnicas, sabemosque: "Porejemplo,aunquelos mexicanos fueron con-
sumadoscanterosquecortaban,ensamblabanypegabanpiedraconargamasa
enlaconstrucciondeedificios, nuncaaplicaronestatecnologiaalas presasde
irrigacion."70Tampocodesarrollaronlos siguientestreselementos\'inculados
conla constmcciondepresas: las barrerasimpermeables(core-walls), loscon-
I
trafuertes(butress dams) y las presas almacenadorasconstmidasa 10 ancho
I!
decorrientesperennes.-
1
Respecto aestas tlltimas Doolittle,opinaque:
II
.I
r
...losantiguosmexicanos tU\'ieron poeanecesidad0 deseodealmacenar
Ii enforma permanenteel aguadelascordentes parafines deirrigacion.,,
Si 10 hubieran necesitado. seguramente10 habrfan hecho, dadoquelos
II
elementosde la tecnologianecesarios habiansidodesarrollados yesta-
I
!
bandisponiblesparasu incorporacion.-
2
I
H
.I
69Doolittle, Canal Irrigation . .. pp. 160161.
'oDoolittle,CanalIrrigation., .pp. 160161.
!
ClDoolittle, CanalIrrigation. pp, 161-162-
..
7lDoolittle, Carwll,-rigatioll ...p. 162.
43
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Teresa Rojas Rabiela La tecnologra agricola
I.a eficiencia hidraulicadeloscanalesderiego prehispanicosesdificil de
conocerdehidoaquelosarqueologos rara vez reportanadecuadamentelos
gradientesdelterreno,datosnecesariospara hacerloscalculos. En esta mate-
ria, losconstructores aprendierontemprano"quela forma deloscanalesen
corte, teniatanto pesoenelfuncionamientodel canalcomoel
Las formas delos canalesquese desarrollaronflleron, en primerlugary
desdemllytemprano,loscanalesencorte,enformas rectangular(Teopante-
cuanitlan), trapezoidal(Santa Clara Coatitla), en"U" (Tlaxcala) yescalona-
da(MonteAlhanXoxocotlan). l.os cuatrodisenossiguieronenuso hastamu)'
tarde, agregandoseelde"V" COtumbayTula). Los rectangularesse \'oh'ieron
autilizarenel valledeXiquila, lostrapezoidalesenAmalucany losenforma
de "U" enla planiciedeTlajinga.
74
EI segundogrupode desarrollosfue eldelos mecanismosdecontrolhi-
draulico, el masantiguodeloscualeses deltipodelos halladosenSantaClara
Coatitla, consistenteenobstruccionesdetierraenloscanalesdelos campos
decultivomismos, unasolucionsimplepemque"indica muydaramenteque
los irrigadoresallnenestafechatantempranaseenfrentabanalos prohlemas
desacarelaguadeloscanalesymanipularel nujoatrano;s deloscampos.--'
Otros obsUiculos de caracter temporal de mayor escala aparecieron poco
despuesenMonte AlbanXoxocotlan, enforma derellenosdetierra tempo-
rales enpuntoscriticosdel sistemade riego, y que puedenserconsiderados
unaforma incipientedecompuertas,aunquesedistinguen delasn:rd:lder:ls
porquenoseusabanpararegularel nujodeaguadeuncanal aotro, nj rampo-
cocondudanaguafuera de loscanales mediante aberturas0 'puertas".
La primeracompuertaverdadera(slUice gate),-- aunquede pequena es-
cala, sehaencontradoenHierveelAgua:
..,a causadequeseusaronjuntosagua perenney canalessecundarios[0
ramalesdecanales] porprimeravez, eraimperati\'oquelas obstrucciones
se colocaran a de las rocas delos canales. enlugares y tiempos
criticos,conelfin dedirigirelflujo delaguaadondequieraqueera nece-
sarioy cuandoera necesario. Contrariamente. tales rasgossemarontam-
bien para mantenerel aguafuera delas areasdondenoera necesaria. l.a
tecnologiadela compuertadesarrollada enHielyeel,-\gua... parecehaher
:lDoolittle,CanallrrigatiOrl" .. p. J62.
74 Doolittle, Canalln"igation .... p. 164.
75Doolittle, Cmzallrrigatiorl ... , p. 164.
76 Doolittle, Canalln""igation ... , p. 165.
77Especiedepllertapeqllenaenloscanales para abriry cerrarel tluio.
I
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44
Aspectos fundamentalesdelatradici6nculturalmesoamericana
I
evolucionadoala tecnologfadecompuertade cabezal[head gate] porpri-
meravezenel sitio dela Lorna de La Coyotera. Aqui, los irrigadaresse
enfrentaronconel problemaexactamenteopuestoal queencararan pre-
I
viamente,queconsistiaendesviaraguadelascarrientesefimeras. Mientras
suscontrapartesmas tempranosseesforzabanparaqueelaguafluyera de
las carrientesa loscanales, los de Loma de La Coyotera trabajabancasi
I
todo el tiempo para mantenerla carrientefuera delcanal. S610 cuando
eranecesarioestese abriayelaguase dejabafluira loscampos."8
Hastaaharanose conocearqueol6gicamentec6moeranlascompuertas,
I
pero se usa la analogia etnografica para imaginarlas yse piensaen meros
rellenos de tierra compactados. Segun Doolittlenohaye\'idencias para afir-
mar la existenciadeestructurasformales enel Mexico antiguo:
I
,..talescomoparesdepostes\'erticalesencajadosaambosladosdelcanal,
I
entrelos cuales pudieranapilarse tablones.., Lo mas cercanoa tales me-
canismosson las aberturas[cortes. muescas= notchesl encontradasenlos
ladosdelos canalesdetravertinodeLoma dela Taza[Teotihuacan],-9
Esteautarsuponequeeltipodecanalesconmuescasesunlogro relativa-
I
mentetardio deb tecnologiadelas compuertas:'" asimismo que, encasode
quesehubieranusadolas compuertas permanentescontablones. es proba-
I
blequefueran unaderivaci6ndeltipoencontradoenloscanalesdeLlano de
la Taza.
Al respectohayquemendonarotrotipodeevidencia. representado por
I
las fuentes hist6ricas. Es un hecho quetantoenel C6dice Jfendocino como
enel C6dice Cozcatzill. manuscritosdelaColoniatemprana.existeneviden-
ciasgraficasdela existenciadecompuertasconpares depastes\'erticalesque
maneiabanmanualmente. quecontabanconunaestructura0 postehorizontal
queseabria haciaarriba. Estas pruebasprocedencasiseguramentedetiempos
I
aztecas.AelIas hayqueanadirnumerosase\'idenciaslingilisticasdel sigloA"\1
comosonlas relacionadasconlatoponimiaque nos refierenlas compuertas.
As! porejemplo:Atzacualco yAtzacllaloyall. deatzaqlla: atapar0 cerrarel
I
agua. paraquenosesalga.
81
-'Doolittle. Canal frrigatiOIl. pp. 165-166.
