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BIBLIOTECA FUNDAMENTOS DE LA CONSTRUCCIN DE CHILE

CMARA CHILENA DE LA CONSTRUCCIN


PONTIFICIA UNIVERSIDAD CATLICA DE CHILE
BIBLIOTECA NACIONAL
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 3 26-09-12 13:20
BIBLIOTECA FUNDAMENTOS DE LA CONSTRUCCIN DE CHILE
INICIATIVA DE LA CMARA CHILENA DE LA CONSTRUCCIN,
JUNTO CON LA PONTIFICIA UNIVERSIDAD CATLICA DE CHILE
Y LA DIRECCIN DE BIBLIOTECAS, ARCHIVOS Y MUSEOS
COMISIN DIRECTIVA
GUSTAVO VICUA SALAS (PRESIDENTE)
AUGUSTO BRUNA VARGAS
XIMENA CRUZAT AMUNTEGUI
JOS IGNACIO GONZLEZ LEIVA
MANUEL RAVEST MORA
RAFAEL SAGREDO BAEZA (SECRETARIO)
COMIT EDITORIAL
XIMENA CRUZAT AMUNTEGUI
NICOLS CRUZ BARROS
FERNANDO JABALQUINTO LPEZ
RAFAEL SAGREDO BAEZA
ANA TIRONI
EDITOR GENERAL
RAFAEL SAGREDO BAEZA
EDITOR
MARCELO ROJAS VSQUEZ
CORRECCIN DE ORIGINALES Y DE PRUEBAS
ANA MARA CRUZ VALDIVIESO
PAJ
BIBLIOTECA DIGITAL
IGNACIO MUOZ DELAUNOY
I.M.D. CONSULTORES Y ASESORES LIMITADA
GESTIN ADMINISTRATIVA
CMARA CHILENA DE LA CONSTRUCCIN
DISEO DE PORTADA
TXOMIN ARRIETA
PRODUCCIN EDITORIAL A CARGO
DEL CENTRO DE INVESTIGACIONES DIEGO BARROS ARANA
DE LA DIRECCIN DE BIBLIOTECAS, ARCHIVOS Y MUSEOS
IMPRESO EN CHILE / PRINTED IN CHILE
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FRANCISCO SAN ROMN Y SU OBRA
-v-
PRESENTACIN
L
a Biblioteca Fundamentos de la Construccin de Chile rene las obras de cientcos,
tcnicos, profesionales e intelectuales que con sus trabajos imaginaron, crearon
y mostraron Chile, llamaron la atencin sobre el valor de alguna regin o recurso
natural, analizaron un problema socioeconmico, poltico o cultural, o plantearon
soluciones para los desafos que ha debido enfrentar el pas a lo largo de su historia.
Se trata de una iniciativa destinada a promover la cultura cientca y tecnolgica,
la educacin multidisciplinaria y la formacin de la ciudadana, todos requisitos
bsicos para el desarrollo econmico y social.
Por medio de los textos reunidos en esta biblioteca, y gracias al conocimiento
de sus autores y de las circunstancias en que escribieron sus obras, las generaciones
actuales y futuras podrn apreciar el papel de la ciencia en la evolucin nacional,
la trascendencia de la tcnica en la construccin material del pas y la importancia
del espritu innovador, la iniciativa privada, el servicio pblico, el esfuerzo y el
trabajo en la tarea de mejorar las condiciones de vida de la sociedad.
El conocimiento de la trayectoria de las personalidades que rene esta coleccin,
ampliar el rango de los modelos sociales tradicionales al valorar tambin el que-
hacer de los cientcos, los tcnicos, los profesionales y los intelectuales, indispen-
sable en un pas que busca alcanzar la categora de desarrollado.
Sustentada en el afn realizador de la Cmara Chilena de la Construccin, en
la rigurosidad acadmica de la Ponticia Universidad Catlica de Chile, y en la
trayectoria de la Direccin de Bibliotecas, Archivos y Museos en la preservacin
del patrimonio cultural de la nacin, la Biblioteca Fundamentos de la Construccin de
Chile aspira a convertirse en un estmulo para el desarrollo nacional al fomentar el
espritu emprendedor, la responsabilidad social y la importancia del trabajo siste-
mtico. Todos, valores reejados en las vidas de los hombres y mujeres que con sus
escritos forman parte de ella.
Adems de la versin impresa de las obras, la Biblioteca Fundamentos de la Cons-
truccin de Chile cuenta con una edicin digital y diversos instrumentos, como soft-
wares educativos, videos y una pgina web, que estimular la consulta y lectura de
los ttulos, la har accesible desde cualquier lugar del mundo y mostrar todo su
potencial como material educativo.
COMISIN DIRECTIVA - COMIT EDITORIAL
BIBLIOTECA FUNDAMENTOS DE LA CONSTRUCCIN DE CHILE
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SAN ROMN S., FRANCISCO JAVIER 1838-1902
918.314 DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA/ FRANCISCO JAVIER SAN ROMN S.;
S196d [EDITOR GENERAL, RAFAEL SAGREDO BAEZA]. [1 ed.]. SANTIAGO DE CHILE: CMA-
2012 RA CHILENA DE LA CONSTRUCCIN: PONTIFICIA UNIVERSIDAD CATLICA DE CHILE:
DIRECCIN DE BIBLIOTE CAS, ARCHIVOS Y MUSEOS, C2012.

liii, 461 p.: IL., FACSM., MAPA, PLANO; 28 CM (BIBLIOTECA FUNDAMENTOS DE LA
CONSTRUCCIN DE CHILE); V. 59
INCLUYE BIBLIOGRAFAS.
ISBN: 9789568306083 (OBRA COMPLETA) ISBN: 9789568306892 (TOMO LIX)
1. Desierto de Atacama (Chile). I. SAGREDO BAEZA, RAFAEL, 1959- ED.
CMARA CHILENA DE LA CONSTRUCCIN, 2012
MARCHANT PEREIRA 10
SANTIAGO DE CHILE
PONTIFICIA UNIVERSIDAD CATLICA DE CHILE, 2012
AV. LIBERTADOR BERNARDO OHIGGINS 390
SANTIAGO DE CHILE
DIRECCIN DE BIBLIOTECAS, ARCHIVOS Y MUSEOS, 2012
AV. LIBERTADOR BERNARDO OHIGGINS 651
SANTIAGO DE CHILE
REGISTRO PROPIEDAD INTELECTUAL
INSCRIPCIN N 219.172
SANTIAGO DE CHILE
ISBN 978-956-8306-08-3 (OBRA COMPLETA)
ISBN 978-956-8306-89-2 (TOMO QUINCUAGSIMO NOVENO)
IMAGEN DE LA PORTADA
PAISAJE DEL DESIERTO DE ATACAMA
DERECHOS RESERVADOS PARA LA PRESENTE EDICIN
CUALQUIER PARTE DE ESTE LIBRO PUEDE SER REPRODUCIDA
CON FINES CULTURALES O EDUCATIVOS, SIEMPRE QUE SE CITE
DE MANERA PRECISA ESTA EDICIN.
Texto compuesto en tipografa Berthold Baskerville 10/12,5
SE TERMIN DE IMPRIMIR ESTA EDICIN, DE 1.000 EJEMPLARES,
DEL TOMO LIX DE LA BIBLIOTECA FUNDAMENTOS DE LA CONSTRUCCIN DE CHILE,
EN VERSIN PRODUCCIONES GRFICAS LTDA., EN JULIO DE 2012
IMPRESO EN CHILE / PRINTED IN CHILE
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SANTIAGO DE CHILE
2012
FRANCISCO J. SAN ROMN S.
DESIERTO Y CORDILLERAS
DE
ATACAMA
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Francisco Javier San Romn S.
1838-1902
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FRANCISCO SAN ROMN Y SU OBRA
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FRANCISCO SAN ROMN
Y SU OBRA
Jos Antonio Gonzlez Pizarro
LA VIDA Y OBRA
DE FRANCISCO SAN ROMN EN COPIAP
U
n hombre cuya obra principal va a estar relacionada con el espacio y las cor-
dilleras del desierto de Atacama, no pudo tener mejor cuna, que la ciudad de
Copiap. El viejo poblado colonial se constituy en una localidad crucial para la
actividad minera y en asiento de todas las expediciones hacia el desierto de Ata-
cama en el siglo XIX. Lo haba sido ya bajo el dominio hispano.
Francisco Javier San Romn San Romn naci en Copiap en 1838, en el seno
del matrimonio conformado por Francisco San Romn Navarro y Presentacin San
Romn, ambos originarios de Argentina, donde el padre de nuestro autor ha ba sido
gobernador de la provincia de San Juan en 1825
1
. Al igual que otros ar gen tinos, el
progenitor encontr asilo en Chile huyendo de la dictadura de Juan Ma nuel de Rosas.
Creci en un ambiente cargado de remembranzas trasandinas, dado que su
pa dre vino acompaado de su hermano Julin San Romn, y que la presencia ar-
gen tina era constante. As, por ejemplo, la provincia de Atacama, de acuerdo con
el censo de 1854, contaba con una signicativa presencia de argentinos 8.389
individuos de 9.682 extranjeros en el marco de un total de 50.690 habitantes en
la regin, representando aproximadamente el 15% de la poblacin
2
.
Al momento de nacer, Copiap perteneca a la provincia de Coquimbo con
capital La Serena, la que haba sido sancionada por el Congreso Nacional el 29 de
1
Pedro Pablo Figueroa, Diccionario biogrco de Chile, p. 232.
2
Mara Anglica Apey, Un siglo de minera en Atacama y su impacto regional: 1830-1930, p.
68. No podemos dejar de mencionar la labor de un viejo amigo, ya desaparecido, Oriel lvarez G-
mez, que brind un panorama de la veta minera como de la contribucin intelectual de las tierras de la
provincia de Atacama a la cultura y vida econmica del pas en su obra Atacama de Plata, no olvidando
la fuerte presencia trasandina como tampoco a Francisco Javier San Romn. Cf. Oriel lvarez Gmez,
Atacama de Plata, pp. 105, 122, 178-179.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
-x-
agosto de 1826. Recin el 31 de octubre de 1843 surgi la provincia de Atacama,
que tuvo por capital a Copiap.
Hasta el ao 1865 Copiap experiment un crecimiento urbano cuyo corre-
lato se vio registrado en un delineamiento arquitectnico que reej la nueva ri-
queza minera, donde carpinteros, jefes de obras y contratistas de Inglaterra y Esta-
dos Unidos de Amrica, trados por los empresarios de la regin durante el auge
minero-metalrgico, dejaron su impronta en las majestuosas residencias, edicios
de uso pblico y la construccin de iglesias de estilo neoclsico en su versin an-
glosajona
3
.
En este ambiente social y urbano se form y despleg la personalidad Francis-
co Javier San Romn.
Su educacin la recibi en su ciudad natal, siendo un destacado alumno del
Colegio de Minera. Cabe hacer notar que Copiap, gracias al impulso minero de
Chaarcillo, descubierto por Juan Godoy en 1832, y a la visin de sus empresarios,
a travs de la Junta de Minera, desde 1848, haba hecho esfuerzos por establecer
un colegio de minera
4
. El modelo observado en La Serena fue un aliciente. Repa-
remos que el industrial Carlos Lambert en 1838 haba contratado al polaco Ignacio
Domeyko para impartir los cursos de Qumica y Mineraloga en el Instituto Na-
cional Departamental de Coquimbo, despus transformado en el liceo de hombres
de La Serena. Desde ese lugar, se convirti en el padre de la enseanza de la in-
geniera de minas de Chile
5
. Precisamente, la Junta de Minera de Copiap logr
contar con su colegio de minera, por decreto gubernamental de Manuel Montt de
11 de abril de 1857. Detrs de la decisin estuvo la inuencia de Ignacio Domeyko.
El Colegio de Minera imparti los conocimientos imprescindibles para poder
desenvolverse en las faenas mineras, a travs del ttulo de Mayordomos de minas.
Como reere Edmundo Prez, los cursos impartidos se dividan en dos, los prepa-
ratorios con una duracin de dos aos y los especiales con tres
6
. A partir de 1875
la Universidad de Chile autoriz a la Escuela de Minas para otorgar el ttulo de
ingeniero de minas
7
.
Premunido de tan slida preparacin minera, prosigui sus estudios ingenieri-
les con lucidez en la Universidad del Estado, obteniendo su ttulo de ingeniero
3
Hernn Edwards-Patricio Gross, Desarrollo urbano y arquitectnico de Copiap, pp. 137-190.
4
La importancia de Chaarcillo en el impulso de Copiap fue enorme. Carlos Mara Sayago,
Historia de Copiap, le destin el captulo XVII al mineral.
5
Cf. Claudio Canut de Bon-Antonio Carvajal, Domeyko en La Serena (1838-1846).
6
Edmundo Prez Z., Notas para una monografa de la Escuela de Minas de Copiap. La ense-
anza de las ingenieras en aquel tiempo, mediados del siglo XIX, pudo recibir su profesionalizacin
por la Universidad de Chile, gracias a Ignacio Domeyko, en 1853. Como acota Sol Serrano, Universidad
y nacin. Chile en el siglo XIX, pp. 208-209: El nuevo programa comprenda los ttulos de ingeniero
gegrafo (que reemplazaba al de agrimensor), ingeniero de minas, ingeniero de puentes y caminos,
ensayador general y arquitecto. En 1865 el ttulo de ensayador general fue reemplazado por el de
in geniero de minas.
7
Augusto Milln, La minera metlica en Chile en el siglo XIX, p. 67.
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-xi-
de minas
8
. Empero, retorn a su suelo natal, vinculndose a la docencia en el Co-
legio de Minera de Copiap, en una de las ctedras del curso de Matemticas. No
dej de lado su actividad profesional privada, por lo que se le encuentra ligado tan-
to al mundo minero como a las iniciativas ferroviarias de la zona y en el desierto de
Atacama, donde Chile ejerca soberana. Durante estos aos, Chile va a habilitar al
sur del paralelo 24 la caleta de Paposo como puerto menor el 21 de junio de 1865,
y a Taltal, a instancias del industrial minero Jos Antonio Moreno, que fue habili-
tado el 12 de julio de 1858 para el comercio de embarque de minerales.
Fue una poca que le permiti no slo aquilatar las diversas leyendas sobre
lo minero, las proezas de hombres ilustres de su tierra, la herencia de inventos e
ingenios para la actividad metalrgica, sino, tambin, adentrarse en los diversos y
complejos afanes de la explotacin del cobre, de la plata y del oro, que rememor
en su notable Resea industrial e histrica de la minera i metalurjia de Chile.
Consciente de que el mbito minero se nutre de mitos y fabulaciones los fa-
mosos derroteros de principios de la repblica, el de Tres Portezuelos de Fermn
Guerra y alimentado por el manuscrito del cura Prieto o el de Nicols Naranjo
y Vargas, que se ahog en diciembre de 1806 que, en la versin de Carlos Sayago,
encontr una veta de oro entre las costas de Cobija y Paposo y cuyo secreto se
perdi junto con l
9
. Por su formacin tcnica, se alej de aquellas leyendas que
asoci
a la relacin pintoresca y animada de las tradiciones y la leyenda, de la fantasa
y romanticismo en que est envuelta la historia de nuestros descubrimientos y
sucesos mineros, ya transmitida adems al conocimiento pblico por Jotabeche,
Sayago y Vicua Mackenna, preferimos la simple enumeracin cronolgica de los
hechos
10
.
En las pginas del volumen indicado, hizo un elogio merecido a los hombres
y a las instituciones de las tierras de su provincia. Los cateadores merecen todo
su reconocimiento. A uno de ellos, que sembr fama en el desierto de Atacama,
Diego de Almeida, le dedic pginas de honor:
El inolvidable don Diego de Almeida, infatigable explorador y descubridor, en ri-
queca al pas con otro hallazgo (aos 1825) de trascendental importancia a in me-
8
Comisin de Redaccin, Francisco San Romn, p. 197. Es muy probable que el obituario haya
sido redactado por Luis Riso Patrn, en aquel tiempo ocupado de la demarcacin de lmites con Boli-
via, para lo cual se desprende del artculo conoci los papeles de Francisco San Romn y altern con
l en sus ltimos meses de vida.
9
Sayago, op. cit., pp.395-397. Esta leyenda, de la cual se hizo eco Manuel Concha, en su Crnica
de La Serena, con asidero en la realidad, sigue presente entre los habitantes nortinos de la costa. Para
los antofagastinos, el famoso derrotero de Naranjo o de la caleta podra ubicarse en las cercanas del
cerro Coloso, al sur de la ciudad de Antofagasta, cuyo primer poblador fue el copiapino Juan Lpez,
en 1866.
10
Francisco J. San Romn, Resea industrial e histrica de la minera i metalurjia de Chile. Escrita
por encargo de la Comisin Directiva de la Exposicin de Mineria i Metalurjia, p. 39.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
-xii-
diaciones del puerto de Chaaral, consistente en un magnco sistema de lones
reales que hasta el da son objeto de importante explotacin y seguirn sindolo
todava por muchos aos
11
.
La gura del llamado loco Almeyda trascendi en el tiempo. Entre otras razones
porque ayud a orientarse al alemn Rodulfo A. Philippi, cuando emprendi su
viaje al desierto de Atacama en el verano de 1853-1854
12
.
A otro hijo de Copiap, Jos Antonio Moreno, lo rescata del olvido de haber
contribuido a la transformacin de la parte meridional del desierto de Atacama. Y
escribe con pesadumbre sobre su hazaa:
La poca de prosperidad que abri las puertas del desierto de Atacama a la po-
blacin y a la actividad industrial por el ao 1853, constituye la parte culminante
de la historia minera del cobre en la provincia de Atacama. En el mismo terreno
donde se vio tanta animacin y de donde surgieron tantos valores para el acrece n-
ta miento de la fortuna pblica de Chile, yacen hoy los restos inanimados de aquella
vida industrial que fue fatal y abandonada de manera prematura en el primer
debilitamiento de su vigorosa actividad. Durante la poca de mayor prosperidad
de la minera del cobre en Chile, un inteligente y progresista industrial y minero de
Copiap, Jos Antonio Moreno, llev a cabo con sus propios recursos y con xito
favorable la atrevida empresa de explorar y poblar el entonces rido territorio de
Atacama. Fund un pueblo en la baha de Taltal, otro en Paposo y un tercero en
11
San Romn, Resea..., op. cit., p. 334.
12
Remito a Rodulfo Amando Philippi, Viaje al desierto de Atacama, pp. xxiii-xxiv.
Salinas Punta Lobos. Despus de la tronadura. I Regin. Coleccin Archivo Fotogrco, Museo Hist-
rico, Santiago de Chile.
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FRANCISCO SAN ROMN Y SU OBRA
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El Cobre, y desde esos tres puntos de apoyo en la costa martima, emprendi la
conquista industrial del desierto, construyendo caminos y abriendo aguadas. Envi
expediciones de cateo en todas direcciones, trabaj gran nmero de minas de cobre
y plata, foment el comercio y fund establecimientos de fundicin de cobre. La
riqueza de las minas descubiertas fue excepcional tanto por la abundancia como
por la alta ley de los minerales, en especial en los grupos de Paposo, donde la mina
Reventn ofreci uno de los casos ms extraordinarios en la historia minera del
mundo
13
.
La gran contribucin de la Junta de Minera de Copiap, despus de llevar
registro de la estadstica minera de la zona y sostener un cmulo de obras pblicas,
fue preservar y mantener la competencia ingenieril del Colegio de Minas, donde
se conjugaban teora y prctica, ambas reconocidas por Francisco J. San Romn.
Sobre lo primero anota:
Son los ms notables o nicos trabajos estadsticos sobre minera los que inici y
llev por algn tiempo a cabo la antigua Junta de Minera de Copiap (en mala
hora suprimida) bajo la direccin de don Juan Jos Gormaz. Este primer ensayo
dio por resultado la publicacin de un importante volumen de 351 pginas en folio,
en que se comprenda toda la estadstica minera de la provincia de Atacama desde
1843 a 1873, considerada en todos sus ramos. En 1877, bajo la administracin del
intendente de la provincia don Guillermo Matta, la publicacin de la Estadstica
Minera fue reemplazada por otra que llev por ttulo Anales de la Junta de Minera
de Copiap, destinada al mismo objeto de llevar nota del movimiento minero a
la vez que a estimular la acin a los estudios mineros, cientcos e industriales, y
ofrecer un rgano de publicidad a los informes periciales y documentos de inters
concernientes a la minera y metalurgia
14
.
Gracias al sabio Ignacio Domeyko, escribe:
la mineraloga de Chile tiene su punto de partida, su propia historia y sucesivo
des arrollo casi exclusivamente ligado a la sola persona de don Ignacio Domeyko.
Cuan do el ilustre maestro lleg a Chile, en 1838, apenas dos de nuestras especies mi-
ne ralgicas, la apetecida plata crnea, analizada por el qumico Proust, en Inglaterra,
y la hermossima atacamita, anunciada por Klaproth en Alemania, constituan el
13
San Romn, Resea..., op. cit., pp. 351-352.
14
Op. cit., p. 40. Su mayor elogio lo consign en su obra mayor, Desiertos y cordilleras de Atacama,
cuando hizo el parangn entre la Sociedad Nacional de Minera y la Junta de Minera de Copiap.
Escribe: Otra pomposa institucin, la Sociedad Nacional de Minera, podra ser muy buena, pero au-
xiliada de otras cooperativas como las Juntas de Minera provinciales, calcadas sobre el modelo de lo
que por tantos i prsperos aos funcion en Copiap i a cuya iniciativa se debieron colegios, escuelas,
hospitales, caminos, estadstica, polica i administracin: todo por las minas i para las minas. Institucin
respetabilsima que no costaba ni un cntimo de sacricio al erario pblico i goz de crdito i respeto en
todos los tiempos hasta que la poltica tom cartas en ella i la disolvi dejando desde entonces en ruinas
i abandono las bencas obras del civismo i espritu pblico del gremio de mineros que por tantos aos
fue fecunda de bienes i recursos para la minera. Vase ms adelante p. 134 .
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
-xiv-
catlogo de nuestra mineraloga en el extranjero. Carlos Darwin haba ya tomado
nota de la interesante amalgama nativa de Arqueros, en 1835, pero Domeyko fue
el primero en describirla en 1840, dndole el nombre de arquerita. Toda esta labor
fue resultado del ejercicio de su profesorado en los ramos de qumica y mineraloga
en el colegio de La Serena, teatro que escogi el sabio por residencia para vivir
all entregado a la especialidad de sus estudios, compartiendo las tareas de la
enseanza en la ctedra con la escuela prctica de los viajes a las montaas y los
trabajos qumicos en el laboratorio
15
.
La escuela terico-prctica que implement Ignacio Domeyko en La Serena,
con visitas al Colegio de Minas de Copiap, fue proseguida en esta ltima locali-
dad por los sucesivos directores. Esto es lo que valora Francisco San Romn. El
mtodo metalrgico del dans Krhnke fue desarrollado en Copiap, alcanzando
su mayor grado de perfeccin bajo la direccin tcnica del decano de los bene-
ciadores copiapinos Telsforo Mandiola y sus discpulos, entre los cuales, same
permitido nombrar a don Santiago Muruaga, distinguido ingeniero, a don Nstor
Ramos y don Benito Soto, de quienes ms directamente doy los datos de propia
experiencia
16
.
De su propio Colegio de Minas, destaca a:
don Samuel Valds, distinguido ingeniero de minas que desde su ctedra del Co-
legio de Minera de Copiap pas, con su adecuada preparacin terica, a la es-
cuela prctica del beneciador. Fue otro innovador de aquellos tiempos, 1865, y
el procedimiento que lleva su nombre se extendi a las naciones vecinas a donde
todava est establecido, con ms o menos modicaciones
17
.
En este contexto la alabanza al trapiche nacional y su contribucin a los lavaderos
aurferos, le exigi algunas pginas
18
.
Empero, este espritu pragmtico que dominaba en Francisco San Romn, lo
har lamentar el desaprovechamiento de los asientos mineros que haban susten-
tado ciudades, para edicar una sociedad de mayor bienestar tanto material como
intelectual y un entrelazamiento de los benecios mineros con la inculcacin en
los jvenes de la curiosidad cientca y el renamiento esttico. Y fue cuando se
desempe como delegado chileno en el Quinto Congreso Geolgico vericado
15
San Romn, Resea..., op. cit., p. 40.
16
Op. cit., pp. 42-43.
17
Op. cit., p. 304.
18
Op. cit., p. 290. El trapiche evolucion desde la Colonia un tosco madero vertical, mal ajustado
y bamboleante entre sus enclenques soportes; un codo de lo mismo e igualmente desvencijado, para
empujar la mal torneada voladora de piedra que rodaba sobre s misma y en torno del rbol, compri-
miendo con todo su peso el mineral que se arrojaba a pala sobre la solera o fondo de la taza, hecho
tambin de piedra hasta ser exhibido en la Exposicin de Chicago, hacia nes del siglo XIX impo-
nente aparato de dobles y enormes voladoras de acero, con soleras formadas de una serie de anillos
concntricos del mismo duro metal y movido por fuerza de vapor o hidrulica.
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FRANCISCO SAN ROMN Y SU OBRA
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en Washington en 1891, que puso en contraste el progreso de la ciudad de Denver
con su lugar de origen, Copiap. Entonces anota con indisimulada admiracin:
As Denver, fundada por un grupo de mineros posee cientos de millas de canales
de irrigacin y gran nmero de pozos artesianos e innitos pozos comunes, con
sus indispensables molinos de vientos. Qu decir del grado adquirido en bienestar
social, en las amenidades de la cultura intelectual que hace agradable la vida, en
el estudio de las ciencias y el cultivo de las artes. He ah una ciudad minera digna
de ejemplo He ah la metrpolis nacida de las minas, fomentada por la industria
minera bien entendida y bien aplicada, al pi de los Andes de la Amrica del
Norte y en pleno desierto del Colorado Copiap! Copiap! se repeta para sus
adentros el delegado de Chile que pudieras haber aprovechado siquiera una
sombra de tus malogradas riquezas!
19
.
Contrajo matrimonio con Carolina Orrego Corts, en Copiap, el 29 de di-
ciembre de 1864. Tena veintiocho aos y Carolina diecinueve aos
20
. Su esposa
era hija de D. Jos Miguel Orrego y doa Mercedes Corts. El matrimonio San Ro-
mn-Orrego tuvo una amplia descendencia, alternando un hombre y una mujer:
Elvira, Alberto, Elena, Julio, Carolina, Horacio, Josena, Jos Miguel y Virginia
21
.
Su principal bigrafo, Pedro Pablo Figueroa, reere que se traslad a Argentina,
donde vivi en Buenos Aires hasta 1883, ao en que se le encomend llevar a cabo
la Comisin Exploradora al Desierto de Atacama.
Entre su matrimonio y su residencia en Argentina, acometi algunos trabajos
de mucho inters para su provincia. Es indudable que la suerte no le sonri en la
bsqueda de vetas o lones que mejoraran su vida personal y familiar, aunque no
cej en interesarse ms all de la demarcacin provincial de Atacama, quiz, en-
trampado, como todo hombre nortino y minero, en el golpe de suerte de la fortuna
minera. Lo suyo, en todo caso, era el de afanarse en trabajos que exigieran mtodo
y rigor. Y los encontr en su tierra.
Durante estos aos la regin de Atacama debi encarar dos conictos rela-
cionados con la administracin de Manuel Montt: la guerra civil de 1851, donde
Copiap apoy a las fuerzas ocialistas contra el levantamiento de La Serena y
Concepcin, y la de 1859, donde encabez la resistencia contra el autoritarismo
de Manuel Montt
22
. No se sabe de su conducta poltica en este ltimo aconteci-
miento.
19
Francisco San Romn, Misin a los Estados Unidos. Viajes de Estudio, pp. 420-421.
20
Archivo Central Diocesano de Copiap, Obispado de Copiap, parroquia de Nuestra Seora
del Rosario, libro N 31, p. 327. Agradezco la gentileza a la encargada del archivo, Srta. Lissett Hidalgo.
21
La informacin nos ha sido proporcionada por una bisnieta de nuestro biograado, doa Mara
Mercedes Zaldvar San Romn, acadmica de la Universidad de Chile, quien, adems, nos ha facilitado
las fotografas de Francisco San Romn, a quien agradecemos su na atencin en brindarnos noticias de
su ilustre antepasado. Del hijo, Horacio San Romn, se encuentra informacin en Empresa Periodstica
Chile, Diccionario biogrco de Chile, p. 591.
22
Sobre ambos conictos, vase Benjamn Vicua Mackenna, Historia de los diez aos de la adminis-
tracin de Montt y Sergio Villalobos, Pedro Len Gallo. Minera y poltica.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
-xvi-
El ingeniero Enrique Kaempffer, que trabaj con l, reere que posea un
carcter afable, era justiciero y, al parecer, sus ideas polticas no las ventil ms
all del crculo familiar y de amistades
23
. Sus convicciones en poltica econmica
se inclinaron, segn reere Enrique Kaempffer, hacia la nacionalizacin de la
Industria Salitrera
24
. Manifest ideas liberales y fue crtico de la inuencia clerical
23
Enrique Kaempffer, La industria del salitre i del yodo, p. 151.
24
Op. cit., p. 152.
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FRANCISCO SAN ROMN Y SU OBRA
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en la vida nacional, como lo dej traslucir en su principal obra. Una excepcin fue
su conducta durante la guerra civil de 1891.
La actividad ferroviaria le atrajo sobremanera. No escap al embrujo de que
el primer ferrocarril chileno fuese el de Copiap a Caldera inaugurado el 25 de
diciembre de 1851, y que uniera los nombres de Guillermo Wheelwright y de la
copiapina Candelaria Goyenechea de Gallo
25
. A Francisco San Romn se le ve vin-
culado a la Compaa Ferrocarril de Copiap en 1873, cu ya rentabilidad ese ao
se vio afectada por dos factores: el precio del carbn de piedra, que gravit en los
gastos de explotacin de dicho transporte, y el descubrimiento del nuevo mineral
de plata La Florida en Chaaral, que incidi en la merma del ujo demogrco
minero. Aspectos muy sensibles tanto para el comercio de Copiap, que lleg a
estar paralizado durante julio-octubre de 1873, como por el abandono de las minas
del departamento de Copiap, todo lo cual hizo disminuir de modo signicativo el
trco del ferrocarril. Su gestin, en todo caso, dej utilidades equivalentes al 7%
sobre el capital
26
. No desmay su conanza en el transporte ferroviario y durante
la administracin de Federico Errzuriz logr el apoyo institucional tanto de la mu-
nicipalidad de Copiap como de la Junta de Minera de la ciudad, para empren-
der, con mucha visin, una iniciativa que deba unir todo el centro de Argentina
con el ferrocarril de Copiap y Caldera, o sea, un corredor biocenico. Para ello,
logr obtener en la nacin de Jos de San Martn la concesin del proyecto de
ferrocarril trasandino por el norte, va de San Francisco y con ella present ante
el presidente de la Repblica de Chile su ofrecimiento:
De encargarnos de la construccin y explotacin de la parte de aquel mismo pro-
yecto que corresponde al territorio de Chile, comprendida desde Puquios, extremo
del ramal noroeste del ferrocarril de Copiap a Caldera hasta tocar el lmite ar-
gen tino sobre la cordillera de los Andes. Esta empresa destinada a establecer la
co municacin interocenica desde el Ro de la Plata y el Paran por medio del
fe rrocarril gran central argentino prolongado hasta unirlo con el de Copiap y Cal-
dera, es la misma que durante muchos aos medit y procur llevar a cabo Gui-
llermo Wheelwright y a cuyo objeto dedicaba sus esfuerzos cuando la muerte vino
a arrebatarnos con l el poderoso concurso de su inuencia y prestigio. Si esta
obra no importara para el pas ms que la realizacin de una idea de reconocida
utilidad pblica, tendra ms que suciente motivo para esperar el auxilio del Es-
tado. Pero ella envuelve todava razones de otro gnero que nos permitiremos
ex poner brevemente. La industria minera, que en su desarrollo imprime tan activo
movimiento al comercio y a las dems industrias, se sostiene casi exclusivamente
por la facilidad y economa en el acarreo, siendo esta condicin la que permite
ob tener vveres y materiales a precio mdico y enviar a poco costo los minerales
has ta los lugares de expendio. El ferrocarril a Chaarcillo mantuvo por largos
aos una abundante explotacin de metales que yacan sin valor y dio lugar a la
25
Ian Thomson y Dietrich Angerstein, Historia del ferrocarril en Chile, pp. 25-29.
26
Noticias sobre esto, se encuentra en Francisco San Romn, Informe relativo a los negocios de la
Compaa Ferrocarril de Copiap. Desde enero 1 hasta diciembre 31 de 1873.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
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apli cacin del vapor a las mquinas de extraccin. Esta es la obra exclusiva de la
accin particular. Construccin y reparacin de caminos, gastos en la admi nis tra-
cin pblica y en el sostenimiento de la polica en los distritos mineros, de man dan
sumas que todava costea el gremio de mineros
27
.
La crisis que afectaba al sector minero exiga el concurso del aval del Estado,
para procurarse mediante su garanta los capitales que de otra manera no con-
seguiran, y para ello exhiba la estadstica del posible intercambio entre ambos
pases: maz, cebada, pasto aprensado, tabaco, frutas secas, charqui, quesos, jabn,
carbn vegetal y lea se agregaban al movimiento de ganado mayor cuarenta mil
cabezas por ao, a los que haba que sumar todo el ramo de metales y sales mi-
nerales, siendo el rubro ms signicativo el de los pasajeros calculado en ochenta
mil al ao todo lo cual arrojara un ingreso anual de $410.000. El ferrocarril sera
de una sola va,
un metro de ancho, con rieles cuyo peso no baje de 25 kilgramos por metro, so-
bre durmientes de madera, y todo el material y tren rodante de buena clase
28
.
No obstante, el pas se encontraba en una difcil situacin econmica y nan-
ciera, la cada del precio del cobre y del trigo y la sequa prolongada que afect a la
agricultura, jaron un rumbo pesimista en el bienio 1875-1876. La propia actividad
minera se vio afectada en su productividad por la diseminacin de sus explotacio-
nes, la falta de innovaciones metalrgicas y un marco legal insuciente para las
gran des inversiones
29
. La empresa del Ferrocarril de Copiap debi encarar la
crisis del rubro minero en la provincia de Atacama durante la dcada de 1870, y,
paradojalmente, su maestranza, situada en Caldera, sigui obteniendo utilidades,
gra cias a la demanda de los productores mineros sobrevivientes y de otras provin-
cias
30
. En dicho contexto, el proyecto que representaba Francisco San Romn que-
d frustrado.
Adems de su nexo con el ferrocarril de Copiap a Caldera, tambin pudo
desempearse como perito mensurador para distintos gobiernos provinciales de
la repblica Argentina. En un informe evacuado en abril de 1876 hace saber al
ministro de gobierno de la provincia de Mendoza, ngel Ceretti:
Tengo el honor de contestar a la nota de U.S., fecha 22 de febrero, con motivo
del nombramiento recado en mi persona para dar la mensura de las minas de la
Choica, en calidad de perito, asociado al seor Diputado de Minas de la Provincia.
27
Francisco San Romn, Proyecto de Ferrocarril trasandino por el Norte para comunicar el Gran Central
Arjentino con el de Copiap i Caldera, pp.1-2. Presumiblemente fue editado entre los aos 1874 o 1875.
28
San Romn, Proyecto..., op. cit., p. 4.
29
Vase, Luis Ortega Martnez, Chile en la ruta al capitalismo. Cambio, euforia y depresin 1850-1880,
Una coyuntura difcil, 1875-1879, pp. 403-428.
30
Julio Pinto Vallejos y Luis Ortega Martnez, Expansin minera y desarrollo industrial: un caso de
crecimiento asociado (Chile 1850-1914), p. 82.
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FRANCISCO SAN ROMN Y SU OBRA
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Al mismo tiempo me insina U.S., a nombre del seor Gobernador de la provincia,
el deseo de tener un informe pericial sobre la importancia de las minas que han sido
objeto de aquellas diligencias. En otra ocasin he tenido el honor de desempear
comisiones de la misma naturaleza por nombramiento del Gobierno Nacional
de aquella Repblica, y rogara a U.S. se sirviera elevar tambin al conocimiento
del Supremo Gobierno este nuevo trabajo sobre la minera argentina, por cuyo
fomento y progreso me anima siempre el ms vivo inters
31
.
Una vez descartada, al parecer, su residencia en Atacama, una regin sujeta a
los vaivenes de la actividad minera que estaba en crisis, y vistas las dicultades
de conseguir apoyo del gobierno a su proyecto del ferrocarril trasandino, conjetu-
ramos que decidi emprender rumbo hacia el pas vecino donde tena familiares.
Pedro Pablo Figueroa asevera que su destino fue Buenos Aires. Se ha hecho
notar, que sus padres estaban vinculados a respetables familias de la capital de
esa repblica (Argentina)
32
. Sabemos que permaneci por un tiempo en alguna
provincia donde sus servicios periciales fueran conocidos, hasta arribar a la capital
federal. Largos aos residi en Argentina, por lo menos ocho, hasta abril de 1883.
Entonces fue llamado por el gobierno chileno para dirigir la Comisin Explorado-
ra del Desierto.
ATACAMA HASTA LA OBRA DE FRANCISCO SAN ROMN
En los comienzos de la repblica el desierto de Atacama constitua para los chile-
nos un paisaje sin mayor valor. Era una referencia lejana, carente de concitar emo-
ciones y menos ideas al respecto. En nuestras constituciones polticas, desde 1822,
guraba como la frontera natural septentrional del pas.
Sin embargo, todo comenz a cambiar. Las relaciones con Bolivia movieron
a litigio sobre el territorio. La ley sobre las guaneras de 1842 permiti tener una
primera visin de la importancia que posean las costas que baaban al desierto de
Atacama. El presidente Manuel Bulnes, en su Mensaje al Congreso de 1842 anun-
ci el inters gubernamental de formar una comisin exploradora hacia el desierto
de Atacama. En ella participaron Bartolom y Constantin Navarrete, que recorrie-
31
Francisco J. San Roman, Informe al Gobierno de Mendoza sobre las minas de la Choica i del cajn de la
Fortuna, en la misma Provincia, p. 3. No deja de ser importante la relacin habida entre Francisco San
Romn y los ms experimentados mineros de Copiap. Uno de ellos, Toms Bobadilla, chileno, anti-
guo y experimentado minero de Copiap organiz una compaa de cateo en el verano de 1874-1875
hacia las montaas andinas del sur de Mendoza, descubriendo en el arroyo de la Choica, Cajon de la
Fortuna, la mina llamada Descubridora, cuyo pedimento fue presentado y provedo en Mendoza ante la
Diputacin de Minas de la provincia a los pocos das despus. Y anota que, adems de la razn de las
distancias que hacen preferible la va de Chile para la venta y exportacin de los metales, hay tambin
a favor de los mineros de la Choica, la circunstancia de ser aplicable para ellos la ley que exime de
derechos de exportacin a las pastas procedentes de minerales importados del extranjero, San Romn
Roman, Informe al Gobierno..., op. cit., p. 15.
32
Comisin de Redaccin, op. cit., p. 197.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
-xx-
ron el desierto de Atacama, de la enton-
ces provincia boliviana de Atacama, y
las regiones de Copiap y Coquimbo.
Era necesario saber de sus recur sos na-
turales. Esto abri un conicto diplom-
tico entre Chile y Bolivia. Se sucedieron
los tratados internacionales, de 1866 y
de 1874, entre ambos estados, para jar
los lmites en el pramo, ahora con el
co nocimiento de otro importante recur-
so: el salitre
33
.
Importa detenernos en la secuencia
del conocimiento cientco del desierto
de Atacama, sobre el que se acomodar
la contribucin de Francisco San Romn.
