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El cambio climtico global


Dos versiones del problema y una
visin geolgica
Federico Ignacio Isla
Universidad Nacional de Mar del Plata
El hombre est alterando los ciclos biogeoqumicos del agua, del
carbono y del nitrgeno: el CHON. De este modo, podra estar
incidiendo en el clima y produciendo cambios del mismo orden de
magnitud que los que condicionaron la evolucin de los homnidos
durante el Plioceno, hace unos cuatro millones de aos.
D
esde que el ser humano es tal, ha dado cr-
dito a versiones apocalpticas sobre el n del
planeta. El Apocalipsis fue propuesto por el te-
meroso ser religioso: la inundacin de No relata un re-
cuerdo transmitido o una advertencia de lo que poda
ocurrir. Tambin el moderno y metdico ser cientfico
ha dado crdito a otras versiones: sobre la base de es-
tudios astronmicos, el cometa Halley iba a impactar
con la Tierra en el siglo XVIII, bajo escenarios blicos
ms o menos fantasiosos, los marcianos invadan los
Estados Unidos de Amrica en el siglo XX y misiles de
Occidente y Oriente se amenazaron mutuamente. Ms
recientemente las premoniciones apocalpticas prome-
tan que el agujero de ozono aumentara la radiacin
ultravioleta amenazando las especies de altas latitudes
que no pudieran adaptarse.
En 1972 los cientcos se reunieron para analizar
cundo y cmo iba a acabar el presente Interglacial:
el clima benigno tena que cambiar naturalmente a un
clima fro.
Los homnidos ms especializados que haban co-
lonizado casi todos los continentes deban prepararse
para una nueva poca glacial, y segn George Kukla y
Robert Matthews el cambio sera brusco. Por el contra-
rio, en esa misma reunin, el doctor Mitchell alertaba
que la emisin articial de CO
2
poda prolongar este
interglacial. Mitchell consider que durante siglos se
haba quemado el carbn del Paleozoico superior, y
ms an, el boom petrolero emita a la atmsfera una
buena parte del carbono almacenado durante el Cret-
cico. Por otro lado, la deforestacin estaba transrien-
do a la atmsfera el carbono que hasta entonces estaba
almacenado como biosfera. Se entenda que el planc-
ton ocenico poda procesar algo de ese carbono, pero
el aumento del CO
2
signicaba indefectiblemente que
se producira un efecto invernadero con un aumento
de la temperatura atmosfrica. En ese contexto la Tie-
rra podra evolucionar hacia una atmsfera similar a la
de Venus en lugar del degasicado vecino Marte.
En esa reunin se consider que la emisin de gases
por causas naturales (erupciones volcnicas, consumo
bacteriano) era de magnitud semejante a las emisiones
antropognicas. El aumento de la temperatura avalaba es-
tos presagios, y se consider necesario monitorear estos
cambios. Esto dio lugar al nacimiento del International Panel
for Climatic Change (IPCC), recientemente galardonado con
el premio Nobel.
A lo largo de los aos siguientes las investigaciones
cientcas fueron generando un enorme volumen de re-
sultados que fueron interpretados de diferente manera
por los diferentes grupos de investigacin. Actualmente,
existen dos versiones del mismo problema. La dualidad
caracterstica del ser humano, la del doctor Jekyll y del se-
or Hyde, origin la realizacin de pelculas con visiones
diferentes respecto de estos cambios globales: An incon-
venient truth (http://video.google.com/videoplay?docid=20789444
70709189270#docid=-4295830951918801165) y The great
global warming swindle (http://video.google.com/videoplay?docid=-
5576670191369613647#).
Entre las primeras aplicaciones de los estudios basa-
dos en la potencialidad de las computadoras estuvieron
aquellos que permitieran predecir el comportamiento de
Figura 1. Variaciones de la temperatura
atmosfrica global en los ltimos 150 aos,
segn Monckton, 2009.
0.6
1860-1880
1910-1940
1975-1998
0.6