I
-'Doohttle. Callallnlgatioll ... p. 166.
". Doohttie. CallallrrigatlOll .... p. 166.
s:,\(olina. \'ocal)//I(II10 en lengll(l castel/alia y mexicall(l r mexicall(l r castellana. Vease el analisisdeIa
temlinologia agrohidr3ulica dee5te j'ocabulario.. " en Boehmde L1meirasrPereir3, Terminologia agrohi-
drauilca prehispdllica. pp. 32-3,*
I
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45
Teresa Rojas Rabiela La tecnologfa agricola
Posible compuerta en canal. Tzacualco (topanimo).
(C6dice Cozcatzin, f.6r)
46
Aspectos fundamentales de la tradici6n cultural mesoamericana
Acueductos. Tal como Hierveel Agua es clave para entender el desarrollo
de la tecnologfa de compuertas, Lorna de la Coyotera 10 es para el de las com-
puertas de cabezal (head gates) y los acueductos, en cuyo desarrollo se dis-
tinguen al menos tres fases.
En la primera, los acueductos estaban hechos de tierra, eran bajos y cortos
y cruzaban pequefios drenajes en las laderas; los mas antiguos se han encon-
trado en el sitio Lorna de la Coyotera, Oaxaca. En la segunda fase, conocida
en el Valle de Xiquila, los acueductos se hadan de entretejido vegetal y ser-
vian para reUenar y atravesar algunas barrancas 0 drenajes mucho mas gran-
des. En la tercera se combinaron los acueductos entretejidos con los de cal y
canto, como el muy conocido que conducia agua de Chapultepec a Tenochti-
tlan. De estos ultimos derivaron otros conductos hechos de cal y canto, recu-
biertos de estuco, que iban sobre taludes, como los muy celebres de los cerros
del Tetzcotzingo y Purificacion, en la Cuenca de Mexico, consignados en las
Fuentes historicas del siglo XVI y cuyos monumentos son visibles
82
El cronista
texcocano Fernando de Alva Ixtlilxochitl los describio asf: " ... para podeda
traer [el aguaJ desde su nacimiento, fue menester hacer fuertes y altfsimas
murallas de argamasa desde unas sierras a otras, de increfble grandeza, sobre
la cual hizo una tarjea hasta venir a 10 mas alto del bosque.....8'
EI balance de la tecnologia
hidraulica canalera
De la tecnologfa hidraulica, de 10 que se desarrollo y de 10 que no, Doolittle
hace el siguiente balance:
En suma, hubo muy pocas cos as pertenecientes a la tecnologla de los ca-
nales de riego que no fueran desarrolladas en I'vlexico antes de la llegada
de los espafioles en el siglo :\,\1. Es cierto que algunos de esos desarrollos
fueron muy tardfos y no conocidos ni usados ampliamente, pero exis-
tieron. Las unicas cosas que no fueron desarrolladas prehistoricamente
fueron las compuertas del tipo entarimado [board-(lpe sluice gates], los
acueductos con arcos y varios elementos hechos de argamasa [masomyl.
como las cajas de control del flujo. las estmcturas de goteo. los chutes (?)
[conducto en plano inclinadoL los tubos y los sifones invertidos, usados
8zPalerm, "Sistemas agricolas V desarrollo del area del imperio rexcocano' y -.-\griculrura de riego en el
viejo senode del Acolhuacan"; Medina. Al1e l' eSletiea de El Tezlcotzillco.
&.IAlva lxtlilxochitl, Obms his/oricas. L II. p. 115: cap. XLII. \-ease PJlerm \. \'\'olf. Agricultura r cild-
itzacio/!" ,
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Teresa Rojas Rabiela La tecnologfa agrfcola
pararegularel flujo delaguaatravesdevarias partesdelas redesdecanales
deriego."84
Los sistemas agricolas
en el registro arqueol6gico
Yasemencionolagrandificultad parafecharlosrestosarqueologicosdelossis-
temasagricolas,desus instrumentosdetrabajoydesusinstalacionesagrfcolas,
ademisdesuescasez. Los quehandejadohuelias masevidentessonlasobras
deinfraestructuraquemodificaronenmayor0 menorgradoel perfil naturaldel
terreno, talescomolasterrazas, camellones, camposlevantadosychinampas.
La dificultadparadatarlos restos deesoscamposy de lossistemas dericgo
asociados(canales, presas),sonunobstaculoparalograrestablecersecuencias
cronologicas, salvocuandosetienela suertedeencontrarlossellados0 dara-
menteasociadoscon materiales quesf puedenfecharse concerteza.
En losanosrecientes nuevosmetodoshan permitidola datacion atraves
delanalisisderestosorganicoscalcificados. defitolitos, deplantasrecobradas
encontextosarqueologicos, 0 dela aplicacion deuna tecnica mejorada por
carbono 14, Ilamada espectometri'a (acceletatormassspectrometry0 .\.\15).
Otrometodoesel fechamiento arqueomagneticodesedimentosdecanales
arqueologicos,aplicadoexperimentalmentehacia 1991 enArizona." Porotro
lado, elanalisisdelospromediosdeisotoposestablesdecarbone hidrogeno
enlos huesoshumanos, escadavezmas usadoparadeterminarla cantidad
demaizyalimentosmarinoscontenidaen las dietas
Alas fotograffas aereasconvencionalese infrarrojassehansumadoOWlS
tecnologfas quepuedenayudara reconstruirlos antiguos paisajes agrarios.
principalmentela percepcion remotay los SistemasdeInformacionGeogr;i-
fica (SIG), aunqueaunsondeaplicacion limitada. Los 5lG puedenser\'ir para
cuantificarlos recursosagrfcolasy para modelarlos usosdelsueloy encom-
binacionconla percepcionremota. tienen ungranpotencial parael estudio
delosantiguossistemasagricolasY
Un problemamuchomas dificil esel queserefiereal conocimientodelas
practicas agricolas prehistoricas. enespeci31 las de manejo del sueloen
los ciclosdeproduccion(preparaciondelterreno.almacigos. siembra.escar-
S-iDoolirrle. p, 1.",<
8)Fedick. 'Indigenous in the Amerxas', p
SbFedick. 'Indigenous , . p. T''!,
!VFedick. -Indigenous p '-1
I
I
48
Aspectos fundamentales de la tradici6n cultural mesoamericana
I
das, fertilizacion, etcetera). La llamada etnoarqueologia, asi como la etnohisto-
ria (anal isis etnologico de las fuentes historicas), son instrumentos de enorme
ayuda en la tarea de identificaci6n de los procesos culturales vinculados con esas
I
pn'icticas agrlcolas, Los estudios sobre la evoluci6n de la domesticacion son
basicos para reconstruir las practicas culturales de la agricultura originiaria,
La posibilidad de contar con evidencias directas y fechables de los metodos
I
y tecnicas de cultivo es poca, pero existe aqu! y alia: suelos acamellonaclos cu-
biertos por tobas volcanicas, parcelas sepultadas por arcillas lacustres. acarreos
f1uviales, 0 capas de ceniza; evidencias de la quema de los campos, terrazas
I
erosionaclas por la acci6n del agua, elviento y la accion humana", Examina-
remos algunos de estos casos extraordinarios.