El desierto vio deslar una serie de
hombres de ciencia, de distintas discipli-
nas, como tambin exploradores y via-
jeros que dejaron registros e impresio-
nes de variada ndole y dismiles en su
valor cientco. Unos llamaron la aten-
cin sobre las condiciones climticas y
lo adverso del territorio para el hombre.
Otros apuntaron a jar la mirada en las
ex plotaciones mineras existentes y en
las potencialidades de nuevos hallazgos.
No faltaron los que repararon en la vida humana esparcida desde tiempos inme-
moriales en la costa los famosos changos, como en los faldeos cordilleranos,
agrupados en villorrios tanto prehispnicos como coloniales. Fueron visiones que
respondieron a la cultura de su poca. Y en dicho marco, se impusieron las mira-
das y perspectivas europeas.
El territorio del desierto de Atacama era muy conocido por las etnias origina-
rias. Un aprendizaje obtenido en su deambular en esta complementariedad de
pisos ecolgicos existentes entre la costa y las tierras altas del pramo. Era un sa-
ber espontneo combinado con la prctica. Los propios descubrimientos mineros
lo avalaban, tanto en pleno desierto como en la provincia de Atacama. La mejor
expresin era el conocimiento indgena de Chaarcillo que nunca reconoci Juan
Godoy. Lo mismo puede decirse de Caracoles en 1870.
La llegada de los hispanos y, en el perodo republicano, de los exploradores,
empresarios y hombres de la tcnica supuso un cambio epistemolgico de lo que
se va a entender por desierto de Atacama. El trnsito de cronistas, exploradores,
33
Cf. Jos Antonio Gonzlez Pizarro, Chile y Bolivia (1810-2000), en especial el apartado El
valor de un despoblado y la herencia de unos ttulos, pp. 341-354.
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FRANCISCO SAN ROMN Y SU OBRA
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viajeros y cientcos por el paisaje del desierto implic la dualidad de apreciar ste
desde dos niveles perceptuales:
a) lo visto y vivenciado y su comparacin con el paisaje del cual provenan
stos;
b) la descripcin del paisaje en orden a su utilidad para el ser humano, sus
ras gos de inhabitabilidad y los criterios de ideal de lo observado.
El cmulo de informaciones nos revela no slo el trasfondo de sus periplos
sino el paradigma cientco en boga. Va a constituir la diferencia de categoras en
cuanto a la certeza, entre aquellos viajeros que jams vieron el pramo en su ple-
nitud, el hinterland, de los que tuvieron la experiencia de vivenciarlo y atravesaron
el yermo legando sus relatos. De igual modo, los nes que animan a explorar el
desierto afectan la intencionalidad del relato. Esto se extrema cuando se asiste a un
conocimiento atingente al territorio, como ser los ingenieros de nes del siglo XIX
y sus instrumentos, de uno que es un mero registro circunstancial, el diario de un
soldado de la Guerra del Pacco. Todo esto conjuga la construccin de un discur-
so implcito sobre la naturaleza y cultura del territorio que comentamos.
Las percepciones que pueden inferirse del trco de caravanas entre la costa
y la precordillera, estableciendo rutas y sealando, a travs de geoglifos y petro-
glifos, el signicado de tales senderos, nos reeren a un espacio abordado desde la
complementariedad de pisos ecolgicos que es, a su vez, indisociable de la con-
guracin de lo csmico, parte de la Madre Tierra, la Pachamama. Con ello se inau-
gura la visin gensica que se estrellar con la trada por los ingenieros chilenos, o
los europeos como Aquinas Ried o Johann Jakob von Tschudi. Es la visin donde
lo csmico y lo hiertico acompaa el paso de los pueblos y de las culturas prehis-
pnicas, reputadas en el siglo del progreso como expresiones de supersticiones,
leyendas, ejemplo de la ignorancia de la mentalidad primitiva.
Lo epistemolgico en cuanto a esta relacin hombre/naturaleza nos conduce
a establecer lo que Klaus Eder ha sealado como la construccin social de la tri-
dimensionalidad de la naturaleza cognitiva, normativa o simblica
34
. La sealada
relacin implica distinguir tres fases en la evolucin de la reexin/hacer del hom-
bre con el espacio:
1. La dimensin csmico-sagrada, propia de los pueblos y culturas prehispnicas,
o culturas originarias, donde situamos a los atacameos y aimaras, que
cuidaron el equilibrio del uso del suelo en su acepcin ecolgica, pues el
desierto formaba parte de un orden mayor, el cosmos.
2. La dimensin naturalista-determinista, que aglutin tanto a los primeros es-
critos que versaron sobre el pramo, los cronistas hispanos, por ejemplo,
Ge rnimo de Vivar, como a los cientcos de la alborada republicana, ma-
ni festada en la obra de Rodulfo A. Philippi, que en su lectura de la rela cin
en comento, observaron en general la negatividad del desierto, adverso
para la vida humana, dejando abierta, sin embargo, que la even tualidad
34
Remito a lo expuesto por Klaus Eder, The Social Construction of Nature: A Sociology of Ecological
En lightenment.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
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del hallazgo de un recurso natural signicativo para la vida econ mica pu-
diese alterar lo anotado a mediados del siglo XIX.
3. La dimensin pragmtico-utilitarista, fruto de la recepcin de las ideas mo der-
nas del siglo XIX y que se proyectaron con fuerza durante todo el siglo XX. Fue
la establecida por los viajeros con algn inters puntual, por los pio neros del
desierto que exploraron su contorno en procura de la veta anhelada, por los
empresarios y trabajadores que arriesgaron sus destinos vi tales por las enormes
riquezas mineralgicas y posibilidades de su explo ta cin sin medida, como
acento dual: de un progreso tecnolgico y fe en su ca pacidad de controlar la
naturaleza y de una inexin radical en sus vidas y la posibilidad de construir
una nueva sociedad. Constituye la recepcin de las ideas del positivismo cien-
tco, evidenciado en las memorias de los in genieros chilenos, como Ale jan-
dro Bertrand o el propio Francisco San Ro mn.
La visin que se desprende de los cronistas permite sopesar el impacto del
paisaje observado. El despoblado de Atacama se opuso a lo percibido en el valle
de Copiap. Gonzalo Fernndez de Oviedo, en su Historia general y natural de las In
dias, con noticias allegadas, reere que Diego de Almagro supo de los dos cami-
nos, siendo informado de lo despoblado y estril de la tierra. Y supo que por el de
Atacama habra cuarenta jornadas de despoblado y sin agua. Pedro de Valdivia,
inform al Emperador en sus Cartas, que Copiap es la primera poblacin pa-
sando el gran despoblado de Atacama
35
. Lo visto y vivido por Pedro de Valdivia
fue refrendado por Gernimo de Vivar, que fue testigo de la relacin cultura-
naturaleza de la regin atacamea. En su Crnica y relacin copiosa y verdadera de los
reinos de Chile valor los modos de ser del pueblo Lican antai, al estampar en su
obra que era gente dispuesta y bien vestidos, como los del Per. En cuanto a la
tierra ponder la riqueza minera observada:
Hay en este valle de Atacama innita plata y cobre y mucho estao y plomo, y
gran cantidad de sal transparente. Hay mucho alabastro. Hay en s mismo, muchos
y muy innitas colores, colorado y azul, dacle ultramarino, que all se nombra en
Castilla. Hay yodo excelentsimo. De la otra sal que se cra para bastimento co-
mn, hay en gran cantidad de salitrales y azufre
36
.
Pedro Mario de Lobera en su Crnica del reino de Chile alude a la dureza del
desierto de Atacama,
cuya travesa es de ciento y veinte leguas, donde pasaron trabajos excesivos, por
ser muy estril y sin gnero de yerba, ni agua, ni otro pasto para los caballos. Son
35
Cf. Gonzalo Fernndez de Oviedo, Historia general de las Indias, p. 147; Pedro de Valdivia, Car-
tas que trata del descubrimiento y conquista de Chile, p. 26.
36
Seguimos la versin de Gernimo de Bibar, Crnica y relacin copiosa y verdadera de los reinos de
Chile, tomo 2. Importa tener presente de esta imagen primigenia y ms totalizante del yermo, ex-
puesta por Gernimo Bibar, los comentarios de Mario Orellana, La crnica de Gernimo de Vivar y los
primeros aos de la conquista de Chile y el interesante anlisis de Sarissa Carreiro, La crnica de Jernimo
de Vivar y el sujeto colonial, pp.31-55.
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FRANCISCO SAN ROMN Y SU OBRA
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tan speros y fros los vientos de los ms lugares de este despoblado, que acontece
arrimarse el caminante a una pea y quedarse helado y yerto en pie por muchos
aos, que parece estar vivo, y as se saca aqu carne momia en abundancia
37
.
Temprano los cronistas informan de los villorrios existentes, Atacama, Chiu-
Chiu, Toconao, Cobija, y de los accidentes geogrcos de mayor signicacin,
como el Morro Moreno. Junto con relatar cmo se aanzaba su dominio, Espaa
mostr una preocupacin por sealar su topografa en los levantamientos que hizo
durante su imperio en estas tierras. Ya en el siglo XVII, la costa del despoblado se da
a conocer por el cronista Antonio Vsquez de Espinoza quien, hacia 1618, reere
de la existencia de los puertos de Cobija, Tocopilla, el Morro y otros. Desde esa
fecha, Tocopilla va a ser conocida bajo otros topnimos como Baha Algodonales
o Caleta Duendes.
Como hiciera notar Bente Bittmann, durante el siglo XVI los marinos y corsa-
rios ingleses Francis Drake, en 1579, Thomas Cavendish, en 1587 y Richard Haw-
kins, en 1593, repararon en la costa de la baha San Jorge y en el Morro Moreno
y sus habitantes changos, no despertando en ellos mayor curiosidad el interior del
continente
38
.
Detrs de dicho saber se reejaba la adscripcin de los lugares a determinadas
jurisdicciones. Lo funcional del conocimiento geogrco no slo fue de inters
para las materias de hacienda sino, tambin, para las poltico-administrativas. El
desierto de Atacama en lo eclesistico dependi del obispado de Charcas. En lo
poltico-administrativo, el imperio espaol j los lmites en el ro Loa para separar
la jurisdiccin del virreinato de Per de la capitana general de Chile
39
.
Los mapas del imperio espaol que dieron cuenta del desierto de Atacama
consignaron que en el siglo XVIII era el lmite entre la capitana general de Chile
y el virreinato de Per, como lo muestra el Plano general del reino de Chile en la
Amrica meridional, elaborado en 1793 por orden del virrey de Per Francisco
Gil de Tabeada Lemos y Villamara; ms tarde, el ministro de Marina de la corona
espaola Juan de Lngara orden publicar en 1799, en Madrid, la carta esfrica de
la costa de Chile, levantada por la clebre expedicin de Alejandro Malaspina
40
.
37
Pedro Mario de Lobera, Crnica del reino de Chile, pp. 249-250.
38
Bente Bittmann, El Programa Cobija: Investigaciones Antropolgico-multidisciplinarias en la Costa Cen-
tro Sur Andina: Notas Etnohistricas, pp. 104-106.
39
La principal fuente jurdica del Derecho Indiano, Magestad Catlica del Rey don Carlos II,
Recopilacin de Leyes de los reinos Indias, estableci en su libro II, ttulo XV, en la ley 5, que la Audiencia
de Lima tenga por distrito la Costa que hay desde dicha ciudad hasta el Reino de Chile exclusive, y
hasta el puerto de Paita inclusive y por la tierra adentro hasta el Collao exclusive por los trminos que
se sealan a la Real Audiencia de la Plata. Aun ms, el Morro Moreno situado en la baha de San Jorge
donde se ubica Antofagasta estaba bajo la jurisdiccin en el siglo XVIII del corregimiento de Copiap,
refera Antonio Alcedo, Diccionario geogrco e histrico de Amrica. Tambin, Miguel Luis Amuntegui,
La cuestin de lmites entre Chile y Bolivia, pp. 57-60; Miguel Hurtado Guerrero, Memoria sobre el lmite
septentrional de la Repblica de Chile, pp. 34-35.
40
Vase. Rafael Sagredo Baeza y Jos Ignacio Gonzlez Leiva, La expedicin Malaspina en la frontera
austral del imperio espaol.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
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Tales trazos generales de la geografa fueron acompa-
ados de las anotaciones de los viajeros. Los del si glo
XVIII, como Amadeo Frezier
41
y Cristino y Con rado
Heuland
42
, no lograron alterar las im pre siones
des prendidas de la mapoteca colonial -un pa-
no rama desolador como de los cro nistas un
pai saje inhspito, rido, seco, sin agua ni vege-
ta cin.
Los registros de los cronistas y viajeros im-
pi dieron visualizar la utilidad del territorio.
El gran legado que entregaron los baqueanos y
ex ploradores del siglo XIX fue de carcter epis-
te mo lgico.
Lo que era denido como despoblado con
toda la fuerza simblica de ello: carencia de lluvia,
ora y fauna; inhspito, sin mostrar visiblemente
algo valioso en cuanto a recurso natural,
cmo poda concitar la atencin de nuevos
exploradores, cuando los cronistas hispanos,
desde Gernimo de Vivar y Alonso Gngora Marmolejo, hasta Pedro Mario de
Lobera, lo haban reputado de camino infernal para la existencia humana. El
conocimiento heredado, la autoridad de los primeros andantes por el yermo, estaba
muy arraigado.
Lo realizado por Espaa respecto del desierto fue asumido por los Estados
emergentes despus de las guerras de independencia de comienzos del siglo XIX,
para argumentar sus pretensiones de aplicacin del Utis possidetis iuris que, en gran
medida, correspondi a las soberanas territoriales de los nuevos Estados. Sus in-
terpretaciones jalonaron la historia republicana del siglo del progreso.
Al despuntar el siglo XIX, la imagen heredada comenz a ser puesta en cues-
tin, aunque con relativo xito. El minero Diego de Almeida y Aracena recorre el
yermo desde 1824 en busca de alguna veta. Francisco OConnor en 1826 atraviesa
el despoblado con la nalidad de establecer un puerto para Bolivia
43
. El resultado
41
Amadeo Frezier, Relation du voyage de la mer du sud aux cotes du Chily et du Perou, fait pendant les
annes 1712, 1713, 1714, registr la existencia del puerto de Santa Mara de Magdalena Cobija en 1712,
pero no lo visit, y sa fue su experiencia con el desierto de Atacama. Vase Amadeo Frezier, Relacin
del viaje por el mar del sur.
42
La expedicin de los hermanos Cristino y Conrado Heuland hacia el desierto de Atacama, en-
tre abril y junio de 1798, partiendo desde Copiap hasta San Pedro de Atacama y de all hacia Potos,
fue una de las ms importantes en cuanto a la recoleccin mineralgica con destino hacia Madrid. Cf.
Juan Carlos Arias Divito, Expedicin cientca de los hermanos Heuland 1795-1800. Preparamos un estu-
dio de la expedicin Heuland en el desierto de Atacama, sobre la base de la documentacin indita
espaola.
43
Vase Francisco OConnor, Observaciones hechas por el Coronel Francisco Burdett OConnor
en el reconocimiento que ha practicado de orden del Excmo. Sr. General en Jefe, Gran Mariscal de
Francisco J. San Romn, en tiempo de ser
llamado a la Comisin Exploradora del De-
sierto.
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FRANCISCO SAN ROMN Y SU OBRA
-xxv-
es la constatacin en 1830 por Alcides DOrbigny del recin habilitado puerto de
Cobija o Lamar
44
. El ingls Thomas Bridges alcanza el desierto hacia 1831 en su
labor de colectar plantas. Charles Darwin en 1835 recorre el desierto de Atacama
en las inmediaciones del departamento de Copiap, y deja noticia de Cobija
45
.
Cabe enfatizar que en el curso de la primera mitad del siglo XIX el puerto de Co-
bija atrajo la mayor atencin a travs de viajeros estadounidenses, como William
Ruschenberger, que en su Three Years in the Pacic; Including Notices of Brazil, Chile,
Bolivia and Per, describi el litoral y los asientos mineros de sus alrededores
46
.
El mdico alemn Aquinas Ried logr en 1851 llegar a Chiu-Chiu y al pucar
de Lasana
47
. El austriaco Johan von Tschudi se adentr por los arenales del pramo
en 1858
48
.
El viaje de Rodulfo A. Philippi, siguiendo el camino del Inca hasta llegar a San
Pedro de Atacama, entre 1853-1854, aunque dio a conocer el desierto, no lo gr
disminuir la arraigada nocin sobre su esterilidad. En su Viaje al desierto de Atacama
hecho de orden del gobierno de Chile en el verano 1853-1854, publicado en 1860, con-
sig n:
La narracin de mi viaje ha puesto de maniesto, que el Despoblado carece de todo
recurso para hacerlo habitable y para permitir que sea una va de comunicacin
y de comercio. Algunos hechos sin embargo, parecen estar en contradiccin con
es te aserto. De este hecho (la bsqueda de pozos en la expedicin de Pedro de
Val divia) se puede deducir con toda certidumbre que las aguas, en aquel tiempo,
eran tan escasas como lo son hoy en da, y de esta circunstancia pende la escasez
de la vegetacin, del pasto, del combustible, etc., en una palabra, la falta de agua
produce todas las dicultades y hace que aquel inmenso trecho de la tierra sea un
desierto y no una comarca frtil. Pero tal vez la industria humana, ayudada de los
Ayacucho, en la provincia de Atacama, los puertos de mar que comprende y el camino desde el punto
de Cobija hasta la capital de Potos.
44
Remito a Alcides DOrbigny, Viajes y viajeros: viajes por Amrica del Sur.
45
El cientco ingls apostill en sus observaciones que despus de Paposo, viene el gran desierto
de Atacama, barrera ms infranqueable que el mar ms terrible. Cf. Charles Darwin, Viaje de un na-
turalista alrededor del mundo, p. 416, se adentr en el desierto de Atacama hasta el salar de Maricunga
y sus anotaciones de los alrededores de Copiap, todava suscitan controversias. Cf. Edgardo Snchez
Mansilla, Andanzas de Charles Darwin por el Desierto de Atacama, pp. 6-16.
46
Vase William Lofstrom, Cobija y el litoral boliviano, pp. 15-65. Adems, da a conocer los
despachos consulares de Lewis Joel (1858-1866) y lo escrito por el mdico Henry Willis Baxley sobre
Tocopilla y Cobija en 1861. El diplomtico boliviano Jorge Gumucio Granier, ha dado cuenta de los
distintos ocios e informes norteamericanos relativos al litoral boliviano, en su libro Estados Unidos y el
mar boliviano. Testimonios para la historia.
47
Dr. Aquinas Ried, A description of Chiu Chiu, p. 115.
48
Vase Johann Jakob von Tschudi, Viaje por las cordilleras de los Andes de Sudamrica, de
Crdoba a Cobija, en el ao 1858. El citado autor hizo una donacin literaria a la Biblioteca Nacio-
nal, lo que mereci del rector de la Universidad de Chile, Andrs Bello, proponerlo como miembro
corresponsal de la Facultad de Matemticas, adems de hacerle llegar, por intermedio de Ignacio
Domeyko, la obra de Claudio Gay y los Anales..., entre otras producciones nacionales. Vase Boletn
de Instruccin Pblica, Sesin de 4 de septiembre de 1858, p. 125.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
-xxvi-
progresos inmensos que las ciencias naturales han hecho en los ltimos aos, podr
cambiar en algo la triste condicin del desierto? Se pueden utilizar las aguadas
para formar alrededor de ellas chacras, alfalfales, pequeos pueblos? Los pozos
artesianos quiz darn un medio de regar y de establecer siembras y prados. He
visto que muchas personas esperaban un gran xito de ellos. Desgraciadamente no
hay ninguna esperanza de poder obtener estos pozos en el desierto. Ahora, no hay
ningn pasto que el hombre cultiva para los animales, ninguna hortaliza que crezca
en tal clima y por eso creo que no se puede sacar provecho de ellas. Me parece
intil demostrar que es muy difcil, por no decir imposible, construir ferrocarriles
o telgrafos elctricos por el Desierto.
Aunque dejaba abierta la posibilidad de recticar su ltima armacin si se
vericase un da en el centro del desierto el descubrimiento de minas de meta les
preciosos de una riqueza fabulosa, porque sin eso nadie pensara en tales empre-
sas
49
.
No se modic mucho la imagen del desierto en los registros llevados por los
miembros de la Comisin Cientca Espaola al Pacco de 1863-1864. Manuel
Almagro, el encargado de recolectar los antecedentes antropolgicos y etnogr-
cos, nos ha dejado su impresin:
Anduvo parte del inmenso arenal que, empezando en la costa termina cien leguas
tierra adentro. Al amanecer lleg a la posta de Culupso, descans all algunas horas,
y concluy la jornada en una choza arruinada e inhabitada llamada Chancansi,
donde tuvo que permanecer todo el siguiente da, por haberse extraviado una mula.
Al viento ardiente del desierto se una la carencia de agua, pues el riachuelo que
por all pasaba la traa tan salobre y desagradable como la de Loeches. El 25 (abril
de 1864) lleg hasta la posta de Huacate, tambin sobre el desierto, inhabitado, con
la misma calidad de agua; el 26 lleg al pueblecito de Calama, donde pudo saciar
su sed; el 27 sigui al casero de Chiu-Chiu distante 45 leguas de Cobija. Practic
all muchas excavaciones, de las cuales tuvo el placer de sacar numerosas momias,
que con mucho trabajo han podido ser conducidas hasta Madrid
50
.
Importa destacar la labor de Ignacio Domeyko, no slo como explorador del
desierto de Atacama, aun cuando no se intern hacia el corazn de ste, sino como
observador crtico de los exploradores y cientcos que legaron apuntes sobre el
49
Philippi, op. cit., pp. 131-132.
50
Manuel Almagro, Breve descripcin de los viajes hechos en Amrica por la Comisin Cientca enviada
por el Gobierno de S.M.C. durante los aos 1862 a 1866 .Acompaada de dos mapas y de la enumeracin de
las colecciones que forman la exposicin pblica, p. 75.
Una visin del desierto entre los restantes miembros de la Comisin, se encuentra en nuestros
es tudios: La Comisin cientca espaola al Pacco en Chile (1862-1865). Diario de Francisco Martnez y Sez
(Trans cripcin, estudio preliminar y notas de Jos Antonio Gonzlez Pizarro); Los artculos de Rafael Castro y
Ordoez en El Museo Universal (1863-1864) sobre la Comisin de Naturalistas Espaoles en Amrica;
La Comisin Cientca del Pacco en Chile, 1863-1864.
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 26 26-09-12 13:20
FRANCISCO SAN ROMN Y SU OBRA
-xxvii-
gran pramo. Los valiosos antecedentes aportados por Rodulfo A. Philippi para
el estudio mineralgico del desierto de Atacama, fueron examinados por Ignacio
Domeyko al concluir su viaje el sabio alemn
51
. Tambin se ocup, en lo relativo al
desierto, el importante volumen del teniente James M. Gilliss, The US. Naval Astro-
nomical Expedition to the Southern Hemisphere during the years 1849- 50- 52, publicado
en Washington en 1855
52
.
Un avance en el conocimiento del Despoblado signic el viaje del francs
Amado Pissis que, por orden del gobierno, reuni varios antecedentes del desierto
de Atacama, toda vez que ya se haba descubierto salitre
53
. La atencin hacia lo
fsico, lo supercial de lo observado hasta entonces fue corroborado por Amado
Pissis quien, en su Informe sobre el desierto de Atacama, su jeologa i sus productos mine-
rales presentado al gobierno chileno en 1877, escribi:
Se considera generalmente el desierto de Atacama como un extenso llano encerrado
entre dos cordilleras: la de la costa y cordillera de los Andes. Esta idea est muy lejos
de ser exacta. La parte interior del desierto no se compone nicamente de llanuras;
contiene adems numerosas serranas que se extienden de una cordillera a otra y la
dividen en grandes hoyas hidrogrcas limitadas por cadenas transversales, cuya
direccin es aproximativamente la del noroeste al sureste. Entre los paralelos 23
y 27 existen cuatro de estas hoyas, en las cuales se ven todava los cauces de los
antiguos ros que regaban estas extensas regiones
54
.
Las impresiones de la costa del yermo de Francisco Vidal Gormaz no hicieron
ms que raticar la imagen del desierto. Sus trabajos en el Anuario Hidrogrco de la
Armada de Chile, como sus valiosas Geografa nutica de Bolivia y Noticias del desierto
y sus recursos
55
, fueron los textos que tuvo el gobierno para acometer otros esfuerzos
51
A ttulo de muestra, Ignacio Domeyko, Examen i anlisis de las sales que se hallan esparcidas
en la supercie del suelo en el Desierto de Atacama, pp. 262-264.
52
Ignacio Domeyko, Jeografa. Estudios geogrcos sobre Chile, pp. 18-61. En este texto alude
a que James M. Gillis, indica que el ancho del territorio, contado del este al oeste, la (sic) da 97 millas
a la latitud de 34, i solamente 80 en la latitud de 24. Menos exacta i sin duda errnea es la asercin del
autor sobre que el gran cordn de los Andes ocupa las dos terceras partes de la Repblica, p. 23. En
cuanto a la aseveracin de James M. Gillis, muy poco se sabe tanto de las cordilleras del Norte como
del Sur de Chile, Ignacio Domeyko cuestionar ese apresuramiento de pasar de un asunto a otras
cuestiones, p. 30, nota 2.
53
Sobre la contribucin de Amado Pissis al conocimiento cartogrco, vase Jos Ignacio Gonz-
lez Leiva, Primeros levantamientos cartogrcos generales de Chile con base cientca: los mapas de
Claudio Gay y Amado Pissis, pp. 21-44.
54
Citado en Jos Antonio Gonzlez Pizarro, Imaginarios contrapuestos: el desierto de Atacama
percibido desde la regin y mirado desde la nacin, pp. 91-116. Cita en pp. 101-102.
55
Para esto en febrero de 1879, hizo imprimir una segunda edicin de la Jeografa Nutica de Boli-
via, acompandola de un plano de la parte del desierto de Atacama, comprendida entre los paralelos
22 y 26. En el siguiente mes se complet el trabajo anterior con la publicacin de las Noticias del
desierto i sus recursos, pp. V-VI.
La difusin de los aportes de Francisco Vidal Gormaz, como el primero de Alejandro Bertrand so-
bre el desierto de Atacama, discurri a travs del Anuario Hidrogrco de la Marina de Chile, dependiente
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 27 26-09-12 13:20
DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
-xxviii-
cientcos y exploratorios hacia la zona. Sin embargo, el conocimiento del paraje
en los textos ms relevantes de difusin pblica, o en los auxiliares de la instruc-
cin, no sufri grandes cambios.
Reparemos que los datos sobre el desierto, fragmentarios por cierto, estaban
diseminados. E, incluso, una vez descubierto salitre en el interior de Antofagasta,
la repercusin en la opinin pblica tard. Una vertiente interesante, es la confor-
macin literaria del desierto y la descripcin que asume la naturaleza y el hombre
en la lrica y en la prosa del siglo XIX
56
. El desierto no incentiv la pintura, por ms
que Johann Moritz Rugendas algo hizo o Jos Santos Ossa trazara algn boceto.
El paisaje, en apariencia monocromtico, no estimul al artista. No obstante, su
poblamiento y fundamentalmente las instalaciones industriales, con maquinarias,
ferrocarriles, inventos y procedimientos metalrgicos, tuvieron su correlato pro-
gresista, no romntico, en las placas fotogrcas
57
.
En este contexto sobresale la voz de Jos Victorino Lastarria, severa sobre lo
realizado por Rodulfo A. Philippi y su obra sobre el desierto de Atacama, pero
atenta al sentido que abrigaba la riqueza de Caracoles y el mpetu observado en
Mejillones. Los chilenos mostraban su capacidad de inventiva y el anhelo de una
sociedad ms progresista, guiada por el saber positivista. Su alegato fue un opscu-
lo titulado Caracoles. Cartas descriptivas sobre este importante mineral dirigidas al Sr. D.
Toms Fras, Ministro de Hacienda de Bolivia, editado en Valparaso en 1871
58
.
Un francs, Andr Bresson leg una serie de ricas impresiones en las dcadas
de 1870-1880 referidas tanto al mineral de Caracoles y otros yacimientos, como a
la actividad ciudadana y comercial de los puertos de Cobija y Mejillones
59
.
Hacia mediados de la dcada de 1880 se poda contar con una lista numerosa
de autores que haban ofrecido sus comentarios, notas e informaciones, tanto de
carcter ocial como ociosa, sobre el desierto. Algunos haban sido encomen-
dados, por las circunstancias de la guerra del Pacco, para estudiar la eventual
de la Ocina Hidrogrca de la Marina Nacional, creada el 1 de mayo de 1874. La publicacin, como
ha sido puesto de maniesto por Zenobio Saldivia Maldonado, contribuy notablemente a las ciencias
fsicas. Vase Zenobio Saldivia Maldonado, La ciencia en el Chile decimonnico, pp. 131-140.
56
Una visin sucinta de esta arista, inaugurada por Carlos Walker Martnez, en 1867, con su poe-
ma Al Desierto de Atacama, en nuestro estudio Breve bosquejo de la pampa y el hombre nortino en
la literatura nortina, pp. 81-97.
57
Sobre el punto, lase las reexiones de Manuel Vicua Urrutia, Eplogo, pp. 131-134.
58
Sobre la crtica de Jos Victorino Lastarria a Rodulfo A. Philippi, vase el estudio introductorio
de Augusto Bruna Vargas- Andrea Larroucau, La epopeya de un sabio: Rodulfo Amando Philippi en
el desierto de Atacama, pp. xxxiv-xxxviii.
El gegrafo francs Elise Reclus, en su obra, La Terre, Paris, 1868, haba aseverado: las riquezas
minerales... harn de aquel despoblado uno de los centros ms fecundos de la industria minera, la cual
ha principiado ya varias explotaciones, en ambos extremos del Desierto, como para apoyar en ellas su
futura conquista de toda la regin, citado por Jos Victorino Lastarria, Miscelnea histrica i literaria, p.
223, nota 1.
59
Vase Andr Bresson, Bolivia: sept annes dexplorations, de voyages et de sjours dans lAmrique
aus trale. Hay versiones castellanas: Andr Bresson, El desierto de Atacama y Caracoles, pp. 887-912;
Andr Bresson, Una visin francesa del Litoral Boliviano (1886).
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FRANCISCO SAN ROMN Y SU OBRA
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orga nizacin poltico-administrativa del desierto de Atacama, entre ellos Francisco
Vidal Gormaz
60
; otros, como el inuyente ingeniero de minas, Matas Rojas Del-
gado, que edit la obra de mayor inuencia en la zona en el siglo XIX, El desierto
de Atacama y el territorio reivindicado, conciliaba su visin tcnico-cientca sobre
la actividad minera con la mirada poltica de la defensa de los intereses minero-
salitreros
61
; para concluir con la slida obra del ingeniero Alejandro Bertrand, yer-
no de Francisco Vidal Gormaz, que contribuy a despejar el velo sobre el vasto y
rido territorio en 1885 con su Memoria sobre las cordilleras del desierto de Atacama y
regiones limtrofes; ms tarde, en 1900 dara a conocer su Memoria sobre la exploracin
a las cordilleras del desierto de Atacama: efectuado en los meses de enero a abril de 1884.
FRANCISCO SAN ROMN Y EL DESIERTO DE ATACAMA
El decreto de 17 de abril de 1883 rmado por el Presidente de la Repblica, Do mingo
Santa Mara y su ministro del Interior, Jos Manuel Balmaceda, seala lo siguiente:
Art.1. Una Comisin Exploradora del Desierto de Atacama compuesta de un in-
ge niero en jefe que la presidir, de dos ingenieros segundos, de los cuales uno se r
gelogo y el otro gegrafo, de dos ingenieros ayudantes y de un ecnomo, pro-
ceder a hacer los estudios de que se trata en el presente decreto.
Art.2. Se levantar la carta topogrca del desierto con los detalles de su oro-
grafa e hidrografa, demarcacin de las aguadas naturales y de los puntos en que
stas pueden ser abiertas.
Art.3. Se clasicarn geolgicamente los terrenos, habida consideracin a su
im portancia mineralgica, y se reunirn colecciones completas de sus rocas y pie-
dras minerales, detallndose con la precisin posible las corridas y localidades de
for macin metalfera.
60
Remito a mi estudio, La provincia de Antofagasta. Creacin y consolidacin de un territorio
nuevo en el Estado chileno: 1888-1933.
61
Cf. Jos Antonio Gonzlez Pizarro, Espacio y poltica en Antofagasta en el ciclo salitrero. La
percepcin del desierto y el sentimiento regionalista, 1880-1930, pp. 251-290.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
-xxx-
Art.4. Se estudiarn y describirn las minas metlicas y yacimientos salinos, los
ingenios metalrgicos y los tratamientos empleados en ellos.
Art.5. Se trazarn en la carta topogrca los caminos que faciliten las comuni-
caciones del desierto y que mejor se adapten a su fomento y prosperidad indus trial.
Art.6. Se tomarn, en general, todos los datos que el estudio mismo del desierto
ofrezca al inters de la industria y a la posibilidad de plantearla con ventaja para
las empresas particulares.
La Comisin Exploradora del Desierto de Atacama estuvo integrada por Fran-
cisco J. San Romn, como ingeniero jefe, Alejandro Chadwick, como ingeniero
ge grafo y Lorenzo Sundt como gelogo. Ms tarde, se incorporaron Santiago Mu -
oz, como ingeniero 2 y A. Garca Quintana, como ayudante
62
. Tambin la in-
tegraron Abelardo Pizarro y ngel Lynch. No todos terminaron el cometido de la
Comisin, que comenz en junio de 1883 y concluy en 1890.
Fiel a su conviccin que la experiencia aquilatada se impone sobre la especu-
la cin o las abstracciones sobre materias de las ciencias fsicas, Francisco San Ro-
mn busc a una persona experta para incursionar el desierto. Leamos lo que nos
describe:
El modelo caracterstico de este recomendable tipo de hombre en la honrada
per sona de don Pablo Torres, cateador de profesin y uno de los ms antiguos
prc ticos y conocedores del Desierto, tan til, por estas condiciones, para gua, co-
mo necesario para darnos a conocer los nombres geogrcos de lugares, minas y
mon taas, a lo ms en su ms antigua y autorizada aceptacin y conocimiento no
fcil de poseer en medio de una verdadera anarqua de ttulos y nombres propios
aplicados antojadizamente y muchas veces repetido uno solo entre numerosos
puntos o acumulados unos cuantos sobre uno solo
63
.
El historiador Oscar Bermdez Miral, en un magnco estudio sobre esta Co-
misin, dio cuenta del itinerario de la Comisin que, en una primera etapa, entre
junio-julio de 1883, recorri la zona de Copiap para, en agosto, adentrarse en
ple no desierto. Prosigui por el camino del Inca con direccin hacia lo que hoy
se denomina cordillera de Domeyko hasta desviarse con destino a Taltal. Una
segunda campaa se inici en el mes de enero de 1884 y se extendi hasta mayo,
partiendo de nuevo desde Copiap, recorriendo la sealada cordillera de Dome-
yko y las cuencas de Maricunga y de Pedernales, centrndose en
el estudio orogrco de la alta regin que determina el divorcio de las aguas y
separa a Chile de la repblica Argentina, precisndose as, cientcamente, la lnea
de los lmites internacionales
64
.
62
Vase ms adelante, p. 10.
63
Vase ms adelante, pp. 9-10.
64
Oscar Bermdez Miral, Las exploraciones del Desierto de Atacama dirigidas por el ingeniero
don Francisco J. San Romn, p. 314.
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 30 26-09-12 13:20
FRANCISCO SAN ROMN Y SU OBRA
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Una tercera etapa o campaa se veric entre julio y septiembre de 1884, y
per miti concluir el estudio entre el valle de Copiap y Taltal en la franja costera.
La cuarta etapa que requiri los primeros meses de 1885 se concentr en el reco-
nocimiento de la regin de Atacama hasta su lmite oriental. La siguiente, entre
abril y junio de 1885, cubri todos los pueblos precordilleranos y sus accidentes
geogrcos hasta llegar al ro Loa. En la segunda mitad del ao, la Comisin volvi
a revisar las anotaciones surgidas en Chaarcillo, la cordillera Darwin y la que-
brada de Paipote y, en el primer semestre de 1886, destin su tiempo a estudiar la
composicin geolgica del valle de Copiap y al deslinde de los departamentos
de Copiap y Chaaral. Al hacer el camino de Tocopilla hacia el cantn del Toco,
de ochenta kilmetros, se form la imagen matizada de la pampa salitrera, descri-
biendo su paisaje:
Las minas de cobre, exhiben el mismo aspecto de desolacin y esterilidad que es
comn a todo el desierto, siendo necesario llegar al campo de los trabajos de ela-
boracin del salitre y especialmente a las riberas del Loa para gozar un cam bio
65
.
En el mes de abril de 1886 explor, teniendo como base de operaciones Ca-
lama, todo el interior de las cordilleras hasta la puna de Atacama. En esa oportu-
nidad Francisco San Romn no deja de mencionar el cambio experimentado por
Calama desde su inclusin a la soberana chilena:
Puerto interior de trnsito para el comercio con Bolivia. De caseros insignicantes,
esparcido en un mar de vegas saladas y pantanos insalubres, iba pasando a pueblo
donde humeaban chimeneas de fbricas, rodaban carretas y se levantaban edicios
para negocios y escuelas
66
.
Una ltima campaa en la zona de la puna de Atacama la acometi, partiendo
desde Buenos Aires, en abril de 1887, con lo cual el levantamiento de datos del
rea qued concluido. Su trnsito por Pastos Chicos, Susques, lo condujo a consig-
nar la complejidad habida en la puna de Atacama:
Geogrca o naturalmente, estbamos entonces en aguas argentinas, pero el lmi-
te poltico entre las repblicas limtrofes, Bolivia y Argentina no haba hecho esa
diferencia, y segn los tratados y el hecho, estbamos en el territorio boliviano
ad ju dicado a Chile, siendo la cordillera orogrca y no la hidrogrca la que los
di vida
67
.
En 1887, despus de emprender la ltima expedicin en la puna, la Comisin
Exploradora, anota Oscar Bermdez Miral,
65
Vase ms adelante p. 143
66
Vase ms adelante p. 145.
67
Vase ms adelante p. 160.
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 31 26-09-12 13:20
DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
-xxxii-
dej de existir como tal al pasar a refundirse en la cuarta Seccin de Geografa
y Minas de la Direccin de Obras Pblicas. El resto de ese ao lo ocup San Ro-
mn en excursiones mineras y geolgicas que realiz solo y sin auxiliar alguno,
ocupando los ltimos meses en el estudio de la hidrologa del desierto
68
.
Lo que avizor Francisco San Romn de esta nueva dependencia, ms trabas que
apoyo, se cumpli a la letra.
La estructuracin de la nueva dependencia con su consiguiente presupuesto,
afect al nanciamiento de la Comisin y a sus actividades en el ao 1888, mas no
cej de retornar al desierto, ahora, acompaado del ingeniero gegrafo Enrique
Barraza, para examinar, adems, la costa al sur de Caldera. En abril avanz desde
la extremidad austral del yermo hasta el ro Loa. El ao 1889 retom los estudios
hidrolgicos del desierto de Atacama. La carta topogrca del Desierto y cordilleras
de Atacama fue concluida en 1890, para lo cual cont, desde 1888, con el apoyo de
una comisin presidida por el astrnomo Huber Alberto Obrecht, cuya tarea fue
la comprobacin, por medio de los procedimientos geodsicos, de la exactitud
de los trabajos realizados por la Comisin Exploradora
69
. En la segunda mitad de
1890, se concentr en el estudio petrogrco de las colecciones mineralgicas para
despus emprender la confeccin de la carta geolgica-minera que, por ltimo,
debi dejar, pues fue nombrado delegado ante el V Congreso Internacional de
Geologa en 1891.