0.6
0.6
0.6
0.6
0.6
1860 1880 1900 1920 1940 1960 1980 2000
Temperatura media global
La mentira demostrada
Pendientes idnticas
Medias anuales
Tendencia linear
Series suavizadas
95% Barras de error decadales
47 Volumen 20 nmero 117 junio - julio 2010
ARTCULO
la economa y los que apuntaban a pronosticar el clima,
temas fundamentales para el desarrollo de la sociedad.
Hace unos diez aos, se model el clima utilizando la
informacin almacenada en los anillos de crecimiento
de los rboles como siguiendo la forma de un palo de
hockey; los resultados indicaban un descenso lento de la
temperatura para luego comenzar a subir rpidamente
en los ltimos aos (http://scienceandpublicpolicy.org/monc-
kton/what_hockey_stick.html).
Sin embargo, hay tres temas que en este modelo per-
manecen oscuros:
1) No se explica el mximo climtico de la Edad Media.
2) Tampoco el mximo de 1940.
3) En el modelo se cambi intencionada o inocen-
temente el indicador climtico para los datos pos-
teriores a 1960. Los anillos de los rboles fueron
reemplazados por mediciones directas de la tempe-
ratura atmosfrica.
Uno de los programas que da fundamento a los pro-
nsticos del IPCC aclara: recent decline in tree-ring density has
been articially removed to facilitate calibration (el reciente
decaimiento de la densidad de anillos de rboles ha sido
eliminado articialmente para facilitar la calibracin).
Esto signica que se ha cambiado el caballo en el me-
dio del ro. Es decir, se ha cambiado el indicador y, lla-
mativamente, los anillos modernos no indicaban el ca-
lentamiento pretendido (http://scienceandpublicpolicy.org/
originals/climategate.html).
Hoy en da existen varias curvas que pronostican el
aumento de la temperatura. Nos alertan sobre el aumen-
to de los ltimos aos por emisin de gases, pero no ex-
plican los aumentos para los perodos en que la emisin
de gases antropognicos era baja (1860-1880 o 1910-
1940; gura 1).
En 1991, un cientco de la National Oceanic and Atmos-
pheric Administration (NOAA) respondi: Las estadsticas meteo-
rolgicas se basan en las mismas estaciones, pero no en los mismos lu-
gares. Porque las estaciones meteorolgicas ms antiguas
han quedado encerradas en ciudades, con los efectos
trmicos de las islas de calor.
Las estadsticas meteorolgicas deben contemplar los
efectos interanuales que se dan en el ocano, ms preci-
samente en el Pacco, que es el ms grande.
La respuesta ms conable nos la dan las mediciones
de temperatura obtenida de los satlites. Si bien son ob-
tenidas a 800km por encima de la supercie, han puesto
claramente en evidencia, entre otras cuestiones:
1) el descenso de la temperatura inducido por la
erupcin del Pinatubo (1991);
2) el aumento inducido por los aos de El Nio, por
ejemplo, el de 1998 (gura 2), y
3) cadas bruscas de la temperatura como la registra-
da entre El Nio de 2007 y La Nia de 2008. Estas
ltimas son interpretadas como una tendencia de
enfriamiento para los ltimos siete aos.
Las variaciones interanuales enmascaran las tenden-
cias. Sin duda llam la atencin que el 9 de julio de
2007 se derritiera parcialmente el glaciar Perito More-
no (en invierno!) y que el 9 de julio de 2008 nevara
en Buenos Aires.
0,1
0,2
0,3
0,4
0,5
0,6
0,7
1,1
1,2
1,3
1,4
1,5
1,6
1,7
0,8
0,9
1,0
C
1981 1983 1985 1987 1989 1991 1993 1995 1997 1999 2001 2003 2005 2007 2009
IPCC
Anomalas mensuales de temperatura
global . Enero 1980 a septiembre 2009
Predicciones de calentamiento del IPCC
+2,4, +3, +3,9, +4,7, +5,3C/centuria
La tendencia de calentamiento observada
es equivalente a 1,6C/centuria
Figura 2. Variaciones de la temperatura global registradas por satlites en los ltimos
diez aos, segn Monckton, 2009. www.scienceandpublicpolicy.org
360
350
340
330
320
1958 1962 1966 1970 1974
Ao
1978 1982 1986 1990 1994
C
o
n
c
e
n
t
r
a
c
i