I
Las terrazas agrfcolas
I
Casi todas las terrazas prehispanicas se han fechado por medio de algun ele-
mento asociado, como puede ser un asentamiento, 0 bien por ceramica u otro
I
material proveniente por 10 general del relleno artificial de las mismas. Sin
embargo este tipo de restos es problematico porque bien puede ser produc-
to de la deposicion y provenir de las partes altas de la misma ladera, 0 bien
I
constituir el reHeno artificial de la terraza y derivarse del acarreo desde las
zonas vecinas.
Como podrfa esperarse en un area tan montanosa como la de Mesoameri-
I
ca, las terrazas, metepantles (terrazas suaves con magueyes en los bordes, pa-
labra de origen nahuatl) y "presas" (muros de piedra en barranquitas ycanadas)
estuvieron ampliamente presentes en much as zonas del vasto'territorio de la
superarea, de la Sierra Madre Oriental a los Altos de Guatemala, espacio ape-
I
nas interrumpido par el Istmo de Tehuantepec, estrechamiento que 10separa
en dos grandes bloques, Al norte se situa el bloque del centro ysur de Mexico;
al sur. el de las zonas humedas de los altiplanos de Chiapas, Guatemala y
Honduras.
8S
La lista mas completa de lugares con terrazas antiguas y moder-
nas, se encuentra en la obra de R.A, Donkin,89 en la cual se indica, para cada
I
uno de los casi 150 sitios registrados en totaL eI tipo de estas obras ysu esta-
do actual (en uso, abandono total 0 parcial, irrigada parcial 0 totalmente, anti-
guamente irrigada),
I "Armiltas, -El usa de la tierra en la America precolombina". pp. 122-123: Donkin, Agriwlwml Terrac-
ing in the Aboriginal :\'eU' World. p, 156.
'" Donkin. :tgncultural Ten'Gcing ." pp, 136-1 iO,
I
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49
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Teresa Rojas Rabiela La tecnologia agricola
..,.
5'
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10'
ilI-,
OI!:t<buciOrl de BW, B5 'f Cw tl:.opoen-Geigerl
..... 400 600 eoo txX) M:ltas
12'00 UD Z'OOO Kilomel!os
=
,.'
,.,.
,,.
1I0
Agricultura y terrazas agricolas en el continente americana
Tornado de Donkin, Agn'cultural Ten-acing, mapa 2.1
.0'
30'
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10'
0'
",.
)S.
40'
50
Aspectos fundamentales de la tradici6n cultural mesoamericana
Sobreelpatrondedistribuciondelasterrazasesnecesariodestacarqueno
soloserelacionaconla topografia,enuna relacioncultivo-en-laderas-terraza,
sinotambienconelregimendelluvias,como10 ha hechonotarcongranacier-
to el mismo autor, quien concluyoque mas 0 menos un 85 porciento del
area total terraceada en la America precolombina, tiene una estacionseca
cuyaduracionesdecinco0 mas mesesytieneunpromedioanualdeprecipi-
tacionde900mm0 menos,Tambiensenalaqueel aterrazamientoparececom-
parativamenteraro enlas areasquetienencantidadessignificativasdeIluvia
todoelano(tiposdeKoppen,Af, CO,90 La implicaciondeestoesquela terraza
debeconcebirsecomouna tccnicacuyafuncion esencialesla conservacion
yelmanejodelaguaydela humedad,91 "La mayoriadelasterrazassedisena-
ron aparentementeparaenfrentarsea las principalesdesventajasqueparael
cultivotienenlasladerasconunamarcadaestacionseca,suelosdelgadosycon
humedadinsuficiente, "92 Lo anteriornodisminuyela importanciadecontrol
dela erosiondelas terrazasensu funcion,
Las evidencias mas tempranasdeestatecnica provienendelosaltiplanos
delcentroysurdeMexico, De las quese hanpodidofecharenforma inde-
pendiente, las masantiguassonlas deHierveelAgua, enelValle deOaxaca,
estudiadas porlA,Neely93 En elsurde{I.lexico los datossugierenquelas
terrazasagricolascomenzaronenelPreclasico, variossiglos antesde la era
cristiana,enlosValles deTehuacanyOaxaca. renMonteNegro-Tilantongo,
enlaMixteca Alta. As! parece haberocurridotambienenlosAltos deGua-
temala, enChiapasyenla Meseta deVaca, enBeli<;:e, endondela evidencia
masseguraesdelClasico(ca, 300-900de).En elMexicocentral. parecenser
tanantiguascomoenelsur; losrestosdel Posclasicosonrelath'amenteabun-
dantesyserep0l1anenTeotihuacan,elAcolhuacan(asociadosconriego), la
Teotlalpan(valledelrioTula)y enTecaxic-Cali.X'11ahuaca (valledeToluca)9>
La presenciadeterrazas y sus similaresentodaslas -areasclave" delos
altiplanos de Mesoamerica, tales como las definieron Palerm y \\'olf, de
acuerdoconDonkin,9" quedebenserconsideradascomootromasdelos ras-
gos definitorios deestasuperareacultural. En efecto. irrigacion y aterraza-
mientocoincidenenaquellas zonascon"...mayoresdensidadesdepoblacion,
90Donkin, AgriculturalTe/racing. p. n.
91 Denev:lO, "Tipo\ogia deconfiguracionesJgricolas prehispanicas'. pp.6 2 2 6 2 ~
92Dookin. AgricultumlTen"Clcing,... p. 3-i.
91Neely, "Organizacionhidraulicay sistemasdeirrigacioo prehistorico5enel"ailedeOaxaca",
9!Rojas Rabiela, Lassiembras.... pp. 111-121: Dookin..{r::rlculturalTenacil1g,.. p, P
"Dookin,AgriculturalTerracing.. ,p, 22.
51
1
I,
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I
I:
1
1
1
1
1
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TeresaRojas Rabiela La tecnologra agricola
conladistribuciondelosmas importantescentrosurbanosyconlos nudeos
de poderpolitico y deexpansionmilitar" Las "areasclave" fueron, enel
altiplanocentral: la cuencadeMexico, la marca fronteriza delsurdeHidal-
la regiondeCholula-Puebla,Tlaxcalayla regiondePatzcuaro, Enelalti-
planoaustral: los valles deMore/os, la Mixteca Alta yelValle deOaxaca. En
elaltiplanodelsureste: losAltos deGuatemala.
97
Es unhechoqueen todas
estaszonas,el usoagricola intensivodelosterrenos laderosossolofue posi-
ble medianteelempleodeterrazas,
Una mencionesporadicaalas terrazasapareceenlasFuentesdela Colonia.