68
Oscar Bermdez Miral, Las exploraciones..., op. cit., p. 317. Dicho traslado administrativo
molest a Francisco San Romn, por ser fruto meramente burocrtico y no de una reexin metdica
en cuanto su nalidad, lo que le llev a consignar sobre el punto: Porque no hemos entrado todava
en este terreno de ilustrarnos a nosotros mismos o ilustrar a los dems en el conocimiento de nuestros
recursos y de las circunstancias naturales e industriales que le acompaan. Nuestros ingenieros y mi-
neros no tienen tiempo que ocupar en estos trabajos de inters general y los que el gobierno destina al
servicio de la minera no lo hacen tampoco, porque no hay plan ni concierto, reglamentacin ni orden,
ideas ni direccin, y podra agregarse que ni inters ni conocimiento de las necesidades e importancia
de estudios y trabajos razonados para auxilio de una industria difcil en su ejercicio y que tanto necesita
de los ejemplo de la experiencia. Una seccin de minas anexa a la Direccin de Obras Pblicas es
un absurdo administrativo, pero sin personal y sin elementos para hacerla servir a sus objetos, es una
suprema inutilidad. Cf. Vase ms adelante p. 134.
69
Bermdez Miral, Las exploraciones..., op. cit., p. 319.
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 32 26-09-12 13:20
FRANCISCO SAN ROMN Y SU OBRA
-xxxiii-
En el transcurso de su misin, mantuvo siempre informado al ministro del
Interior de los avances de su trabajo. La primera relacin est fechada en Copiap,
el 24 de octubre de 1883, oportunidad en que da de las operaciones ejecutadas:
185 vrtices de tringulos, casi todos ellos centros de estacin.
6 bases medidas directamente.
22 determinaciones de latitud.
68 ozimutes magnticos.
6 determinaciones de la declinacin magntica.
142 observaciones meteorolgicas completas.
28 minas visitadas y estudiadas.
9 delineaciones de caminos y quebradas importantes.
1000 rocas, minerales y fsiles catalogados.
75 ejemplares de plantas coleccionadas.
La Comisin no posee ms que un solo instrumento de gran precisin, un
teodolito de Troughton comprado a Sohwalb Hermanos y otro prestado
70
.
Ya entonces para Francisco San Romn la escasez de agua no deba constituir
tampoco motivo de horror al desierto, puesto que en las quebradas o caadas
profundas, en las faldas de montaas o en los distintos pozos que se perforaban, el
agua surge abundante y exquisita.
Un segundo informe fue despachado desde Copiap el 26 de septiembre de
1884, dando cuenta de la gran cantidad de material reunido, lo que exigira algn
tiempo para su estudio, concluyendo:
bajo el triple punto de vista de la geografa, geologa y metalurgia, bastara, para
los nes puramente cientcos, la exposicin razonada de los hechos y de las de-
ducciones que de ellas se desprenden
71
.
70
Francisco San Romn, Desierto de Atacama. Informe pasado al gobierno por la comisin ex-
ploradora, pp. 275-280, cita en p. 275. Vase ms adelante pp. 30-32.
71
Francisco J. San Romn, Exploracin Cientca del Desierto de Atacama. Informe al gobierno
por la comisin exploradora, Copiap, 26 de setiembre de 1884. Al Seor Ministro del Interior, pp.
363-370, cita en p. 363. Vase ms adelante pp. 74-80.
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 33 26-09-12 13:20
DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
-xxxiv-
Un tercer informe, evacuado desde Antofagasta, el 22 de febrero de 1890, dio
cuenta pormenorizada de su estada en la ciudad, entre el 12 y 19 de febrero. La
residencia le permiti interiorizarse del inusitado desarrollo de Antofagasta y apre-
ciar las instalaciones del complejo metalrgico de Huanchaca en Playa Blanca,
visitar la Compaa de Salitre, el Morro Moreno y las guaneras
72
.
En Antofagasta, para Francisco San Romn, lo ms imponente era la Fundi-
cin de Huanchaca, que describi con admiracin:
Construido recientemente por la Compaa de Huanchaca, tiene por base de ali-
mentacin los minerales de la mina de Pulacayo de Bolivia, pero puede hacer
fren te, por la generalidad de sus aplicaciones y la magnitud de sus obras, a toda la
produccin minera de la costa. Es el establecimiento metalrgico ms considerable
de la Amrica del Sur, y sus descripciones y fotografas, exhibidas en la Exposicin
de Chicago por su constructor y contratista, el ingeniero norteamericano Wendt,
llamaba la atencin de los visitantes en las galeras destinadas al ramo de me ta-
lurgia. El local de las obras dista 6 kilmetros al sur del pueblo de Anto fagasta y se
extiende desde la orilla del mar, en un plano inclinado y sobre una grande extensin
de terreno, hasta los terraplenes del ferrocarril a Bolivia. En su administracin
se ocupan seis ingenieros y como seiscientas personas ms entre operarios y em-
pleados de diversas categoras. La fuerza motriz es producida por un motor Corliss
de triple expansin, con cuatro cilindros y fuerza de mil caballos, auxiliado por
otros motores menores con diferentes destinos y dispuestos para reemplazar al
principal en los casos de paralizacin por accidente u otras razones. La bomba de
alimentacin general que levanta el agua del mar, nica disponible en el lugar, es
Worthington, de Nueva York, con capacidad para cerca de quinientos mil litros
diarios. La molienda cuenta con 6 chancadoras Blake con poder para 200 toneladas
diarias con su sistema de cilindros, harneros, etc., 20 bateras de pisones, sistema
norteamericano de California, con capacidad para 200 toneladas en 24 horas y
varios otros aparatos especiales para molienda de diferentes materiales. Para la
fundicin se cuenta con 2 hornos de manga sistema Denver de forma rectangular,
con 3 anexos de copelacin y 1 de renacin de plomos. Para la calcinacin hay
una serie de hornos y cilindros giratorios de White y Brckner; 20 kilos para que-
mas piritas y un gran horno Stetsfeldt. Para la amalgamacin, 30 tintas de cobre
con capacidad para 2 toneladas cada una, con sus anexos para lavar, para repasos
y limpiar las amalgamas. Para refogacion de las pellas se dispone de 12 hornos de
quemar, y 6 para fundir la plata en barras
73
.
72
Vase ms adelante pp. 194-199.
73
San Romn, Resea..., op. cit., pp. 319-320. En esta obra alude que su composicin es un mero
extracto, en su mayor parte, de los manuscritos que desde aos ha estoy preparando para la publicacin
de las obras que por comisin especial fui encargado de redactar, aludiendo a la Comisin Explora-
dora del Desierto, p. 1.
La importancia de Huanchaca ha sido puesta de relieve por Mara Teresa Ahumada, Huanchaca,
perl de la expresin patrimonial y tecnolgica de una poca. El complejo Huanchaca cerr al despuntar el
siglo XX, por la inundacin de las minas de Pulacayo de Simn Patio, y fue declarado monumento
nacional por decreto 0009 de 1974, quedando al cuidado de la Universidad Catlica del Norte. En la
actualidad, la asociacin entre el casino Enjoy y el hotel del Desierto con la Universidad Catlica del
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 34 26-09-12 13:20
FRANCISCO SAN ROMN Y SU OBRA
-xxxv-
El relato permite sopesar no slo el impacto visual de la monumental construccin
en el entorno costero, sino tambin su gravitacin en la actividad minero-metalr-
gica de la zona.
El ltimo informe, redactado en Santiago el 10 de marzo de 1890 y dirigido al
decano de la Facultad de Ciencias y Matemticas, muestra su experiencia acumu-
lada. En l aparece la visin del ingeniero en cuanto al papel de su disciplina en
contacto con la realidad minera y, principalmente, con los avances tecnolgicos
de punta de la actividad salitrera, que superaban con creces los laboratorios y
clases universitarias. Tambin habla de la prctica concreta que
los jvenes estudiantes de la Universidad han hecho en mi compaa, siguindome
en el itinerario de mis excursiones por el norte de la repblica.
Escribe:
el resultado de tres meses de instruccin prctica ha de inuir indudablemente con
cierta ecacia en preparar el criterio industrial y despertar en la joven inteligencia
de los estudiantes las ideas de la aplicacin de los estudios tericos al ejercicio de
las operaciones que en la vida profesional del ingeniero constituyen su ms activa
labor y fecunda consignacin.
Apreciacin fundamentaba en observaciones llevadas a cabo en distintos lugares
del desierto de Atacama como, por ejemplo, del procedimiento de amalgamacin
con el Sr. Darapski en Taltal
74
.
Repara en la pujante industria salitrera de Antofagasta un verdadero labora-
torio tanto natural como tecnolgico para los estudiantes de ingeniera:
En la industria salitrera, desde la inspeccin de los terrenos, los mtodos de explo-
tacin del caliche hasta la elaboracin en las ocinas y tratamiento de las aguas
viejas por yodo, todo lo han inspeccionado con brillante atencin en Antofagasta,
debido al seor don W. Carvallo
75
.
La concepcin de la enseanza-aprendizaje que visualizaba se desprenda de la
pro pia experiencia vivida en el Colegio de Minas de Copiap, e iba a ser asumida por
los directivos de la educacin de Antofagasta, mas no por la Universidad de Chile.
Norte, ha permitido la creacin de la fundacin Huanchaca, con vista a la formulacin de la preserva-
cin del monumento nacional y la creacin de museos de la riqueza mineralgica de la zona.
74
Luis Darapsky, era un ingeniero alemn, que lograba conciliar su inters lolgico con lo geol-
gico, y publicar en Alemania, en 1894 un bosquejo geogrco sobre la puna de Atacama y en 1900 su
importante volumen sobre el departamento de Taltal. El mismo se reedita en la Biblioteca Fundamen-
tos de la Construccin de Chile, tomo 63.
75
Vase ms adelante, pp. 205-207. A la poca, 1883-1887, por ejemplo, el ingeniero ingls Josiah
Harding, levant el tendido de la lnea frrea desde Pampa Alta hasta el lago Ascotn, alcanzando el
puente la altura de 3.956 m.s.n.m. El famoso viaducto de Conchi estuvo operativo hasta 1918, cuando
se construy una variante. Cf. Ernesto Greve, Historia de la Ingeniera en Chile, p. 507.
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 35 26-09-12 13:20
DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
-xxxvi-
El liceo de hombres de Antofagasta, creado por el gobierno de Jos M. Balma-
ceda, en 1887, cont con un programa de estudio en 1902 orientado a cursos de
aplicacin prctica, donde se ense:
Contabilidad comercial y minera, geografa econmica, qumica aplicada, nociones
de metalurgia y explotacin de minas, dibujo de mquinas, complementos de una
lengua viva, nociones de derecho administrativo y de minas y de economa poltica
y trabajos manuales,
que prepar a los jvenes para el mercado laboral minero-salitrero
76
.
Por esta poca, el decano de la Facultad de Ciencias Fsicas y Matemticas,
Diego A. Torres, reparaba que deba hacerse una inexin en la enseanza tcni ca
de los ingenieros para orientarlos hacia las necesidades que demandaba la indus-
tria nacional:
La enseanza destinada a la formacin de ingenieros no debe limitarse solamente
a los conocimientos especulativos de los diversos ramos que la forman, sino que
debe extenderse a la aplicacin prctica de todos ellos,
como lo expuso en su discurso en la tercera sesin general del Congreso de En-
seanza Pblica de 1902
77
.
Aun as, ya avanzado los primeros lustros del siglo XX, la sugerencia de Fran-
cisco San Romn no surta efecto y, peor an, todo el potencial de formacin de
capital social en la pampa salitrera, donde se buscaba un plan de investigaciones,
no se aprovech para el pas
78
.
Los resultados de la Comisin Exploradora al Desierto de Atacama se proyecta-
ron en dos niveles. Uno determin con exactitud qu se iba a entender por el terri-
torio del desierto de Atacama, y el otro asign nombres a los principales accidentes
geogrcos del pramo, inclinndose por el reconocimiento de los hombres ilustres
que, de una u otra forma, le precedieron en defender, difundir o enaltecer el terri-
torio nacional.
76
Cf. Boletn de Instruccin Pblica. Consejo de Instruccin Pblica, sesin de 7 de enero de 1902.
Luego, gracias al tesn del ingeniero Augusto Bruna se fundar en 1918 la escuela industrial, que
bajo la direccin del ingeniero Horacio Melndez, dio forma a la escuela industrial de Minas y Salitres,
para nalmente, en 1929, ser conocida como Escuela de Minas de Antofagasta. De sus aulas salieron
generaciones de tcnicos mineros habilitados para proseguir estudios ingenieriles universitarios. Las
diversas prcticas en establecimientos industriales y en especial en las diversas ocinas salitreras, puso
en tela de juicio en la dcada de 1920 la formacin ingenieril de la Universidad de Chile, en el mbito
salitrero. Vase Juan Panads Vargas, Antofagasta y los inicios de la educacin tcnica; Alberto Lete-
lier, Los ingenieros y la industria salitrera.
77
Cf. Diego A. Torres, Organizacin de la enseanza tcnica en armona con los dems rdenes
de la enseanza especial, pp. 299-300.
78
Hemos estudiado esto en Tecnologa y ciencia en la industria del salitre durante el ciclo Shanks. La
bsqueda de un programa de investigaciones. El gran laboratorio salitrero que funcion hasta 1931, crea-
do por la Asociacin de Productores de Salitres, el laboratorio Chorrillos estuvo ubicado... en Valparaso.
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 36 26-09-12 13:20
FRANCISCO SAN ROMN Y SU OBRA
-xxxvii-
Gracias al esfuerzo de Francisco San Ro-
mn se pudo percatar el mundo cientco que
la nomenclatura del desierto de Atacama se ha-
ba angostado en cuanto al territorio colonial,
dado que en su obra Desierto y cordilleras de Ata-
cama de 1896 estableci una estrecha rela cin
entre lo que se entenda por el desierto de Ata-
cama con lo que se conoca a partir de los pue-
blos e industrias establecidos en su planicie. En
la pgina inicial del volumen I de su obra se lee:
El largo trecho de territorio chileno que corre
desde el agreste valle del Huayco hasta las pam-
pas salitrosas por donde corre el ro Loa, com-
prendindose entre ambos lmites extremos
to do lo ancho de Chile que se extiende desde
las costas del Pacco hasta la cresta de los An-
des, constituye lo que propiamente se toma-
ba por Desierto de Atacama hasta principios del
pre sente siglo. Ha venido res tringindose esta
denominacin ms y ms hacia el nor te a me-
dida que el pro gre so general y los des cu bri mien tos mineros poblaban o hacan
accesibles a la exploracin aquellos terri to rios, fundndose pueblos y crendose
industrias en ellos; ms, como mero ttulo geo grco y sobre todo como signicacin
de una zo na de aridez y de producciones exclusivamente debidas al reino mineral,
la tra dicin y la costumbres conservan aun aquella denominacin para toda esa co-
ma rca que hoy abraza dos provincias chilenas, Atacama y Antofagasta.
Reparemos que en 1904 el director del observatorio astronmico de Santiago,
Sr. Hubert A. Obrecht, manifest su preocupacin por establecer con cierto grado
de precisin los paralelos 23 y 24 hacia el interior del desierto de Atacama. Se
apoy como referencia en la lnea del ferrocarril de Antofagasta a Bolivia y
en las pirmides de demarcacin de la delegacin salitrera, postes telegrcos y
ocinas salitreras en funcionamiento
79
. Cualquier modicacin de las seas refe-
renciales haca inviable en la poca saber dnde se estaba. Aquello equivala a la
capacidad de orientacin de la que hablara el arquitecto Jos Ricardo Morales, de
que un hombre orientado adquiere talante dominador
80
. La desorientacin en el
hombre conduca a empamparse, en su acepcin, de perderse en el desierto.
Los estudios de Francisco San Romn permitieron despejar de modo deni-
tivo las nomenclaturas y designaciones de los variados accidentes geogrcos del
desierto. En el segundo tomo de su obra cumbre, escribe:
79
Sobre la materia, remito a Ernesto Greve, Informe sobre la demarcacin de los paralelos de los grados
23 y 24 de latitud meridional, elevado a la Superintendencia del Salitre.
80
Jos Ricardo Morales, Arquitectnica. Sobre la idea y el sentido de la arquitectura, p. 177.
Francisco J. San Romn, ingeniero y pa-
dre de familia.
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 37 26-09-12 13:20
DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
-xxxviii-
La designacin de nombres geogrcos a aquellos caracteres fsicos ms notables
por el papel que desempean en el relieve y conguracin del terreno, ya que deba
ser distinguido con una denominacin que los caracterice y seale con claridad
y precisin, fue propuesto por el autor al Ministerio correspondiente, previa la
venia del Instituto de Ingenieros que la acogi con plena aprobacin. El pas y los
escritores nacionales y extranjeros, tambin por su parte, la han sancionado con
unnime aceptacin
81
.
Haciendo justicia a los hombres que haban escrito sobre algn punto de su
geografa o, bien, se haban internado en el yermo, en procura de fortuna, de ins-
peccionar y cotejar su riqueza mineralgica, de levantar los estudios planimtricos,
de catalogar su ora y fauna, etc., propuso al gobierno designar diversos cordones,
con los nombres de cordillera Darwin, Domeyko, Claudio Gay y DOrbigny, en
lo que atae a los extranjeros ms notables; sierra Gorbea y altiplanicie Philippi,
monte Pissis, sierra de Almeyda, sierra Vicua Mackenna, cerro Vidal Gormaz,
volcn Lastarria y sierra Barros Arana, para todos los nacionales, destacndose las
designaciones de los hombres pblicos ms relevantes del pensamiento liberal
82
.
Importa destacar la vinculacin del nombre de Guillermo Wheelwright vol-
cn Wheelwright con la ruta por donde los ingenieros que obedecan a las rde-
nes del gran empresario sudamericano, trazaron las primeras lneas de un proyecto
de ferrocarril trasandino. El nevado Jotabeche, en recuerdo a la fama de don
Jos Joaqun Vallejo, hijo distinguido de Copiap, literato, industrial y minero; el
ro Astaburuaga, en reconocimiento a Francisco S. Astaburuaga, meritorio autor
del Diccionario geogrco de Chile.
FRANCISCO SAN ROMN Y LA CULTURA ATACAMEA
Un aspecto menos conocido de la Comisin Exploradora fue su contacto con los
pueblos indgenas, habitantes de la precordillera andina.
El encuentro con las comunidades andinas constituy el choque de dos mun-
dos. La expresin chilenizar entonces equivala a civilizar, fue un axioma. De
esta mentalidad estuvo revestida la Comisin Exploradora. El mundo indgena era
la barbarie, cuando no el salvajismo, en el lenguaje de los militares y de los inge-
nieros, sin entrar en mayores disquisiciones antropolgicas.
Francisco San Romn anota el contraste entre la habitacin de un nativo y la
carpa de los exploradores:
habitaba aquel ser humano un hueco entre dos piedras, desnudo de todo objeto de
comodidad, como si lo habitara un reptil; los peones levantaban nuestra carpa de
limpia lona coronada con un gallardete tricolor que ondeaba alegre y vistosamente
81
Vase ms adelante p. 337.
82
Vase ms adelante pp. 335-339, las nominaciones y sus fundamentos, tanto de nacionales
como extranjeros.
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 38 26-09-12 13:20
FRANCISCO SAN ROMN Y SU OBRA
-xxxix-
en aquellos aires donde jams haba otado emblema alguno de idea patritica,
profana o sagrada
83
.
Cabe destacar que el proceso de chilenizacin del territorio comenz a operar
temprano en la regin a travs del ejrcito y la iglesia catlica. En su visita al norte,
en 1890, Jos Manuel Balmaceda en Antofagasta le seal al vicario apostlico,
Luis Silva Lezaeta, la necesidad de desplegar sacerdotes en la precordillera y en
la puna de Atacama; lo cual se hizo, llevando instrumentos imprescindibles, como
los textos de lectura de las escuelas primarias chilenas, y tambin dejando marcas
pictricas en las iglesias de la precordillera
84
. Anotemos que el propio Francisco
San Romn, al apreciar la vida de los atacameos, mezclada con mayor propie-
dad aun de las tradiciones bolivianas, estima que el mecanismo de civilizar debe
ser el mismo que se ha empleado como medio de reduccin en el pasado: el
catecismo cristiano y las prcticas de culto, aun cuando, apostilla con irona,
dejando por lo dems, a los indgenas favorecidos con este necesario pero mera-
mente terico o platnico servicio, tan brutos y degradados, tan intiles e infelices
como antes
85
.
Se detiene en admirar la semejanza de las construcciones indgenas con las
exis tentes en los valles Calchaques, en Argentina, y nos reere:
Basta llegar a los indgenas de Aiquina, Caspana y otras de nuestro itinerario del
sa lado y sus auentes para recordar las anlogas famosas construcciones de los
ha bitantes de las laderas y precipicios de montaas en Mxico y Estados Unidos.
Aqu como all, las habitaciones son en lo esencial de piedras, defendidas por
si solas en sus alturas inaccesibles al borde de paredes verticales o parapetadas
dentro de reductos y fortalezas. No porque aquellas razas primitivas vivieran ex-
clu sivamente en condiciones de guerra sino porque, de entre las poblaciones que
eran esencialmente agrcolas como las de los ros y praderas, no queda hoy sino
restos aislados e imperceptibles que es necesario buscar con cierta prolijidad pa ra
apercibirse de su existencia. En cuanto a la forma de aquellas construcciones y
materiales en suspensin, como nidos de guilas en lo ms escarpado de los ba-
rran cos, se ven reproducidas las mismas guras en rectngulos, paralelogramos,
crcu los y las almeras, parapetos y torres, estn construidas con cierto esmero,
pro bablemente tambin destinadas a sacricios u otros servicios del culto religioso
83
Vase ms adelante p. 161.
84
Para esto, remito a Jos Antonio Gonzlez Pizarro, El catolicismo en el desierto de Atacama. Iglesia
Sociedad Cultura, 1557-1987, el apartado El Vicariato Apostlico y la accin pastoral y cultural en el te-
rritorio precordillerano, pp. 57-66; Comunidad, espritu y mundo entre las faenas mineras y el bullicio
urbano costero.
85
Vase ms adelante p 157. En otro lugar, va a considerar que la pobreza de los indgenas ha
sido el resultado de los funcionarios de las contribuciones, y de la otra plaga la de las visitas anuales
del cura, p. 255. Cabe hacer notar que tales observaciones reeren aunque no lo seala al perodo
boliviano, donde el tributo colonial indgena fue suprimido por las fuerzas militares chilenas.
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 39 26-09-12 13:20
DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
-xl-
y los mismos utensilios, armas, instrumentos, las indispensables puntas de echa
o arpones hechos de cuarzo, slex o obsidiana u otras rocas duras y cortantes
86
.
En Chiu-Chiu tuvo oportunidad de visitar los cementerios indgenas y obtener
cuatro momias completas, en buen estado de conservacin y adornadas con sus
pintados ropajes y diversos objetos de adorno y utensilios, que remiti a Rodulfo
A. Philippi para la correspondiente seccin del museo Natural
87
.
Mayor impresin le causaron los cementerios de los changos, en toda la costa
del desierto de Atacama, donde reere que han sido exhumados varios restos hu-
manos con abundante utensilios de pesca.
Cmo no sorprenderse e interesarse vivamente por estos objetos, cuando inespe-
ra da mente volvemos a dar con ellos, iguales e idnticos en otras apartadas, casi
opuestas regiones extremas del globo?
88
.
Su reexin sobre los pueblos indgenas del desierto de Atacama, desliza una
mirada humanitaria hacia la infelicidad de stos y, a la vez, una crtica sobre el
papel eclesial en la redencin de los mismos, al puntualizar:
No se puede inducir al salvaje a obedecer ni a aceptar los benecios de la educa-
cin y la moral mantenindoles al mismo tiempo en vergonzante y aictiva mise-
ria, con los sufrimientos del hambre y de la desnudez, con la conciencia de su
degradante inferioridad y bajo la paternidad de autoridades eclesisticas que les
hacen vislumbrar la felicidad y la justicia solo para el otro mundo
89
.
Imbuido en el halo ilustrado y en la responsabilidad del hombre civilizado,
destin parte de su estada en los faldeos cordilleranos a colectar las voces de la
lengua cunza de los atacameos.
Importa destacar que en sus recorridos por los caseros de Toconao, Cmar,
Peine y Tilomonte, pudo acopiar una gran cantidad de lxico en su nalidad de
salvar los ltimos restos de esta lengua, aunque debi vencer la porada reserva
y recelosa cautela con que los naturales ocultan sus tradiciones y esquivan toda
ocasin de ser interrogados. Para ello cont con el apoyo de un sacerdote, un
ilustrado y estudioso sacerdote, presbte ro C. Maglio que se dedic con inters al
mismo objeto. La palabra cunza, escribe, surgi a raz de que:
86
Vase ms adelante p. 149.
87
Vase ms adelante p. 146.
88
Vase ms adelante p. 148. Aprovecha de sealar que en el museo de Historia Natural de Berna
se encuentran restos de las extinguidas razas de la costa del Pacco.
89
Vase ms adelante p. 157. Para una insercin del discurso de Francisco San Romn en el ima-
ginario nacional y el contexto entre el pueblo atacameo y el Estado chileno, remito a Jos Luis Mart-
nez, Relaciones y negociaciones entre la sociedad indgena de la regin atacamea y la sociedad y el
estado chilenos; Nelson Martnez, Jos Luis Martnez y Viviana Gallardo, Presencia y representacin
de los indios en la construccin de nuevos imaginarios nacionales (Argentina, Bolivia, Chile y Per,
1880-1920).
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 40 26-09-12 13:20
FRANCISCO SAN ROMN Y SU OBRA
-xli-
con motivo de averiguar sus pro nom bres
po sesivos, tuve ocasin de com pren der
que la invariable con tes ta cin cun za que
an tes daban al ser in terro gados acom -
pa an do la voz con un mo vimiento de
los brazos mostrndose as mismos era
sim ple mente el posesivo plural nuestro.
Ca reciendo pues de una voz responden
len gua cunza, es decir, nuestra lengua.
Sin comprender estas circunstancias, se
les ha dado a los abo rgenes y a su lengua
el nombre de cunza
90
.
Fue un aporte importante, aunque
suscit puntuales reparos desde el pun-
to de vista lolgico, de parte de Anbal
Eche verra y Reyes. Cabe indicar que el
sucesor del presbtero Maglio en la pa-
rroquia de San Pedro de Atacama, fue
el sacerdote francs Emilio Vasse, ms
tarde conocido en el mundo literario
como Omer Emeth. Emilio Vasse, jun-
to con Anbal Echeverra y Reyes y F-
lix Segundo Hoyos, dieron a conocer un
aporte ma yor a la lengua de la etnia ata-
camea, cuando en 1896 public Glosa-
rio de la lengua atacamea.
LA OBRA DE FRANCISCO SAN ROMN DESPUS DE LA GUERRA CIVIL DE 1891
Antes de concluir el ao 1890, se public la
Carta Geogrca del Desierto i Cordilleras de Atacama. Levantada por la Comi-
sin Exploradora de Atacama. Francisco J. San Romn- Ingeniero Jefe- Santiago
Mu oz Ingeniero ayudante. Direccin General de Obras Pblicas. Seccin de
Mi nas i Geografa. Santiago de Chile. 1890
91
.
90
Francisco J. San Romn, La lengua cunza de los naturales de Atacama, 1890. Tambin fue publicado en
la Revista de la Direccin de Obras Pblicas, y reproducido por la Revista Chilena de Historia y Geografa. Fue ree-
ditado por Mario Bahamonde, en la revista Ancora. Francisco J. San Romn remiti la publicacin hecha en
la Imprenta Gutenberg al Instituto de Ingenieros de Chile, que fue acogida en la sesin extraordinaria del
11 de noviembre de 1890. Una deferencia de su parte al Instituto, al cual, sin embargo, nunca perteneci.
91
Greve, Historia..., p. 156. Reere Oscar Bermdez, en su Historia del salitre, desde sus orgenes hasta
la Guerra del Pacco, p. 361, nota 1 seala que Francisco San Romn levant un plano general de la
regin salitrera comprendida en este territorio, o sea, de la regin del Toco, en 1886.
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 41 26-09-12 13:20
DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
-xlii-
El 1 de enero de 1891 se iniciaba la guerra civil. Parte de la marina de guerra
apoyaba la causa del Poder Legislativo que, haba destituido al presidente Jos
M. Balmaceda. ste encontr en el ejrcito su mejor baluarte. Todos tomaron po-
siciones en el pas. Si el norte se erigi como el territorio de las llamadas fuerzas
constitucionales la Junta funcion en Iquique, el centro-sur del pas se mantuvo
junto a las fuerzas presidenciales, que usaron todos los medios represivos para
mantener el orden pblico.
Francisco Javier San Romn mantuvo la lealtad al Presidente de la Repblica. De
otra manera no se comprendera su designacin por parte del presidente Jos M. Bal-
maceda, mediante el decreto nmero 44, del 19 de junio de 1891, como delegado del
Gobierno de Chile en el Congreso Geolgico de Washington, (y) para que contrate
en el extranjero la impresin de dos mil ejemplares del mapa general ilustrado de
la regin comprendida entre Coquimbo y Pisagua
92
.
En su viaje se dirigi primero a Europa, con destino a Suiza, donde en Berna
pudo presentar sus trabajos para la Exposicin Universal de Geografa, los cuales
constituyeron toda una sorpresa por su originalidad.
Sus labores realizadas en Estados Unidos de Amrica estn detalladas en su
obra magna. Cabe apostillar que fue el nico latinoamericano en el Congreso Geo-
lgico, y que tuvo el apoyo de las instituciones cientcas estadounidenses para
acometer la tarea de la impresin del mapa. Le cupo ser nombrado vicepresidente
del Congreso. Su estada en Estados Unidos sera muy corta, pues la derrota de las
fuerzas balmacedistas en Concn y Placilla, en agosto, signic la dimisin de Jos
M. Balmaceda y su asilo en la Legacin Argentina. Francisco San Romn fue des-
tituido. Su vida haba cambiado. Sin embargo, hacia nes del ao 1891 apareci su
nica colaboracin para los Anales del Instituto de Ingenieros
93
.
En el transcurso del ao 1892, una vez retornado al pas, escribe:
deb dar cuenta de mis actos y de mis obras como exjefe de la Comisin Ex plo-
ra dora de Atacama y de la Seccin de Minas y Geografa de la Direccin Ge ne ral
de Obras Pblica. Mi demanda por devolucin del puesto que ocup en la ad-
ministracin pblica y del cual fui despojado por los procedimientos de ca lu m-
nia y sorpresa que ya he denunciado, al ser atendida con la altura y equidad que
distingue a nuestros hombres de Estado, ha debido producir en los autores del
despojo la inquietud de una severa reaccin del inters pblico perjudicado
94
.
92
Vase ms adelante p. 211.
93
Francisco J. San Romn, El calor y su conversin en trabajo, pp. 389-406. En su texto arma:
Entre los frutos que nos brinda el generoso suelo, los de origen minero, que nos han enriquecido tan
rpidamente, realizando en medio siglo de existencia las grandezas de una civilizacin que no habra-
mos alcanzado aun, sin ese recurso extraordinario, son los que ms necesitan del auxilio de aquellas
transformaciones del progreso, para poder restituir con la economa, lo que se pierde por el empobre-
cimiento de la riqueza fcil y espontnea de las minas en el primer periodo de su existencia, p. 389.
94
Francisco J. San Romn, Los estudios del desierto y cordilleras de Atacama. Nota del seor Ministro de
Obras Pblicas y su contestacin por Francisco J. San Romn, pp. 1 y 5. El asunto apuntaba a que los libros,
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 42 26-09-12 13:20
FRANCISCO SAN ROMN Y SU OBRA
-xliii-
Una de las inquietudes que le atrajo de la vida poltica, y que expres en rei-
teradas ocasiones, fue la situacin de la demarcacin limtrofe de Chile con los
pases vecinos. Las manifest a travs de la prensa, en el diario La Unin, en abril
de 1893, El Constitucional, en enero de 1895 y La Unin, en febrero de 1895, siendo
muy crtico del entendimiento de los mapas que haban congurado nuestras re-
laciones exteriores
95
. Reere Enrique Kaempfer que Francisco San Romn, junto
con l, se opuso en 1896 a entregar la puna de Atacama a Argentina.
Atento a las nuevas corrientes ideolgicas y a los sucesos dominantes en la es-
cena mundial, escriba en 1895 que haba una tendencia a la paz y concordia entre
las naciones, como tambin a
mejorar las condiciones de las clases obreras, multiplicar los dones de la caridad,
difundir los conocimientos, morigerar las costumbres, velar por la salud pblica y
facilitar en lo posible las dicultades de la vida
96
.
En tal sentido admir la lantropa privada de los estadounidense para aliviar las
necesidades y luchar contra el agelo del alcoholismo.
Invitado por la Comisin Directiva de la Exposicin Nacional de Minera y
Metalurgia, redact en 1894 el extenso volumen titulado Resea industrial e histrica
de la minera i metalurjia de Chile. Dos aos despus, en 1896, se editaban los dos
primeros tomos de su principal obra, Desierto y cordilleras de Atacama
97
En 1898 fue nombrado ingeniero en jefe de la Comisin encargada del estudio
del ferrocarril longitudinal que, escribe Enrique Kaempfer, cruzando el desierto
archivos, muestras geolgicas, reunidos por la Comisin no estaban disponibles en la seccin de Geo-
grafa y Minas de la Direccin de Obras Pblicas, segn haba denunciado el nuevo jefe, con fecha 30
de agosto de 1892. El Ministro consideraba que todo ese material era propiedad del Estado. Con fecha,
28 de octubre de 1892, desde Puno, Francisco San Romn hizo los descargos.
95
En su artculo, El orijen de las dicultades en la cuestin de lmites chileno-arjentino, arma
con autorizada palabra: Se dira que toda nacin aspirante a gurar en lnea de nivel con las ms
civilizadas del mundo o, por lo menos, colocada en puesto culminante en cualquier parte del globo de-
bera, en primer lugar, conocer el propio suelo que pisan sus habitantes, darse cuenta de su extensin,
de sus recursos y exactos lmites con relacin a los vecinos que la rodean. Hemos celebrado tratados
internacionales en que se designan los nombres y situaciones geogrcas al revs, tomando el ocaso
por el levante y dando a la ubicacin del lmite, por no saber como trazarlo, el carcter de giratorio con
que se distinguen los pedimentos de mineros que no saben por donde va la veta; y as tenemos mapas
que suprimen valles extensos y poblados o guran otros que no existen; en que se dibujan montaas
sobre plena llanura, etc. No se puede defender, gobernar, ni administrar as convenientemente un pas
que tiene cuestiones internacionales con sus vecinos. Ofreci su ayuda un deber en su concepto al
gobierno para la demarcacin limtrofe en la cordillera de San Francisco. Cf. Francisco J. San Romn,
La cuestin internacional de lmites i el mojn de San Francisco. Todos estos artculos y otros los
reuni bajo el ttulo Estudios i datos prcticos sobre las cuestiones internacionales de lmites entre Chile, Bolivia i
Repblica Arjentina, citas en pp.57-58. Posteriormente, esta serie de artculos lo incorpor en el tomo II de
Desierto y cordilleras de Atacama, agrupados bajo el epgrafe Transcripcin sobre cuestiones jeogrcas
aplicables a los lmites internacionales.
96
El arbitraje internacional, p .65.
97
Vase p. 5 en adelante.
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de Atacama, unir el centro de la repblica con la provincia de Tarapac, y donde
Enrique Kaempfer fue llamado por Francisco San Romn para acompaarlo como
ingeniero primero en la seccin Chaaral a Taltal
98
. Fue la postrera contribucin
de su competencia tcnica al progreso nacional.
Sus ltimas actividades las realiz en 1899, haciendo varios viajes para infor-
mar sobre minas y aguadas por encargo de particulares
99
.
En 1902 vio la luz el tomo tercero de su obra, dedicado a la Hidrologa. Su
plan comprenda cinco tomos
100
. Ese mismo ao, el 21 de abril, y despus de una
prolongada enfermedad falleci en Santiago.
Sobre la vida y la obra de este insigne ingeniero chileno, los juicios son contun-
dentes. El gran historiador del salitre, Oscar Bermdez Miral, escribi:
El contenido cientco que ella encierra, el tratarse de trabajos hechos por primera
vez en forma completa, enriqueciendo con ello nuestros conocimientos geogrcos,
y sobre todo, su gran belleza descriptiva, dan a esa obra valor perdurable
101
.
Mientras que el Instituto de Ingenieros de Chile, a travs de sus Anales..., arm:
El seor San Romn posea varios idiomas y profesaba un verdadero culto por la
ciencia y a ella dedic sus mejores aos. Era tambin un artista, su alma vibraba
con las armonas musicales, e interpretaba con acierto a los grandes clsicos. La
ciencia, pierde en el seor San Romn a uno de sus ms fervorosos adoradores, el
arte uno de sus hijos, y la patria un gran carcter, una clara inteligencia, uno de los
hombres que ms han luchado por su engrandecimiento. El Instituto de Ingenieros
de Chile ha visto desaparecer a uno de los ms distinguidos ingenieros del pas
102
.
98
Kaempfer, op. cit., p. 51.
99
Lorenzo Sundt, Introduccin, p. VI.
100
Algunos de sus apuntes de archivos las carpetas del perodo de la Comisin Exploradora,
probablemente destinados a dar forma a los tomos IV y V del Desierto y cordilleras de Atacama, fueron
reunidos por el diligente ingeniero de minas Lorenzo Sundt, y publicados en 1911 (vase nota 99),
advirtiendo: no fueron destinados los apuntes del seor San Romn a ser publicados en esta forma,
sino despus de los estudios de ocina y del perfeccionamiento del mapa y de los perles geolgicos...
las observaciones geolgicas tuvieron para l que ser de un inters secundario. Consecuencia de esto es
que la denominacin dada a las diversas rocas ha sido completamente provisoria y hasta algunas veces
errnea. Cf. Lorenzo Sundt, Estudios jeoljicos i mineraljicos del desierto i cordillera de Atacama por
Francisco J. San Romn, injeniero de minas, jefe de la Comisin Esploradora del Desierto de Atacama.
Publicados bajo la vigilancia de la Sociedad Nacional de Minera, p. V. En el artculo necrolgico de
los Anales del Instituto de Ingenieros, el redactor arma: Preparaba un cuarto volumen, sobre la jeoloja
del Desierto cuando le sorprendi la muerte. Hemos tenido oportunidad de ver aquella obra en prepa-
racin, llena de observaciones hechas con claridad de criterio, que dan idea exacta de su preparacin
tcnica, op. cit., p. 198.
101
Bermdez Miral, Las exploraciones..., op. cit., p. 323.
102
Comisin de Redaccin, op. cit., p. 198.
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FRANCISCO SAN ROMN Y SU OBRA
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LA NUEVA EDICIN
El nombre de Francisco San Romn est unido a los tres tomos de Desierto y
cordilleras de Atacama. Una obra densa tanto en su calidad cientca como por su
extensin. Nunca hubo una segunda edicin de esta obra, publicada, como hemos
sealado, entre 1896 y 1902.
Hemos considerado para esta edicin los dos
primeros tomos. Del primero, la parte correspon-
diente al itinerario de las exploraciones, donde el
estilo del autor es, a la vez, conciso y bello en de-
leitarnos con los das de campamento y las distintas
vicisitudes de un viaje que se extendi por cerca de
ocho aos. Su lenguaje nos introduce en la inmen-
sidad del paisaje desrtico, donde la soledad es una
el acompaante. Tambin ofrece las descripciones
respecto de los poblados precordilleranos transi-
tados y, por cierto, todos los informes evacuados
por la Comisin. Del segundo, referido a la Geo-
grafa General, se contiene toda la informacin de
la provincia de Antofagasta, creada en 1888, que
el volumen resea con prolijidad, con noticias de
inters variado; los antecedentes sobre el levanta-
miento del mapa geogrco, con los datos tcnicos,
que toma en cuenta lo trazado por Rodulfo A. Phi-
lippi y fundamentalmente la justipreciacin cientca de lo obrado por Alejandro
Bertrand, con todas las bases de medidas levantadas por la Comisin dirigida por
Francisco San Romn. En esta seleccin de su obra el lector podr apreciar los fun-
damentos de sus propuestas aceptadas por el gobierno para designar diversos
accidentes geogrcos y las notas de agradecimientos de familiares y, en algunos
casos, de los mismos personajes que haban sido reconocidos en vida por l. Tam-
bin se ha seleccionado lo relativo a la Orografa, para concluir con un apartado
sobre la Hidrografa del desierto de Atacama. Cabe indicar que el espacio del
despoblado posee un nmero signicativo de hoyas hidrogrcas.