n

(
p
p
m
)
C
o
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c
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n
t
r
a
c
i

n

d
e

m
e
t
a
n
o

(
p
p
m
)
1,8
1,7
1,6
1,5
1980 1985
Ao
1990 1995 2000
Incremento exponencial del dixido
de carbono (CO
2
) atmosfrico
La concentracin de metano se est nivelando
Figura 3. Variaciones del CO
2
y CH
4
en los ltimos aos, modicado de SEPM Photo CD11, 1997, Environmental Science, 2.
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Si consideramos la ltima dcada, la atmsfera se es-
tara enfriando debido al efecto combinado El Nio-La
Nia (gura 2), pero la tendencia de aumento trmico
puede ser juzgada como catastrca si se considera el
nal de la serie La Nia 2008-El Nio 2009.
Ms an, se presenta otra cuestin respecto de las pre-
dicciones tericas con relacin a los registros. Los gases
de efecto invernadero no se comportan del mismo modo.
Mientras el CO
2
ha aumentado exponencialmente, el me-
tano se est nivelando en los ltimos aos (gura 3).
El rol de la hidrosfera
Si bien se conoce y se modela el efecto del ocano
supercial con cierta precisin y detalle, poco se co-
noce sobre los procesos biogeoqumicos que ocurren
en el ocano profundo. Los caparazones carbonticos
de los organismos marinos muertos comienzan a in-
crementar su disolucin a partir de un nivel llamado
lisoclina. Por debajo del mismo los materiales calcticos
son inferiores al 20% del sedimento total. Esta lnea se
conoce como profundidad de compensacin de la cal-
cita (CCD, por su sigla en ingls) y vara espacialmente
de norte a sur, de oeste a este, y tambin ha variado
durante el tiempo geolgico. Es por este nivel que las
cordilleras mesoocenicas se presentan nevadas (tapi-
zadas) de fangos carbonticos compuestos de restos de
foraminferos (gura 4).
Otra duda que se plantea es la velocidad a la que el
ocano responde a los cambios atmosfricos. Compa-
rando las curvas de variacin del clima respecto de las
variaciones del nivel del mar, se han detectado lapsos de
respuesta que no son inmediatos, y cuyas variaciones
obedeceran a la asimetra actual entre el hemisferio con-
tinental del norte y el ocenico sur.
Se acepta que la hidrosfera responde ms lentamente
a los cambios climticos, casi del mismo modo que las
aguas costeras se calientan y se enfran a diferente velo-
cidad respecto de los cambios estacionales que afectan
el continente.
Nieve marina
Continente
antrtico
CCD
rtico
CaCO3 se acumula por encima del
nivel de CCD y se disuelve por
debajo del mismo.
Figura 4. Esquema
simplicado de la relacin
de la profundidad de
compensacin de la calcita
y la nieve ocenica,
modicado de SEPM Photo
CD3, 1996, Oceanograph.
Que pas durante el Plioceno?
Si bien temperaturas clidas superiores a las actuales
ya ocurrieron en el Cretcico, que se extendi entre los
145,5 y los 65,5 Ma (millones de aos) antes del pre-
sente, existen antecedentes ms modernos que se aseme-
jan a las del presente Interglacial.
Durante el Plioceno superior 3,6 a 1,8 Ma antes del
presente con una distribucin de continentes y corrientes
ocenicas aproximadamente similar a la actual, las tempe-
raturas de las corrientes de fondo habran sido superiores a
las actuales. Los procesos que ocurrieron en el Piacenziano
medio, entre 3,29 y 2,97 Ma antes del presente, provo-
caron uctuaciones en la temperatura del fondo ocenico
similares a las ms recientes, originadas mayormente por
variaciones de la oblicuidad del eje de la Tierra (gura 5).
Las mediciones realizadas para establecer las relaciones
Mg/Ca de caparazones carbonticos de una especie de os-
trcodo, que es un pequeo crustceo marino, han indi-
cado temperaturas mayores a las actuales en los fondos de
los distintos ocanos, aunque los muestreos estn sesgados
al Atlntico norte, donde trabajaron HJ Dowsett y su equi-
po. Estos datos estn siendo aportados por un proyecto del
servicio geolgico norteamericano (USGS) denominado
Pliocene Research, Intepretation and Synoptic Mapping (PRISM).
Este superinterglacial pliocnico podra deberse a
dos causas:
1) aumento de las concentraciones atmosfricas na-
turales de CO
2
, o
2) aumento del ujo de calor ocenico hacia el He-
misferio Sur. En otras palabras, un mayor ujo del
agua profunda del Atlntico norte (NADW, por su
sigla en ingls).
Sin embargo este modelo de distribucin de tempe-
raturas de fondo ocenica no ha tenido en cuenta:
a) la existencia de ventuales pasos ocenicos (por ejem-
plo Gibraltar, Panam, Drake) que pudieran haber es-
tado operando durante el Piacenziano medio, o
49 Volumen 20 nmero 117 junio - julio 2010
ARTCULO
Polaridad
Geomagntica poca Piso
Bentnico
Zonas de foraminferos
planctnicos
Zonas de
nanofsiles
calcreos
Oblicuidad
Precesin
E
d
a
d