Llama la atenci6nqueenalgunas ocasiones se les describe tambiencomo
"camellones",98 Es elcaso, porejemplo, defray Franciscode Burgoa, queal
referirseaAchiutlayTilantongo,enla Mixteca Alta, dice: "Y todoslos montes
ybarrancasestanhoysenaladosdecamellonesdearribaabajo, comoescalo-
nesguarnecidosde piedras, queeranlas medidasquedabanlos senoresa
lossoldadosyplebeyos, paralassiembrasdesussemillas...
La decadenciayabandonodeungrannumerodeterrazasocurrioe partir
1519, 10 mismoque de otrasformas deagricultura intensiva; guardauna
relaci6nde causalidadconla baja demografica indfgena, as! como conlos
cambiosenla estmcturaagrariayla introducci6ndenuevastecnologfas, plan-
tas, animalese instmmentostrafdos porloseuropeosa estas tierras.lOO
La distribuci6n regional delas terrazas, deacuerdoconel resumende
Donkin,101 esla siguiente:
l\.Jexico central: Ajusco; Atlixco; Calpulalpan;CerroZacaltepec(PedregaD:
Chalco/SanGregorioAtlapulco/Xochimilco'; Chalco/Ozumba:Coatepee:
Coatlinchan; Ixtapan de la Sal; Laurel: Maquixco Alto; 1\Iilpa Alta: San
PabloOxtotepec, San PedroAtocpan; San Lorenzo; Otumba/Aguatepee:
Ozumba/Chimalhuacan/SanMiguel Atlauta; San AndresTotoltepee: San
Miguel Tlaixpan/Purificaci6n; San Nicolas Tlaminca; Tecaxic/Calixtla-
huaca; Tenancingo; Teotihuacan;Tepejidel Rio/Tezontepec: Tepozotian;
Tetzcutzingo; Tochimilco;Tula/SanMarcos; Xochimilco,
96Paierm, "Distribucicin :'.p, 63.
0
7
Palerm y \Volf, ecol6gico ~ desarrolloculturaldeMesoamerica. p. I'D
98Rojas Rabiela, Las siembras.... pp. 111-112. Los camellonesfueron nomhr:ldoschin.lmp3S \. tambien
unafonna de delsueloen sistemasagricolas.
99BurgOJ., ca. 167fl; 1:27'); en Agricultural TerraCing .. ., p, 20.
lOOArmillas. "Notassobresistemas.. 113.
101 Veasecuadrosen: Donkin, TenaclIlg. . ., pp. 136-142. En el se registranotrosduossobre.
estast"rrazasqueconyjene revisar.
52
Aspectos fundamentales de la tradicion cultural mesoamericana
Este de Mexico central: Iztacamaxtitlan; Santiago Zautla; San Cristobal
Tepongda;SanPabloYauhquemehcan;Tepeaca/Huizcolotla/Tecamachal-
co;Texmelucan;Tlahuapan;Tlaxcala/TizatlaniSanSebastianAtlahpa;To-
zlhuac(?).
Oeste de Mexico central: Apatzingan;Chachahuathln(?); Chilchota; Hueta-
mo(?); Respaldo; Santiago(?); Tzintzuntzan/Patzcuaro; Zirindaro(?).
La Mixteca: Achiutla/Tilantongo; Ajalpan; Coixtlahuaca; Huajuapan/No-
chixtlan;MogotedelCacique; !\ochixtbin;SantiagoApoala; SantiagoYolo-
mecatl; Silacayoapam; SanJeronimoOtla; SantaMarfa Apaxco; SanMartin
Huamelalpam; San MateoXindihuilSanMiguel Piedras; Tamazulapam;Valle
deTehuacan;Teotongo;Tilantongo/MonteNegro:Yanhuitlan; Zapotitlin.
Oaxaca: Amatiin; Guelatao; lIierve el Agua; Ixtepeji: Lachatao; Mitla;
MonteAlbin(Atzompa);Ozolotepec;SanJuanChicomezuchil:SanMiguel
delRio; YagullTlaHxtacdeCabrera; Yahuiche.
Chiapas: Aguacatenango; Amatenango; ChamulaiSaklamanton: Chamu-
la/Zinacantan;Chincultik: ColoniaJalisco:ColoniaVeracruz: Comitan; Gra-
ciasa Dios; Grijalva (I); Juancana(I): La Venta; Ocosingo: SanFrancisco:
Teopisca;Tonala(?); Villa Las Rosas.
Guatemala (AltoCuchumatanesyVerapaz): Cobulco:Jacaltenango:Quen
Santo; Rabinal; TodosSantos.
Guatemala (Oestecentral): Chacaya: Chichicastenango;Cucal(I); Mejica-
nos; Quetzaltenango;SanAntonioSacatepequez:SantaCatarinaPalop6
i
San
Antonio Palopo; Santa Cruzdel Quiche; San Marcos: Solola'Panajachel;
Toloxcoc(?); Totonicapan/SanCristobaliSanFranciscoelAl[O; Xolchun
(?); Zuni!.
Belize: Arenal; BenqueViejo; Chalillo: Cohune:Retiro: Vaca: Valentin: Cu-
betasViejas.
Honduras: Choluteca.
las chinampas y campos drenados
Laschinampasyloscamposdrenados(elevados0 le\'antados)!)2sonotrosdelos
escasossistemasdecultlvoantiguosquedejaron huetlas mas0 menoseviden-
tesdesuexistenciaenel paisaje,ademasdereferenciasenlasfuentes hisroricas.
mEninglesraised/leld: terrenopreparadoenel cual elsueloes transferidoyele\'adoporencimadela
superficie natural dela tierra conel fin de meiorar lascondicionesde cuitim. Harrison. -So the SeedsShall
Grow, SomeIntrodllctorv Comments", p. 11.
53
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Teresa Rojas Rabiela La tecnologfa agrIcola
Algunas de estas parcelas se cultivan inclusive hasta nuestros dias, represen-
tando una importante fuente para la analogfa etnografica. La distribucion de estas
parcelas en Mesoamerica es dispersa, y se asocia con determinados ambien-
tes: pantanos y humedales, cienegas y lagos de poco fondo, riberas de rlOS, es-
tanques de manantiales, SllelOS inundables mal drenados, con alto nivel frdtico.