El arduo trabajo de campo llevado a cabo por Francisco San Romn, con su
competencia tcnica, se mantiene vigente en lo relativo a la descripcin geogrca
de la antigua provincia de Antofagasta, actual Regin de Antofagasta, Capital
minera de Chile, con mucha propiedad. A travs de su lectura se podr apreciar
el seco paisaje, con sus peculiares elementos climticos, que nuestro autor nos re-
lata con objetividad y a la vez empata. Se apreciar tambin la proeza humana de
conquistar, vivir y morir en el espacio, tal vez, ms rido del mundo. Una empresa
que todava sigue animando a muchos chilenos, a los cuales esta obra les ofrece
una sucesin de continuidad que redoblar sus esfuerzos.
Francisco J. San Romn junto a su
padre.
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FRANCISCO SAN ROMN Y SU OBRA
-liii-
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EL DESIERTO Y CORDILLERAS
DE
ATACAMA
E
l largo trecho de territorio chileno que corre desde el agreste valle del Huasco
hasta las pam pas salitrosas por donde corre el ro Loa, comprendindose entre
ambos lmites extremos todo lo ancho de Chile que se extiende desde las costas
del Pacco hasta la cresta de los Andes, constituye lo que propiamente se tomaba
por desierto de Atacama hasta principios del presente siglo.
Ha venido restringindose esta denominacin ms y ms hacia el norte a me-
dida que el progreso general y los descubrimientos mineros poblaban o hacan
accesibles a la exploracin aquellos territorios, fundndose pueblos y crendose
industrias en ellos; mas, como mero ttulo geogrco y sobre todo como signica-
cin de una zona de aridez y de producciones exclusivamente debidas al reino mi-
neral, la tradicin y la costumbre conservan an aquella denominacin para toda
esa comarca que hoy abraza dos provincias chilenas, Atacama y Antofagasta.
La conguracin general de Chile, con su valle longitudinal recostado sobre la
falda occidental de los Andes y limitado hacia el lado del Pacco por la cordillera
martima que se interrumpe de trecho en trecho en su encadenamiento para dar
paso a los ros y valles que lo surcan atravesndolo, se reproduce en el desierto
de Atacama despus de haber desaparecido en las provincias de Acon cagua y
Co quimbo, donde los brazos desprendidos de una y otra cordillera, cruzndose y
en trelazndose en potentes macizos transversales, dan all al territorio el aspecto
de una serie de zonas o cintos montaosos que lo cien de oriente a poniente.
Comienza aqul y termina este ltimo carcter fsico del pas precisamente en
la lnea de divisin administrativa entre las provincias de Co quimbo y Atacama,
que sigue las alturas por donde se separan a sus respectivos cauces las aguas co-
rrespondientes a las hoyas hidrogrcas de Elqui y el Huasco, ms o menos segn
el paralelo de 29 y desde la baha de Chaaral hasta la cordillera de Doa Ana.
Desde aquel nuevo punto de partida, reproducindose la conguracin de las
dos cordilleras paralelas y el valle central intermedio, contina ste sin ms inte-
rrupcin de importancia hasta el Loa y las pampas del Tamarugal.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Tales caracteres salientes del aspecto fsico del desierto de Atacama determi-
nan diferencias de clima y de condiciones hidrolgicas, denen las zonas de com-
posicin geolgica y los grandes accidentes gensicos, sealan la distribucin de
las especies mineralgicas y marcan lneas de orientacin al explorador minero.
La desnudez de toda vegetacin aprovechable en el suelo, una atmsfera siem-
pre despejada y seca cuando no es en la orilla del mar, y un terreno en todas partes
desnudo y a todas profundidades apto para las explotaciones mineras, son otras
tantas condiciones naturales de la constitucin geolgica y sonoma fsica del de-
sierto que imprimen un carcter especial y determinan propias y privativas peculia-
ridades as a sus producciones mismas como a las industrias que de ellas derivan.
El aspecto fsico de un territorio interesa tan vivamente al estudio del investi-
gador cientco como al mero explorador industrial, que slo busca bienes mate-
riales y fuente de trabajo en sus afanes de observar y descubrir.
Las cadenas de montaas, con su composicin, su orientacin y sus accidentes,
revelan a la ciencia del uno el orden de los misterios de la creacin, tanto como
sealan a la sagacidad del otro los secretos del yacimiento y distribucin de los
me tales.
Los fenmenos meteorolgicos, que en medio de aquella naturaleza austera
del desierto ofrecen los aspectos del cielo estrellado, que riega las tierras con el ro-
co, de las noches brumosas y de las maanas que el sol despoja de sus velos nebu-
losos llenando de luz y calor el espacio, no despiertan en el buscador de fortuna
menos tiles enseanzas para guiarse en sus indagaciones de descubrir, que en el
sabio ideas y reexiones sobre las ciencias meteorolgicas. Porque sabe aqul, por
su experiencia en el arte de interrogar a la esquiva naturaleza de sus desiertos, que
aquellos fenme nos determinan el rgimen de las aguas, exteriores o subterrneas,
y con esta clave dene los contornos y busca con razonada diligencia los depsitos
de salitre, descubre la salvacin y los recursos, encontrando el agua invisible en el
subsuelo, la persigue en las profundidades o la toma como gua en las humeda-
des para l reveladoras que se le presentan en el laboro del ln, en el fondo de
la mina.
Los aspectos naturales le son tambin familiares y lo guan en su inteligente y
fecunda perseverancia de buscar y encontrar la riqueza que impulsa el progreso,
multiplica las fuerzas y labra la felicidad humana.
En la estructura y composicin de la montaa indaga el panizo revelador,
bus ca la roca pintadora, y no es siempre necesario que el crestn de plata reeje
sus destellos al sol para que la luz de su experiencia lo gue hacia el lugar del ya-
cimiento.
La profusin y la trascendental importancia de tantos hallazgos as debidos,
en todo el desierto de Atacama, a la sola y espontnea iniciativa par ticular, con
in menso benecio de la riqueza pblica que adquira con ellos nuevos mercados
pa ra todos los frutos, trabajo y remuneracin para todas las clases sociales, actividad
co mercial, fuerza y podero para el pas y tantos otros bienes, hubieron al n de
estimular a las autoridades administrativas, al gobierno de la nacin, a decretar el
estudio y razonada exploracin de aquel territorio, destinando al efecto algo de los
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EL DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
recursos y atencin que se acordaban a otros intereses y a otras localidades de la
repblica.
Coincida el inters de entonces con la reciente terminacin de la Guerra del
Pacco, que reintegraba a Chile en la posesin completa del desier to y cordillera
de Atacama, abriendo ms vasto campo a su jurisdiccin y a su actividad indus-
trial, y en esta virtud, e inspirndose el gobierno en la necesidad de tener el
co nocimiento de los recursos de aquella extensa porcin de la rep blica, y a n
de dictar en su servicio y fomento las disposiciones que su importancia requera,
formul en el siguiente decreto el completo plan de estudios y exploraciones, que
expresa:
Santiago, 17 de abril de 1883
He acordado y decreto:
Art. 1. Una comisin exploradora del desierto de Atacama com pues ta de un
ingeniero en jefe que la presidir, de dos ingenieros segundos, de los cuales uno
se r gelogo y el otro gegrafo, de dos ingenieros ayudantes y de un ecnomo,
pro ce der a hacer los estudios de que se trata en el presente decreto.
Art. 2. Se levantar la carta topogrca del desierto con los detalles de su
orografa e hidrografa, demarcacin de las aguadas naturales y de los puntos en
que stas pueden ser abiertas.
Art. 3. Se clasicarn geolgicamente los terrenos, habida conside ra cin a
su importancia mineralgica, y se reunirn colecciones completas de sus ro cas y
piedras minerales, detallndose con la precisin posible las corridas y lo calidades
de formacin metalfera.
Art. 4. Se estudiarn y describirn las minas metlicas y yacimientos salinos,
los ingenios metalrgicos y los tratamientos empleados en ellos.
Art. 5. Se trazarn en la carta topogrca los caminos que faciliten las comu ni-
caciones del desierto y que mejor se adapten a su fomento y prosperidad in dustrial.
Art. 6. Se tomarn, en general, todos los datos que el estudio mismo del de-
sierto ofrezca al inters de la industria y a la posibilidad de plantearla con ventaja
para las empresas particulares.
SANTA MARA
J.M. BALMACEDA
A continuacin se nombr el personal superior de la comisin, como sigue:
He acordado y decreto:
La Comisin Exploradora del desierto de Atacama se compondr del inge-
nie ro en jefe don Francisco J. San Romn, del ingeniero gegrafo don Alejandro
Chadwick y del gelogo don Lorenzo Sundt.
Tmese razn y comunquese.
SANTA MARA
JOS M. BALMACEDA
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Este programa de trabajos se realiz inmediatamente, comenzndose por reco-
nocer toda su importancia a la disposicin del art. 2, que ordena el levantamiento
de la carta topogrca del desierto con los detalles de su orografa, hidrografa e
hi drologa.
El art. 3 fue estrictamente interpretado, reduciendo el estudio de la geologa
al carcter mineralgico de las rocas en s mismas y con relacin a los yacimientos
y distribucin de los minerales, formndose al mismo tiempo las colecciones a que
se hace referencia.
Las minas y la metalurgia, conforme al artculo 4, fueron en todo lo posible
atendidas y asimismo lo fueron las recomendaciones que se insertan en los arts.
5 y 6.
El mejor plan de esta obra ser el de ajustarse en todo al orden de materias del
anterior decreto.
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ITINERARIO
DE LAS
EXPLORACIONES
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I
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En Copiap. Preliminares y leyendas. Puquios. Entrada en campaa. Pueblo Hun-
di do. El desierto. Nota al Ministerio del Interior. La Florida. Carrizalillo: minas,
es tablecimientos, etc. Plan de cateo. El agua. Descubrimiento de Esmeralda. Ba-
rran cales: percance. Poesa de mineros. Minas: Exploradora y Juncal. Fen meno
lu minoso. Camino del Inca. Los aragoneses Leite. Geologa. Apremio. Jor nada
noc turna. Calicheras de Taltal. Etnologa en las cumbres. El mar! Nota al Mi nis-
te rio del Interior.
L
a ciudad de Copiap se ofreca como natural punto de partida y centro nece-
sario de organizacin, de informaciones y recursos.
Pueblo esencialmente minero, slo all era seguro encontrar esa especialidad
de hombres, genuino tipo atacameo, ya perdido o degenerado, en quienes se re-
nen todas las condiciones fsicas y morales, de probada experiencia y natural saga-
cidad de observacin que posee el explorador minero del desierto, el buscador de
minas: el cateador propiamente dicho.
Sobrio y fuerte, de espritu inteligente y fcil locucin, acostumbrado al atento
examen del terreno que recorre, a orientarse como el marino, tomando a las cum-
bres por faro y a los astros por brjula, el cateador es, como gua, hombre seguro
en todos los casos, salvador con su prudencia, previsor por experiencia y siempre
ameno con su charla en el inagotable tema de la leyenda minera sobre derrote-
ros y descubrimientos, con sus historias de ilusiones y fantasas, supersticiones y
extravagancias, pero siempre til tambin con sus prcticas nociones e ingenioso
empirismo, y aun con su misma inofensiva ignorancia cien veces preferible, como
fuente de informacin, a la presumida suciencia de otros que informan y opinan
en todo, sin haberlo visto ni entenderlo.
Se present el modelo caracterstico de este recomendable tipo de hombres
en la honrada persona de don Pablo Torres, cateador de profesin y uno de los
ms antiguos prcticos y conocedores del desierto, tan til, por estas condiciones,
pa ra gua, como necesario para darnos a conocer los nombres geogrcos de lu-
gares, minas y montaas, a lo menos en su ms antigua y autorizada acepcin,
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
co nocimien to no fcil de poseer en medio de una verdadera anarqua de ttulos y
nombres propios aplicados antojadizamente y muchas veces repetido uno solo en-
tre numerosos puntos o acumulados unos cuantos sobre uno solo.
Antes de partir de Copiap la comisin exploradora haba completado su per-
sonal con don Santiago Muoz como ingeniero 2 y don A. Garca Quintana co-
mo ayudante, y mientras se completaban todos los aprestos del viaje se destin a
Chaarcillo el tiempo conveniente para algunos trabajos topogrcos y visitas a
las minas.
El viejo asiento minero de tanta opulencia era ejemplo clsico del carcter
es pecialsimo de los yacimientos de plata en su ms pura composicin mineral-
gica, y al comenzar los estudios por all se estableca un punto de partida de don-
de se llevaran las ideas ms concretas y los signos ms caractersticos de aquel
maravillo so criadero de riquezas cuya reproduccin convendra investigar en las
remotas y desconocidas regiones que iban a ser exploradas ms al norte.
La formacin argentfera de Chaarcillo, descubierta como tantas otras, por
casualidad, seal un nuevo punto de concentracin de la plata en el reguero
de manantiales de este hermoso metal que comenz con indicios en Culunqun,
cer ca de San Felipe, como si all naciera su primera fuente alimenticia, y sigui al
norte por Algodones, Rodeto, Arqueros, Agua Amarga y Chaarcillo.
Ancdotas y leyendas de la tradicin, ideas y teoras de mineros, datos ilustra-
tivos y noticias concretas sobre diversas materias de minera fueron motivo de
pro vechosa discusin y de amena charla en los cortos das de residencia en Cha-
arcillo, teniendo por hogar la mina Constancia y por fuente de informacin la
experiencia de su administrador, el malogrado ingeniero J.M. Osandn Planet, y
de varios antiguos conocedores de aquel emporio de la riqueza mineral de Chile,
digno todava, en la decadencia de su vejez y en su injusticable abandono, de la
vigorosa accin del capital aplicado con los procedimientos modernos y la conve-
niente economa industrial.
La cuarta regin! El cuarto Chaarcillo, a 650 metros de hondura est virgen
con sus manifestaciones de inequvoca riqueza a la vista, esperando su cuarto pe-
rodo de reaccin para enriquecer una vez ms al pas.
En Copiap otra vez, y dispuesto todo para que los trabajos se llevaran adelan-
te desierto adentro, dejando para otra ocasin este pueblo y sus valles, siempre de
cmodo y fcil acceso para cualquier tiempo, no quedaba ya nada ms por hacerse
hacia mediados de julio de 1883.
La medida de una primera base de partida para la triangulacin geodsica,
ope racin fundamental y objeto de todo el inters y preocupaciones del gegrafo
que emprende una campaa importante por su extensin y sus dicultades, se
deja ra tambin para ms tarde, pero se elegira el local ms adecuado, recorriendo
los contornos y designando los puntos de referencia para encadenar el primer lado
de medicin directa con los cientos o miles de otros que iban a ser trazados por el
espacio con las visuales del teodolito.
La cumbre del famoso cerro aurfero de Jess Mara se ofreca bien destacada
al sur, cerrando por ese rumbo el anteatro de montaas metlicas que forman
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. I. JUNIO A DICIEMBRE DE 1883
como un cinto continuo de cobre y oro en torno de Copiap, y para servir de
primeros tramos para llegar hasta l encadenando tringulos se presentaban el Ro-
sario, la Cantera, Cpis, Chanchoqun, etc., y llegando hasta ellos para dilatar ms
la mirada y divisar los horizontes. Para empezar a orientarse y deducir las lneas
dominantes en el aparente enjambre de cerros que se amontonan y entrelazan o
para examinar los panizos y tomar el rumbo a las corridas de vetas, las relaciones
de la leyenda minera entraban tambin a jugar su papel, suministrndonos notas y
apuntes para el diario de viaje.
Los criaderos aurferos de Jess Mara, de Los Odres y La Bodega se comuni-
can entre s, y a travs del valle hasta Chamonate y Galleguillos: toda una corriente
de oro, decan las historias, misteriosamente vigilada por genios invisibles, comu-
nicada de un extremo al otro por galeras subterrneas de la naturaleza y revelada
ex teriormente al hombre por luces que se cruzan en las noches y bramidos que
exhala la montaa.
De toda esta relacin, el fondo de realidad est, sin duda, en la antigua riqueza
aurfera de estos cerros; los fuegos fatuos tienen su conocido origen y los bramidos
o lamentos constituyen un hecho real y efectivo.
El fenmeno acstico de la leyenda es el simple caso de las arenas sonoras que
en algunos puntos han constatado los viajeros.
El Bramador es uno de esos cerros que la triangulacin habra de ligar a la
ba se geodsica de Copiap, y su nombre deriva, con razn, del curioso efecto de
so noridad que justica la fantstica relacin de las tradiciones mineras y que stas
hacen intervenir en la distribucin de la riqueza.
Rocas gneas muy bsicas, de un tinte negro profundo, ancos abruptos y pun-
tas agudas y escarpadas; surcos angostos y hondos formando chimeneas al viento
que levanta las arenas blancas de cuarzo de la base del cerro y la mezcla en la cum-
bre con las negras de hierro, impelidas hacia arriba por la corriente, reproducen la
idea de un crter de volcn que arroja oleadas de humo.
Con esta ccin, el odo queda mejor preparado para el efecto acstico.
Las circunstancias ms propicias al fenmeno parecen coincidir con los das
de maanas brumosas en que las nieblas mojan las arenas y el sol las seca a conti-
nuacin, dejando quiz en los intersticios y alrededor de las limpias partculas
de cuarzo y hierro titanfero, aire en cierto estado particular de densidad y quiz
tambin en cierto estado de tensin elctrica, que las agita y las hace vibrar como
lminas metlicas con produccin de sonido, al ser puesta en movimiento la masa
de arena.
Pero dejando estos cerros, con sus minas, sus rocas y misterios, para otro da,
la comisin exploradora tom camino del desierto por el ferrocarril de Copiap a
Puquios, el 19 de julio de 1883.
Este lugar, trmino del ramal de ferrocarril que hubo de avanzar mayor trecho
y aun trasmontar las cordilleras para internarse por va del portezuelo de San Fran-
cisco a las provincias argentinas, tiene el inters de uno de esos puertos de donde
parten y hacia el cual convergen todos los movimientos del comercio y de la vida
en grandes extensiones a la redonda.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Los ferrocarriles denen y acentan ms estas condiciones locales de tales pun-
tos, llevando hacia ellos, con gran benecio pblico, sin duda, pero con perjuicio
de ciertos detalles, toda la savia y toda la animacin del trco y los negocios que
antes se repartan en otras direcciones.
As qued, por entonces, desde 1871 en que fue inaugurada la lnea frrea de
Puquios, abandonado y desierto el antiguo camino que conduca a Tres Puntas por
va del Chulo, quebrada de Llampos y portezuelo del Inca, va que anteriormente
haba sido explorada y estudiada para internar por all el ferrocarril al desierto.
Siempre han sido las aguadas, la posesin preciosa de una gota de agua, la cau-
sa determinante de las obras del capital en el rido territorio de Atacama, y no fue
sino por las vegas de Puquios y el pequesimo manantial de agua corriente que de
ellas surge que se dio la preferencia a Puquios sobre el Chulo y el Inca, cuestin
que hoy mismo es de actualidad otra vez, con motivo de la necesaria prolonga-
cin del ferrocarril de Copiap al norte.
Aquellas vegas sirvieron de base a la construccin de un importante es ta ble ci-
mien to de benecio de metales de plata para la opulenta mina Buena Esperanza,
y aquel centro industrial debi decidir la cuestin de preferencia entre las vas ri-
vales, ms la expectativa del proyecto de ferrocarril trasandino por San Francisco,
el trabajo de las minas de carbn de la Ternera y la explotacin de las borateras de
Maricunga, las minas de plata de la Coipa y otras.
Importante es, adems, aquel punto en s mismo como asiento de minas de
cobre, entre otras la Dulcinea, uno de los ms poderosos criaderos del mundo.
El nombre de Quebrada de Puquios se da a una simple grieta tortuosa, de tres
kilmetros de extensin, altsimas paredes y en partes sin el necesario ancho para
dejar cruzarse dos carretas.
En su parte ms espaciosa se ha conseguido construir el establecimiento de
amal gamacin que antes fue trapiche para oro y que don Bertoldo Krhnke trans-
form para plata con aplicacin del famoso procedimiento metalrgico que lleva
su nombre.
Mientras se tomaba razn de todos estos hechos, los ingenieros Chadwick y
Muoz medan una base en las inmediaciones de aquella localidad, sobre la nive-
lada llanura de angar o llano de Varas y daban principio a la triangulacin del
desierto.
El gelogo seor Sundt se dedicaba a su especialidad, y al instalar el campa-
mento en Tres Puntas se dio comienzo al acondicionamiento y formacin del re-
gistro de las colecciones de rocas y minerales.
A principios de agosto se avanzaba paulatinamente hacia el norte destinando
la necesaria atencin a Inca de Oro e inmediaciones, hasta llegar a la Finca de
Cha aral, pequeo planto de rboles frutales que asume las proporciones de un
paraso en medio de aquella esterilidad y ante aquel contraste del intenso verde del
follaje contra el rojizo matiz de los prdos y granitos.
Comenzaba el desierto a tomar posesin de sus viajeros: no ms pueblos ni vi-
viendas ni recurso alguno despus de aquel oasis reparador, presintindose ya las
impresiones de la soledad y cierto curioso deseo de penetrar an ms en ella, como
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. I. JUNIO A DICIEMBRE DE 1883
una aspiracin del espritu y una necesidad fsica de moverse, de medir el espacio
innito y recorrerlo.
Hasta entonces era grata la animacin del pequeo campamento nmade con
sus carpas, su carreta y animales, sus bagajes y la bulliciosa colmena de su per-
sonal: ingenieros, guas, peones y arrieros, que constituan un centro social y un
medio de vida y actividad, pero llegaba la necesidad de separarse, de distribuirse
las tareas y aislarse los unos de los otros en el silencio de aquella naturaleza muerta,
donde empezbamos a sentirnos en la verdadera situacin del explorador que se
aventura en el desierto.
El plan trazado para las operaciones de la triangulacin se reduca a continuar
avanzando al norte sin abandonar la regin central, o sea, el valle longitudinal del
desierto, apoyando la red de tringulos en las cspides ms caractersticas del cor-
dn de cerros del lado de la costa y en las que por el lado de la cordillera determi-
naban los contornos orientales del valle.
As quedaban ya ligados entre s y con la base provisoria del Llano de Varas
los cerros centrales de Puquios y Tres Puntas, que interceptan en esos dos puntos
la continuacin del valle longitudinal subdividindolo, y las cadenas de la costa y
de las antecordilleras que corren respectivamente por Cachiyuyo y el cordn del
Chivato las primeras, y por San Andrs, Valiente y cerro de Vicua las segundas.
A otra aguada, sin rboles y sin la frondosa vegetacin de La Finca; con un
mero ensayo de hortaliza y entre barrancos desnudos y terrosos, blanquecinos y
salitrosos, fue trasladado el lugar del campamento a mediados del mes de agosto.
Era Pueblo Hundido.
Lo que en algn tiempo pudo dar pretexto para suponer un pueblo en aquel
lugar, aplicndole despus el calicativo de hundido para explicar su total desapa-
ricin, no tendra ms razn que la relativa importancia de haber existido algn
ser viviente al borde de aquel manantial y haber posteriormente desaparecido l
mismo o su vivienda por la accin del tiempo o de alguna avenida torrentosa que
acab con todo, hundindolo en el fango de aquellas colinas arcillosas.
No se justica por ningn indicio geolgico ni admisible revelacin que all exis-
tiera el pueblo de la tradicin, con su ro y los numerosos rebaos que pastaban
en sus valles, todo sumergido en los escombros de una espantosa convulsin de la
tierra.
Lo nico cierto es que Pueblo Hundido conserva el prestigio de su bien mere-
cida fama dando agua dulce al sediento en aquellas sequedades de sal y salitre,
refrescando la mirada y el alma con un destello de verdor y dando todava lugar
a las faenas de un establecimiento de fundicin que all habra prosperado largo
tiempo si el abatimiento general de los negocios mineros y las dicultades del tr-
co, sin caminos ni socorro alguno, no se hubieran combinado para aplastarlo todo
y ahogar hasta la esperanza misma de un porvenir que los recursos minerales de
aquella regin prometen prspero y lucrativo.
Es sabido que el ideal constante de los moradores del departamento de Chaa-
ral consiste en la prolongacin del ferrocarril de Chaaral al Salado hasta Pueblo
Hundido.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Las excursiones en torno del campamento y dentro de un radio tan apartado
de l cuanto lo permitan los escasos recursos, el reducido personal y sobre todo la
de plorable condicin y escaso nmero de los animales disponibles, se vericaban,
no obstante, con cierta regularidad y satisfactorios resultados.
A falta de lluvias, de torrentes, de insectos y de la impenetrable vegetacin
que a los exploradores de otras ms felices y privilegiadas regiones atormenta,
obstruyndoles al paso y desesperndolos de fatiga y sufrimientos, el desierto de
Atacama tiene sus vientos, el calor del da y los hielos nocturnos, la sequedad at-
mosfrica y la implacable esterilidad del suelo como principales enemigos.
Avanzar en la rida y montona llanura, fatigndose la mirada en el horizonte
difano a travs de un aire que parece hervir y estremecerse de calor; penetrar
por interminables valles emparedados entre murallas de roca desnuda y supercie
pulimentada que reeja los rayos del Sol y los concentra sobre la cabeza del via-
jero; rodear los desladeros speros de la montaa hasta alcanzar la altura de su
ms alta cspide, desfalleciendo de cansancio y anhelando respiracin, son, no
obs tante, morticaciones que se compensan con el inters de lo desconocido que
en cierra aquella solemne naturaleza y de esos inefables efectos de luz y colorido
tan slo propios de los ridos desiertos.
As son sus extraos y maravillosos efectos de refraccin y espejismo que
trans for man y modican el seco y montono paisaje, cambindolo sbita o sucesi-
vamente, como inmenso escenario de teatro, en decoraciones marinas de efecto
fantstico y belleza incomparable; as aparecen en plena luz sus gargantas profun-
das con sus paredes a pique o dilatadas en anteatro, con sus columnas y murallas
pintadas de abigarrados colores, y luego, en el espacio libre y en las alturas, la
in mensidad de la supercie del suelo tendida a los pies del observador como un
interminable lienzo dibujado por primoroso pincel: el real y verdadero mapa de la
tierra que gegrafo alguno ser nunca capaz de reproducir o describir sino como
una sombra de la verdad y perfeccin de los rasgos naturales.
Llegando al pueblo del Salado, estacin extrema del ferrocarril de Chaaral,
se pas informe al seor ministro del Interior por medio de la siguiente nota:
Comisin Exploradora de Atacama,
sbado, agosto 17 de 1883
Seor Ministro:
He llegado a este punto a donde me haba precedido el ingeniero Chadwick
pa ra ligar los trabajos topogrcos con la estacin del ferrocarril, lo que dejamos ya
ter minado.
El ingeniero Muoz ha avanzado hasta el mineral de La Florida, al norte, y
en Pueblo Hundido y sus inmediaciones quedan Sundt y Garca ocupados en sus
res pectivas tareas.
En lo avanzado hasta la fecha hemos tenido ya ocasin de recticar los nu-
me rosos errores de los mapas que hasta ahora han sido publicados para gurar la
geo grafa del desierto.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. I. JUNIO A DICIEMBRE DE 1883
Puntos tan importantes como la Finca de Chaaral y Pueblo Hundido, as co mo
los distritos minerales ms interesantes, quedan determinados y jados en su verdadera
posicin geogrca, y detalles indispensables como las quebradas de Chaaral Alto
hasta la cordillera de Vicua y otras, as como la jacin de los ca minos, aguadas y
la orientacin de las cadenas de montaas, son, como todo lo de ms, objeto de la
observacin y del tiempo necesario para que el trabajo que se nos ha conado sirva
en cuanto sea posible a los nes industriales y cientcos que ms convengan.
La geologa y mineraloga de la regin explorada estn representadas por
co lec ciones de rocas, fsiles y minerales que guran en nmero de ms de 500
mues tras descritas y catalogadas con la prolijidad que es posible en estos viajes y
por tales desiertos.
Las observaciones meteorolgicas se siguen registrando con la regularidad
que nuestros pocos y decientes elementos permiten, y para no descuidar nada
de lo que pueda importar una utilidad o un progreso para la ciencia, dedicamos
tam bin alguna atencin a la formacin de un herbario de la ora atacamense que
promete ser interesante en la entrante primavera.
Me abstengo, por ahora, de entrar en apreciaciones respecto del porvenir
in dustrial de la minera en esta parte del desierto que slo comprende la regin
central desde Tres Puntas hasta el paralelo 26, que corresponde a Pueblo Hundido.
Contrado a otras atenciones, no he dedicado an el tiempo bastante a la inspeccin
de las minas, lo que har en breve, pero, a lo menos, puedo anticipar a V.S. que, en
los recursos minerales, el cobre y el oro son los metales que con ms profusin se
ofrecern a las especulaciones del porvenir.
Concluidos los trabajos que nos han trado a este punto, como dije a V.S. ms
arriba, volveremos al interior a reunirnos al resto de la comisin y emprender
camino al norte y al oriente.
En cuanto a facilidades para las excursiones y cateos, mucho ser posible hacer
y con muy poco sacricio. El desierto ofrece, en la parte que llevamos explorada,
muchos puntos favorables para la perforacin de pozos surgientes y algunos otros
adaptables a pequeas extensiones de cultivo y plantaciones que seran de una
utilidad innita en medio de esta interminable esterilidad y desolacin.
Seguir, pues, aglomerando todos estos datos para poder presen tar a V.S., en
una exposicin razonada, los medios de satisfacer a una de las exigencias ms aten-
dibles de los viajeros y de los infatigables cateadores, agentes del progreso en estos
pramos.
La necesidad del agua no se limita tan slo a mantener la vida de hombres y
bestias; es tambin necesaria como elemento indus trial; desde este punto de vista
es indudable que todo sacricio sera ampliamente remunerado con los frutos de la
actividad y constancia del minero.
Dios guarde a V.S.
FRANCISCO J. SAN ROMN
Al seor Ministro del Interior,
seor J.M. Balmaceda
La siguiente jornada corresponda al hoy abandonado asiento minero de La
Florida, fragmento de roca que fue tan fecundo en riquezas como en pleitos desde
el da mismo de su descubrimiento en 1873.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Cmoda instalacin y generosa hospitalidad nos esperaban en la mina Japo-
nesa, pero all no hay aguada, y una bebida para mula costaba veinte centavos y
hasta cuarenta, segn los casos.
Estudios en estas minas de plata, en las de cobre del cerro Negro y otras; si em-
pre adelante con el trabajo geogrco y enriqueciendo con nuevos y ricos ejem-
pla res las colecciones mineralgicas; ordenando apuntes y atendiendo a todas las
materias del programa de exploracin, all trascurrieron los das hasta el ltimo del
mes de agosto, pasando enseguida a Carrizalillo.
Esta gran mina de la Compaa de Lota y Coronel era, entonces, un verdadero
pueblo, casi una colonia inglesa de mineros, industriales y obreros que reprodu-
can all, con su profusin de mquinas y su enjambre de tubos y chimeneas, la
rea lidad de un establecimiento de minas en pleno Cornwall.
Almacenes surtidos, provisiones en abundancia y agua a discrecin, se ofre-
can en oportuna ocasin para reponer lo agotado, descansar los hombres y los
ani males, trabajar siempre y prepararse a nuevas expediciones en lo ms rido y
desierto del campo sealado a los trabajos.
La mina de Carrizalillo ofreca el inters de la es pecial constitucin y forma de
su criadero, de sus mtodos de explotacin y de los de preparacin y concentra-
cin de minerales.
Anexo a ella y comunicado con un ferrocarril de traccin animal, de nueve
mi llas inglesas de largo, est el establecimiento llamado de Las Bombas, siempre
una aguada del desierto dando lugar a faenas de la industria y aplicaciones del
pro greso.
Sin esas vegas y sin aquellas mquinas de concentracin la mina Carrizalillo
habra sido abandonada, como tantas otras, muchos aos antes, cuando el mine-
ral puro de alta ley y a somera profundidad, era la nica materia aprovechable
para los recursos del minero que carece de capital y no puede plantear grandes
instalaciones.
Objeto de alguna viveza de la especulacin se cuenta que fue la venta de aque-
lla mina a la Compaa de Lo ta, por un milln de pesos (oro en aquellos tiempos),
quedando todava fuerte capital por invertir para montarlo todo sobre una base
industrial, construir el ferro carril y dotar de muelle y las necesarias construcciones
al puerto de embarque en la caleta de Pan de Azcar.
En las prcticas establecidas, el inters pblico no tiene acceso a las ocinas de
contabilidad de ciertos establecimientos y la estadstica ocial carece de inuencias
y autoridad para deducir todos los datos que importan y contribuyen al conoci-
miento de las condiciones industriales de la minera en nuestro pas.
As, slo encuentra decepcin y desaliento el empleado scal que en nombre
del progreso pblico, del inters general y siquiera de las prerrogativas y favores que
se acuerdan en la adquisicin de la propiedad minera y el ejercicio de las industrias
que de ellas derivan, se avanza a inquirir datos econmicos o resultados dedignos
para conocimiento, experiencia y aprovechamiento de propios y ex tra os.
Muchos y muy interesantes han sido los casos de especulacin en concentra-
cin de minerales sobre toda la supercie de la regin mineral de Chile, sin que
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. I. JUNIO A DICIEMBRE DE 1883
hasta ahora haya podido saberse de ellos algo ms que su resultado nal y positivo:
el fracaso, lo cual es muy poco saber.
El fracaso puede tener, y tiene, en realidad, innitas causas, y quiz la razn de
todos esos desengaos y desastres est en ignorarlas, induciendo a cada cual a en-
sayar y plantear procedimientos que se abstendra de aplicar o modicara conve-
nientemente si la experiencia de otros le mostrara sus resultados y se los explicara.
Si el mal xito consiste en las mquinas o en el modo de aplicarlas, en inade-
cuadas circunstancias, en falta de capital o en su mala administracin, son materias
que deberan ser objeto del mayor inters y deber de los encargados del velar por
los intereses de la minera, ya que la pasada Exposicin Nacional de Minera y
Metalurgia, por dejarnos el recuerdo de brillantes espectculos, nada nos dej en
este sentido.
El caso de Carrizalillo y de Las Bombas, juzgado exteriormente y sin ms da-
tos, habiendo dado lugar al aprovechamiento de considerables existencias de mi-
nerales de nma ley que han sido tratados por la concentracin y llevados a la
fundicin, deja la impresin de resultados satisfactorios en cuanto a los procedi-
mientos, los que sern dados a conocer en el respectivo lugar de esta obra.
Mientras tanto, en estas indagaciones y otras, se hizo urgente aprovechar el
refresco de los animales y tener en cuenta lo angustiado de los recursos disponibles
para aventurarse ms adentro del desierto.
Carrizalillo y Las Bombas nos haban desviado un poco del itinerario adopta-
do, acercndonos al mar, pero antes de contramarchar al oriente quedaba cons-
tancia de un hecho que mereca atencin y deba quedar marcado con la precisin
necesaria para lo sucesivo.
El inters de seguir atentamente las lneas de distribucin de los minerales
exi ga el trabajo de seguir especialmente, en razn de su particular importancia, el
curso de las formaciones calcreas y margosas caractersticas de Chaarcillo que
se sucedan con manifestaciones de riqueza por Ladrillos, Tres Puntas y La Florida;
y convergiendo desde este ltimo punto al noroeste, se vea continuar aquellos
panizos en espordicas y pequeas manifestaciones por Las Bombas al norte, hasta
tomar magnco y poderoso desarrollo en un alto cerro que los guas designaban
vagamente con los nombres de Cachina, Vaca Muerta y otros.
No se haba ocultado a algunos mineros que los estudios de la comisin explo-
radora, con la oportunidad de sus viajes y cruzadas por partes aisladas y descono-
cidas del desierto, llegaran a acertar en descubrir algo importante, y al efecto, una
caravana organizada y de cuando en cuando algunos dispersos, seguan las huellas
o acampaban al lado de la nmade Comisin.
La internacin de sta al oriente, aparte de hacer ms difcil para esos busca-
dores de fortuna la tarea de seguirnos, no tena por entonces las expectativas que
ofreca la va del norte hacia Vaca Muerta, cuyos caracteres de formacin y estruc-
tura les fueron sealados y recomendados como prometedores signos de algn
importante hallazgo. Pocos das ms tarde, en efecto, fue esplndido el xito de tan
fundadas conjeturas, resultando de ellas el famoso descubrimiento del mineral de
Esmeralda que todava sigue produciendo importantes valores.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
El 8 de septiembre, al dejar Carrizalillo, no se poda tener esperanza de agua
antes de dos das, hasta llegar a La Brea, marchando a paso de viajero y sin destinar
el tiempo necesario para observar el camino, tomar apuntes, trazar croquis o dibu-
jos, coleccionar rocas, etctera.
Para no marchar as, la expectativa se presentaba con los inconvenientes de diez
das sin bebida para los animales, o sea, lo imposible.
El acarreo del agua por medio de ellos mismos era la interminable tarea de
car garla sobre sus lomos para alojarla enseguida en sus propias entraas, logrndo-
se para otros usos apenas una escasa porcin que dejaban sobrante, y esto era na-
tural en razn de lo peligroso del camino que hacan las pobres bestias y lo pesado
de la carga.
El medio adoptado consista en arrear los animales sueltos hasta La Brea, pri-
vndonos por largo tiempo de su uso en tanto ir y venir.
En tales condiciones de viaje se sufre ms por el tormento y la destruccin de
las bestias, especialmente cuando falta el agua, que por otra cualquiera de las con-
tra riedades que pueda sufrir el explorador en el desierto.
La mula sedienta se vuelve una bestia feroz que sera temible y peligrosa si tu-
viera medios de ataque y agresin contra el hombre; pero en cambio, tenindolos
con tra los objetos inanimados, destruye todo aquello que puede ceder a sus patas
y sus dientes, siendo principalmente los barriles y todo tiesto destinado a contener
agua lo que primero destroza en aicos con su desesperacin y rabia.
Tales eran las circunstancias en que por entonces se proseguan los trabajos a
nes del mes de septiembre, teniendo por residencia los ranchos de las abando-
nadas minas de cobre Colmo, Altamira y otras, cuando acert a llegar por all el
viejo cateador Rivera, llevndonos la noticia del descubrimiento de Vaca Muerta,
que ya haba recibido su bautismo minero con el glorioso nombre de Esmeralda.
Era en la misma direccin y el mismo cerro que desde Las Bombas se divisaba
como continuacin de los panizos de plata de Chaarcillo y que, como interesante
objeto de estudio, venamos trazando y sealando a los cateadores como punto de
exploracin para sus exclusivos nes.
El descubridor del primer ln fue un conocido buscador de cierta sagacidad
y bien adquirida fama entre la gente minera de Atacama, cuyo nombre de pila era
Claro y su apellido Trigo, es decir, se llamaba Claro Trigo, curiosa locucin apelativa
con que sus camaradas en el ocio lo bromeaban volvindola, con maliciosa inten-
cin, que el aludido pocas veces reciba de buen grado, en el apodo de trigo limpio.