(
M
a
)
P
L
I
O
C
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N
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n
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i
a
n
o
Figura 6. Fumarola mesoocenica con pelecpodos y crustceos, modicado de SEPM
Photo CD3, 1996, Oceanography.
b) mayor transporte de calor por tormentas tropica-
les desde el ecuador hacia los polos.
Resulta entonces necesario intensicar la atencin y
los estudios a los cambios climticos globales que ocu-
Figura 5. Fluctuaciones de la temperatura ocenica profunda durante el Plioceno segn Dowsett y su equipo, 2009.
rrieron recientemente, pero cuando el hombre no tena
ninguna injerencia en el clima.
La vida contina
Estos cambios harn desaparecer la vida del planeta?
Seguramente no. Habr cambios en la biota inducidos
por la actividad humana, como ya ha ocurrido, y proba-
blemente sean a una escala mayor.
La evolucin de la vida estuvo signada por hitos de-
terminados por cambios lentos y bruscos, estos ltimos
causados por impactos de cuerpos celestes. Si en algn
momento se produjera el impacto de otro asteroide o
cometa, como los que ya causaron extinciones masivas,
ese impacto podra originar cambios que afectaran a las
especies ms especializadas, sobre todo a aquellas que
directa o indirectamente dependen de la luz del Sol.
Sin embargo, existen unas pocas especies que viven
independientemente del Sol. Los organismos quimio-
litoauttrofos (gusanos, pelecpodos y crustceos) vi-
ven en simbiosis con bacterias que oxigenan el sulfuro,
asociados a las fumarolas de las dorsales mesoocenicas
(gura 6). Por diversos mecanismos estos organismos
50
LECTURAS SUGERIDAS
BURKE MB, MIGUEL E, SATYANATH S, DYKEMA JA & LOBELL DB, 2009,
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Impacts, Adaptation and Vulnerability. Contribution of Working Group II to the Fourth
Assessment Report of the Intergovernmental Panel on Climate Change, Cambridge
University Press, pp. 779-810.
Federico Ignacio Isla
Doctor en ciencias naturales, Facultad de Ciencias Naturales y Museo,
Universidad Nacional de La Plata (UNLP).
Profesor adjunto exclusivo, Facultad de Ciencias Exactas y Naturales, UNMDP.
Investigador principal del Conicet.
Miembro del consejo superior, UNMDP.
sla@mdp.edu.ar
reciben el carbono de las bacterias que se hospedan en
estructuras especiales.
Mientras en nuestro planeta las placas tectnicas se
sigan desplazando, habr actividad volcnica en el fondo
de la hidrosfera y estos organismos podrn vivir inde-
pendientemente de lo que le ocurra a la atmsfera. Y si
una debacle ocurriera en supercie (impacto de cometa,
guerra misilstica o cualquier otro fenmeno catastr-
co), estos organismos podran evolucionar dando lugar
a otro cambio drstico de la vida en la Tierra.
Sintetizando algunas de las ideas expuestas, podra-
mos puntualizar:
1. Los cambios climticos existen desde que hay at-
msfera.
2. La valoracin del calentamiento global depende
de la escala de anlisis. A gran escala depende de
las uctuaciones del Sol, de la relacin del ocano
Pacco con la atmsfera (ciclos ENSO) y de los
efectos que pudieran causar grandes y frecuentes
erupciones volcnicas.
3. De todos modos, las alteraciones antropognicas
inducen cambios cada vez ms signicativos en los
ciclos biogeoqumicos superciales, pero con pro-
nstico desconocido respecto de sus efectos en el
ocano profundo.CH
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