Por 10 general se ha supuesto que estas parcelas fueron utilizadas en forma
intensiva debido a la fuerte inversion laboral implicada en su construccion y
mantenimiento periodico (tanto de las plataformas de cultivo como de los ca-
nales). Sin embargo, ciertas evidencias indican que las hubo desde unas muy
intensivas (como las celebres chinampas), hasta orras que se usaron solo en 1a
temporada de secas (como los campos elevados de las zonas inundables, ca-
rentes de obras para controlar las fluctllaciones de los niveles de agua tanto a
10 largo del anD como cfclicamente). Es imprescindible tener en mente que la
construccion misma de los complejos de plataformas de cultivo y canales, aun
en sus versiones mas sencillas, implico esfuerzos organizativos y laborales
significativos, 10 mismo que el mantenerlos en buenas condiciones (desazol-
yes, nivelaciones, renm'aciones). Un caso extremo es el del sistema hidrauli-
co asociado indisoillblemente con el funcionamiento de la chinampas en la
Cuenca de Mexico. tal como se conocen para el Posdisico tardIo. I'"
La existencia de obras de control hidraulico en las zonas donde hubo cam-
pos elevados es un tern a abierto a la inYestigacion. Al respecto. Siemens. estu-
dioso de la zona del Golfo y de las tierras bajas mayas. sostiene que:
La construccion de diques de cualquier escala todavia no es e\'idente en
ninguna parte ... AsL todavla puede pensarse en los campos ele\'ados
como una manera de utilizar el regimen de la cienega m:is 0 menos en el
estado como se encontro. Del mismo modo. tales sistemas sedan particu-
larmente \'Lllnerables a los cambios hidrologicos seculares.
1
'-'
La distribucion de los restos identificados como campos le\antados h3 po-
dido conocerse a tran:;s de reconocimientos \'isuales en el terreno mismo 0
bien en fotografias aereas e infrarrojas, y con menos frecuencia por medio de
excavaciones. Los \'estigios hasta ahora conocidos se concentran en tres zonas
basicas: los altiplanos centrales de Mexico, las tierras bajas mayas del centro
IOj Palerm. Obms hie/ralli/cas prehispallicas ... : Rojas RJbiela. .\SpeCt05 tecncl6gicos j" 1.15 obf.l5
hidraulicas coloniales. pp.
lOiSiemens. TIerra collf(gumda. Investigaciones de los de agricultllm precolomi]illa elllierras
inundables costems desde 1'1 norte de I,eracnlz hasta Belice. p. 218.
54
Aspectos fundamentales de la tradici6n cultural mesoamericana
y sur, y la costa del Golfo de Mexico. Sin embargo su antiguedad precisa es
dificil de determinar y a menudo su identificaci6n misma como campos ele-
vados prehispanicos es controvertida. Las cronologfas existentes se han basado
en el fechamiento de la ceramica de superficie y los utensilios de piedra, por
10 general escasos, aSI como de los asentamientos cercanos, que se presume
son contemporaneos a las plataformas de cultivo. Otros fechamientos se fun-
damentan en excavaciones de estas estructuras 0 bien en fechas de radiocar-
bono obtenidas a partir de los restos organic os asociados. Las continuas
deposiciones estacionales durante las inundaciones normales y las extraordi-
narias, caracteristicas del tipo de microambientes donde los campos elevados
existieron, tambien dificultan la dataci6n de los restos.10
5
Esta sucesi6n de inun-
daci6n y desecaci6n estacional, "afecta a la mayorfa del polen que podrfa ser
litil para identificar antiguos cultivos y demas vegetaci6n"yJ6 Por todo esto, la
cronologia obtenida es general y tentativa.
De acuerdo con un resumen reciente de SluyterYJ- los campos elevados
mas tempranos son los de Amalucan, Puebla (Predlsico), y probablemente
los del sur de la Cuenca de Mexico, el '"aUe de Teotihuacan y varias zonas de los
valles poblano-tlaxcalteca, que habrfan existiclo ya durante el ultimo milenio
ae. Otros vestigios cuyo estudio y fechamiento estan en proceso son los de
los valles de Huamantla y Toluca (estos I.Htimos estudiados por Sugiura),108 y los
de Etzatlan y Teuchitlan (investigados por Weigand).lfJ9 Se caIcula que los de
la isla de Albion yel pantano Cob,veb (Cobu'ed SZl'amp), ambos en Belize,
son de una epoca similar. Por su parte los campos localizados a 10 largo de
la costa del Golfo de Mexico, habrian hecho su aparici6n hasta el primer
nio de nuestra eraYO Sluyter tambien realiz6 un interesante resumen de la
morfometrfa (formas y medidas), los factores con los que esta se podda vincu-
lar, asi como la posible extensi6n en hect'ireas de las areas rescatadas, que no
es posible presentar aquf con detalle, pero que debe revisarse.
EI rescate para uso agricola de estos suelos muy htimedos. pantanosos 0
inundables, fue enfrentado por los agricultores de aquellos tiempos, en 10 fun-
damental, mediante dos metodos que emplearon en exclusiva 0 en combi-
105 Siemens, Tierracon/lgurada"" p, 211
I06Siemens, Tierra conjlgurada ... , p, 2B,
107Sluyter, "Intensive Wetland Agriculture in Space, Time. and Form-, p, 565,
IOSSugiura, La caza, la pesca), la recolecCJon, Ernoarqu('oiogfa del modo de subsistencia iacustre en las
ciblegas del Alto Lerma.
109Weigand, "LargeScale Hydraulic \\'orks in Prehistoric \'V'estern pp, 223262.
llOSluyter. "Intensive Wetland"" p 566
55
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I
Teresa Rojas Rabiela La tecnologfa agrfcola
naeion: abrir zanjas en la superficie natural y amontonar ellodo, suelo y otras
materias, especialmente vegetacion acuatica, para formar una plataforma de
cultivo elevada, hlimeda y rica en nutrientes por encima del nivel freatico. En
las lagunas someras y en las permanentes como 10 fueron las de la
Cuenca de Mexico durante el Posclasico, las chinampas se disenaron a ma-
nera de islotes, largos y angostos, resultado de la apertura de zanjas de drena-
je, apilamiento en la plataforma en construccion, de un entrelejido natural
de nora acuatica conocido como cesped 0 atapaJacatl (nahuall), ademas de
lodo y suelo procedentes de la excavacion de los canales, y/o de tierra
firme.
lll
Una de las gran des incognitas respecto a la utilizacion agricola de estas par-
celas es el grado de intensidad a la que estarian sometidas. La excepeion mas
notable son las chinampas del Posclasico, sobre las que existen ImHtiples evi-
deneias historicas gracias a las cuales ha quedado plena mente demostrado que
se usaban intensivamente, durante todo el ano, con los recursos de un amplio
repertorio de plantas de cultivos, una gran inversion de trabajo, la renoYacion
constante de la superficie de cultivo, el uso de abonos (lodo. agualodo. \'ege-
tacion acuatica y Hemo de murcielago), alm{icigos. [raspbnte y abrigos, entre
otros, Inclusive han podido reconstruirse los calendarios agricolas observa-
dos antes de la incorporacion las plantas del \'ieio Pero este no
es el caso de los campos ele\'ados, cm'as formas de manejo son hipoteticas.
Autores como Siemens proponen por ejemplo que en estos se practicaba no
un cultivo estable y continuo, sino uno de alto riesgo \' 5610 posible durante
la estacion de secas, los complejos de parcelas y canales construidos
en tierras inundables que presentaban fuenes tlucruaciones estacionales.
serian una especie de laberintos que sen'ian para re[cner el agua durante la
estacion seca y permitir el culti\'o, y no desagLies para sacar el agua de las
zonas rescatadas,l13
III Rojas Rabiela, "La tecll01C)gia indigena de construccion d<, en 1.1 Cl'<'nCJ de '.I<,xi.:o'.