En campo de especulaciones y colmena de actividad minera, cuyos ecos nos
llegaban vagamente de tiempo en tiempo al inestable campamento, se volvi bien
pronto aquel descubrimiento, que puede contarse entre los que resultan de la razo-
nada observacin y no de la suerte o imprevista casualidad, como generalmente
ocurre y como ser ocasin de explicarlo en otra oportunidad.
Dejando la regin de las minas de cobre y del salitre de aquellos das en ple-
no valle longitudinal, y para buscar paso hacia la cordillera, se haca necesario
pasar una de esas profundas zanjas naturales que cruzan por all agrietando trans-
versalmen te y formando barrancales en aquellas planicies a nivel que as oponen
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. I. JUNIO A DICIEMBRE DE 1883
atajos desagradables y obstculos con frecuencia insalvables para el viajero que las
recorre en su sentido longitudinal de sur a norte.
Atrs, hacia el sur, habamos dejado el Salado, a cuya orilla est Pueblo Hun-
dido, despus, siguiendo al norte, Doa Ins, El Carrizo y ahora El Juncal, en cuya
margen derecha estbamos a inmediaciones de la aguada de La Brea, a donde
era necesario bajar a refrescar, al mismo tiempo que a buscar salida para la opuesta
margen del mismo barranco, que no habamos explorado an.
Son, estos accidentes del suelo, profundas aberturas cuyo fondo corre hasta
cien, doscientos y ms metros abajo de la supercie del terreno, como lo que en
Mxico y Estados Unidos llaman caones, de los cuales hay tan portentosos y co-
losales ejemplos, como el del ro Colorado, que abre en las altas llanuras de las
montaas Rocallosas en condiciones anlogas a las de nuestro desierto, pero en tal
escala de majestad y grandeza, que all se encuentran abismos que caen ver ti cal-
men te hasta dos mil metros de profundidad.
Tales accidentes, aunque en proporciones relativamente diminutas, son en al-
gunas partes insalvables por los caminos ordinarios en aquella seccin del desierto
de Atacama, la nica en que tales obstculos se presentan y que han sido slo a
medias removidos por el caminero para dar paso a las carretas del trco.
Al tratar de bajar nuestro nico vehculo de esa categora destinado al acarreo
de forraje, su conductor, taita Higuera, haba anticipado ciertos temores respec-
to del macho tordillo que siempre se complaca en atormentarlo escogiendo las
oca siones difciles y los casos de conicto para desplegar sus bros de indmito y
bellaco.
Lo fatigoso de la tarea de un carretero, que hace hasta cierto punto disculpable
su ordinaria intemperancia de carcter, con sus propias maneras y la caracterstica
expresin de su lenguaje, no era para taita Higuera motivo de mal humor y desa-
grado fuera de lo admisible y justo, siendo ms bien bondadoso y resignado, y de
tal manera til y servicial que no era posible exponerlo a un accidente peligroso sin
una suprema necesidad y slo dejndolo libremente a su propio juicio y voluntad.
Se decidi el buen hombre por la bajada al precipicio despus de un atento
examen de cada vuelta del caracoleado camino, no sin nuevas y repetidas protes-
tas de cargarlo todo a cuenta de alguna importuna bellaquera del macho tordillo
si por casualidad ocurra una catstrofe.
Dicho, y empezando a bajar, se le vio rodar, en efecto, en vertiginoso viaje ba-
rranco abajo, aprovechndose de cada enderezada del cuerpo que consegua aan-
zar en la cada, para gritar a sus espectadores de arriba que haba corcoveado el ma-
cho; y todo en medio del torbellino de la carreta tumbndose, de las bestias ro dando
y de una lluvia de piedras, fardos y equipajes, todos envueltos en una nu be de polvo.
Tales son los percances del desierto por donde se acarrean las provisiones y se
transportan los metales de las minas.
Taita Higuera salv ileso, de puro diestro y precavido, pero dos animales muer-
tos, incluso el macho tordillo autor de la avera, y otros perjuicios deplorables en
lugares a donde no hay medio posible de reparacin de daos, fueron contratiem-
pos de grave trascendencia en semejantes circunstancias.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Donde estos barrancos nos incitaban a bajarlos para examinar la composicin
geolgica que dejan en descubierto sus paredes, ofreciendo interesantes puntos de
observacin, no era siempre posible andar por ellos sino a pie y sirvindose de las
manos para no rodar.
El aspecto es a veces atrayente por el colorido de las rocas dispuestas en estra-
ticacin y fajando las murallas del abismo de un lado y otro con cintas y zonas
pintadas con todos los matices del iris.
Los mineros llaman jardines a tales lugares, y con razn, porque a la varie-
dad y viveza de los colores se rene el perfume de olorosas plantas que, a falta de
lozana y vigor, tienen la cualidad de exhalar intensa fragancia, sobre todo despus
de la puesta del Sol, cuando el aire es tibio, y que impregnndose de suave aroma
hace ms fcil y grata la respiracin.
La poesa de los mineros tiene tambin sus imgenes, dando vida y signica-
cin a los objetos y explicndose a su manera los misterios del desierto.
Doa Ins est de novia, dicen por el hermoso cono volcnico de este nom-
bre, la culminante y gentil montaa de aquel desierto, cuando la nieve corona su
cumbre y desborda cayendo por sus elegantes ancos en largos paos y ondulados
pliegues, formndole como un verdadero manto nupcial.
Las amantes del sol, deca la vieja Tilimaca por las brumas de la maana que
vienen del mar y avanzan en las de hermosos copos y extraas formas hacia el
oriente, como al encuentro del astro del da y para morir y desvanecerse al calor
de sus rayos.
Lgrimas de la Virgen llaman a las gotas de roco que llora el cielo siempre
lmpido y sereno de las noches como si se doliera la madre de Jess de aquella
avidez de la tierra y quisiera vivicarla con las gotas de sus fecundas lgrimas.
Polvo de oro llaman a la luz del Sol cuando lo baa todo con sus rayos; pero
el secreto, para el minero, consiste, dicen, en encontrar un arnero bastante no
pa ra cernirlo.
Por casualidad se ve tambin verdear alguna vegetacin en aquellos valles de
cordillera, exaltndose con ello la imaginacin minera que les da proporciones
desmedidas y les atribuye bienes y benecios que llegan hasta fantsticas pondera-
ciones, como lo de las pastosas estancias y ganados de la Tilimaca en la Encantada.
Aun algunos de los miembros de la comisin exploradora se haban contagia-
do de credulidad esperando encontrar algo de la realidad que describe la fama de
aquella tradicional pobladora del desierto, presunta agorera de tesoros y descubri-
mientos en sus dominios de Doa Ins y las altas cordilleras.
Quiz la idea de encantamiento deriva ms bien de los variados colores de las
rocas, del paisaje geolgico, ms que del paisaje agreste de las vegas con sus pastos
y sus aguas, ampliada la idea y exaltada ms todava la imaginacin del minero
con el conocimiento de que por all van las formaciones calcreas del las con los
amonites de Chaarcillo y las ostras y grifeas de Tres Puntas, panizos que el explo-
rador don Diego de Almeida haba cateado, encontrando riquezas que la muerte
de aquel famoso conocedor del desierto haba dejado en la ignorancia y el misterio
para todos, menos para la ta Tilimaca que conoca el secreto y lo guardaba.
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Pueblo de Pachama. Precordillera de Arica-Parinacota. Pablo Osses, archivo particular.
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En todo caso, encontrar all, a lo menos, refresco para las agotadas bestias y
agua en abundancia; poder carnear una oveja, y por ventura regalarse tambin
con una cazuela de gallina, huevos frescos, leche y quesillos, no deja de ser cosa de
maravilla y encantamiento en el de sierto de Atacama.
Uno de los ms honrados y meritorios extranjeros que habitaron el norte de
Chile en aquellos tiempos de grandes empresas y descubrimientos en el desierto,
don Arturo Siewerts, comerciante de Caldera, haba emprendido en aquellas apar-
tadas localidades el trabajo de un poderoso ln de cobre, fundando la mina que
se llam Exploradora, de antigua fama y de no interrumpida riqueza hasta el da
presente, en que todava luchan con las adversidades de la poca y las dicultades
del desierto sus actuales dueos, los seores Piedra Hermanos.
Es ste uno de los ms interesantes casos de correlacin geolgica en las ani-
dades de ciertos minerales por determinadas rocas que les sirven de criadero.
La fuente de toda la antigua riqueza cuprera de Chile de la cual aprovecha-
mos todava los restos, se redujo siempre a los cerros y rocas verdes y grises de
diversos tonos, tan conocidas bajo el nombre de dioritas a lo largo de toda la costa
del Pacco desde Coquimbo al norte.
Pero suele la diorita hacer sus incursiones al interior del desierto, y donde quie-
ra que asoma, entre prdos o traquitas, en la llanura o en el enjambre de las cor-
di lleras, aislada o rodeada de cualquier otro medio geolgico y en la vecindad de
cualesquiera otras especies mineralgicas caractersticas de tales regiones, siempre
se la encontrar, como es el caso en la mina Exploradora, asociada a las especies
puras del cobre: atacamitas, carbonatos y xidos; bronces y cobres piritosos amari-
llos y limpios de toda impureza arsenical o antimonial; a veces tambin con plata
en hojas que tapiza las caras donde quiebra la masa cobriza y con ligrana que
re lle na las oquedades.
Fuera de esta excepcin, lo general en aquella regin del desierto, en riqueza
minera, corresponde a minerales bsicos y complejos en composicin, como es
ms propio de las formaciones metalferas de las cordilleras.
Pero as, por excepcin tambin, donde abren criaderos de plata dentro de las
zonas calcreo-jursicas que por all corran, los minerales son igualmente puros en
especies del metal blanco, como aconteci en la mina San Carlos.
Abunda especialmente el plomo, naturalmente en estado de galena, pero tam-
bin en las especies oxigenadas, carbonatos y sulfatos, sin ser raros los yoduros,
oxicloruros y combinaciones de stos entre s.
El asiento minero del Juncal, descubierto por aquellos tiempos de 1883, se
pre sen taba con caracteres halagadores para la especulacin industrial, y de tal
ma nera que, en ningn otro pas de la tierra que no fuera el desprovisto y abando-
nado desierto de Atacama, aquello sera hoy centro importante de movimiento y
produccin.
Desde la Encantada hasta el Juncal, todo el terreno comprendido es de forma-
cin mineral, abundando gran variedad de especies pertenecientes al hierro, al
plo mo, al cobre, a la plata y al oro, y todava al lado del poniente, en el llano cen-
tral, al salitre, al parecer en no escasas condiciones de abundancia y pureza.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Por all termina, en efecto, esa extraordinaria y caracterstica formacin del
caliche, llegando a lo menos hasta el Salado y quiz ms al sur, pasando de Pueblo
Hundido.
A nes del mes de septiembre, y antes de levantar tiendas para avanzar otra
jornada ms al norte de las vegas del Juncal, era el asombro de todos el espectcu-
lo de un extrao y estupendo fenmeno luminoso que apareca hacia el oeste, al
ponerse el Sol; de tan vivos resplandores rojos y en tan ancha porcin del espacio,
que pareca como el incendio del mundo en el lejano horizonte.
El lugar que ocupbamos era en el fondo del profundo barranco de donde
no se vea del horizonte sino una faja estrecha que dejaban en descubierto las pa-
redes del barranco, muy altas en aquella estrechura. Slo el cuyano Salomn, que
as llamaban a uno de nuestros arrieros, haba presenciado el fenmeno desde las
alturas, en el espacio libre de la llanura, y lleg hacia nosotros a decirnos que desde
arriba haba visto la luz de unos grandes volcanes que deban haber reventado a
lo lejos en el mar.
Dada la inmensa magnitud del fenmeno que revelaba caracteres de origen
csmico y pareca extenderse al universo entero, la impresin del pobre arriero,
que no fue compartida por nadie, result, sin embargo, plenamente conrmada
ms tarde: Salomn haba presenciado la erupcin del Krakatoa!
Misteriosa e inexplicable fue en efecto la causa de aquella iluminacin espln-
dida del espacio que el mundo entero estuvo contemplando durante muchos das.
Es necesario gurarse aquellas tardes primaverales del desierto a la altura de
los primeros escalones de la cor dillera, con la profunda transparencia del cielo y el
mgico encanto de los colores del crepsculo cien veces aumentados en intensidad
y extensin durante aquellos das.
La fantasmagora de las puestas de sol se haba modicado, dando un tinte
ms vivo a los reejos que tien de prpura el contorno de las montaas y baan
de violado y cereza sus ancos; el sol apareca exagerado en sus dimensiones y
en la intensidad de sus fuegos por efecto de una extraa y excepcional refraccin,
oca sionando, al hundirse en el horizonte, resplandores inusitados por la indeni-
ble hermosura de los colores de rosa envueltos en aureola de oro y anaranjado y
circundado por un verde incomparable que se desvaneca en las alturas hasta con-
fundirse en el cnit con el azul plido del crepsculo.
Infunda cierta inquietud y angustia aquel acontecimiento con apariencias de
origen csmico y de tan inmensas proporciones que pareca extenderse a todo el
universo como presagio de un cataclismo comn a toda la creacin.
Slo el arriero Salomn permaneca inmutable y tranquilo en su profunda
con viccin de que todo aquel aparato no tena ms origen que el volcn reventado
en el mar; y armndose l en su modesta idea por no concebir lo inmenso de la
magnitud del espectculo ce leste en relacin con las pequeas fuerzas de la tierra,
haba tenido razn sobre nosotros, que lo dudbamos por no concebir que de tanta
grandiosidad fuera capaz nuestro pequeo mundo.
Las partculas terrestres desmenuzadas en polvo por las fuerzas de la erupcin
volcnica y lanzadas al espacio, mantenidas all en suspensin y dando lugar a
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. I. JUNIO A DICIEMBRE DE 1883
un prodigioso fenmeno, no era idea que poda ocurrir a nuestro arriero; mas su
ignorancia haba presentido, con el mero instinto, mejor que la nuestra con sus re-
exiones, la causa fundamental del estupendo espectculo.
El da 6 de octubre caminbamos hacia el cerro de Incaguasi, siguiendo el cur-
so del famoso camino del Inca que hasta all haba podido ser satisfactoriamente
trazado de jornada en jornada, recorrindolo donde era posible, buscndolo don-
de se ocultaba a la vista por los accidentes del terreno o desapareca borrado por la
consistencia del suelo o la accin del tiempo, y de todas maneras cerciorndonos
de su existencia y de su curso para poder trazarlo, si era posible, palmo a palmo
en toda su extensin.
Tales instrucciones eran comunes a todos los miembros de la Comisin a n
de no perder un detalle de esta importante e histrica va de los tiempos incsicos,
tan notable por la rigurosa exactitud de su orientacin y por tantos motivos inte-
resante, digna de ser descrita en sus detalles y trazada en los mapas para perpetua
recordacin, arrancndola al olvido y a los estragos del tiempo.
No es ste el lugar para ocuparse de ella, sino la mera ocasin de recordarla
como incidente de viaje en esta rpida relacin de los principales itinerarios, o
ms bien dicho, del itinerario general seguido en el plan trazado a los trabajos de
la comisin exploradora. El camino del Inca arranca de los Tambillos, en Copiap,
y sigue rumbo general y constante de 22 al E del meridiano astronmico hasta el
pie del Licancabur, a 580 kilmetros de distancia.
El nuevo campamento al pie de Incaguasi sera el centro de excursiones que
abrazaban, como antes, las vertientes de la antecordillera occidental, que ms tar-
de llevara el nombre de Domeyko, y parte del valle central que llevbamos a
nuestra izquierda en el constante rumbo de avance hacia el norte.
Por un lado eran las asperezas, alturas y profundidades de un terreno mon-
tao so, con sus recursos de agua y combustible para las ms apremiantes nece-
sidades de la subsistencia y, por el otro, el desierto llano y uniforme, pero des-
provisto de todo auxilio y perpetuamente rido y seco, con su cascajo terroso
pe netrado de guijarros y angulosos fragmentos de roca, sus costras de sal y sulfa-
tos alcalinos, sus caliches y riquezas invisibles bajo un suelo de reejos rojizos y
fan tsticos mirajes.
Dejando el Incaguasi, el camino ofrece siempre el in ters de algunas minas que
se encuentran en el trnsito hacia el Chaco, como las de la Ceniza, cuyo descu-
brimiento fue debido al infatigable don Jos Daz Gana, cuyo recuerdo se conserva
en el desierto a cada paso en toda su extensin de norte a sur.
Aquel mismo da, 9 de octubre, se cruzaban las grandes vegas del Chaco que
na cen del grueso macizo de este nombre en la cordillera Domeyko, nombre hist-
ri co entre la gente de cateos, porque por all pasaron los misteriosos aragoneses
de la leyenda minera que ms romnticos sucesos reere y ms extraordinarias
ri quezas revela.
Apenas salidos de estas vegas los hermanos Leite de la famosa historia, parece
que descubrieron los ricos metales que llevaron a la repblica Argentina y all
se pultaron, ofrecindolos ms tarde en canje de la vida al pundonoroso general
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Belgrano que antes habra arrostrado el hambre antes que conmutar por plata la
pena capital del delito de espa y traicin a la patria que recay sobre los misterio-
sos mineros espaoles.
De este hecho, agregado a sus descubrimientos en el cerro de Famatina y otras
hazaas de gran renombre realizadas por ellos, se desprendieron las ideas de cateo
y las mil supercheras de Aliste por aquellas regiones en que dejaron su dinero y
sus desengaos tantos mineros copiapinos.
En comentarios e indagaciones al respecto y que ms adelante habr ocasin
de relatar, trascurri aquel da hasta llegar al grupo de minas llamado del Chaco y
tambin de Vaquillas, siendo la principal de entre ellas la Buena Esperanza, en ton-
ces en activa explotacin por cuenta del inteligente industrial don Manuel J. Vi cua.
No sera probable que los aragoneses, cruzando por aquel cerrillo en direc-
cin al Chaco, descubrieran en l la famosa riqueza de la leyenda?
Examinadas las minas de Sandn, a inmediaciones de las del Chaco, se caa
por los barrancos coronados de grandes bancos de tufo traqutico hasta el fondo
de una grieta con vegas y un lamento de agua cristalina, como son todas las de
anlogo origen en esas cordilleras, aunque no sean siempre puras o potables.
Esa coronacin de traquitas, vista desde el profundo fondo con sus suaves co-
lo res de carne y sus inmensos fragmentos prismticos, forma que conservan aun
cuando la denudacin los ha labrado en esas u otras formas caprichosas pero ordi-
nariamente geomtricas, segn su natural modo de fractura, se presenta all, como
en la Encantada, Juncal, Chaco y donde quiera que el terreno ofrece una fractura,
con especiales atractivos de inters y belleza.
Sea que la formacin del terreno sobre el que descansa aquel manto de roca
friable conste de estraticaciones ms o menos onduladas u horizontales, inclina-
das o trastornadas en todos sentidos por las fuerzas interiores o presiones laterales
que las dislocaron dejando una supercie spera y profundamente surcada de va-
lles o erizada de alturas, en todo ello se descubre siempre que el papel de los tufos
traquticos y cenizas volcnicas fue constantemente nivelador, rellenando como
un elemento lquido todos los huecos y emparejando todas las desigualdades hasta
quedarse tranquilo y a nivel como la supercie de un mar slido.
En vano trata el gelogo de investigar all la composicin y estructura del sub-
suelo: por doquiera lo encontrar oculto bajo potente capa de materiales volcni-
cos directamente desprendidos de sus crteres como en las inmediaciones del
Chaco o arrastrados y transportados de uno u otro modo por las aguas, por los
vien tos, por todos los medios de accin de la naturaleza, sindole necesario buscar
las grietas y barrancos para averiguar en sus paredes y precipicios las nociones de
lo que interesa a sus estudios.
Y no sufrir decepciones el observador, porque en el curso de la quebrada de
Vaquillas abajo encontrar cmo investigar aisladamente y relacionar entre s di-
ver sos horizontes geolgicos, comenzando por los de origen volcnico reciente en
todas sus fases y siguiendo por las calcreas jursicas, neocomianas o cretceas; los
tufos porfdicos de todos aspectos y estructuras, rocas arenceas, silceas y jaspea-
das como el gata, con cintas rojas, grises, verdes y de todos colores; los recientes
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. I. JUNIO A DICIEMBRE DE 1883
depsitos pospliocenos cubiertos de tufos traquticos que parecen de ayer y las
rocas eruptivas que intervienen en todo, dioritas, granitos y prdos caractersticos
del eje de los Andes con las indispensables andesitas de todas variedades y matices.
Llena la cartera de guras, esquemas, bosquejos, cortes geolgicos y perles,
lo que era deplorable consista tan slo en esa inconveniente premura y apresu-
ra miento del tiempo que se va, de los recursos de subsistencia que se agotan, de
los animales que se acaban, del dinero insuciente y de las gentes de servicio que
reclaman el reposo, que sienten las necesidades del poblado, los apetitos de la
cocina y la pulpera, tanto ms deseados cuanto mayores han sido las privaciones.
En tales circunstancias era forzoso y apremiante sus pender las exploraciones
por la falda de la cordillera, terminndolas en las quebradas de Vaquillas y Sandn
para volver apresuradamente al oeste, hacer lo que se pudiera en la regin central
y volver bridas a la costa hasta el puerto de Taltal, por donde terminara, por to-
tal agotamiento de los recursos, esta primera parte de los trabajos del desierto.
Es necesario apurar, tomar apuntes al trote de la mula y quedarse con el consue-
lo y la promesa de volver otra vez, ms despacio y ms tranquilo, a saciar curiosida-
des y aciones de geologa, descubrir intereses para la industria y abrir horizontes
al progreso pblico.
Dejando atrs estos valles, con su solemne soledad y silencio, vuelta la cara al
Sol poniente, que nos deslumbra y ofusca con sus arreboles, apurando a la mula
que ya no siente el aguijn de la espuela ni el estmulo del ltigo, no ganamos sino
que nos gana tiempo la tarde fra con sus sombras y luego la noche helada y negra
entre incertidumbres y peligros invisibles.
Es el campo llano y parejo en apariencia, donde en el da reverbera el Sol a
40 grados de calor y en la noche se apaga sucedindole el fro del roco que se
con gela; que a la luz exhibe sus estorbos de piedras dispersas, sonoras al golpe y
cor tantes en sus aristas, como la escoria; que muestra sus zanjas y todos sus obs-
tculos, pero que de noche, todo invisible y misterioso, con sus costras de caliche
agrietadas de donde se escapan ruidos de decrepitacin, secos y rpidos, como
detonaciones de fusilera, nada deja ver y todo es tropiezo y tormento.
Si a estos efectos naturales se unen los del trabajo humano que ha removido
las calicheras abriendo minas, tumbando las costras de sal y sembrndolo todo de
inextricable confusin en el da y de pavorosas apariencias en la noche, y que a
todo esto resta por agregar la fatiga y pesadez de la bestia cansada, la eternidad
aparente del tiempo que hace desesperar por llegar algn da al n de aquel viaje,
y que, al n llegado, todo est ausente: la caravana dispersa y perdida, rezagados
los que vienen con el pan y la cama; sin fuego y sin lumbre; con riscos escarchados
por lecho y el roco empapador por abrigo, se tiene alguna idea de una de tantas
de estas jornadas nocturnas, y no de las ms toledanas, que impone la misin de
estudiar y explorar un desierto.
El Sol del siguiente da alumbra aquel raro espectculo que remeda murallas
cadas, bloques tumbados, cimientos vueltos arriba y destrozos en tan confuso des-
or den revueltos como si un terremoto espantoso hubiera arrancado de raz y des-
menuzado hasta los fragmentos de las ruinas de un extenso pueblo.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Eran las calicheras de la ocina Germania, en las inmediaciones del pique de
agua del mismo nombre que la caravana buscaba para refrescar sus bestias y des-
can sar su gente al abrigo del fuego.
El agua se busc y se encontr en aquella pampa a 56 metros de hondura, por
el lugar donde se renen los cauces del Chaco y Vaquillas explayados y extendidos
ya hasta casi nivelarse con la supercie del suelo.
La tarea de aquella nueva jornada consista en recorrer las pampas calichosas
y ligar a la triangulacin general todas las ocinas salitreras que antes elaboraban
caliche y que por entonces estaban entregadas al abandono, apagados sus fuegos,
suspendido todo trabajo, desierto todo y muerta toda iniciativa a consecuencia de
las adversas condiciones que para la industria salitrera de Atacama sobrevinieron
des pus de la anexin de Antofagasta y Tarapac al territorio y jurisdiccin de
Chi le.
Los cerros circunvecinos, a veces pequeas colinas de lava que se destacan ais-
ladas, como islas con aspecto de manchas de tinta en la extensa sabana blanca de
la regin salitrera de Taltal, contrastando su color negro de rocas volcnicas con los
reejos de la sal y la tierra calichosa, sirven de buenos puntos de estacin para el
teodolito, mientras que las chimeneas apagadas de la Julia, Catalina, Blanca, Flor
de Chile, Alianza, Lautaro, Severin, Salada, entre otras, hacen ocio de puntos de
mira o se ales bien denidas.
Caractersticas son aquellas pequeas elevaciones de piedra por su constitucin
esencialmente volcnica, sus colores oscuros, negros o rojizos, sus rocas vidriosas
y los testimonios evidentes de existencia humana que acusan los restos de lea,
carbn, utensilios de cobre, puntas de echa y a veces hasta pequeas esculturas
que con frecuencia se han encontrado en sus cimas ms altas.
En alto grado, curioso es constatar el hecho de que semejantes indicios de la
re sidencia del hombre en estos territorios o de su transitorio paso por las alturas
cul minantes de toda serrana, sea en la costa del mar, en el centro del desierto o
en las altas cordilleras, es de general y profusa repeticin en cada cumbre ms o
me nos notable.
Qu hacan y con qu objeto se instalaban all los indgenas de estas tierras?
Puntos de observacin o de mira, seales telegrcas o posiciones estratgicas?
En una penosa tentativa de ascensin a la cumbre del Licancabur, que los inge-
nieros Muoz y Pizarro lograron realizar hasta casi tocar a la meta, el gua indgena
nos trajo utensilios de menaje y de trabajo que hoy se exhiben en el Museo Nacio-
nal, y con ellos la relacin, corroborada adems por el subdelegado de Atacama,
don Juan Santelices, que tambin lleg a la cumbre, de existir en aquel crter del
altsimo volcn extensas construcciones de habitacin y considerable acopio de
com bustible.
Tambin intent yo mismo la ascensin del poderoso Llullaillaco, pero encon-
trndolo demasiado arduo por lo escabroso de sus ancos cubiertos de escoria y
vidrios cortantes, acompa al ingeniero Pizarro en la subida al Chuculai, y apenas
llegado a la cumbre, rayando en los 6.000 metros, el primer objeto que se present
a mi vista fue una lmina de cobre en forma de cuchillo.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. I. JUNIO A DICIEMBRE DE 1883
Y as, en grandes alturas de los Andes como en regulares o pequeas eleva-
ciones de la costa y del desierto, siempre se repite el mismo hecho que atestigua la
predileccin de los indgenas por la ascensin a las cumbres, indudablemente con
algn objeto til, con algn propsito de conveniencia pblica, al contrario del in-
dgena del da que jams muestra inters por nada que no sea dentro del camino
trilla do de sus vulgares necesidades.
Al lado del oeste de estas regiones del caliche el cerro de la Peineta se levanta,
con su base de diorita y su cum bre de traquitas y conglomerados volcnicos, atra-
yendo las miradas por su forma caracterstica, como un morro de la costa martima
que se eleva rpidamente sobre el nivel de las playas arenosas, sirviendo de punto
de referencia, de viga y de seal a lo lejos y desde todos los rumbos del horizonte.
Pero ms al oeste todava, ascendiendo por los cerros de supercie suave a
cau sa de lo blando y terroso de sus faldas en que la roca descompuesta y deshecha
en granos se convierte en tierra y arena gruesa que resbala y se dis pone en ar cos
concntricos y guirnaldas, formando como raudas de encajes y bordados de ex-
trao aspecto, se comenzaba a divisar un aspecto de antiguo conocido, familiar y
querido, que volvindolo a encontrar ahora, despus de ms o menos larga ausen-
cia, recobraba y multiplicaba a nuestra vista atnita todos sus encantos, como una
novedad y una belleza que jams hubiramos antes contemplado y apreciado su-
cientemente.
Habamos llegado al pie oriental de las serranas de la costa y ascendamos a
una cumbre para tomar ngulos y orientarnos en la disposicin de los tringulos
del cnevas.
Despus de las adustas serranas del interior y del desierto gris con sus reejos
amarillentos y rojizos, encontrarse de sbito y en momento inesperado con la vista
de ese azul del mar que se confunde en el espacio innito con el azul del cielo, es
impresin que se necesita haber sentido para comprenderla y deleitarse en ella. El
mar y sus playas tienen un poder de atraccin irresistible y parece que slo llegan-
do a ellas se acaba el viaje y se descansa de sus fatigas.
El efecto ptico que se produce en el ojo cuando se baja por un plano inclina-
do, mirndose en ese espejo delicioso, se aumenta y exagera viendo alzarse el mar
y aparecer como suspendido en el vaco de aquella atmsfera innitamente difa-
na, hasta alcanzar el cielo y confundirse con l en las alturas.
La vista parece penetrar en la inmensidad del rmamento: tal es la pureza del
medioda en aquellas alturas del desierto. La supercie de inefable azul, inmensa,
aparece como horizonte de esperanzas y se siente ms suave y vivicante el aire:
tal es la magia seductora de la naturaleza en aquellas regiones de silencio y soledad.
La ltima jornada de esta primera serie de excursiones por el desierto se diriga al
puerto de Taltal, anotando de paso los caracteres generales de la geologa de la cos ta,
sus minas de cobre, aguadas y vegas, etc., llegando al referido puerto para vol ver al
sur por mar y rehacer la caravana con nuevos aprestos para una segunda campaa.
De vuelta, en Copiap, el jefe daba cuenta al Ministerio del Interior acerca de
lo realizado por la comisin exploradora en estas primeras excursiones por medio
de la siguiente nota:
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
EXPLORACIN DEL DESIERTO DE ATACAMA
NOTA DEL INGENIERO EN JEFE
Copiap, octubre 24 de 1883
Seor Ministro:
Dejamos terminados los trabajos de exploracin y mensura de la regin del
de sierto, que corre entre las cordilleras de la costa y el primer cordn andino que
for ma la vertiente occidental de la gran altiplanicie atacamea.
El resumen de las operaciones se reduce a lo siguiente:
185 vrtices de tringulos, casi todos ellos centros de estacin.
6 bases medidas directamente.
22 determinaciones de latitud.
68 puntos jados con azimut magnticos.
7 determinaciones de la declinacin magntica.
142 observaciones meteorolgicas completas.
28 minas visitadas y estudiadas.
9 delineaciones de caminos y quebradas importantes.
1.600 rocas, minerales y fsiles catalogados.
75 ejemplares de plantas coleccionadas.
Tiempo ocupado en todo este trabajo, tres y medio meses.
En la triangulacin de este territorio se han observado cuidadosamente todas
las condiciones que exige todo trabajo de importancia. La regularidad de los trin-
gu los, las repetidas comprobaciones y vericacin de las observaciones, as como
el perfecto estado de conservacin de los instrumentos de precisin, garantizan
su cientemente la exactitud apetecible para la construccin de la carta geogrca.
La comisin no posee ms que un solo instrumento de gran pre cisin, un teo dolito
de Throuhton comprado a Schwalb Hermanos y otro prestado.
Para los detalles hemos hecho uso de la brjula prismtica, del anteojo
Rochon, del telmetro de reexin y del pedmetro.
Las observaciones astronmicas han debido reducirse, por la falta de cronmetros,
a la determinacin de alturas meridianas, sea con el crculo de reexin o con el
teodolito de trnsitos.
La falta de aquellos instrumentos indispensables no ha sido, sin embargo, tan
necesaria, porque expresamente he combinado su carencia ahora con su pose sin
para ms tarde, de suerte que, oportunamente y sin desandar camino, los apro ve-
cha remos para determinar las longitudes geogrcas que no sean con venientes.
En todo cordn de montaas de alguna importancia, ya por su potencia como
por sus recursos minerales, siempre hemos jado, a lo menos, el punto culminante,
pero ms generalmente adems de ste, un segundo y un tercer punto en ambas
extremidades, determinando as con precisin la verdadera orientacin de la corri-
da montaosa.
La lnea anticlinal y de las ms altas cumbres del cordn occiden tal de los
Andes est determinada en sus puntos ms notables, no slo por las seales na tu ra-
les que pueden aprovecharse como puntos de mira, sino tambin por los linderos
mandados construir expresamente para encadenar esta triangulacin central con
la otra que llevaremos por sobre las mesetas andinas.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. I. JUNIO A DICIEMBRE DE 1883
Las observaciones magnticas que en algunos casos han acusado perturbaciones
locales muy notables nos han hecho constatar la existencia de grandes depsitos y
lones de hierro magntico, no siempre visible a la simple inspeccin, circunstancia
que interesa tanto para explicar los errores en que viajeros e ingenieros han
incurrido al conarse en las indicaciones de la brjula, cuanto para constatar que
aqu yace, para la prosperidad futura y engrandecimiento de la industria nacional
en el porvenir, el hierro, en su ms favorable estado de composicin mineralgica.
Las indicaciones atmosfricas de los instrumentos que nos ha conado la Ocina
Central de Meteorologa demuestran que el desierto est muy lejos de ser inhabitable
por su clima, y al contrario, si el ao que transcurre no es excepcionalmente fa-
vo rable, podra declararse que el desierto, en su regin central, posee un clima
templado y agradable en las estaciones de invierno y primavera.
No debe ser tampoco motivo de horror al desierto, como es la idea general, la
escasez de agua. Que sta no se encuentra a cada jornada del mal montado viajero,
o a corta distancia para el cateador de pocos recursos, es exacto, pero lo es tambin
que las quebradas o caadas profundas que surcan las llanuras; que las faldas de
montaas o las gargantas que las circundan, y los pozos que en muchos puntos se
perforan, contienen el agua o surge de ellos abundante y exquisita.
As, en todas estas formas, existe el agua desde anjar y Tres Puntas hasta los
secadales de las salitreras de Taltal. La dotacin de este elemento tan indispensable
para la vida como para la industria no ser nunca un imposible, y en la mayora de
los casos no ofrecer dicultades.
Las minas visitadas y estudiadas suministran un acopio de datos y obse rva-
ciones tiles, tanto para el inters cientco cuanto para el conocimiento de los ma-
les que aquejan a la industria y los medios de proteccin y fomento que requie re.
Los caminos o vas pblicas pueden considerarse tambin como una de las me-
joras ms fciles de introducir en el desierto.
La huella de la carreta gua y lleva en todas direcciones, ya sea en busca del
agua, del combustible o del mineral, y sin ms que pequeas obras de construccin
para cruzar los profundos cauces y para vencer menos penosamente las cuestas, el
rido territorio quedara con poco costo habilitado al trco en todos los rumbos
convenientes al comercio y la explotacin de las minas.
Las colecciones de rocas, de minerales y de productos melalrgicos sern de suma
uti lidad para el conocimiento de los recursos naturales y estado industrial de la
mi nera.
La clasicacin metdica conforme a la distribucin y manera de existir de
los minerales, as como a sus relaciones con los criaderos que les son propicios, es
trabajo que no se ha emprendido an y que puede contribuir en mucho al progreso
de los conocimientos mineros en el pas.
El estado de la metalurgia, que generalmente se cree tan avanzado, est fa tal-
mente ligado, por las costumbres, por la prctica en las especulaciones y por la falta
de capitales, a un pasado todava un tanto rutinario.
Ser til sealar los males y denunciarlos, pero en algunos casos tambin es
grato indicar progresos y tendencias consoladoras en un sentido de mejoramiento
industrial y cientco, que, de simples ensayos que penosamente soportan las prue-
bas hoy, pasarn maana, con un poco de proteccin y estmulo, a procedi mientos
perfectos y econmicos.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Finalmente, entre los recursos del desierto, la ora contribuir tambin,
cuanto ms estudiada y conocida, a despertar el inters por aquellas regiones.
Ningn tra bajo omitimos por enriquecer las colecciones de plantas que la sabidura
del estimable director del Museo nos enseara a conocer y apreciar.
En el curso de los trabajos hemos sido objeto de atenciones y servicios que
juz go un deber agradecer y sealar.
El subdelegado de Tres Cruces, seor E. Herrera, y el administrador de la mi-
na Buena Esperanza, seor Manuel Smith, nos obsequiaron con todo lo que su
bue na voluntad pudo procurarnos. En La Florida, el seor J.M. Pizarro, ad mi nis-
trador de la mina Japonesa, nos prest til cooperacin para el estudio de esas
mi nas; el ingeniero seor Jorge Tergie nos proporcion en Carrizalillo to das las co-
modidades y recursos que aquel hermoso establecimiento posee; los se ores Piedra
Hermanos nos han favorecido siempre con oportunos servicios, y por ltimo, en
lo ms angustioso de nuestros trabajos, la generosa hospitalidad re cibida en los
establecimientos del seor Manuel J. Vicua nos permiti concluir sin dicultad la
exploracin de los lugares ms apartados.
De vuelta en esta ciudad de Copiap, hemos proseguido sin interrupcin los
trabajos, procediendo a la medicin de una base de dos mil metros para arran-
car desde ella la triangulacin de las cordilleras. Para esta delicada operacin nos
ha servido como siempre la deferencia de la administracin del ferrocarril, es pe-
cialmente la de su distinguido ingeniero seor Francisco R. Sayago, a quien, en
unin del seor J.A. Vadillo, ingeniero de distrito, debemos importante coope ra-
cin en estos trabajos preparatorios.
Los recursos econmicos para los gastos de esta comisin no alcanzan desaho-
gadamente para equiparnos de nuevo y andar en campaa hasta el n del ao. La
inspeccin de las cuentas demuestra que las exploraciones en el desierto no son tan
enormemente caras como habamos imaginado, pero es indispensable aumentar el
personal del servicio y completar el nmero de instrumentos y dems tiles. Para
conformarme a la estrechez del presupuesto de veinte mil pesos, he necesitado
sa cricar conveniencias de suma necesidad, como la de doble provisin de ins-
trumentos y suciente nmero de hombres y animales, no solo para la rapidez y
pre visin de los trabajos sino tambin para mayor armona en los gastos.
Los industriales y mineros de esta provincia, que con tanto inters se preo cu-
pan de este trabajo, comienzan a manifestar cierta impaciencia por su ms pron ta
terminacin, y si hubiera de pedrseme un plazo, no vacilara en sealar como
mximo dos aos ms de tiempo para llegar con los trabajos hasta el Loa, si no
hubiera interrupciones y el presupuesto fuera suciente.
Por las cuentas y clculos que adjunto, por el conjunto de operaciones rea-
li zadas y la extensin del territorio hasta ahora explorado en poco ms de tres
meses de campaa, con slo la mitad de los recursos que se requieren, fcilmente
se penetrar U.S. de la probabilidad de terminar esta tarea en dicho tiempo si la
continuamos en la forma conveniente.
Dios guarde a U.S.
FRANCISCO J. SAN ROMN
Al seor ministro del Interior don Jos Manuel Balmaceda
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II
ENERO A JUNIO DE 1884
Obstculos. De Copiap a San Antonio. Darwin: geologa. La electricidad en las
cumbres: accidente. Notas. En los Andes: el primer hito internacional. La primera
ca rretera trasandina: Indalecio Castro. Aspectos: fenmenos meteorolgicos.
Cam bio de itinerario: rumores peligrosos. De Maricunga al Azufre: se conrman
los rumores. El diario de viaje. Cumbre de la Coipa: orientaciones. La tarea de
las colecciones. El sistema ooltico: reexiones geolgicas que despierta. El gua
Sal vatierra. Terremoto. La Piedra Parada. Salinas y yeseras. Lagunas Bravas. El
Pan ten de Aliste. Palacio encantado. Clasicacin de las rocas. Clasicacin pe-
tro grca. De Pedernales abajo. El agua: pique de la Buena Esperanza. De Tres
Puntas a Las nimas. Caracteres geolgicos de la costa en Chaaral. En Chaaral:
vue lta a Caldera.