112Rojas Rabiela, "Evoluci6n del repertorio de plantas culii\'Jd.l5 en hs cnin.unp:1S d<, i.1 (uenCJ
de Mexico",
ll3El complemento de este modelo es las regiones con zona- immd.1bles produd.lO '.llimemos p:1r:l
todo el ana", al combinar eSlas siembras en campos elevados con otras realiz.lills dur:lme 1.1 remporam
de lluvias en los terrenos de las zonas adyacenres. Siemens. Tienu colltigllrada" . pp. 121 \' 22,*-22':',

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56
Aspectos fundamentales de la tradici6n cultural mesoamericana
Distribuci6n regional
Respectoa la distribucionregional, seglinel citado resumendeSluyter,114 se
tienela siguiente lista de46 lugaresconagricultura intensivadetipo campo
elevadolchinampa:
It1esa Central: Valle deEtzatlan,Valle deTeuchitlan, ValledeToluca,Valle
deMexico, incluyendoTeotihuacan, Zumpango,Xaltocan,elestedeTex-
coco,Tenochtitlan, Ixtapalapa,Chalco-Xochimilco: Valle dePuebla-Tlaxca-
la, Amalucan, valledeHuamantla.
Altiplanosdelsur: SanAntonioArrazola.
CostadelGolfo: Esterodela Llave, EsteroTanchochin. rioMetropo!itano-
esteroMil pillas,esterodeOroVerde, rioTuxpan, rfo Cazones, rioTecolu-
tla, EsterodeTres Bocas, rio Nautla. rioColipa. arroyo Naranjillo. rio San
Juan, rioJamapa, lagunaMandinga, La
Tierrasbajasmayas: Edzna. rio Candelaria. rio Csumacinta. rio Azul. Bajo
deMorocoy, BajodeAcatuch. nortedeBelize. Cerros. "\ohmuL isla Albion.
pantanoPulltrouser. pantanoCobweb. Lamanai. Norlands Farm.
Tierras altas mayas: Quetzaltenango. Almolonga. PanajacheL Antigua.
Los suelos acamellonados
Despuesdeesta re\'isiondelos macrorrestosdeparcelasamiguas. \'isiblesen
el paisaje0 bienenfotos tomadasdesdeelespacio.abordaremosunodelos
escasisimos ejemplosde restos arqueologicos fechables depr:,acticas agrko-
las a niveldeparcela. :\'os referimosa elloscomosuelos-acamellonados'.
LlsandoesteterminodelespanolcoloniaLqueconocemosatra\'esdelasfuen-
tes coloniales. Los identificamos como sistemas de culti\'o imensi\'o y de
mediana intensidad situadosenla mesetacentraL::" Seglinla reconstruccion
realizada sobreestetipodesistemas. la siembraserealizaba. comoencasi
todaslas practicasagricolas. practicamemeenforma indiddual(semilla par
semilla). 0 esquejeporesquejeynoal \'oleoIdesperdigadal. Las formas de
micromanejoqueregistrandi\'ersas fuemesdelsigloX\1 eranlos hoyos. poce-
tas0 cajetes. los momonesy loscamellones. Estos (iltimosal parecerfueron las
mascomunesenlossistemasmas intensi\os. EI temlinomismoparadesignar
l' 'Slmter."Intensive\\"etLtnd...pp '),,2"6,\
>ISRojas Rabieb. [LL' 51i'm!)ras. . pp. -111."
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Teresa Rojas Rabiela La tecnologra agrIcola
57
en nahuatl a la "heredad 0 tierra labrada" era cuemitl, "came1l6n", en una es-
pecie de sin6nimo que equiparaba tierra agricola y came1l6n.
llG
Una de las pistas mas importantes sobre esta forma de labrar el suelo pro-
cede de la Relaci6n de Texco co , de Juan Bautista Pomar, quien al observar
hacia 1582 las muchas tierras abandonadas por los indlgenas muertos a causa
de las epidemias en esa zona, dijo: "era sinnumero la gente que habia, y pare-
ce bien claro que debia ser aSI por la mucha tierra que labraban y cultivaban,
que hoy dla parece acamellonada general mente en todas partes, la mayor
parte de la cual esta desierta y eriaza ... "W
Como antes se coment6, la arqueologia ha podido documentar una forma
de micromanejo del suelo, que bien podrla ser el antecedente mas antiguo de
estas tierras "acamellonadas" del Posclasico tardIo, y constatar c6mo se mane-
jaba el suelo y se cultivaban las plantas hace 2 000 anos. La acti"idad "olcanica
del Popocatepetl propici61a conservaci6n de campos de culth'o (milpas), pro-
bablemente de malz, del primer siglo de nuestra era. materialmente sellados
con los materiales Igneos de la erupci6n.
Estas milpas prehispanicas se localizan en Nealtican. Puebla. a 2350 msnm.'l"
Los campesinos actuales designan como "surcos" a las ondas que se obser-
van debajo de varias capas de tobas volcanicas, sobre las cuales See Ie supu-
so que "con la coa se amontonaba la tierra para cada mata de malz yen hileras
se formaban lomos 0 [largos] camellones'.ll9 La mayorla de estos lomos corren
en sentido paralelo a la ladera, a distancias de entre 1 y 1.20 m; su altuf3 es de
20 a 30 cm. Investigaciones recientes han retomado y ampliado el estudio
de esta zona, permitiendo Sll fechamiento yel establecimiento de la cronolo-
gla respectiva. EI aspecto de los camellones les parece a Urunuela y Plunket
similar a los campos actuales trabajados con arado y proponen que su diseno
pudo responder en parte a la necesidad de pre"enir la erosi6n de los areno-
sos suelos durante la epoca de lluvias. La zona de estudio presenta ,'arias fases
de ocupaci6n vinculadas con la actividad del coloso. con abandonos y reocu-
paciones sucesivas. Las milpas f6siles se han fechado como del Predisico ter-
minal y su abandono hacia mediados del primer siglo de nuestra era. cuando
fueron cubiertas nueva mente con materiales volcanicos.1
2
" Desde mi punto
llGRojas Rabiela. Las siembras .... pp. 42-43.
117Pomar, "RelaClon de Texcoco", en Rojas Rahiela, Las siemhras .. . p. -13.
l18Seele , "Restos de milpas y poblaciones prehispanicas cerca de SJ.n Juan Bllen:l\'enturJ '\ealtion.
Puebla".
1l9Seele , "Restos de milpas ..... , p. 77.
120Plunket y Uruollela. "Preclassic Household Patterns Preser:ed Under \'ol\'anic ,\sh J.t TelimpJ.. Puebla.
Mexico".
j
53
Aspectos fundamentales de la tradici6n cultural mesoamericana
de vista, esos lomos 0 camellones [mdieron ser mas bien las superficies donde
se sembraba y realizaban las demas operaciones del cicio de cultivo.