S
i cada cual pusiera a favor del servicio pblico y de la economa scal todo cuan-
to en el ejercicio y experiencia de los negocios del pas aprende y descubre, y,
naturalmente, si los directores de la administracin pblica oyeran y juzgaran, hi-
cie ran caso siquiera y tomaran nota para reparar los daos y prevenir su re peticin
y acrecentamiento, cuntos gastos se ahorraran y cunto provecho se ganara!
Exhortaciones continuas y razonadas demostraciones en este sentido eran fre-
cuente materia de argumentos por escrito y de viva voz en aquellos aos con mo-
tivo de la exploracin del desierto y cordilleras de Atacama.
Meses enteros y hasta la cuarta parte de un ao en tramitar la entrega de una
su ma de dinero en tesorera; ingenieros que esperaban, peones en forzado ocio
que ganaban salario y animales ocasionando gastos sin remuneracin y todo a
pu ra prdida; tiempo indenidamente transcurrido en rdenes superiores que los
cambios de la poltica y la renovacin de los ministros de Estado dejaban sin efecto
y se aplazaban mientras que la caravana exploradora bogaba y remaba sin alientos
en el desierto: todo trabajo perdido, abandonndose el terreno porque la estacin
propicia expiraba, la gente desertaba y las bestias perecan; paciencia y memoria
que se gastan, esperando la ocina de labor para estampar los recuerdos recientes,
coordinar las ideas todava frescas y tener a la vista la reproduccin del camino
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
hecho y el campo recorrido: todo frustrado en su oportunidad, todo postergado,
todo interrumpido, todo malgastado y todo el mundo de arriba indiferente. As
son estas cosas: despus se har, son obstculos que con el tiempo se remueven!.
A mediados de enero de 1884 se consegua emprender la segunda campaa
valle adentro de Copiap hasta el trmino del ferrocarril en el pueblo de San An-
tonio, punto de partida para llegar hasta las fuentes del ro copiapino en las faldas
y cumbres de los Andes y para continuar por las altas cordilleras hacia el norte,
siguiendo por ellas paralelamente al valle longitudinal del desierto que quedaba
ya explorado.
Se enlazara as la triangulacin ahora arrancada directamente de la base de
par tida en Copiap con la antigua y se continuara por las alturas la aplicacin del
plan de estudios en la misma forma y con los mismos elementos de antes.
En esta nueva expedicin el ayudante Garca Quintana haba sido reemplaza-
do por el teniente de marina don ngel Custodio Lynch y se haban adquirido dos
cronmetros Dent de bolsillo que iran a cargo del mismo.
Antes de partir de Copiap se cambiaron seales telegrcas con el observa-
torio astronmico de Santiago para ajustar los cronmetros y tener con alguna
apro ximacin las longitudes geogrcas de Copiap y Caldera, lo que se consigui
en una serie de operaciones ayudados tambin con la inteligente cooperacin del
malogrado teniente de marina don Carlos Porter W. y sirvindonos de su propio
cronmetro, un excelente Jewit, porque los tales Dent de bolsillo no marcaban con
regularidad, y apenas merecan relativa conanza.
Tambin se haba enriquecido el material de instrumentos con un excelente
crculo de reexin y un hipsmetro para las alturas.
El itinerario desde San Antonio comenzaba por ofrecer el inters de las anti-
guas minas de ese nombre, famosas en la historia minera de Copiap, de propiedad
de la familia Codecido y desde entonces hasta la fecha siempre en produccin.
Inmediatas se presentaban tambin las muy importantes de Lomas Bayas, que
se reservaran para ser visitadas ms especialmente en otra ocasin, y la gran mina
de cobre de Amolanas, por entonces en vsperas de ser objeto de una gran especu-
lacin que ms tarde fundara en sus inmediaciones un establecimiento metalrgi-
co modelo para la concentracin de sus inagotables minerales de baja ley.
El estudio geolgico tena el vivsimo inters de haber sido objeto aquellas lo-
calidades de las investigaciones profundas del eminente sabio Darwin, que las visit
por el ao de 1835, dejndonos constancia de su admirable erudicin y de la exac-
tsima verdad de sus descripciones.
Ir all a consultar sus opiniones, a compenetrarse de ese espritu cientco en
el ms alto grado, que estampa una enseanza en cada pgina de su admirable
li bro de viajes, es para el mero acionado al estudio de la tierra, as como para
cual quiera que busque inspiracin y ciencia en la naturaleza, fuente fecunda de
in for macin, ejemplo de constancia, de amor y vocacin por la investigacin de la
ver dad.
Otro sabio, el ilustre paleontlogo don Germn Burmeister, antiguo director
del Museo de Buenos Aires, tambin estuvo all y nos dej la relacin de sus cien-
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. II. ENERO A JUNIO DE 1884
tcas impresiones al encontrarse, llegando a Juntas, con la variada y abundante
fauna de fsiles jursicos que tanto lo deleitaron.
Darwin asevera que estas formaciones calcreo-yesosas son ooltico-cretceas
y observa su correlacin con los tufos porfdicos estraticados como posteriores a
stos, destruyendo en el observador la creencia contraria que por un accidente se
ve en las inmediaciones de Amolanas.
En efecto, as se observa, entrando por el ro de Jorquera y llegando a la Guar-
dia, que la faja calcrea descansa sobre la formacin porfdica y es a su turno opri-
mi da por estraticaciones de areniscas rojas y conglomerados que por su aspecto
mineralgico han sido tomados en otras partes, para confusin y mayor embrollo
de nuestra oscura geologa, por pertenecientes a pocas ms antiguas, como el tras
y permo-carbonfero.
Con toda la importancia de estas materias, con la abundante cosecha de rocas
y fsiles, apuntes para la cartera e impresiones para el espritu, se reunan tambin
al inters de aquellos valles el alegre verde y los nutritivos recursos para el bienes-
tar de hombres y animales.
Fatigosa se hacia la ascensin a las cumbres a causa de la ya sensible rarefac-
cin del aire y no poco molestaban los chaparrones de agua o granizo, pero las
bestias estaban fuertes y no cansaban al jinete con su desgano; el campamento
es taba bien provisto y el agua el agua! siempre el agua, la pesadilla constante del
explorador del desierto, corra en abundantes arroyos y se brindaba a discrecin
por doquiera en lagunazgos y vegas pobladas de abundante caza.
La gente de servicio, contenta y satisfecha, vuela a sus puestos, obedeciendo
las instrucciones del ingeniero y no se queja, sino que comenta, con despreocupa-
cin y hasta con feliz alegra, los lances sacados al precipicio en las speras alturas,
y las escapadas de graves y peligrosos accidentes.
Era el Cadillal uno de los picos ms elevados y escabrosos en que deban cons-
truirse seales para la triangulacin y servir de puntos de estacin a los ingenieros:
se ales que consistan en un simple mojn de forma cilndrica terminado en punta
y hecho de piedra seca.
Dos de los ms giles muchachos fueron designados y partieron en la maana
de un da despejado, llegando a la cumbre en la tarde, a hora propicia, pero no
siempre segura en aquella estacin y a tales alturas.
Dando por terminada su obra, slo faltaba coronar la punta cnica del hito con
una piedra larga y aguda que Custodio alcanzaba, empinndose y levantando en
alto los brazos, a Pedro Len, que la tomaba con ambas manos para colocarla en la
cspide.
Custodio y el hito, Pedro Len y la piedra, alzada de punta en lo alto, forma-
ban as el pararrayos, y la tensin elctrica de la atmsfera, provocada por el mis-
mo, lanz la chispa sobre el grupo.
El uno, cado abajo y tendido en todo su largo, como inerte, gritaba al otro
des esperndose de no poder l mismo arrancarse espinas, clavos o algo como hor-
miguero de alacranes que le desgarraban el cuerpo; mientras que el otro, medio
de pie y medio sentado, estupefacto todava ante la impresin del vivo fulgor que
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crey dejarlo ciego y aturdido por la espantosa detonacin que lo dej sordo para
or los clamores de su compaero, no acertaba a darse cuenta de s mismo y saber
si su cabeza arda o su cuerpo se achicharraba, tal era el olor a cacho quemado que
senta exhalarse de todo su ser.
Indudablemente, el pobre Custodio, arrojado en tierra, sufri el efecto de ful-
guritas que el rayo le habra formado en el cuerpo, producindole la impre sin
de quemantes picaduras, mientras que a Pedro Len le habra chamuscado todos
los pelos, de la cabeza a los pies, dejando al uno y al otro, despus del percance,
bastante felices y alegres para volver a deleitar a sus compaeros, a la luz y lum-
bre del campamento, con la relacin de los sorprendentes detalles de su curioso
accidente.
Y en verdad, nunca se contar de fenmenos del rayo que no sean de innita
variedad en sus formas y caprichoso resultado en sus efectos.
La siguiente nota fue remitida desde el campamento de La Guardia al seor
ministro del Interior:
COMISIN EXPLORADORA DEL DESIERTO DE ATACAMA
La Guardia, febrero 2 de 1884
Seor Ministro:
Puedo condensar en pocas palabras lo hecho y observado hasta hoy en la ex-
ploracin de estas cordilleras de Copiap, pero no podra transmitir a U.S., sino en
una larga y meditada exposicin, el resultado de las impresiones recibidas.
En el estudio de cada localidad, de cada distrito de minas, de cada montaa
donde ha habido produccin y trabajo o donde los caracteres exteriores lo prometen,
se descubre siempre, en condiciones ms o menos variadas, pero resultantes de
una misma causa general o nica, el mal que desde tiempo atrs viene minando
por su base y destruyendo por completo el edicio de la prosperidad minera de
otros tiempos en esta provincia.
Donde hubo riqueza espontnea y fcil, como donde sta se presenta esquiva
y difcil, jams han presidido los sistemas econmicos de previsin y reserva, ni los
mtodos industriales del trabajo razonado y reproductivo, ni los procedimientos
cientcos de la investigacin y el clculo.
El ms opulento cerro mineral de estos distritos no ha contado ni cuenta con
una asociacin econmica que fomente el trabajo en grande, ni con las cons truc-
ciones que lo multiplican y transforman, ni con las obras avanzadas de ex ploracin y
estudio que guan en el presente y sealan el porvenir en esta clase de es peculaciones.
En vez de asociacin, el retraimiento o la dispersin infructuosa de los pe-
queos capitales; en lugar de los grandes talleres, los modestos ingenios de la ini-
ciativa particular y, a falta de una investigacin vigorosa y metdica en las ex plo-
raciones de lo desconocido, la marcha vacilante y a tanteos del que busca a os curas.
Chaarcillo y Tres Puntas, con el sistema de subdivisin de la propiedad mi-
ne ra en pequeos rectngulos que son otros tantos obstculos al trabajo metdico
y administracin econmica de las minas, han impedido y no conseguirn jams
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. II. ENERO A JUNIO DE 1884
mien tras no se modiquen las antiguas prcticas, el impulso salvador y vigoroso de
los capitales que acumulan las asociaciones numerosas.
No ha faltado la iniciativa, pero las fuerzas de las costumbres y la rutina de
las ideas han podido ms que los consejos del criterio ilustrado, cuando en alguna
ocasin se ha hablado de una sola empresa, con una sola administracin gene ral
para perforar un socavn real, un pique maestro, una arteria nica o principal
por donde puedan circular ms desahogada y ms abundantemente la vida y la
produccin de una montaa entera.
Tres Puntas, abandonado en sus aoramientos; Chaarcillo, horadado con un
enjambre incoherente de labores subterrneas que sus dueos no quieren reunir
en un sistema comn y salvador; Lomas Bayas, con la perspectiva de un gran
problema que ni la voluntad concurrente de todos los interesados ha conseguido
resolver, son otros tantos resultados de las pequeas concesiones y subdivisin de
la propiedad, donde no cabe un orden completo de trabajos metdicos y cientcos
y de donde la veta se escapa por la profundidad y por la corrida, y por todos los
rumbos accesibles al vecino de mala fe y al merodeador siempre dispuesto a apro-
vechar del trabajo ajeno.
Los establecimientos metalrgicos, adaptables a las antiguas condiciones de
riqueza y abundancia, no estn hoy da preparados para modicar o transformar sus
procedimientos; las preparaciones qumicas son industrias en que nadie piensa, y
el tratamiento mecnico de los minerales y tantas variadas y mltiples operaciones
que derivan inmediatamente del trabajo de las minas no existen tampoco o estn
reducidas a meros ensayos y aplicaciones en pequea escala.
Y los reconocimientos y exploracin de las minas en profundidad y en todas
direcciones a donde conviene llevar las investigaciones, si bien es innegable que
han sido emprendidas y proseguidas con constancia y mediante sacricios valio-
sos, tambin lo es que esos esfuerzos aislados y dispersos se han esterilizado y
des vanecido sin resolver los problemas de la continuidad de la riqueza que la acu-
mulacin de capitales en un trabajo comn habra resuelto hace tiempo.
La minera necesita, seor Ministro, para su salvacin de una decadencia alar-
mante y para su subsistencia como industria permanente y regular, descansar sobre
la ancha base del estmulo a la asociacin que constituye el capital, y sobre la
seguridad inconmovible de la propiedad minera contra los eventos a que, lo difcil
de su ejercicio y lo precario de su existencia, la tienen constantemente expuesta.
La concesin de la propiedad minera en pequeas extensiones de forma geo-
mtrica con sus lneas rectas imaginarias, y con ms los peligros contra su con-
servacin y dominio, no est calculada para favorecer la acumulacin de los ca -
pitales, nico medio de fundar la minera industrial, el trabajo econmico, el sis-
tema razonado y cientco de trabajar las minas.
Concdase enhorabuena diez o cien metros de una veta al individuo que lo
so licite sin ms recursos que su fuerza muscular, pero dnsele mil al que ofrezca ca-
pital bastante para explotarla conforme a los mtodos que una direccin facultativa
im pondra, y adjudquese una montaa o un distrito mineral entero y en propiedad
perpetua a la asociacin y a las grandes compaas que suscriban el capital bastante
para promover el desarrollo de la minera en todas sus esferas.
La Sociedad Nacional de Minera, que tan acertadamente ha inaugurado y
sigue llenando su misin, hace muy bien en pedir garantas, facilidades y privilegios
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para el minero descubridor, pero debera prestar tambin atencin muy preferente
a la siguiente materia:
Sobre los medios de conceder la propiedad minera para estimular la acumulacin de
capitales al trabajo de las minas y dems industrias que de ellas derivan.
Dios guarde a U. S.
FRANCISCO J. SAN ROMN
Al seor ministro del Interior
La anterior nota, inserta en el Boletn de la Sociedad Nacional de Minera, fue co-
mentada con el siguiente artculo editorial:
CONTESTACIN DEBIDA
La nota que el inteligente Jefe de la Comisin Exploradora del desierto de Atacama
ha dirigido al seor Ministro del Interior y que a continuacin insertamos, se re la-
ciona tan directamente con los nes que persigue la Sociedad Nacional de Minera,
que ha llamado vivamente nuestra atencin.
Esta Sociedad ha seguido con inters y atribuye grandsima importancia a los
trabajos encomendados al seor San Romn y sus animosos compaeros de la Co-
misin Exploradora, y, a nuestro juicio, se relacionan ms de lo que a primera vis-
ta parece con los objetos que ella persigue, porque no han de limitarse a la par te
geogr ca y cientca sino que han de tener por resultado un inmediato n in dus trial.
Slo la industria podr dominar aquellas misteriosas y desoladas regiones y
hacerlas servir a las necesidades del hombre, y esta in dustria no es ni puede ser otra
que la minera.
As es como sin esfuerzos la idea de impulsar aquellas regiones dando impulso
a la minera ha podido preocupar la mente del Jefe de la Comisin Exploradora del
desierto y traslucirse esta preocupacin en casi todas las comunicaciones en que ha
dado cuenta de sus trabajos al seor ministro del Interior.
Desde luego, ha podido observar el seor San Romn que la minera, tal como
est organizada hoy en da, no podra penetrar en el desierto con probabilidades
de fortuna.
Si la minera de suerte, caracterstica de los minerales de Copiap, ha podido
exis tir y desarrollarse en otro tiempo, ahora que ha llegado la poca, por el empo-
bre cimiento de los depsitos, de la que llamaremos minera industrial, otra nueva
organizacin es indispen sable.
La minera de suerte slo tena una exigencia: la facilidad para conceder la
mina. El rico reventn daba para todo, hasta para pagar abogados. Slo necesitaba
para trabajar que se le concediese unas cuantas varas de extensin sobre la corrida
de la veta.
Pero la minera industrial exige ms: exige tambin seguridad para explotar
y libertad para ocupar la extensin que la empresa requiera. Sin estas condiciones
no es posible armonizar las exigencias del capital.
Sin capital no hay propiamente minera industrial. Esto es obvio.
El digno Jefe de la Comisin Exploradora del desierto de Atacama parece
estar de acuerdo con estas conclusiones cuando dice:
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La minera necesita, seor Ministro, para su salvacin de una decadencia alar-
man te y para su subsistencia como industria permanente y regular, descansar sobre
la ancha base del estmulo a la asociacin que constituye el capital, y sobre la
seguridad inconmovible de la propiedad minera contra los eventos a que, lo difcil
de su ejercicio y lo precario de su existencia, la tienen constantemente expuesta.
La concesin de la propiedad minera en pequeas extensiones de forma geomtrica
con sus lneas rectas imaginarias, y con ms los peligros contra su conservacin y
dominio, no est calculada para favorecer la acumulacin de los capitales, nico
medio de fundar la minera industrial, el trabajo econmico, el sistema razonado y
cientco de trabajar las minas.
Es precisamente el n que persigue la Sociedad Nacional de Minera y no po-
demos menos que felicitarnos de encontrar cooperadores autorizados que aboguen
por idnticos propsitos.
Pero la Sociedad, es justo reconocerlo, no se ha limitado, como parece en ten-
derlo el seor San Romn, a pedir garantas y privilegios para el minero des cu bridor,
sino que ha prestado tambin muy preferente atencin al tema que l le propone
sobre los medios de conceder la propiedad minera para estimular la acumulacin
de capitales al trabajo de las minas y dems industrias que de ella derivan.
Es sta, para nosotros, una necesidad primordial y que ser ampliamente sa-
tisfecha adoptando en la organizacin de la minera los principios en que se funda
el sistema de la patente ya acordado por la Sociedad como base de la reforma.
Con el sistema de la patente se facilitar el medio de adquirir y se da completa
seguridad para explotar; por consiguiente, se estimula el cateo y se garantiza el
capital. El inters particular ja entonces la extensin de la pertenencia a la que la
ley no debe poner lmites, como no pone lmites a la adquisicin de ninguna otra
propiedad.
Que uno pida cien hectreas sin objeto y pague su capricho, no es un mal para
nadie. Y si las trabaja y las explota ser un bien para el pas.
Estos principios aplicados en otras partes slo han producido bienes, impul-
sado la industria y desarrollado la riqueza. Por qu aqu no daran iguales resul ta-
dos?
Por otra parte, es tan necesario no perder de vista las exigencias del capital,
cuanto que, slo protegindolo y amparndolo, se puede proteger y amparar los
derechos del que nada tiene sino sus piernas, sus brazos y sus ojos.
Esto probar que no hemos olvidado una de las ms importantes necesidades
de la reforma que se estudia.
FRANCISCO GANDARILLAS
Necesario fue abandonar bien pronto el cmodo y confortable campamento
de la Guardia, en la conuencia de los ros Figueroa y Piuquenes, paraje abrigado
y todava de pronta y fcil comunicacin con los pueblos de abajo, para avanzarlo
ms adentro hasta Cachitos; luego ms all y por ltimo hasta el Peasco de Diego
al pie de la cordillera anticlinal. Es decir, la cordillera propiamente dicha de los
Andes, la nica, la que con su lnea culminante determina el divorcio de las aguas
y separa a Chile de la repblica Argentina.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Todos los auentes del ro de Copiap nacen de all directamente, siendo de-
talle notable de este sistema hidrogrco que su brazo central tiene sus orgenes
en las cumbres y faldas del cerro del Potro, desde cuyo macizo arranca el desvo
de los Andes hacia el NE y comienzan a dibujarse los rasgos orogrcos que ms
adelante forman la puna de Atacama y despus se resuelven en la gran altiplanicie
del continente, o sea, la meseta boliviana.
Era del mayor inters y oportunidad comenzar desde entonces a trazar con
exactitud y precisin aquella cadena de montaas, clara y netamente denible
y que ya empezaba a ser, no obstante, objeto de absurdas y antojadizas teoras o
falsos conceptos, como si se quisiera ms bien desgurar la verdad y perturbar el
criterio p blico acerca de la signicacin inconmovible del tratado Chileno-Ar-
gen tino de 1881, en vez de ilustrarlo con la verdad geogrca deniendo la lnea
de separacin de las aguas como lmite fronterizo entre ambas repblicas, nica
traduccin prctica de aquel documento.
El Peasco de Diego, gran bloque de conglomerado volcnico desprendido de los
barrancos y que encontr descanso y perpetuo equilibrio en medio del arroyo de Pir-
cas Negras deriva su nombre, segn algunos, de D. Diego de Almagro, quien a su som-
bra o a su abrigo dormira su primer sueo en tierra de Chile, conforme a la versin
de los que sostienen el hecho de haber sido por all y no por San Francisco y Paipote
el camino de su ltima y desastrosa jornada antes de llegar a estos valles de salvacin.
A una hora de all est el paso de Pircas Negras, en la lnea anticlinal de los
Andes y divisoria de las aguas continentales, a cuyo punto se traslad el da 28 de
enero de 1884 todo el personal de la comisin exploradora con sus instrumentos
de observacin para jar su posicin astronmica y ligarlo al mismo tiempo al c-
ne vas geodsico.
As qued averiguada la posicin geogrca y marcado con un mojn de pie-
dra en el terreno el primer punto de la lnea de sus altas cumbres que divide las
aguas chilenas de las argentinas en la cordillera de los Andes.
Hay inters en recorrer todos los auentes y rincones de aquella localidad, por-
que interesan a la hidrologa, a los proyectos de vas trasandinas frreas o carrete-
ras, a la minera, a la geologa y a la cuestin internacional de lmites.
Todas las esperanzas del mejoramiento agrcola de Copiap derivan de aque-
llos nacimientos de arroyos y ojos de agua; all tambin la minera cuenta con
tradiciones de tesoros no descubiertos an; la orografa tiene su inters especial; la
geologa, el no menos atrayente de sus importantes revelaciones sobre la constitu-
cin de los Andes y, por ltimo, el comercio y la industria tienen ya su principio de
historia en la famosa expedicin de D. Indalecio Castro, viejo residente argentino
en Copiap, emigrado de los tiempos de la tirana de Rosas, como tantos otros.
Restablecido el orden constitucional en su patria, Castro intent de los prime-
ros la vuelta a su pas natal de San Juan, llevndose, con su gratitud hacia el pueblo
en que goz cariosa hospitalidad, sus materiales de negocio y trabajo, consisten-
tes en un tren de carros con todos sus aperos, mulas y gente de servicio, propo-
nindose cruzar con todo ello la cordillera, abrir el trco entre sus dos pueblos
queridos, Copiap y San Juan, y fomentar entre ambos el intercambio comercial.
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La empresa de Castro fue magna, no habiendo jams rodado vehculo alguno
de transporte por aquellos valles desprovistos de puentes en los ros, sin pasos po-
sibles a travs de los pantanos y con las speras faldas de la cordi llera en primitivo
estado natural y sin senda preparada para vencer la pendiente hasta la cumbre.
La hazaa fue, no obstante, realizada con xito satis factorio y Castro entr a
San Juan siendo aclamado con entusiasmo por el pueblo y premiado por los go-
biernos nacional y provincial.
El gobierno de Chile, a su turno, no quiso dejar borrarse las huellas de los
carros de Castro y decret la construccin de aquella va hasta el paso de Pea Ne-
gra, pero tan a medias y con tan poco cuidado por su conservacin, que no pudo
ser nunca aprovechado, y poco despus, de tal manera abandonado, como antes
de la aplaudida hazaa del carretonero sanjuanino.
Antes de levantar tiendas de aquellos parajes era necesario inspeccionar otros pa-
sos en la lnea divisoria de la cordillera a n de tener exacto y detallado conocimien-
to de su situacin y direccin.
Al sur y al norte de Pircas Negras, en Pea Negra, Co me Caballo, Quebrada
Seca, y otros, convena inspeccionar el terreno y medirlo.
En direccin al norte se destaca como antecordillera el majestuoso cerro del
Nevado, que desde entonces, para no introducir confusin con otros del mismo
nombre y para honrar la memoria de un insigne escritor copiapino que tanto am
a su tierra, fue anotado con el nombre de Nevado de Jotabeche.
Todo el escenario de aquellos parajes desnudos de toda decoracin que no sea
realzada con la misma roca viva del propio suelo, est pintado de rojo, eternamen-
te rojo: en los muros, los torreones, las almenas; a veces con estras de verde, de
azulado y otros tintes variados como para hacer destacarse los frisos y molduras
de aquella arquitectura de orden perfectamente natural que result de las ltimas
convulsiones terrestres.
Desde un punto de la lnea divisoria el espectculo se agranda con la amplitud
del horizonte, entrando en escena los gigantes de la alta cordillera con sus cabezas
pobladas de nieve y sus actitudes imponentes.
Antes del medioda de los meses de verano el aspecto es de luz, de luz difun-
dida con toda la intensidad del sol y aumentada con la transparencia de una atms-
fera en calma excesivamente tenue que enciende ms todava la luminosa claridad
del da.
Los vientos del O soplan enseguida, pero el equilibrio atmosfrico se destruye
y restablece en las tardes sobre las alturas y en la lnea divisoria de aguas que tam-
bin divide los vientos y distribuye sus corrientes. El calor del da ha aumentado la
evaporacin, y el fresco de la tarde comienza a condensar los vapores que primero
se dibujan en tenues nubecillas sobre la cabeza de los gigantes.
El campo parece dispuesto para una liza, que el observador contempla desde
un punto neutral viendo a un lado y otro de la lnea divisoria los combatientes
que se aprestan esperando la hora del crepsculo, favorable al despliegue de sus
fuerzas. El Sol se pone al n y las cumbres se tien del adorable tinte rosado que
la semiluz de esas horas reeja sobre el blanco de las nieves. El creciente descen so
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de la temperatura aglomera las masas acuosas y se forman densos cmulos, esferas
y copos blancos que se escalonan y agrupan como montaas otantes, formando
penachos y coronas que adornan con gracia y majestad la cabeza de los atletas.
En aquella hora solemne y serena es cuando los vientos reinantes del da em-
piezan a modicar su distribucin bajo la inuencia de los cambios en la tempe-
ratura y densidad de la atmsfera, sintindose an los ltimos soplos del SO que
impulsan la masa de nubes de las cumbres chilenas hacia el oriente, y comenzando
tambin a pronunciarse las primeras rfagas del terral o viento contrario que arro-
jan las nubes de las alturas argentinas al lado opuesto, al occidente.
Las masas de nubes avanzan as las unas hacia las otras y se acercan hasta con-
fun dirse, estimulando la tensin elctrica que al n estalla en horroroso estruendo
y vivsima descarga de rayos y centellas que iluminan por largo tiempo el espacio
con los fuegos cruzados de parte a parte; verdadero colosal combate en las altas
re giones de la atmsfera, revestido del ms fantstico aparato y deslumbrantes es-
plendores.
Terminada aquella campaa de las cordilleras en todo el mes de febrero prxi-
mo, no hubo recursos para con tinuar por aquella misma zona de los Andes hacia
el norte hasta el volcn Copiap o El Azufre y de all a Maricunga, y fue necesario
volver a Copiap a rehacerse otra vez y emprender por el ferrocarril de Puquios
nuevo viaje hasta alcanzar aquellas alturas por va de Paipote y portezuelos de Ma-
ri cunga y Santa Rosa.
Eran los ltimos das de marzo, y a medida que se avanzaba haciendo cortas
jornadas para conservar los animales con algn bro antes de entrar a las fatigo sas
cordilleras donde en breve dejaran sus huesos, cierto rumor haba corrido entre la
servidumbre de la caravana, arrieros y carreteros, acerca de un personaje peligroso
de quien ya habamos sido vctimas poco tiempo antes y ahora nos segua al desier-
to, cebado, como las bestias de presa, y deseoso de nuevos despojos.
Era el famoso ladrn y bandido Vicente Caballero, a quien la polica de Co-
piap persegua por otros crmenes y por robo que nos haba hecho de algunos
anima les, y ahora nos segua la huella para robarnos otra vez en el aislamiento y
desolacin de las cordilleras.
El rumor cunda entre los fuegos del campamento en la noche que alojbamos
al pie del Maricunga y fue la conversacin de la gente en esa noche; pero sin po-
derse tener la certidumbre de ello, la noticia corra con el sigilo y misterio que las
gentes de campo usan siempre, con cierta intencin de complicidad y simpata,
cuando se trata de tales personajes.
Nuestra conanza descansaba en Juan Calabacero, antiguo contrabandista de
tabacos, ocio que haba desempeado como simple instrumento de los negocian-
tes que hacan la estafa al sco aprovechndose de aquel pobre ignorante, ms que
como estafador l mismo, su honradez era de todos reconocida y su delidad a toda
prueba, al mismo tiempo que su familiar conocimiento de las cordilleras, de donde
era oriundo, lo hacan el hom bre a propsito y necesario para aquellas excursiones.
Por lo dems, Juan Calabacero era respetado de la gente de aquellos campos
por su fuerza y su destreza para manejar el arma blanca, sobre todo el cuchillo,
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Volcanes Parinacota y Pomerape. Arica-Parinacota. Pablo Osses, archivo particular.
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desdeando el uso del rie o del revlver. Cuando se le ofreca alguno de estos
medios de defensa, llevaba instintivamente la mano al mango de su daga y la aca-
riciaba con amor, dejando entender que all estaban su seguridad y su conanza.
Habamos trasmontado los portezuelos de Maricunga y Santa Rosa y el 26 de
marzo nos instalbamos en las casas abandonadas del establecimiento de explota-
cin de borato de cal llamado Brax de Maricunga.
Se exploraban aquellos pantanos salobres y se coleccionaba la interesante va-
riedad de las especies mineralgicas que contienen el cido brico y dems ma-
terias salinas de aquellos importantes y valiosos depsitos; se dispona el cnevas
de la triangulacin y se distribuan los ingenieros y la gente de servicio en sus res-
pectivas atribuciones, correspondiendo a Calabacero lo ms activo de las tareas en
sealar los caminos, indicar los recursos con que poda contarse en las excursiones,
manejando sus perros de caza para proveernos de carne, rondando el campo para
cuidar de los animales, ensendonos el nombre de los cerros, aguadas, ros, minas
y pasos de las cordilleras, etctera.
Guiados por su exacto conocimiento de aquellas alturas, avanzbamos hacia
el sur en busca de los puntos que en las exploraciones de los anteriores meses de
enero y febrero haban sido ya jados y se plantaban un da las tiendas al pie del
volcn Azufre y orillas de la laguna del Negro Francisco, siendo aquella regin una
de las ms desoladas y desconocidas.
Haba en todo el contorno interesantes materias de observacin, pero el tiem-
po de residencia en tales lugares no poda tardar muchos das y el momento de la
partida deba ser aconsejado por el agotamiento de los vveres hasta el consumo
de la ltima galleta.
Juan Calabacero, que tena orden de campear y reunir los animales a la madru-
gada del siguiente da a n de partir sin ms demora, haba desaparecido. Todos
los emisarios enviados en averiguacin de noticias suyas y de los animales vol van
a oscuras acerca de lo acontecido; la fuga de las bestias, percance que de ordina-
rio acontece a los viajeros en tales ocasiones, no era admisible, sabindose que
todas las precauciones acostumbradas: la yegua madrina con cencerro y manea,
los caballos igualmente bien maneados y las mulas acollaradas, etc., haban sido
cuidadosamen te tomadas. Con este percance, avanzando el da, los estmagos de la
gente no contaban con ms auxilio que el de las oportunas precauciones del tenien-
te Lynch, acostumbrado a rancho de marineros y convertido entonces en maestro
de vveres que todava podan ser habidos rebuscando en el fondo de ca jones y
petacas, sacudiendo los sacos de harina y volviendo al revs las vacas al forjas.
Hacia la puesta del Sol, volvindose sombra la situacin como la noche que se
acercaba, una noticia, un dato revelador, llegaron al campamento trados por un
arriero, cuyano al cabo como dijo uno de los nuestros, que rastreando las huellas
de los animales, encontr una que no perteneca a ninguno de los nuestros: ua
gran de, con herradura nueva, de caballo braceador, pelo negro...
El de Vicente Caballero! exclamaron a una todos los arrieros.
ramos otra vez vctimas del bandido y en qu circunstancias! Ahora eran 18
animales los robados y 10 personas las que se quedaban a pie, sin alimentos y con
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la expectativa de una retirada en que el cansancio y el hambre, el fro y la puna
podran producir desastrosas consecuencias y tambin una hecatombe de toda la
caravana si por evento ocurra un temporal de nieve que nos cerrara el paso en la
penosa marcha.
No ocurri el caso, afortunadamente.
Calabacero apareci de sbito, entrada la noche, con todos los animales, sin
faltar uno solo.
El lance con el bandido haba sido breve: se dispona ste a cambiar de cabal-
gadura, en la seguridad de que ya llevaba bastante largo trecho para ser alcanzado
por perseguidores a pie y entre los cuales no dudaba que Calabacero sera de la
partida.
Trot largo y tendido, y con las precauciones y astucia propias de su ocio,
el ladrn no se haba detenido en punto alguno donde pudiera ser tomado de
sorpresa, y al divisar desde la distancia a Calabacero, a quien bien conoca, y que
avanzaba rpido y agazapado en su busca, no se detuvo a esperarlo, y tan veloz
como pudo y saltando sobre su caballo negro, el mismo que por el rastro haba
reconocido el cuyano se lanz a escape abandonando a nuestro hroe toda su presa.
Aconteci que, como dos aos despus, cuando la polica de Copiap, cansn-
dose de perseguir a Vicente Caballero en sus impunes depredaciones, robos y ase-
sinatos, con a Juan Calabacero la humanitaria misin de librar al pas de aquel
bribn con cargo de entregarlo vivo o muerto a la justicia. Calabacero lo entreg
en este ltimo estado para ahorrarle, dijo, ese trabajo a la ley.
Volviendo a reunirse toda la dispersa comisin en Maricunga, hubo de proce-
derse a disponer nuevas excursiones, contndose todava con la importante coo-
peracin del ingeniero don Juan Carabantes, que nos acompa en toda esta cam-
paa.
En este deber de rendir cuenta del diario de los viajes, tan necesario para la
s calizacin del trabajo realizado como por los comprobantes de gastos para los
efectos de la inversin de fondos, sera interminable y montono insertar los movi-
mientos de cada da, las diarias operaciones y los diarios percances.
Pero sea, siquiera por va de ejemplo o de muestra, y para conocimiento de
fu turos exploradores o interesados en tener una idea de cmo los servidores de la
nacin ocupaban el tiempo y lo gozaban en las cordilleras, desglosemos una hoja
del libro de diario, comenzando desde nuestra llegada a Maricunga, y que dice:
Marzo 26
Maricunga: amanece el termmetro de mnima en 14 bajo cero.
Se observan todos los instrumentos meteorolgicos.
El hipsmetro (altura por ebullicin del agua) da altura de 4.860 me tros.
A medioda tomamos alturas de sol, yo con el crculo de Pistor y Martn y
horizonte de espejo; Lynch con el crculo de tres vernieres y horizonte de mercurio.
Ocupamos el resto del da en trazados grcos de la triangulacin.
Sundt colecciona rocas en las inmediaciones.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. II. ENERO A JUNIO DE 1884
El ecnomo experimenta con malos resultados para su cabeza los efectos del
coac sobre la puna.
Marzo 27
Las mismas ocupaciones de ayer.
El ecnomo sigue haciendo fatales ensayos sobre curacin de la puna.
Marzo 28
Chadwick y Muoz van a Codocedo y mandan colocar linderos en cerro Bra vo,
la Ola y Colorados.
Continan las excursiones geolgicas y Lynch toma nuevas alturas y distancias
lunares.
Marzo 29
Muoz va a tomar ngulos en Tres Cruces y Chad wick a la Ola.
Tomamos alturas simultneas con Lynch.
Sundt vuelve del Ojo de Maricunga y encajonamos las colecciones hasta aqu
reunidas, nmeros 32, 33 y 34.
Marzo 30
Se prepara la salida de todos para el interior.
Se suspende el viaje por mal tiempo.
Marzo 31
Salgo con Lynch y Carabantes, Calabacero y Torres por guas, entrando por ro
Colorado; atravesamos el campo de piedra pmez y salimos a la cuenca de La gu na
Verde en direccin a San Francisco. Se nos hizo de noche sin llegar a sta y acam-
pamos con fro de 16 bajo cero, sin carpas ni abrigo ni fuego. Los animales sin
agua, amarrados con toda seguridad.
Abril 1
Amanecemos medio helados y nos sorprende tempo ral de nieve.
Estbamos como a dos leguas y era imprudente conti nuar adelante; volvimos en
completa dispersin, con viento y nieve, a la voz de slvese quien pueda. Yo busco
el abrigo de las cuevas de Ro Lamas, con Torres, los dems trotan hasta Ma ricunga.
Abril 2
Tomo altura = 1155420 error 4 +.
Caudal del ro Lamas: 3 riegos, ms o menos 150 litros por segundo: hice la
exploracin del ro hasta su origen al pie de Tres Cruces y dibujo los contornos.
Tiempo despejado en la tarde: temperatura + 6, etctera.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Abril 3
Llegan Calabacero y Veas, mandados por Lynch y Ca rabantes pidiendo rdenes y
noticias de mi paradero.
Abril 4
Lynch y Carabantes se me renen en Cinaga Redonda, al caer el sol. Altura
931740.
Temperatura 5,2; hipsmetro 189,8 Fahrenheit.
Abril 5
En marcha a la cordillera por las Lajitas, alojando en Toro Muerto.
Abril 6
En el portezuelo de Tres Quebradas, punto anticli nal de los Andes al sur del cerro
los Patos.
Se toman la altura, la latitud y otros datos.
Volvemos a Toro Muerto.
Abril 7
En las Cuevas, al pie del volcn Azufre.
Alturas de sol por la maana, variacin de la brjula, etctera.
En viaje a la laguna del Negro Francisco, Carabantes me llama la atencin,
sorprendido:
Seor, el agua se ha vuelto para el sur!
Cmo, si venamos contra la corriente!
S, pero vea usted; un pedazo de papel otaba en la apenas perceptible corriente
siguiendo con nosotros.
En efecto, es el caso curioso y raro de un ro comunicante, fenmeno que ob-
servaremos ms tarde al volver por aqu.
Abril 8
Expedicin al interior en busca de otro portezuelo en tre el de Tres Quebradas y
Quebrada Seca, para tener otro paso de la lnea anticlinal de la cordillera.
Encontramos que sta se abre para dar paso al ro Astaburuaga (as fue bau-
tizado en honor del autor del Diccionario Geogrco de Chile), entre el cerro
Vidal Gormaz (tambin en honor del distinguido gegrafo, capitn de navo y
antiguo director de la Ocina Hidrogrca en cuya ocina y con su benevolencia
pudimos trazar las primeras lneas de nuestro trabajo) y Dos Hermanas (nombre
que se dio a una cumbre de la cordillera que remata en dos puntas iguales).
Volvimos al alojamiento por el mismo camino y Carabantes por el ro para
delinearlo.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. II. ENERO A JUNIO DE 1884
Abril 9
Nos dividimos: mand a Lynch y Sundt a levantar el croquis de la cuenca Asta-
buruaga. Yo part por la orilla de la laguna del Negro para contornear todo el
volcn del Azufre; no hubo tiempo de explorar la cumbre.