La agricultura de las tierras bajas mayas:
un asunto po/emico
Durante muchos aoos se acepto como una verdad absoluta que la agricultura
de roza de tipo extensivo Cswidden)121 era practicada universalmente por los
mayas de las tierras bajas. ASI, la que en el siglo XIX fue una mera sugerencia
de los antiguos exploradores como Stephens (1843) y Bancroft (1883), tomo
carta de naturaleza en el siglo )c!(, hasta convertirse durante muchos aoos en
una idea hegemonica en los estudios mayistas. que aun hoy cuenta con adep-
tos. Esta situacion probable mente tuvo su origen en la extrapolacion al pasado,
de las practicas agrkolas de los campesinos maiceros del area maya septen-
trional de Yucatan, con los cuales los mayistas se familiatizaron durante sus
trabajos arqueologicos en 5itios del periodo Clasico como Chichen-Itza y
CxmaI.I22
Hacia los anos cincuentas, autores como Palerm pusieron en tela de juicio
esa interpretacion y propusieron nUC"I;as ideas que reorientaron la busqueda
del conocimiento, al analizar las limitaciones ecologicas de la agricultura exten-
siva, a la que considero incapaz para "constituir el fundamento economico
solido de la civilizacion maya ni de su desarrollo previo.'ll3 Discutio. a5imismo,
la cuestion del caracter urbano 0 puramente ceremonial de los centros mayas,
en relacion con la capacidad de los sistemas de produccion agricola.
l2
' Eo un
artfculo publicado en 1957 sobre el potencial ecologico y el desarrollo cul-
tural de Mesoamerica, Palerm presento la siguiente propuesta. que el tiempo
se ha encargado de confirmar en 10 general: "La agricultura mara clasica ...
podria concebirse como lin sistema mm' complejo \. \ariado. en el que se
emplearon tecnicas diversas adecuadas a las condiciones locales especificas. "121
Entre esas tecnicas mcnciono a las terrazas. el riego en la region de los rios
1'1 SJeidden. Se US:l en ingles para designar al sistema de cultl\') extensh 0 con dos. cuatro a m;\s anos
de descanso om lIna arlo de culti\-o. fi.1IT<Son. -'50 tht? Seeds Shall. ." 11.
la:; revisi6n de esras t<'sis en los diversos arriculos del PreiJispallic .Hara Agricu.lture. de
Harrison Turner n ConsCrltese en especial eI articulo de Turner [[. "The De\'<,loprnent and of
the Thesis Maya
l2lPalenn v Wolf. 'Pc',tencial ","(,itw',,"" \. desarrollo cultural cle .\le,o:lIllerica . p. 189_
""Paleon Wolf.Potencial -. p_ 191.
m P:llerm ' 'X'oIL "Potencial ". p. 193
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TeresaRojas Rabiela La tecnologfa agrIcola
Motagua yUlUa, yacequias(c:drenaje?) enTabasco; cultivosintensivosdetu-
berculosenregionespantanosasconcanalesdedrenajeyusodeabonoverde;
cultivosde productos comercialesde perennescomoel cacao, y sistemas
decultivoenlos terrenos inundables ypantanos, contecnicas semejantesa
laschinampas.
Enelcambiodeperspectivasobreelproblemadela agrieultura mayatuvo
unainfluencia decisiva, unpocomastarde,lateorfadeEstherBoserup,[26 que
establece unarelaci6ndecausalidadentrela presi6ndemograficayelaumen-
to dela intensidadagrfcola, enparticularvinculadaconla err6neavisi6nde
quelos ambientestropicales ponenHmitesabsolutosal creeimientoagricola.
De aeuerdo con B.L. Turner II, dos faetores mas tambien influyeronen la
reorientaci6ndelosestudiosmayistas. El primero, "Ia demostraci6ndequelos
sitiosmayasnoerancentrosdepoblaci6naislados, rodeadosdezonas,'acias
parapracticarla agriculturaextensivaderoza, sinomasbienrodeadasdepo-
blaci6n"suburbana"0 "rural"Y:EI segundoymas importante, "Ia identificaci6n
denumerososrestosdeagriculturaqueindicanquelos mapsprehispanicos
procuraroncontarconunavariedaddetecnicasdeculth'ogeneralmenteaso-
ciadasconsistemasintensivosdecultivo"YS
Comounaderivaei6ntantodeesecambiodeperspecti,'a. aSI comodela
mejorfa yaumentodeltrabajodelosmayistas.sobretododel realizadoenesta
segundamitaddel sigloxx, la tesis dela agriculturaderozae:\.1:ensiva como
universalydominanteenel mundomaya, noesyaelcentrode11 discusi6n,
Este sehadesplazadoalosproblemasdela distribuci6nenel espacioyenel
tiempodelosdistintostiposdesistemas produeth'os.ynos610 delos3grfco-
las; la intensidadqueel cu!th'oalcanz6durantelosperiodosdeocup3ci6nmas
importantes, as!comolos factores demograficos. ambientalesycomerciales
conlosqueseasociaron. La "astedaddeloshallazgosdificultapresenrarloscon
eldetalle necesarioperocaberetomarenforma muysinteticalosdospuntas
devista existentesymas0 menosencontradossobrela agricultura r las obras
hidraulicasenel are3 m:'l\'a.
El primero10sostienenautorescomoLorenzoOchoa.Luis .\Iillety:\.lfredo
Barrera Rubio. EI segundolosya citados B. L. TurnerII. PeterH. Harrison y
Dennis E. Puleston,entreotros. En untrabaioreciemeOchoaresume10 que
126Boserup, las condiciones del desarrollo en fa agl1cultllra. La primCf.l cdki6neningle,d:u:l de 196').
127Turner II, 'TheDevelopment ..-. p. 18
128TumerII. "The Development...... p. 18.
60
Aspectos fundamentales de la tradici6n cultural mesoamericana
esosestudiosossostienenal respecto. As!queenlas tierras bajascentralesy
enelsurdela peninsulasehanlocalizadocanales,camposelevadosyterra-
zascuyasfechas correspondenal Clasico; enel norte, consuelos predomi-
nantementecalcareos, "aunquela intensificacionagricolaesID;is diffcil, hubo
diversas formas deaprovechamientodelagua; desdela construcciondechul-
tunes 0 cisternas, as!comodepositosenelfondo delas aguadas, conocidas
como huktes 0 hukteil, sin pasarporalto la construcciondeterrazas asocia-
dasachultunes."129
Tambiensostieneque, dadaslas limitacionesdelossuelos, la agricultura
detemporalderoza-tumba-quema, conpolicultivodeplantasanuales,comple-
mentadaconhuert<L'i deperennes(arboricultura)seriala predominante.Seg(m
estaconcepcionla mayoriacampesinacontinuaba"consus practicasagricolas
detipoaldeano, autosuficienteyala usanza tradicional: la roza". La agricul-
turaintensivaporsuparte,"secircunscribfaazonasbastanteinmediatas0 muy
cercanasalosgrandescentrosdesdedondela produccioneracontroladapor
la elite".