Me detengo en Vizcachas, grieta basltica que parece una chimenea del volcn.
Abril 10
Salimos de Vizcachas hasta caer a la hoya del Paton y pasar por el portezuelo de
Santa Rosa hasta el ro Coipas y Maricunga.
Abril 11
Del ro Pastillitos a casas de Maricunga.
El ecnomo haba suspendido sus experimentos sobre efectos de la puna por
haberse agotado todos los lquidos, menos el agua, que no le serva.
Arregla sus bien llevadas cuentas, raciona la gente con las ltimas migajas y
descansamos.
Abril 12
Mando a Custodio en busca de Chadwick y Muoz, y a Calabacero a las vegas
llevando los esqueletos de animales.
Abril 13
Escasez general: ni vveres ni forraje.
Abril 14
Acondicionamos la nueva provisin de rocas en los cajones nmeros 35 y 36.
Abril 15
Llegan Chadwick y Muoz con animales cansados e intiles.
Abril 16
Mando a Custodio con correspondencia a Puquios y para traer vveres. Sale Car-
melo en busca de Calabace ro y animales.
Abril 17
Imposible moverse por falta de todo. Se arreglan apuntes, se trazan croquis y se
tiran lneas de tringulos.
Se consigue aperar la carreta y que salga taita Higuera con ella en direccin a
Puquios para volver con vveres y forraje.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Abril 18
Siempre connados en Maricunga al abrigo de las casas, pero sin la suciente nu-
tricin para el estmago.
Temporal: la situacin no es del todo alegre; pero nadie decae de espritu.
En la tarde llega Calabacero con una oveja y un guanaco: nos salvamos del
hambre!
Y suspenderemos aqu la copia del diario para no eternizar la relacin de todo
lo que queda an por referir.
La nota que va a continuacin fue pasada entonces al seor ministro del Inte-
rior.
COMISIN EXPLORADORA DEL DESIERTO DE ATACAMA
Laguna Maricunga, abril 15 de 1884
Seor Ministro:
La quincena que acaba de transcurrir ha sido fecunda en trabajos de im por-
tan cia.
El 31 del pasado mes de marzo distribu la comisin en dos secciones, destinando
al norte a los ingenieros Chadwick y Muoz, para avanzar las exploraciones de esta
altiplanicie de las lagunas y ligarlas con las de la regin central del desierto ya co-
nocida, mientras que yo me internaba con el resto del personal al interior de las
cordilleras, a n de descubrir y jar, en su complicada estructura, el lmite de los
territorios de la Repblica y con l el de nuestras indagaciones y estudios.
Hemos aglomerado materiales de importancia para la geografa, datos de al-
gu na novedad para la geologa y observaciones de algn inters para la industria
minera.
Era problema del ms vivo inters geogrco la averiguacin del punto don-
de la cordillera de los Andes, dejando de ser un cor dn nico que neta y visi-
blemente nos divide con la Repblica Argentina, pasaba a ser un tejido de sistemas
montaosos que en sus intersecciones y rumbos divergentes hacia el norte encierran
estas cuencas incrustadas de materias preciosas para la industria, y dilatan las altas
planicies que conducen hasta la gran meseta boliviana en que parece resolverse la
estructura orogrca de esta seccin de los Andes.
El cordn nico de la cordillera austral termina por el paralelo de 28 en un
morro prominente, a cuyo frente se interrumpe a su vez el gran macizo trans ver sal
del Cadillal y Nevado chileno, pasando al territorio argentino al nivel de la se gun da
altiplanicie, donde arranca como punto de partida, en una montaa co lo sal y ma-
jes tuosa, con nieves perpetuas, el potente cordn de San Fran cisco, que unin dose
al del Bonete, forman el sistema culminante de esta regin de los Andes.
A cierta distancia ms al norte contina el cordn chileno interrumpido por
este accidente, dejando las montaas entre sus ancos, que miran a todos los rum-
bos, una profunda cuenca hidrogrca de donde nace un abundante ro que en
su cur so al norte arroja su precioso caudal, sin fruto y sin destino, en el insaciable
re su mi de ro de Maricunga.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. II. ENERO A JUNIO DE 1884
En la necesidad de dar nombres a lugares geogrcos de tal im portancia, pido
la venia de U.S. para llamar Monte Pissis a la gran montaa que dejo indicada, en
homenaje de justicia al distinguido gelogo y gegrafo autor de la gran carta de la
Repblica.
El morro en que se interrumpe el cordn anticlinal andino para dar lugar a la
nueva conguracin de la cordillera atacamea llevar el nombre de Vidal Gormaz,
en mrito del laborioso autor de tantos y tan importantes trabajos hidrogrcos en
toda la costa me ridional del Pacco.
Tambin necesita un nombre, por su papel geogrco como por sus futuros
destinos, el ro que dejo mencionado, al que todos los chilenos llamarn con sim-
pata Ro Astaburuaga, en honor del profundo conocedor de nuestra geografa na-
cio nal e ilustrado autor del Diccionario geogrco de Chile.
Con el estudio de estos hechos, queda planteada, seor ministro, y preparada
con los datos fundamentales, la solucin cientca del problema orogrco indis-
pensable para conocer con precisin la complicada lnea de los lmites interna cio-
nales en estas altas regiones.
Por ahora, quedan ya corregidos gravsimos errores que, con perjuicio de la
in tegridad territorial de la Repblica, exhiben todos los mapas conocidos.
En estos trabajos he sido acompaado por el teniente de marina Lynch, que ha
levantado el croquis de la lnea anticlinal; por el gelogo Sundt y por el ingeniero
de minas don Juan Carabantes, voluntariamente agregado a esta comisin, y quien
ha trazado el curso del ro Astaburuaga.
Nuestros trabajos no pueden concretarse a operaciones de detalle, a levan ta-
mientos especiales para demostrar, por ejemplo, la practicabilidad de una obra til.
Pero tomamos los datos generales y apuntamos las observaciones que pueden ms
tarde ser aplicadas a la prctica.
En este sentido, no puedo prescindir de anticipar a U.S. y al conocimiento del
pblico industrial y especulador la posibilidad de emprender trabajos hidrogrcos
en estas alturas para aprovechar en la fertilizacin del desierto las aguas que la
inltracin absorbe y la evaporacin devuelve al espacio por falta de cauces o de
un boquete de derrame.
El hecho aparente, aunque conocido y observado por todos los viajeros obser-
va dores que se han detenido un momento en estas regiones, no ha sido medi tado
ni jams discutido seriamente en el sentido de su probable transformacin en una
esplndida realidad.
La Municipalidad de Copiap hizo un esfuerzo laudable comisionando a un
ingeniero distinguido para estudiar las fuentes que surten el ro de ese valle y propo-
ner las obras de construccin que contribuyeran al aumento de su escaso caudal.
El proyecto qued, desgraciadamente, inconcluso y las indagaciones se limi-
ta ron a los orgenes ms vecinos y accesibles de la hoya hidrogrca, siendo para
m cuestionable si el presupuesto de las obras estara en relacin con la importancia
de los benecios que iban a retribuir.
Pero la hoya cerrada de Maricunga, con todos sus tributarios, hace parte tam-
bin de la hoya del ro de Copiap, de la cual est accidentalmente separada por
un obstculo que la arquitectura hidrulica salvara dentro de los lmites de una
es peculacin al parecer aceptable con relacin a la trascendental importancia de la
obra.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
El ro Lamas, casi igual por s solo al de Copiap; el Astaburuaga y tres o
cua tro arroyos que un canal articial reunira en su curso, arrojaran al desierto un
cau dal que llevara la fertilizacin de la tierra hasta las playas de Caldera.
Si en el curso de estas exploraciones al norte tuviramos la fortuna de encontrar
otros hechos como el de Maricunga, lo que no sera extrao, dada la uniforme
conguracin de esta planicie en una gran extensin, no dejar de llamar, espe-
cialmente como ahora, la atencin de U.S., seguro de que se estimar como uno de
los ms tiles resultados de estos trabajos, los que prometan alguna esperanza de
fertilidad y oasis de refresco en las ridas llanuras del desierto.
En el ramo de minera, aparte de los depsitos salinos de estas planicies, en
que abundan especialmente los boratos, hay tambin azufre nativo, salitre de base
de potasa y otras sales alcalinas.
Los panizos minerales son siempre objeto de nuestra especial observacin,
pero estas regiones estn casi en su totalidad cubiertas de traquitas y otros productos
volcnicos que por razn de su edad, relativamente moderna, se sobreponen a
todos los terrenos, ocultando bajo un manto impenetrable a la vista y al alcance del
minero los caracteres favorables a las producciones metlicas.
Anotamos con especial cuidado todas estas circunstancias para gurarlas en
los mapas y dibujos que construiremos para ilustracin y gua de los exploradores
industriales.
Por ignorar estos hechos, los atrevidos cateadores que se aventuran en estos
pramos pierden junto con el tiempo los recursos y la fe que hubieren empleado
ms tilmente en las localidades favo rables al objeto que persiguen.
En lo que resta del presente mes y antes de emprender una nueva entrada a la
cordillera central, a una latitud menor, espero tener la ocasin de visitar e informar
a U.S. sobre localidades inmediatas de alguna importancia mineral.
El estado material de nuestros recursos comienza a ser aictivo en razn de la
distancia, del completo desamparo y de lo avanzado de la estacin.
El termmetro de mxima alcanza hasta 13, en los das despe jados, y el de
mnima ucta todas las noches entre 10 a 12 grados bajo cero, siendo tambin
ordinarios a medioda, en las alturas, los grados de signo negativo.
Con todo, espero que terminaremos la presente campaa conforme al pro gra-
ma establecido.
Me permitir volver a rogar a U.S. lo que solicit en mi nota anterior, nm.
30, respecto a entrega de fondos, para mayor economa y ms expedicin y ahorro
de perjudiciales demoras e intiles sacricios.
Dios guarde a U.S.
FRANCISCO J. SAN ROMN
Al seor Ministro del Interior, don Jos M. Balmaceda. Santiago
Era interesante por aquel tiempo el estado de las minas de la Coipa, que traba-
jaba una sociedad annima formada en Valparaso entre mineros de Copiap, de
aquel puerto y de Santiago.
A un da de camino desde Maricunga, entraba dentro del radio de movimien-
tos de aquella excursin y era necesario hacer una visita a aquel punto.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. II. ENERO A JUNIO DE 1884
Estas excursiones daban por resultado, aparte del objeto esencial del estudio
mi nero, aumentar los datos para los detalles geogrcos y enriquecer las coleccio-
nes.
No se podra repetir, en esta relacin concisa y comprensiva de los ms impor-
tantes incidentes de un viaje, lo que se obtuvo y se hizo en tan diversas ocasiones
anlogas, y baste con referir, para ejemplo, alguno que otro caso.
Delinear a brjula los caminos andados, midiendo las distancias con el reloj y
el paso del animal, del troquemetro o perambulador, no era siempre lo bastante.
Cada importante asiento de minas o minas aisladas, cuando haba oportuni-
dad, se jaba por medio de azimuts magnticos o referencias angulares a diferentes
puntos ya conocidos y jados por medio de la triangulacin.
Para vericar esto en la Coipa, donde las minas ocupaban la falda y fondo de
una quebrada profunda sin vista al horizonte en ninguna direccin, hube de ascen-
der un cerro alto de 5.200 metros, desde cuya cspide se ofrecan a la vista, en
un extenssimo radio, numerosos pun tos ya determinados y cuyas seales demar-
ca doras, hitos o mojones de piedra se manifestaban al alcance de los anteojos de
mano o del teodolito.
Corresponda esta cumbre a un punto de la cordillera Domeyko, y fue relacio-
nado con otro muy culminante de la misma en el cerro de Tronquitos, muy carac-
terstica y de tal modo que el minero o viajero que desde all desee orientarse
y buscar la situacin de puntos que interesen a su objeto, puede guiarse por los
si guientes datos:
Direccin magntica de Coipa a Tronquitos S 9 O
ngulo Tronquitos, Coipa, Valientes 1052720
ngulo Tronquitos Pingo 794400
ngulo Tronquitos San Andrs 543500
ngulo Tronquitos Guanaca 213440
ngulo Tronquitos Ojo Maricunga 3315800
ngulo Tronquitos Volcn Azufre 3275820
ngulo Tronquitos Dos Hermanas (E) 3204500
ngulo Tronquitos Dos Hermanas (O) 3212000
ngulo Tronquitos Pissis (S) 3164300
ngulo Tronquitos Patos (O) 3010500
ngulo Tronquitos Tres Cruces (S) 2825200
ngulo Tronquitos Wehelwright 2464000
Visual a la mina Oriente S 35 O, distancia 3.800 metros.
Anotadas todas las circunstancias hidrogrcas y orogrcas de una regin
minera, y coleccionadas las rocas y minerales, el trabajo de ocina en el rancho,
en la carpa o al aire libre, se reduca entonces a los bosquejos y apuntes de cartera,
a catalogar y acondicionar las colecciones, como sigue:
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Mineral de la Coipa, abril 20 de 1884.
Cajn nm. 38
N 1 Roca en que abren las vetas; prdo andestico 2 muestras
2 Cuarzo que ocupa el centro de la veta Oriente 2 muestras
3 Materias del relleno de la veta 4 muestras
4 Metal clido al sol, con cloruros y yoduro 5 muestras
5 Metal de transicin al fro: rosicler, enarjita, etc., a 15 metros de hondura 3 muestras
6 Clido rico de la Plata Blanca, con ligrana. 2 muestras
7 Clido con fro, transicin de la veta Plata Blanca, 20 metros 3 muestras
8 Coleccin de variedades de cobres grises, a 40 metros 6 muestras
9 Fonolitas 2 muestras
10 Conglomerado traqutico 2 muestras
Cajn nm. 37
N 1 Coleccin de salitres del Toro, son 15 muestras
2 Areniscas en que yace el salitre 4 muestras
3 Riolitas, traquita cuarcfera etctera
No se hacan estas operaciones siempre en condiciones de mucha comodidad,
como se comprende, pero como quiera que fuere, todos esos ejemplares de rocas
y minerales que venan destinados a ser estudiados en el gabinete mineralgico y
que iban a servir para representar en forma grca y verdica la composicin del
suelo en toda la extensin de los territorios explorados, desde los peascos de la
orilla del mar hasta las cumbres ms inaccesibles, no slo tienen su valor cientco
ines tima ble y su natural valor intrnseco sino que constituyen una propiedad tan
importante por su mrito real como por la especial circunstancia de ser la nica
que en Chile o en Amrica del Sur se haya formado tan completa y razonadamen-
te para representar la composicin mineralgica de una regin extensa y en partes
tan difcilmente abordable.
Algunas otras excursiones por aquellas pendientes occidentales de la cordillera
Domeyko tuvieron el inters geolgico de reconocer en ellas las formaciones cal-
creas tan interesantes por su ntima relacin con nuestros ms opulentos depsi-
tos de plata bajo la inuencia de ciertas rocas introductivas de origen gneo, siendo
por aquellas alturas la oolita la que con ms caractersticos detalles se presenta.
Razn de sobra hay para felicitarse de las ocasiones de encontrar tan interesan-
tes ejemplos de la nica formacin geolgica y del nico horizonte de correlacin
estratigrca que en nuestros territorios del norte se revela con los irrecusables tes-
timonios de los seres orgnicos que determinan la edad relativa de los terrenos.
Ver por aquellos apartados lugares extensamente desarrollado un horizonte
geolgico que bajo sus aspectos estructurales nos era familiar desde la niez; en-
contrarse de sbito con aquellos recuerdos del aspecto fsico del terreno en que se
ha nacido, se ha estudiado o se ha contemplado bajo tan variadas impresiones y
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. II. ENERO A JUNIO DE 1884
circunstancias diversas de la vida, es como sentir refrescarse la memoria del pasa-
do y avivarse las emociones en una fugaz meditacin retrospectiva de hechos y
lugares de otro tiempo.
La Geologa es la madre de todas las ciencias y la fuente primera de reexin
seria y concienzuda en el hombre.
Y cmo no ser as cuando el suelo que pisamos es el origen de toda existencia,
la base de toda idea de trabajo y de toda industria, el todo de la estabilidad mate-
rial y humana?
Nos desarrollamos grabando en nuestra vista y en la memoria el aspecto de la
arquitectura y colorido de las montaas agrestes o adustas que nos rodean, del sue-
lo de consistencia hmeda o seca, de rocas desnudas o de tierra frtil; y segn esta
constitucin geolgica de la naturaleza que nos ha rodeado, se engendran las ideas
que ms tarde dominan y se apoderan de nuestro espritu, inuyendo en nuestro
carcter y casi determinando nuestras acciones.
Al aspecto y composicin geolgica de una comarca se unen las condiciones
f sicas que determinan su clima, le imprimen su sonoma, regulan sus aguas y
has ta prescriben al hombre sus costumbres, su carcter y las industrias de que ha
de ocuparse y subsistir.
Quien ha nacido entre montaas desnudas que reejan aspecto metlico y las
contempla acribilladas de agujeros, horadadas por la mina y cruzadas de sendas
por donde van y vienen en incesante movimiento hombres y cosas, no podr ja-
ms desprenderse de sus aciones a la industria minera, ni jams pasar distrado o
indiferente por donde quiera que a su vista se reproduzcan esos cerros, esas rocas,
esos panizos del cobre, de la plata, del oro, que le son tan familiares y le recuerdan
todo un pasado de trabajo, de esperanzas y desengaos, de felicidades y angustias.
La Geologa es hija legtima de los mineros: ellos la inventaron, la elevaron a
ciencia y la hicieron gua y luz de sus exploraciones en las misteriosas profundida-
des de la tierra.
Cmo extraarse que en el desierto rido, en la montaa desnuda, en el silen-
cio de muerte de una soledad absoluta, el minero encuentre recursos, afecciones,
inters, entusiasmo y profunda satisfaccin de espritu en presencia del aspecto
de la roca, del panizo y de las revelaciones de riqueza que para futura fortuna y
porvenir de su patria contempla en aquellos espectculos!
La divisin de los tiempos geolgicos en tres grandes eras, correspondientes,
segn la moderna clasicacin, a tres grandes grupos, el primario o paleozoico, de
tipos ya enteramente extinguidos; el secundario o mesozoico en que comenzaron los
representantes de las especies actuales, y el terciario o neozoico en que nacieron los
seres actuales con sus inmensos mamferos, no est representada en Atacama y
su desierto con algn desarrollo y con sus caractersticos individuos sino en el se-
gundo grupo, y ste, slo en dos de sus cinco sistemas: el lisico y el ooltico, perte-
ne cientes ambos a la serie jursica, con ms profusin el segundo, pero tambin,
aunque ms vagamente, el neocomiano, en que se inaugura la serie cretcea.
Coleccionadas y mal acondicionadas en razn de la premura y falta de medios
las muestras de rocas y fsiles de estas interesantes formaciones, no haba ms
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
tiempo que para una rpida investigacin y una ojeada de paso hasta poder encon-
trarlas otra vez ms adelante volviendo a la altiplanicie, camino al norte.
El da 30 de abril de ese mismo ao de 1884 habamos pasado de la cuenca de
Maricunga a su inmediata al norte, la llamada de Pedernales, llevando a nuestra
izquierda la cordillera que encierra este alto valle por el oeste, destinada ya a tener
el nombre de Domeyko y que ms tarde, quin lo hubiera sospechado entonces!,
habra de ser sealada por gegrafos argentinos como el macizo o encadenamiento
principal de la gran cordillera de los Andes.
Maricunga pertenece al sistema hidrogrco del ro Copiap, y Pedernales al
del Salado, que desemboca en el Pacco por donde est el puerto de Chaaral de
las nimas.
Tenemos a la derecha el cerro de la Sal, que ocupa precisamente el dorso
en que se dividen ambas hoyas hidrogrcas, y con razn as llamado porque el
indispen sable mineral de las cocinas y de tantas otras aplicaciones existe all en
bancos considerables de donde la explotan para las necesidades de una gran parte
del departamento de Copiap.
Se hace necesario detenerse al pie del cerro Bravo, a orillas del arroyo Pastos
Largos, para esperar all al tuerto Salvatierra, con perdn del aludido, pues por
aquellos valles es corriente aplicar algn adjetivo calicativo a los apellidos de per-
sona, y el mismo as llamado sola creer que se trataba de algn homnimo suyo
cuando no se le nombraba con el indispensable apodo.
Salvatierra, oriundo de Fiambal, y argentino de Catamarca, por lo tanto, ha-
ba crecido y llegado a viejo en la puna de Atacama, vagando all, por costumbre
o por sus negocios, como nmade, con todos sus bienes y numerosa familia; pero
por entonces estaba radicado en las vegas de Ro Grande.
Siquiera la tienda del nmade rabe o beduino es de lona, de un trapo cualquie-
ra; pero la de aquellos vagabundos de cordilleras no tienen ms envoltura que la
del aire libre, cuando viajan, y la de algn hueco entre las piedras, como el hombre
primitivo de las cavernas, cuando asienta sus reales.
Beduino del Sahara o boliviano de la puna da lo mismo como costumbre y
gnero de vida; la misma desnudez y la misma inmundicia; el fogn humeante, la
olla asquerosa y en torno guras negras y enjutas como momias vivientes.
Salvatierra, sin pertenecer a esa casta haca esa vida; fue nuestro proveedor y
gua; tena la prctica de los negocios y los hbitos de la caza, tan diestro en lo uno
como en lo otro; discuta las cuentas con nuestro ecnomo, ste con sus nmeros y
apuntes y aqul con una memoria y retentiva que casi siempre acababa por triun-
far contra la partida doble de nuestro contador ingls don Pablo E. Smith.
Explorador o viajero por aquellas soledades altsimas y heladas, nadie se aven-
tura sin Salvatiera; el mismo Calabacero, metido en aquellas gargantas o cruzando
esos pramos de sal y yeso, no llegaba a buen puerto sino por instinto.
Para Salvatierra todo es all conocido; y cada cumbre, cada piedra, cada vuelta
del camino, todo tiene su nombre y sobre todo da noticias, reales o fantsticas; en
aquella altura sabe que estn los tres cogotes de guanaco llenos de oro y que un
genio deende; en aquella cueva las luces nocturnas y los brujos de la salamanca;
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. II. ENERO A JUNIO DE 1884
sobre aquel peasco, el buitre funesto que causa la muerte a quien lo descubre, y
en la laguna, la garza cantora que anuncia fortuna al que la oye.
Salvatierra era el gua para la exploracin del ro de la Ola, del Leoncito y el
Juncalito, que se internan en profundos pliegues de la cordillera mostrando cauda-
les de agua que despiertan el vivo deseo de recogerlos en sus cascadas, arrebatn-
dolos a los pantanos que los dispersan y a las arenas que los absorben.
Agradable alojamiento fue el de la noche del 4 de mayo con un tiempo hermo-
ssimo en aquellos cajones abrigados, donde se oye el arrullo grave, el canto triste de
la torcaza. El Juncalito se precipitaba con montono bullicio en una cascadita de 10
metros de altura; la luna formaba sombras profundas alternando con claros de luz
blanco-azulada, y la lumbre de la abundante lea pareca ms alegre ante la expectati-
va de dos magncas pisacas prontas para la olla, que oscilaba como pndulo colgada
de un trpode de hierro.
La pisaca o perdiz de cordillera tiene la cualidad particular de una carne jugosa
del ms exquisito sabor, extraordinaria de tamao, a veces mayor que el de una
gallina, y cuyos huevos, de un morado hermossimo, son de sabor exquisito.
Aquella noche hermosa y grata a los fatigados viajeros fue sbitamente interrum-
pida en su silencio y quietud por un ruido espantoso y aterrador seguido de violen-
tas y rpidas oscilaciones del suelo, lluvia de piedras, desprendimientos de gruesos
peascos desde lo alto de las escarpadas faldas de la montaa y densa polvareda
seguida de siniestra oscuridad.
El terror de los animales y el clamor de la gente pidiendo, misericordia!, agre-
gaba no poco pavor al natural que en toda organizacin humana produce un fen-
meno en que parece desquiciarse el mundo y como si los abismos se abriesen para
tragrselo todo.
Especialmente en aquellas gargantas que se vuelven horcas caudinas bajo la
ac cin de las fuerzas de la naturaleza irritada, el peligro es inminente por los aludes
de piedras y polvo, y el efecto es ms aterrador por las repercusiones y prolonga-
dos ecos del ruido.
Si la teora de las posiciones astronmicas de Falb es exacta para la produccin
de los temblores, su aplicacin al territorio de nuestros desiertos y cordilleras del
norte tendra que admitir una excepcin para cada da de los que no estn com-
pren didos dentro de sus clculos, siendo un hecho averiguado que la tierra tiembla
cons tantemente en circunscripciones de corto radio y a veces tan local y reducido
a tan pequea extensin, que sorprende, como nos sucedi con el de la noche del
Juncalito, el que algunos de los nuestros, dispersos en las inmediaciones a pocas
le guas, no lo notaron o lo sintieron con poca intensidad.
El hecho orogrco que nos proponamos resolver pude verlo al siguiente da
dejando el Juncalito y pasando por detrs del cordn que desde frente a Maricunga
se ve correr entre el portezuelo de las Tres Cruces a Colorados, Leoncito y Panten
de Aliste.
Este cordn resulta no ser continuo, abrindose para dejar pasar al Juncalito
y de primindose en otros puntos por donde desaguan algunas cuencas interiores
como La Salina y quiz tambin la Laguna Brava.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
La Piedra Parada es un nombre que se hace familiar al viajero oyndolo a cada
paso con motivo de los caminos a Bolivia, a Salta y a Tucumn, y muy espe cial-
men te con motivo de lmites y jurisdicciones de nacionalidad, en lo cual el tuerto
Salvatie rra tena fama de saberlo todo.
Sealaba la Piedra Parada, que en efecto es una gran roca de dos caras planas
y puesta de pie visiblemente por mano del hombre, como para servir de seal,
asegurando que hasta all (ms o menos en latitud de 2622) reconocan los corre-
gidores bolivianos la jurisdiccin de su nacionalidad hacia el sur y el oeste.
En estas indagaciones, entonces, tomndolo todo por Chile y sin ms objeto
que el estudio, para esclarecimiento de los hechos geogrcos, de hechos cient-
cos y de tradiciones histricas, cuentos o relaciones de los lugareos, quin habra
sospechado que ms tarde se nos tildara con todos los eptetos que nos mereci el
juicio de escritores argentinos por haber descrito las verdades vistas y penosamen-
te arrancadas en el enmaraado laberinto de montaas y planicies, cumbres y
abismos, con el lpiz de dibujo y los instrumentos de medir en la mano!
Y ellos hablaban y raciocinaban desde su cmoda butaca, con pluma, papel
y tinta a discrecin, como si lo hubieran visto de ms cerca y lo supieran de mejor
procedencia!
Al cruzar por La Salina no se podra prescindir ni de contemplar su aspecto
ex trao, como espectculo curioso, ni de reexionar sobre el origen y manera de
formacin de aquellos vastos depsitos de sales.
Campo extenso, erizado de puntas, echas y agujas entrelazadas y revueltas a
la suerte o reunidas en simtricas agrupaciones de cristales que reejan en innume-
rables espejos los rayos del sol, o reciben de noche la luz de la luna dando al con-
junto el aspecto de un mar de plata, es a todas horas interesante y atrayente.
El yeso o sulfato de calcio, selenita o anhidrita de los mineralogistas es mate-
ria que se produjo en el globo terrestre y se encuentra bajo diversas condiciones
desde los remotsimos tiempos silurianos hasta nuestros das, en que todava sigue
pro ducindose.
En el lugar que describimos el color normal del yeso es el blanco, opaco, mate o
transparente, pero en parte teido de rojo por efecto de las gredas ferruginosas que
le sirven de lecho y que con visible resto del lago que a medida de ir disecndose y
saturndose de sales sus aguas, precipit primero el sulfato de calcio, despus la sal
comn y otras de propiedad soluble que pudieron ser arrastradas pos teriormente.
Varias son las causas que pueden haber dado lugar a estas formaciones que a
veces se presentan con un desarrollo tan colosal por la forma y extensin de los de-
psitos, siendo en muchos casos admisible que deriven indirectamente de la accin
del cido sulfrico, frecuente en las regiones volcnicas, sobre las rocas calcreas,
o de la descomposicin de los sulfuros metlicos en presencia del carbonato de cal,
etc., pero la impresin que ms naturalmente deja el examen de La Salina de Pie-
dra Parada es la precipitacin del sulfato de calcio contenido en las aguas marinas,
corroborado esto con la presencia de la sal comn o cloruro de sodio.
Era un verdadero dolor para el coleccionista el no poder cargar para su museo
con algunos ejemplares de aquellos grupos de cristales resplandecientes de blancura
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. II. ENERO A JUNIO DE 1884
o deliciosamente teidos de rojo claro; a veces de amatista, quiz por betmenes o
hidrocarburos; de amarillo de mbar y otros matices, y de magnitudes gigantes que
a veces alcanzaban a un metro de largo en algunos cristales.
Continuar desde aquel interesante lugar en busca de las temibles Lagunas Bra-
vas, apresurando los cansados animales y soportando el fro intenssimo de una
noche de mayo en plena pampa abierta a todos los rumbos del horizonte, no era
promesa de tan buen alojamiento como el de Juncalito, a pesar de su terremoto y
sustos consiguientes.
Las playas de tales sbanas de agua se extienden en curvas interminables y mo-
ntonas que era necesario reconocer un poco y relacionar con las alturas vecinas,
pero perdido el rumbo en la densa oscuridad de la noche y siendo peligroso dejar
aniquilarse los animales por completo, hube de avanzar slo con Pedro Torres y un
pen del servicio, teniendo al n que plantar la carpa a las diez de la noche para no
quedarnos petricados, sin provisiones ni la mula de equipaje que haba quedado
perdida o rezagada; sin fuego y sin ms que pan duro para el estmago.
El termmetro marcaba 18 bajo cero: invito a Torres y al arriero a refugiarse
dentro de mi carpa, pero stos sostienen que es mejor esperar el da con los anima-
les de la brida y volver atrs, renunciando a completar el itinerario de la excursin
por las Lagunas Bravas. Por la maana pareca que no hubiera atmsfera, tal era
de tenue y tal la claridad y transparencia de cristal que permita ver los objetos
ms distantes con ntida preci sin y en todo su natural colorido. En la tarde del
siguiente da y desandando camino, cruzbamos el cordn de Leoncito al pie del
Panten de Aliste...
Ya qued nombrado Aliste, el famoso inventor de cateos y descubrimientos
que jams se vericaban y personaje de primera nota en la historia minera de las
cordi lleras.
Qu panten es ste?, pues Aliste no est enterrado en l!
Pablo Torres cont la historia, como testigo ocular en una parte de ella.
Era el tiempo en que se explotaban las minas de barrilla de cobre en San Bar-
tolo, ro adentro del pueblo de San Pedro de Atacama, siendo administrador de
aquel establecimiento don Domingo Sainte Marie.
Aliste, hasta entonces desconocido de este seor, haba recalado a su estable-
cimiento y procuraba hacer llegar voces de recomendacin y noticias de sus des-
cubrimien tos al administrador, llegando al n a insinuarse l mismo y con tales
protestas de veracidad y pinturas de realidad sobre sus hallazgos, corroboradas en-
seguida por ricos ejemplares de mineral de plata exhibidos como prueba, que al n
el seor Sainte Marie hubo de rendirse ante sta y resolver entregar a Aliste todos
los recursos de dinero, vveres, hombres y animales para una formal expedicin.
Parti la bien provista comitiva que avanz camino al sur de San Pedro andan-
do algunos das hasta llegar al pie del mencionado cerro que deba despus llevar
su nombre en conmemoracin de una de sus ms brillantes hazaas.
El lugar del tesoro estaba prximo y las precauciones deban ser estrictas para
que profanas miradas no ahuyentaran a los genios que vigilan las riquezas y que
las reservan slo para el dueo a quien estn destinadas.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Cada piedra tiene su dueo, es el dicho minero.
El campamento se instalara al pie de ese cerro; slo Aliste lo abandonara
para ir al lugar del reventn llevndose las mejores mulas para cargar los metales,
vveres, etc., y todo el mundo se quedara quieto en su casa.
Aliste volvi el primer da dando signos del cansancio y fatigas del trabajo
realizado: dej vislumbrar y sospechar a su gente que tena pruebas de la riqueza
que nadie deba ver, y fue y volvi tambin el segundo da trayendo una muestra,
como la rama de oliva de la paloma bblica, y dejando mayor conanza de la efec-
tividad del rico ln en sus servidores y acompaantes, a quienes su aire misterioso
y reservado haba acabado por convencer en absoluto.
El tercer da Aliste no volvi, y no aport ms al campamento, como el cuervo
de No.
Haba encontrado enjuta la tierra, libre el camino para arriar con las mejores
mulas y lo mejor de todo a la repblica Argentina, seguro de que la conanza de
sus acompaantes no le seguira la pista antes de llevarles buen trecho adelantado.
Mientras tanto, la gente del campamento esperando, exhaustos de vveres para
ellos y forraje para los animales, fatigados stos hasta el ltimo grado en las idas
y venidas que al n hubieron de emprender los expedicionarios para rondar a
Aliste, y alarmados por ltimo con su sospechosa ausencia despus del tercer da,
hubieron de tocar retirada y dejar sucumbir gran parte de los animales, dejndolos
en aquel mismo lugar donde los viajeros ven sus esqueletos y llaman el Panten
de Aliste.
Despus de tanta noche toledana, dentro de la carpa o a toda intemperie, sin
fuego o con escasa lumbre, fatigado el cuerpo y fatigado el estmago, nos esperaba
al n una noche de inusitada esplendidez y verdadero encantamiento: All en ple-
na cordillera de la Ola, de Pedernales y del Panten de Aliste!
El teniente Lynch, siempre cuidadoso del rancho y prevenido, se me haba
ade lantado un da, llegando l primero a las borateras de Pedernales, que, segn
sa bamos, estaban abandonadas de todo trabajo desde ha ca tiempo.
Nos haba envuelto la noche en profunda oscuridad y el camino se haca des-
esperante y eterno, ms por el paso cansado, desigual y fatigoso de las bestias que
por la intensidad del fro y los aguijones del hambre.
La jornada era de aquellas decisivas: o llegar o dejarse desfallecer.
Al n una luz indecisa y fugitiva crey ver Torres a lo lejos, y me lo dijo sin
es tar l mismo cierto, para infundirme nimos y seguir andando.
Una y dos ms, como candelillas, cre yo tambin divisar poco despus, y apli-
cando a mis ojos los gemelos de campaa, sin dejar de aguijonear a la mula, me
pa reci que se cruzaban como fuegos fatuos muchos puntos luminosos, llegando
a veces a creer que aquello fuera todo ilusin, por efecto de tanto desear y esperar
al gn reposo y abrigo.
Era como para recordar a Cristbal Coln y sus carabelas en la noche de
aquella luz precursora del descubrimiento de Amrica!
Pronto las cosas comienzan a denirse y una luz real y verdadera se distingue
ja con otra encima y una tercera ms arriba, y luego otras ms a los lados.
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Ser que estn en la falda de un cerro y nuestras gentes all escalonadas, cada
cual con su fuego? Ser grato llegar, abrigarse, cenar buena sopa y dormirse satis-
fecho en medio de tanta fogata!
Seor, me dice Torres, aquello parece casa grande, y hasta faroles se ven!.
Luego un destello rojo, otro azul, verde, violado, amarillo...! Era una esta
veneciana?
Un rato ms y veo que los faroles de Torres eran lmparas: de dos, tres, cuatro
luces, y hasta los bronces se vean ya brillar colgando de los techos, a travs de los
cristales y vidrios de colores.
Persianas, transparentes, cortinajes!
Las mulas, medio muertas, se vuelven giles corceles al olfato del forraje, y de
un solo lance nos ponen al pie de elegante escalinata con acceso a los balcones y
vestbulo de un magnco chalet suizo iluminado, a giorno!
El teniente Lynch haba dispuesto una esta esplndida y haca los honores de
dueo de casa como en noche de gran sarao.
Todas las chimeneas con lumbre, la mesa con su vajilla, las camas en marque-
sas de jacarand, espejos y porcelanas, muebles a discrecin y todo lo necesario
en el tocador.
Slo el men de la cena, valdiviano en pura agua y carne de guanaco, desdeca
de aquella esplendidez orien tal que en el rin de la cordillera y en aquellas cir-
cuns tancias apareca a nuestra vista asombrada, como cosa de encantamiento y
cuen to de hadas.
Aquella residencia haba sido construida por un ingls a expensas de la casa
Escobar y Ossa de Copiap, que explotaba las ricas borateras de Pedernales.
Los ingleses merecen siempre estas comodidades a que los criollos no estamos
acos tumbrados, y parece haber sido el caso, segn la tradicin o el cuento, que el
negocio, muy bueno para el administrador pero muy malo para los empresarios,
hu bo de ser desistido y abandonado algunos aos antes que venciera el plazo del
con trato que aqul se haba asegurado.
Pero el ingls se aferraba a su escritura y a su derecho de seguir viviendo en la
cor dillera con todos sus sueldos y prerrogativas, mientras que la casa bancaria de
Co piap no se resignaba a tolerar aquella condicin a un administrador que tan
poco afortunado haba sido en el manejo del negocio que se le conara.
Se estableci esta disyuntiva: o renuncia buenamente el ingls mediante razo-
na ble compensacin o se apela a procedimientos que tiendan a ese resultado.
En este punto las cosas, ocurri una noche en el establecimiento de Pedernales
un desorden entre la gente de servicio que comenz con las apariencias de un tu-
mul to agresivo; bien pronto continu con las proporciones de un ataque a mano
ar mada contra la casa habitacin del administrador, haciendo demostraciones y
amenazas furiosas de muerte contra el ingls y de prender fuego al edicio.
El as amenazado, posedo de terror, se lanz afuera por la nica puerta de es-
cape milagrosamente dejada libre por los asaltantes, y acertando a dar con un buen
caballo ensillado que con rara oportunidad le pona all la Providencia, mont en
l, y, sin ser perseguido ni molestado, lleg a salvo al puerto de Chaaral a dar
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cuenta a la justicia del grave suceso ocurrido, jurando no volver ms a la cordillera
y ofreciendo su dimisin del acariciado negocio zorzalino de Pedernales.
El autor de esta ingeniosa estratagema es actualmente intendente de provincia,
y su peregrino procedimiento ha pasado a la historia de las tradiciones mineras.
La permanencia en la cmoda y elegante mansin de Perdenales fue aprove-
chada en una serie de observaciones y salidas por los alrededores, avanzndose
mu cho en los trabajos de triangulacin.
Casi todas las cumbres de una y otra cordillera quedaban ya relacionadas entre
s y con el desierto del valle central anteriormente explorado entre Copiap y Tal-
tal, siguiendo siempre el mismo cuidado de jar con seales o mojones de piedra
las cumbres que servan de vrtices o puntos de observacin y procurando que
stos fueran en los ejes y alturas culminantes de los cordones montaosos, a n de
descubrir y poder trazar despus con precisin los sistemas orogrcos.
Asimismo, se destinaba toda la prolijidad que era posible, en aquellos penosos
y siempre apurados viajes, al trazado de los sistemas hidrogrcos.
Las colecciones aumentaban sucesivamente suministrando una idea bastante
clara y sucientemente exacta de la distribucin geolgica de los terrenos, confor-
me a una clasicacin mineralgica que ms o menos se refera a las grandes di vi-
siones siguientes:
Rocas cristalinas eruptivas.
Rocas cristalinas esquistosas.
Rocas volcnicas.
Rocas sedimentarias no cristalinas.
Rocas sedimentarias metamrcas.
Rocas en diques y vetas.
Dada la gran dicultad que los gelogos han encontrado para arribar a una
cla sicacin sistematizada y de precisin siquiera satisfactoria para no vacilar en
pun tos muy fundamentales de origen, estructura y composicin, lo ms acertado y
pru dente sera referirse a los tipos principales de rocas dominantes en la localidad
que se estudia, antes que aventurarse a darles su lugar correspondiente en la escala
ge neral de las correlaciones del globo.