Los autoresquehanmantenidola tesisdela intensificacion,sobretodoa
partirdelossetenta, alcanzaronsupuntomaximoen19
7
8conla publicacion
dellibroPrehispanic 114aya Agriculture, editadoporP. Harrisony B. L. Turn-
erII, antescitado. EndichaobraGordonR. \,'illeyresumelas tres principales
conclusionesgenerales0 premisasde trabajoentoncesprevalecientes.
13
<l La
primera, quela vieja ideadequelos mayasdelas tierras bajasdependiandel
sistemaextensivoderozaconcultivodemaizesunafalacia r quedebieron
usarseademas otras tecnicas conmayorpotencial productivo. La
quela poblacionera mucho mayorque10 queseha creidoyquevi'da en
concentracionesmas densas quelas quepodriansostenerseconla agricul-
tura de rozaextensiva. La tercera, quehubounagran\-ariabilidad depracti-
casagricolas a10 largoy anchodelas tierrasbajas mayas.
Lo anteriorimplicaquenopuedepensarseenunmodelo(micoaplicable
a todael areamayay a todasuhistoriaagricola. Entrelossistemasy tecnicas
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queestosautores proponenestanlossiguientes: milpasderozaconbarbecho
I
corto, conusodevariastecnicascomola rotacion yasociaciondeculth-os, des-
!
yerbes manuales, fertilizaciony mulching; siembrasmultiplesdeanuales, lmer-
tosdela casa(solares), producciondevariosculti\os. induyendotubercuios
l290choa, "Formaciones regionales de Tierra;mayas-_
LlCWiIley, -Pre-Hispanic Maya Agriculture; AComemporam'Summation". pp. 325-33'5.
61
Teresa Rojas Rabiela La tecnolog{a agr(cola
y arboles (espedalmente el ramon); aterrazamiento; campos drenados eleva-
dos, tanto a 10 largo de corrientes perennes, como en zonas con agua estancada.
Como ya se anoto en este artfculo, solo las terrazas y los campos elevados dejan
huellas arqueologicas directas, por 10 que la demostracion de la posible exis-
tenda de los metodos y tecnicas mencionados se dificulta.
Conclusiones
Al contar ya con algunos trabajos de stntesis que presentan el "estado del co-
nocimiento" hasta esta ultima decada del siglo xx, sobre la agricultura, el riego,
las terrazas, los instrumentos de trabajo y los cultivos basicos, es conveniente
Hamar la atencion sobre cierras cuestiones y retomar algunas de la posibles
conc1usiones que pueden sacarse de estas experiencias de investigacion y
reflexion.
Una de elias se refiere a la conveniencia de plantearse en forma sistematica,
interrogantes que gUlcn la investigacion y que permitan integrar los "datos",
es decir, la utilidad del usa de teortas explicativas de corte cientffico para guiar
el proceso de busqueda e interpretacion de la informacion que las investiga-
ciones en campo y en archivos obtienen. Ello produce resultados mas inte-
grados que permiten el avance del conocimiento. En el caso de la agricultura
y del riego, empezo a abordarse cientlficamente a partir del interes por el sur-
gimiento y evolucion de la civilizacion mesoamericana y del papel del riego
en dicho proceso.
Gracias al a\'ance logrado en el conocimiento de las bases materiales, en
especial de la agricultura, hoy tenemos una vision mas integrada de las anti-
guas culturas del Mexico antiguo. La agricultura acompaflo el proceso civiliza-
torio mismo, plena mente integrado con el resto de las actividades culturales y
sociales. Los Hmites de su practica como actividad basica fueron los Hmites del
area cultural; la presencia de clIlturas agrtcolas avanzadas en el centro y sur
de Mexico y en Centroamerica no es casual, dada la posibilidad de practicar
allt el cultivo de temporal. Sin embargo, el aumento del potencial productivo
de esa agricllltura b:.isica dependiente de la lluvia, fue posible merced tanto
a las obras de riego y de remodelacion de laderas y otras obras en terrenos
especiales, como al mejoramiento fitogenetico de las plantas domesticadas y
en proceso de domesticacion, ya las transformaciones de las formas de orga-
nizacion social y economica.
Aspectos fundamentales de la tradici6n cultural mesoamericana
62
De hecho los diversos sistemas agricolas, sin dejar de ser en parte adapta-
ciones ecol6gicas, fueron adaptaciones soeiales, demograficas y economicas.
La practica de determinados sistemas agricolas as! como el cultivo de deter-
minadas plantas respondieron a factores de tipo ambiental tanto como a las
condiciones del desarrollo de la poblaeian, de la tenencia de la tierra, de la
tecnica, del sistema economico (organizacion para la produccion, mercado),
etcetera. Las tecnicas y metodos no son adaptaeiones mecanicas a las condi-
ciones ecologicas, demograficas, economicas 0 sociales.
EI potencial agricola y su proceso de desarrollo hacia formas cada yez m;is
complejas, aSl como los problemas de suficiencia productiva a nh'el de las di-
versas regiones, son relativamente mal conocidas, pese a su importancia para
la comprension de la evolucion de las civilizaciones de :\1esomerica. Se ha
realizado mucho, pero quedan grandes lagunas y tambien es indispensable
una mayor atencion dirigida a esfuerzos integradores e interpretath'os del
cumulo de resultados parciales. Quiz;} es tiempo de hacer un alto en el ca-
mino.
En el campo especifico de las tecnicas y metodos de la agriculrura es desea-
ble que se despliegue un trabajo tendiente ala re,'ision y sistematizaci6n de
los instrumentos de trabajo (no solo los empleados en el culri,o), rescatados
en las numeroslsimas excavaciones. quiza re"isando la funcion que se ha
aSignado a los que yacen en vitrinas 0 bodegas. Algo semejame cabe para
estructuras encontradas en los sitios habitacionales y que pudieran haber
tenido relacion con 1a actividad agricola, 0 bien para los elementos hidrauli-
cos: los campos agricolas.
De la mayor importancia resulta el que, junto con los antropologos fisicos'
y los etnohistoriadores, se revise y re'value el problema de la demograffa. la
"calidad de vida" y las enfermedades (salud y enfermedad. en suma). Todo
ello estrechamente vinculado con la capacidad productiva tanto de los sis-
temas agrfcolas como de los subsidiarios (pesca. eaza. recoleccion: . con el pro-
blema de 1a erosion y el deterioro ambiental por causas humanas (tala. cu/ti\'o
itinerante, 0 en laderas muy inclinadas. agotamiento del suelo, etcetera).
Mucho queda tambien por hacer en 10 que respecta :II origen y desarrollo
de los distintos sistemas de cultivo y de riego. en particular de sus di,'ersos
componentes tecnicos (instrumental. canales. terrazas. presas, compuertas.
campos drenados, eamellones. entre otros orros).
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