El carcter cristalino no hace ms que establecer una neta separacin de aque-
llas rocas con las estrictamente sedimentarias, distinguiendo entre stas, a su vez,
las que han pasado a estructura cristalina ms o menos pronunciada por medio del
me tamorsmo.
El origen volcnico, que introduce tan extraordinaria variedad de rocas, ofrece
una de las ms difciles y embrolladas cuestiones petrogrcas, pero a lo menos,
para nuestro provisorio objeto y para introducir alguna jeza en nuestra clasica-
cin, convena agrupar granitos y dioritas con traquitas, porritas y andesitas, sepa-
rndolas de las volcnicas vtreas, obsidianas, pmez, etc., y de aquellos productos
excepcionales como tufos, cenizas, lavas, etctera.
Alguna composicin de lugar o mtodo, bueno o malo, pero que sirva proviso-
riamente, es por lo menos recomendable y necesario cuando no se puede lo me-
jor.
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Dejando a Pedernales el da 11 de mayo, dando por terminada la exploracin
de aquella altiplanicie, quedaba an mucho de que tomar nota en diferentes puntos
y direcciones del desierto. Bajando la falda occidental de la cordillera Domeyko
por la quebrada de Las Tablas, hasta juntarse sta con la del Salado, la formacin
calcrea ofrece puntos muy interesantes por su desarrollo y caracteres, vindose en
algunas localidades masas introductivas de diabasa o prdo augtico como el que
se relaciona en Chaarcillo con la produccin de la plata.
Aquellas localidades no han sido debidamente cateadas y son poco conocidas.
El curso del Salado sigue entre las paredes que le forman los estratos mismos
a la formacin calcrea, de suerte que este cauce profundo lleno de sal est orien-
tado segn la misma direccin que corresponde a las estraticaciones del terreno.
Alguna vez, pero de esto har por lo menos medio siglo, este cauce arrastr agua
hasta llevarlo a desembocar en el mismo mar, en la baha de Chaaral.
Dejando esta va que conduce en derechura a Pueblo Hundido y Chaaral, pa-
ra cortar rumbo al sur y reconocer todos esos faldeos de la cordillera Domeyko, se
haca necesario andar en zigzag, quebrada arriba y quebrada abajo, trasmontando
los estribos y brazos de montaas que las separan unas de otras y recorriendo as
por San Juan, Pasto Cerrado, La Cortadera, el Asiento Quebrada Larga, que vie ne
directamente de cerro Bravo, una serie de aguadas, vegas y lugares de minas que
suministraban buen acopio de datos para las respectivas materias de estudio.
Cayendo a Valientes, en el sistema hidrogrco de la quebrada de Chaaral
Alto, ligaba ya mi excursin de esta jornada con las anteriores practicadas en com-
binacin con don Lorenzo Sundt, por Agua Dulce, La Tola, Potrerillos y el potente
cerro de Vicua, en terreno ya explorado y conocido.
As sucesivamente, y ahorrando descripciones y noticias que no son de este
lu gar, se presentaban en el trayecto las interesantes formaciones geolgicas del
Mos tazal y el Cajoncito, despus la salida al Llano de Varas, minas del Pingo y
po zo de la Buena Esperanza.
Merece especial mencin el ejemplo de constancia, premiado con un espln-
dido xito, que dio lugar a uno de los surtidores de agua ms considerables y ms
fecundos que hayan tenido lugar en el persistente afn de buscar ese indispensable
elemento de subsistencia para la vida y las industrias en el estril desierto de Ataca-
ma.
Cuando el mineral de Tres Puntas estaba en su apogeo y slo la mina Buena
Es peranza mantena una poblacin de dos mil habitantes, la falta de agua sucien-
te y de buena clase era una dicultad para todo y origen de crecidos gastos.
Se eligi una localidad en la cabecera del Llano de Va ras entre las tierras del
Pingo y el Humito y se perfor hasta ms de la hondura en que generalmente se
encuentra la capa de agua que en la extremidad sur del mismo llano se aprovecha
para las mquinas y las minas de Puquios y Cachiyuyo.
Ms tarde se resolvi bajar ms all de los primeros 50 metros perforados, lle-
gndose hasta 100 metros sin haber encontrado indicios de humedad.
Nuevo perodo de abandono de la idea transcurri por algn hace tiempo,
hasta que se resolvi intentar otro avance que lleg hasta completar 150 metros de
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profundidad, siempre sin promesas ni apariencia alguna que estimularan a ahon-
dar ms el pozo.
Enseguida toc su turno al ingeniero don Carlos Plisson, administrador de
la mina Buena Esperanza, quien por esta vez resolvi imitar la constancia de su
com patriota el ingeniero King en el pozo artesiano de Passy, y emprendi la con-
tinuacin del pique con el resuelto propsito de no abandonar ms la obra hasta
dar con el fondo de roca rme, pues hasta entonces siempre se haba perforado en
el terreno aluvial que rellena aquella profunda cuenca.
Fue cerca de los 220 metros cuando surgi el agua, de exquisita pureza y en tal
abundancia que jams acus merma durante la mayor actividad de su explotacin.
Los servicios de esta mina de agua fueron de incalcu lable valor para aquellas
localidades de plena esterilidad y donde las lluvias no se conocen sino como raro
y casual accidente.
Nunca se insistir lo bastante en este ramo de la escasez de agua en el desierto,
que no slo encarece la vida y diculta las industrias sino que las hace imposi-
bles.
El ingeniero don Samuel Valds Vicua, en su libro sobre la Riqueza minera y
agrcola del Loa, reere de gentes que cabalgan una mula aca y pequea porque les
consume poca agua y cuenta el caso en extremo caracterstico y bien trado de
uno a quien le pintaban los horrores de un incendio que sera posible en el ba rrio
donde posea su casa de negocio; e interrogado acerca de adnde acudira primero
en tal emergencia, contest sin pestaear:
A salvar el agua. Tal es, en efecto, el valor del agua en el desierto, y parece
increble que la atencin pblica y los poderes administrativos de la nacin no se
hayan jams ocupado de atender a esta primera condicin del desarrollo econmi-
co de las industrias en aquella zona de Chile, tan fecunda en riquezas y fuente de
su principal grandeza y prosperidad.
Por diferentes caminos, la instruccin para todos era reunirnos en Copiap a
principios de junio, designando a cada cual el itinerario de su viaje.
Correspondiendo ahora las exploraciones a la regin de la costa, y recalando
el jefe a Tres Puntas y la mina Buena Esperanza del Chimbero, tom desde all en
direccin al puerto de Chaaral de las nimas para recorrer la gran regin minera
de cobre de esas latitudes y trazar sus detalles geogrcos.
Del Chimbero a San Juan y aguada de la Salitrosa en la quebrada de Flamen-
co; de aqu por las minas del Manto California y del desierto recalando al pozo
de Guamanga, y de aqu al famoso mineral de Las nimas, desde cuya cumbre se
domi na una vista panormica interesante para orientarse en la distribucin orogr-
ca que desde aquella altura se divisa.
Puede el explorador guiarse desde la cumbre del cerro de Las nimas por
los siguientes rumbos magnticos que desde all envi al ingeniero Chadwik para
acor dar el cnevas de la triangulacin de esta zona martima del desierto:
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Nacimiento ro Yuta. Arica-Parinacota. Pablo Osses, archivo particular.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. II. ENERO A JUNIO DE 1884
Estacin en el cerro de Las nimas
Rumbo al Morado S 6 E
Rumbo al Moradito S 15 E
Rumbo al San Juan S 37 E
Rumbo al Chivato S 70 E
Rumbo al Portezuelo de Varillas S 54 E
Rumbo al Volcn Azufre S 68 E
Rumbo al Ternera S 53 E
Rumbo al cerro Bravo N 85 E
Rumbo a Mina Limbo, del Salado N 38 E
Rumbo al Doa Ins N 57 E
Rumbo a la cumbre al sur de Chaaral (lindero) N 63 O
Rumbo al Pingo, de San Jos N 1 O
Rumbo a la cumbre del Salado N 38 E
No se abandonan estas cumbres desde donde se vuelve a contemplar despus
de no haberle visto por largo tiempo y sobre todo durante una ausencia en que los
aspectos han sido tan opuestos ese mar azul, tan deliciosamente azul que en las ma-
anas oculta su belleza bajo velos de niebla que se amontonan en densos copos de
algodn, se agitan, se rasgan y se disipan dejando al n libre de toda sombra aquel
espejo en que se mira el cielo y el hombre descansa su mirada, alivindose el esp-
ritu de pesadumbres y congojas, como si todas las esperanzas renacieran a su vista.
Despus de visitar algunas minas y tomar nota de los caracteres de la forma-
cin del cerro, con la habitual tarea de coleccionar las rocas y minerales, slo res-
taba llegar a la playa.
El escenario geolgico cambia por completo; no ms aspecto de volcanes con
sus deyecciones de lavas y tufos; el aspecto cristalino del gneis, del esquisto y de los
granitos es el carcter dominante que nos indica la vecindad de la costa martima.
El granito blanco y la pegmatita, que constituyen la base fundamental del te-
rreno visible, soportan el peso del grueso manto de las rocas pizarrosas onduladas,
quebradas, tumbadas y dislocadas de su primitiva situacin de horizontalidad y
re poso por la materia uida, pastosa, de origen seguramente hidrotermal, como
pien san los sabios, y que cualquier profano comprende y se explica sin ms que
mirar a la hermosa decoracin geolgica que se dibuja en las pendientes de Paso
Malo, donde se ven los ms palpables efectos de la roca grantica introductiva.
Las hojas de la pizarra han sido entreabiertas y separadas como por la fuerza
de una cua, e introducindose por entre ellas la masa gnea desquiciadora, de
granito, se ha producido ese raro aspecto de lenguas o brazos de roca blanca exten-
didos como tentculos de un inmenso pulpo en la masa negra de la montaa.
Despus de algunas excursiones por la costa al sur de Chaaral, en la quebra-
da de Las nimas y Punta Ineles hasta quedar a la vista de Flamenco, el resto
del tiempo fue destinado a la visita de los establecimientos de fundicin de cobre,
especialmente el de la Compaa de Minas y Fundicin de Chaaral, fundado por
don Federico Varela y entonces propiedad de la sociedad annima de aquel nom-
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bre que compr tambin las minas de este antiguo minero del desierto, situadas en
el mineral de Las nimas.
El puerto de Chaaral, en 1850, cuando apenas se iniciaba el trabajo de las
minas de cobre, era un casero de 100 a 200 habitantes, llegando pocos aos des-
pus a tener 2.000 y 3.000 y merecer los honores de un ferrocarril que suspendi
su movimiento con motivo de la baja del precio del cobre, mas no por agotamiento
de las minas.
Ese ferrocarril es hoy propiedad del Estado y todas las esperanzas de aquel de-
partamento estn cifradas en su prolongacin hacia el interior hasta Pueblo Hun-
dido, y en su unin con el ferrocarril de Copiap que se trata de prolongar desde
Puquios hasta Tres Puntas e Inca de Oro.
La costa de Chaaral hasta el islote de Pan de Azcar fue tambin objeto de
una breve excursin para reconocer sus caracteres geolgicos, descubriendo que la
zo na grantica se desarrolla bastante por all, caracterizando la composicin de la
costa y asocindosele tambin la sienita, con la misma costra esquistosa de Taltal.
Un arbusto interesante que abunda mucho en esta costa y que da la idea de
que pudiera ser objeto de explotacin por el abundantsimo jugo de euforbia que
destila, es el llamado lechero, o sea, la Euphorbia lactiua del doctor Philippi.
El vapor Mendoza nos condujo a Caldera el da 29 de mayo.
Das de rpida decadencia en todo sentido y de sensible postracin de los nego-
cios mineros haban sobrevenido en aquel pequeo pueblo, tan oreciente antes y
que de tanta prosperidad goz desde su reciente fundacin en 1850 con motivo de
haber llegado a ser el punto de partida del primer ferrocarril construido en Am-
rica del Sur; asiento de importantes establecimientos de fundicin suspendidos y
fracasados, no tampoco, como el ferrocarril de Chaaral por el agotamiento de sus
minas sino por el mal crnico de la falta de capitales, de la falta de caminos y de la
falta de todo en nuestro abandonado desierto, slo digno de recuerdo y atencin
cuando sus riquezas se brindan fciles y espontneas.
Bajo estas penosas impresiones entraramos pronto a explorar sus abandona-
das inmediaciones, pero antes necesitbamos de unos das de reposo en Copiap y
de tramitaciones ante la tesorera scal para ver modo de volver al trabajo, termi-
nando as esta segunda etapa de las exploraciones del desierto de Atacama.
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III
DE JULIO A DICIEMBRE 31 DE 1884
Decadencia y esperanzas. Aspectos orogrcos. Excursiones al norte de Copiap
y Caldera. Percances de la triangulacin. Orientaciones. Siempre por la cos ta al
nor te. Nota al ministro del Interior. Fin de la tercera campaa.
L
a situacin de Copiap, por entonces, sin ser la ms satisfactoria, era aceptable
como una tregua de la decadencia; el descubrimiento de la sierra Esmeralda
haba reanimado los espritus y el movimiento general de los negocios mineros,
juz gado por las entradas y dividendos del ferrocarril como el mejor barmetro in-
dicador, no daba todava pulsaciones de muerte.
Mientras dure en aquellos pobladores del desierto la expectativa de la cuarta
zo na de riqueza en Chaarcillo, de la resolucin de un problema minero en Tres
Puntas y en Lomas Bayas y mientras tengan la certidumbre de que el oro les reser-
va tambin sus riquezas y la realidad de que el cobre es base permanente de re-
cursos, sus fuerzas y constancia no cedern ante las dicultades de un presente de
escasez y desconanzas, de descrdito y abandono.
La falta de los capitales que del norte fueron retirados para venir a buscar en
el centro del pas otras colocaciones; la corriente emigratoria que fue consecuen-
cia natural de este desbande de los afortunados de la minera; la esquivez actual
del crdito para acordar sus benecios a las industrias mineras, acordndolo, en
cam bio, a las especulaciones del agio que ms han contribuido a ultimarla, y, por
l timo, la actual emigracin de nuestra gente minera en pos de los ilusorios sala-
rios de la opulencia salitrera de Tarapac han sido las causas provocadoras de la
decadencia de Atacama y de la postracin de sus negocios mineros, antes que el
broceo supercial de las minas, de los pretendidos peligros de su trabajo, como
especulacin industrial, y del prematuro anuncio de un agotamiento que est an
muy remoto de sobrevenir a la gran mayora de los asientos mineros de todo el
norte de Chile.
En qu pas donde hay capital para trabajos industriales de minera se deten-
dra la prosecucin del reconocimiento de Chaarcillo, abandonado a los 600 me-
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
tros de hondura en plena promesa y an a la vista de una nueva era de su jams
desmentida opulencia?
Dnde sino en pases que han perdido la nocin del trabajo de la tierra por la
pasin del juego a los papeles han podido quedar inexplotadas sus minas porque
un trecho de desierto las asla, como sucede con la mina Exploradora, de la Encan-
tada; o porque un simple ban co de arena las sustrae al acceso de la carreta, como
es el caso para el Algarrobo y el Morado de Caldera; o porque el salto de Puquios,
pequeo e insignicante tropiezo, no deja expedito el paso a las locomotoras hasta
Cachiyuyo, Tres Puntas y el Inca de Oro?
Es un dolor y una desgracia para Chile que ni siquiera la capital de Atacama,
donde tanta juventud inteligente se educa en la prctica de nuestra ms poderosa
industria y se inspira en los abnegados y generosos sentimientos de las tradiciones
de aquel pueblo nacido del trabajo y siempre dispuesto al sacricio, haya escapado,
sin haberse hecho algo por evitarlo, a una decadencia que la despuebla y aniquila.
Copiap conserva su liceo repleto de estudiantes; sus escuelas prcticas, donde
se hace la verdadera profesin del trabajo; no ha perdido sus hbitos de altivez,
de defensa de sus derechos, de civismo en el servicio patrio y de actividad en el
pro greso pblico, pero no es justo dejarle relegado a mero criadero de fuerzas e
in teligencias para ser repartidas a todos los vientos de Chile, sino que es necesario
prestar atencin a sus propios recursos naturales y devolverlos a la vida y energa
de trabajo que tan poderosa palanca fue en otro tiempo para prosperidad de la
nacin entera.
La rehabilitacin de la produccin minera de Atacama es una esperanza hala-
gadora despus de tan largo perodo de decadencia por la fuga de sus capitales, el
despueble y la baja del valor de los metales; con ms razn ahora que restable cido
el equilibrio de los precios con los medios ms activos y econmicos de explota cin
y tratamiento de los minerales, se han restablecido tambin y quiz con ven taja las
condiciones favorables de la minera que pueden hacerla prspera y lucrativa, y
sin duda alguna ms oportuna y salvadora que nunca para auxiliar con sus valores
al pas en las presentes angustiosas circunstancias econmicas que atraviesa.
La oportunidad llegar, en el curso de esta obra tantas veces interrumpida
quie ro decir, de este pobre libro por tantos aos impedido para insistir en la de-
mos tracin prctica de los hechos que tales reexiones despiertan.
Las inmediaciones de Copiap, hacia el lado de la costa y al norte, entrando
por Chamonate, ofrecen el inters de estudios orogrcos que denen el sistema
de la llamada cordillera de la Costa, descubrindose el hecho de que esta cadena
se dispersa y fragmenta al sur del ro de Copiap y contina al norte del mismo,
formado por un macizo grantico y diortico desde cuya cumbre culminante, en
Ustaris, se contempla el rido pa norama de las arenas viajeras que avanzan del
mar y del enjambre de serranas que parecen correr sin orden ni concierto en todas
direcciones.
El surco de valles secos y cauces que sealan el curso que las aguas siguieron
en remotos tiempos, forman de un lado y otro de la cumbre anticlinal delgados la-
mentos serpenteados que se renen, se suman y multiplican aumentando en nmero
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. III. JULIO A DICIEMBRE 31 DE 1884
y dimensiones hasta formar conjuntos de venas y arterias que semejan al del sistema
nervioso humano.
La quebrada de Paipote se divisa as, al oriente, recibiendo el concurso inmen-
so de ros y canales que al unirse a ella debieron formar un ancho brazo uvial al
cual se agregaba como mero auente principal el actual ro de Copiap.
Por el otro lado, en la diminuta extensin de una cuenca que baja de los fal-
deos de Ustaris, reunindose las corrientes en la estrecha zona de una legua de
an chura y en un curso de apenas diez leguas hasta el mar, cmo pudieron cavarse
esos hondos cauces que llegan hasta la baha de Caldera, sin que pocas diluvianas
y lluvias torrenciales hayan precedido hace quiz no largo tiempo al actual aspecto
de absoluta sequedad y pavorosa desolacin de esa comarca!
Ascender a otros cerros ms altos de los que rodean a Copiap, a Jess Mara, de
donde se abarca gran distancia al sur y norte, o a Ladrillos, desde donde se domi na
todo el panorama de la costa, del centro y de la cordillera, es como instalarse en el me-
jor observatorio posible para formarse una idea general de la siografa del desierto.
Pero es necesario no dejarse engaar por la deformacin aparente de los acci-
den tes del terreno ni desorientarse por las lneas de la perspectiva que tiene por
cen tro el ojo del observador, si su inters no se limita al mero objeto de recibir
im presiones y gozar efectos de ptica, sino tambin al de descifrar en la confusin
y las apariencias, el orden de simetra y las leyes que han presidido y determinado
la denitiva estructura del terreno.
El efecto de la elevacin del observador hace aparecer como deprimidos los
objetos, aplanndose las alturas y ondulaciones ms suaves; el colorido amarillento
y en partes rojizo bajo los rayos de la luz intenssima del medioda cayendo a plomo
no contribuye menos a la ilusin, uniformando el aspecto general, que los tintes
vagos y sombras de la tarde a acentuar falsos efectos y engaadoras apariencias.
Esparcidas al azar en grupos o en lneas las alturas, como puntas agudas y co-
nos truncados; cruzndose los ejes de direccin en la supercie sin orden aparente
y acumulndose las cadenas de montaas en el horizonte unas contra otras y como
endentndose sus cspides y sus claros, respectivamente, el aspecto alrededor es
el de un inmenso circo que aparece sembrado de tiendas de campaa o como
cu bierto de una inmensa tela levantada en alto aqu y all por puntas y cabezas a
diversas alturas, circundado este recinto a lo lejos por altsimas murallas y com-
prendido todo dentro de un caos indescriptible de altos y bajos, protuberancias y
depresiones, huecos y planicies, luces y sombras que a medida del descenso del sol
cambian la decoracin, y lo refunden todo en una masa gris azulada y rojiza, con
franjas de oro y de fuego hacia el poniente, hacindose ms grandioso y solemne
el desolado aspecto de aquellas tierras.
Y as contempladas, la primera impresin la recibe el ojo como espectculo de
espacios nuevos que se nos desarrollan todava hasta el mismo Copiap, despus
de larga peregrinacin, agrandando la idea del desierto y como invadiendo el al-
ma de angustia con la armacin visible de la desoladora realidad que nos acom-
paa hasta las puertas mismas de aquel centro de los negocios y sueos de prospe-
ridad y fortuna; porque el valle regado por el ro, serpenteando en la aridez como
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
cinta de verde esmaltado, no aparece sino como oasis de salvacin y refresco all
a lo lejos, como ilusin de espejismo y apenas perceptible en el fondo del desierto.
Qu raro que el ilustre Darwin, haciendo aquella travesa, sediento y ansioso
de alcanzar la frescura del agreste valle de Copiap, llegara hasta deplorar que el
Sol gastara sus luces en alumbrar aquellas soledades sin objeto ni destino!
Esto no prueba sino la larga distancia a que el sabio se encontraba, embebido
en las altas concepciones de la ciencia pura, de concebir el valor industrial y la
fuente de riquezas tiles contenidas en aquellas tierras que el sol ha seguido alum-
brando, no obstante, para fortuna de Chile y provecho del mundo entero.
El mes de julio hubo de transcurrir en anlogas excursiones a los cerros y mi-
nas de la regin de la costa, avanzando los trabajos de triangulacin y trazando
los deta lles geogrcos, en lucha contra los mdanos que por all son el principal
obs tculo para la prosperidad de las ricas minas de cobre.
Partiendo desde el mismo Copiap o entrando por Piedra Colgada y por Mon-
te Amargo, fueron visitados el importante asiento minero del Algarrobo, Lechuzas,
San Jos, Galleguillos, Morado y Moradito, con la excepcional mina Solitaria que
produjo rico mineral de plata en plena formacin diortica, caso inusitado y raro
para los mineros de Atacama.
Por otro lado, fue necesario recorrer el campo al norte siguiendo por el pie
oriental del cordn de Ustaris y al oeste de Cachiyuyo de Oro, donde se encuentra
el caso de la mina Ema, caracterstico y rico depsito de minerales de cobre perte-
neciente a la corrida de los placeres en masas irregulares y excepcionales.
Siguiendo por all al oeste se estudiaban las serranas y quebradas de la costa
en tre las caletas de Flamenco, Obispo, etc., hasta Caldera, volviendo a encontrar
por all la zona de los esquistos de Chaaral en relacin con los granitos y sienitas.
Trascurrieron algunos das en estos viajes y se destin todo el tiempo en iguales
ex cursiones hasta principios de agosto.
La tarea de la triangulacin sufra sus lentitudes a causa del mortal enemigo de los
gegrafos, el mal tiem po, o en su defecto las ordinarias neblinas de la costa martima
que envuelven en densa nube los cerros o interrumpen la transparencia de la atms-
fera, impidiendo al anteojo de los teodolitos descubrir las seales trigo nomtricas.
Corresponda esta seccin de la costa al ingeniero Chadwick y hubimos de
per manecer ambos una serie de das en Caldera y sus inmediaciones en acecho
de tiempo despejado. ste se present un da; mas, cuando habamos llegado cada
cual a su puesto, un denso cortinaje de niebla se interpuso entre ambos para frus-
trar una vez ms nuestros planes.
Aqu era el caso de los consejos e instrucciones que el almirantazgo britnico
da a los jefes de comisiones hidrogrcas en tales circunstancias.
No desalentarse por ninguna contrariedad, dicen los nobles lores:
sufrir el hambre, la sed y el fro con espritu alegre y mente despejada, para con ser var
en todos los casos superioridad sobre sus subordinados y constancia en la disciplina.
Muy bien!, seores almirantes: al pie del cerro del Obispo, salpicado de no-
che por las olas del mar y en acecho todo el da a media falda de la resbaladiza
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. III. JULIO A DICIEMBRE 31 DE 1884
pendiente esperando un rayo de sol; clavado inhumanamente por los espinudos
cactus y fastidiosamente embadurnado todo el cuerpo con la leche pegajosa de la
Euphorbia lactiua; melosos los dedos y trabados por el fro; trepando a la cumbre
y ser engaado por la persistente y caprichosa niebla, para volver a bajar y subir al
otro da sin tregua ni descanso, es bastante como acatamiento a vuestras augustas
rdenes.
En el inters de los exploradores que acierten a subir a aquel cerro y deseen
orientarse y trazar sus propios mapas y panoramas, daremos los siguientes datos
ms principales:
Base Obispo-Moradito
Rumbo magntico de la base: S. 55E.
ngulo Moradito-Obispo-nimas = 2751020
R = N 40 E
ngulo Moradito-Obispo-cerro Negro = 4920
R = S 6 E, cordn de Cabeza de Vaca
Base Obispo-nimas
Rumbo magntico de la base: N 40 E
ngulo nimas-Obispo-Salitrosa = 424720
ngulo nimas-Obispo-Moradito = 845020
ngulo nimas-Obispo-Brea = 24300
ngulo nimas-Obispo-Paso Malo = 3131040
Rumbo magntico de Obispo a Doa Ins = N 54 E
Rumbo magntico de Obispo-Punta Ineles = N 16 O (en el mar)
En los primeros das de agosto, tanto en Caldera como en Copiap y tambin
en la estacin del ferrocarril Monte Amargo y en este lugar con el objeto de de-
ter minar el punto por donde pasa all el meridiano astronmico de Santiago, se
re pitieron observaciones astronmicas con la cooperacin del seor Porter W.,
usando el telgrafo para los cambios de seales horarias y jacin astronmica,
cuyos datos y procedimientos han sido ya publicados.
A mediados del mismo mes, nuevas excursiones desde Copiap al sur, al inte-
re sante cerro y asiento minero de Bandurrias, cerca de Chaarcillo. De all, cru-
zan do serranas, hasta las minas del Jardn en el valle, y de all al importante mine-
ral de los Bordos, volviendo a Copiap con escala en diversas minas y puntos de
inters geolgico.
A principios de septiembre, de vuelta a Caldera para otras expediciones diver-
sas por la costa, haciendo un camino de zigzag hasta llegar otra vez a Chaaral a
to mar ngulos en Paso Malo y relacionar este punto con Obispo, etctera.
De Chaaral al interior, nuevamente, pasando por el cerro Vetado hasta La
Florida y de aqu al cerro de Minillas, punto importante de observacin para los
mineros y exploradores que pueden desde all guiarse por los siguientes datos:
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Base portezuelos blancos-minillas
Rumbo magntico S. 3 1/2 E.
ngulo P. Blancos - Minillas - Carmen (c. de la mina) = 3081840
ngulo P. Blancos - Minillas - Florida (punta del SO.) = 2854400
ngulo P. Blancos - Minillas - C. Negro (m. de cobre) = 2713420
Rumbos magnticos
Minillas a Paso Malo = S 18 O
Minillas a Obispo = S. 9 O
Minillas a Moradito = S 9 E
Minillas a nimas = S 11 E
Minillas a Morado = S 24 E
Base Minillas - Bombas (cerro)
ngulo Bombas - Minillas - cerro Negro (mineral) = 1065940
ngulo Bombas - Minillas - Punta Pastene = 763340
ngulo Bombas - Minillas - Esmeralda (mineral) = 3413020
Rumbo magntico de Minillas a Esmeralda = N 36 O
El lindero que fue construido para seal en la cumbre de Esmeralda existe
to dava visible desde larga distancia porque se reconstruy slidamente y puede
observarse desde a bordo de los vapores con los anteojos ordinarios al pasar por
las inmediaciones de la caleta Esmeralda.
La siguiente jornada, en septiembre 12, fue a Bombas y Pan de Azcar y desde
all por Quinchihue al mineral de Esmeralda, llegando aqu al ao completo de su
descubrimiento, acaecido en las circunstancias que ya quedan explicadas en otro
lugar y cuyas minas, por aquella fecha, estaban en pleno auge de poblacin, comer-
cio y riqueza.
Su descripcin vendr a su tiempo.
Los ingenieros de la comisin exploradora haban sido ya enviados a la capital
para ocuparse en trabajos de ocina, y vuelto el jefe a Copiap dio cuenta de los
ltimos trabajos realizados con la siguiente breve exposicin:
COMISIN EXPLORADORA DEL DESIERTO DE ATACAMA
Copiap, 26 de Septiembre de 1884.
Seor Ministro:
Puedo dar ya por terminado en todas sus partes, salvo algunos detalles que no
importan o que conviene postergar, la exploracin y estudio de la primera seccin
del desierto de Atacama, comprendida entre los valles de Copiap y Taltal.
Desde que di aviso a U.S. de haber enviado a los ingenieros a esa capital para
emprender el trabajo de clculos y otras operaciones de ocina, yo prosegu todava
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. III. JULIO A DICIEMBRE 31 DE 1884
las excursiones en el desierto para ocuparme ms especial y detalladamente de lo
concerniente al ramo de minas y metalurgia.
El considerable acopio de material aglomerado y las reexiones y consecuencias
que se desprenden de los hechos observados y de los datos recogidos, necesitarn
todava algn tiempo ms de estudio y un meditado plan de exposicin y desarrollo.
Desde el triple punto de vista de la geografa, geologa y metalurgia, bastara,
para los nes puramente cientcos, la exposicin razonada de los hechos y de las
deducciones que de ellas se desprenden, pero no bastara esto para los nes in dus tria-
les, de fomento y de trabajo, que es lo que voy a tratar de explicar a U.S. bre vemente.
GEOGRAFA
Aparte de lo que concierne a los caracteres fsicos generales, como las posiciones as-
tronmicas, la climatologa, el aspecto del terreno, la estructura de las montaas, la
hidrografa, etc., materias todas que envuelven el ms vivo inters en aquellos terri-
to rios, la geografa del desierto debe ser dada a conocer tambin en detalles de muy
especial importancia para el explorador minero y para las industrias que derivan
directamente de la minera.
Las relaciones tan interesantes como sorprendentes entre la direccin de las
lneas orogrcas y la distribucin y naturaleza de los depsitos minerales; las ana-
logas de composicin y estructura que parecen descubrirse entre las montaas
favorables a ciertas producciones metalferas; los datos relativos a la existencia de
las aguas subterrneas y su aprovechamiento para las empresas mineras; el cono ci-
miento de las vas ms convenientes para dirigirse en las indagaciones y viajes con
motivo de especulacin minera, as como noticias especiales y detalles de inters
local para ciertos propsitos industriales, son materias de utilidad positiva que de-
bemos consignar y sealar con especial cuidado y circunspeccin.
Para llenar estos objetos, la carta geogrca del territorio, de mar a cordillera,
deber ser exacta en todo lo posible, y calculada para prestar los servicios de un
verdadero Gua del desierto.
En cuanto a lo de ms general y universal inters de esta parte de los traba-
jos, sabe ya U.S. cunta atencin hemos prestado a la geografa descriptiva de las
cor dilleras para su mejor conocimiento orogrco y para las soluciones interna cio-
nales.
Una red topogrca de ms de trescientos tringulos y multitud de delinea-
ciones, perles y planos de algunos distritos mineros importantes, constituyen el
material aglomerado para el trabajo geogrco.
Desde que lo anunci a U.S., las operaciones de organizacin de registros y
clculos matemticos se prosiguen con actividad en el local de que hemos podido
dis poner en la Ocina Hidrogrca mediante la bondadosa acogida que nos dis-
pen sa su distinguido director.
GEOLOGA Y MINERALOGA
Los viajeros exclusivamente cientcos no encuentran inters en la geologa que no
se comprueba con los testigos irrecusables de los restos orgnicos que han servido
para la clasicacin de los terrenos.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
El ilustre Darwin deploraba que el sol desperdiciara su luz en alumbrar las
in gratas soledades del despoblado de Copiap, desalentado su espritu de no en-
contrar materia de aplicacin a sus investigaciones de naturalista.
Otros viajeros que nos han ilustrado con libros utilsimos no han tenido tam-
poco palabras de aliento para estimularnos en la conquista de esos territorios para
el trabajo.
Son los exploradores de combo y barreta los que han descubierto, junto con
las riquezas para el progreso, fuente fecunda tambin para la ciencia, y a stos es
a quienes debemos consagrar ms especialmente nuestros estudios, aplicando los
procedimientos cient cos al mejor xito de sus infatigables esfuerzos y a los ob je-
tos del cateo o de una exploracin ms razonada y metdica de los terrenos me ta-
lferos.
Si la existencia de los minerales obedece o no a ciertas leyes de distribucin;
si hay alguna relacin entre ellos y la naturaleza del terreno que los contiene; si en
su composicin mineralgica inuye la composicin de las rocas que les sirven de
lecho; si los caracteres tan diversos como complicados que los depsitos minerales
presentan en su estructura, y si las innitas formas y condiciones de su formacin
dejan deducir principios generales o reglas de aplicacin que puedan servir de gua
para el descubrimiento de los metales son materias que deben preocuparnos con
especial cuidado y criterio concienzudo.
Las sabias investigaciones del gelogo M. Pissis han establecido bases y puntos
de partida que, en unin con los trabajos mineralgicos del profesor Domeyko, es-
ta blecen la ciencia geolgica en el sentido til y de aplicacin en que puede lle gar
a prestar servicios de innito valor.
Damos, por esta razn, preferente atencin en el estudio de la geologa del de-
sierto a los caracteres mineralgicos de las rocas y sus relaciones con la existencia
y distribucin de los minerales.
Y en este sentido, nuestra contraccin, por ms tiempo y asiduidad que destine
a la observacin, jams podr ser aplicada en toda la extensin que requiere la pro-
fusin y variedad que ostenta el reino mineral en el desierto.
Es deplorable que nuestros ingenieros, industriales y directores de minas, que
por lo general se limitan a lo material de las operaciones, no contribuyan con su com-
petencia a estos resultados, y ser indispensable establecer en una futura regla men -
tacin ocial de los trabajos mineros las ms estrictas disposiciones a este res pecto.
Las numerosas colecciones que estamos formando, en nmero de ms de cua tro
mil muestras de rocas y minerales, con la especicacin de todas las cir cuns tancias
de su existencia en la naturaleza y con la designacin exacta de su dis tribucin geo-
grca, ofrecern, para tales objetos, una fuente de estudio y de in formacin verdica
y razonada.
A tales nes hemos aplicado casi exclusivamente, en las exploraciones, los
prin cipios y enseanza de las ciencias geolgicas.
MINERA
Nunca se har lo bastante en el sentido de encaminar los destinos de nuestra mi-
nera a procedimientos decididamente industria les y a nes de elaboracin y ma-
nufactureros.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. III. JULIO A DICIEMBRE 31 DE 1884
Podemos conceder que los casos de riqueza a la vista, al alcance de la mano y
a la luz del sol, hayan sido ya descubiertos y agotados en su totalidad, pero no po-
dramos jams admitir que la minera, mediante la accin de capitales sucientes,
dejar de ofrecer nu merosas ocasiones de segura retribucin.
Podemos conceder tambin que muchas empresas han invertido capitales
fuertes en trabajos, sin resultados favorables, pero no admitiramos tampoco que
tales resultados hayan sido debidos en todo a las condiciones de la mina en s misma,
y s, en mucho, a una administracin aparatosa, incompetente o atolondrada, y
tambin muchas veces a las condiciones de la especulacin.
Una mina que se adquiere por su justo precio y que se trabaja con los recursos
que su importancia y manera de ser requiere, rara vez deja de rendir buenas cuen-
tas del trabajo que cuesta.
Los casos ruinosos son provocados por la falta de previsin y de recto criterio
en la estimacin del valor de las minas, sobre cuya tasacin no recae siempre el
juicio de un examen sucientemente meditado.
Vemos esos casos importantsimos de especulaciones ventajosas por las uti li-
da des del negocio en s mismo, pero que no alcanzan a cubrir el inters del capital
exorbitante y antojadizo en que se valor la mina.
Al principio de nuestros trabajos hemos llamado la atencin sobre el mineral
de Los Bordos. Depsito de apariencia inagotable aunque de muy modesta riqueza,
sigue rindiendo satisfactorios benecios con sus metales de ley de 10 a 15 diez mi-
lsimos: alimenta con su abundante produccin a todas las mquinas del valle y
promete acreditar con sus resultados la importancia de una extensa regin mineral
en que pueden prosperar quiz muchas especulaciones del mismo gnero.
En la minera del cobre, tan desamparada y abatida, vemos reproducirse en
pleno desierto de Atacama, Carrizalillo, con minerales de 2 a 3% de ley, los milagros
que el capital y los procedimientos industriales realizan en el fa moso emporio
de Ro Tinto. Hay que sealar aquello y llevar all a nuestros especuladores y
afortunados para que vean cmo, mediante la bien entendida economa industrial,
adquiere valor y rinde provechos la mina de ley ms nma de cuantas yacen
abandonadas en toda la extensin del desierto.
En el mismo valle de Copiap, a las mrgenes de su ro y en medio de sus cul-
tivos, habra lugar a numerosas aplicaciones de los mismos procedimientos y con
provechos considerablemente superiores.
En la minera del oro, Cachiyuyo y el Inca, en las inmediaciones de una es-
tacin de ferrocarril, el ms precioso de los metales se ofrece en condiciones ex cep-
cionales de aplicabilidad a los procedimientos industriales.
En Cachiyuyo, especialmente en la mina Andacollo y mquina Atacama, mo-
desto establecimiento aurfero de propiedad de un distinguido industrial, estamos
vien do desde hace tiempo promesas y frutos que son precursores de una futura
actividad y de fecundos resultados.
Es el primero y ms notable ejemplo que conozco de mina de oro en produc-
cin regular y estable en extensin horizontal como en profundidad.
En Cachiyuyo hay una red de lones poderosos, en las mismas condiciones,
con los mismos caracteres, quiz con la misma modesta pero positiva y constante
ri queza de la de Andacollo, y si la inteligente perseverancia de su propietario,
seor don Jos Ramn Snchez, hiciera muchos proslitos, veramos seguramente
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
reproducirse en otras tantas veces las remesas de kilogramos de oro que la mquina
Atacama enva mes a mes a la amonedacin.
He citado tres ejemplos de especulacin industrial minera en condiciones de
riqueza nma, a saber: metales de plata de 5, 10 o 15 marcos; metales de co bre
de 2 a 4%; metales de oro de 2 a 5 onzas por cajn; ejemplos de otros tantos casos
de actividad comercial, de abundancia de trabajo y circulacin de valores; ajenos
a las especulaciones violentas del agio que desacredita a las mi nas y corrompe
al minero; ejemplos que demuestran cmo la minera, fruto tam bin del suelo
como la agricultura, pero arrancado con ms trabajo y mayor int eligencia, puede
tambin prestarse al desarrollo tranquilo y reproductivo de las de ms industrias, sin
renunciar por eso a los halagos de imprevista y opulenta trans formacin de que es
siempre susceptible.
El mal xito de las empresas mineras, de que nos quejamos en Chile, es un
mal muy general en todos los pases en que se trabajan minas, pero que aqu, como
en el resto del mundo, no es, en manera alguna, un peligro fatalmente ligado a
este gnero de industria. Es un mal que deriva ms directamente, y muchas veces
exclusivamente, de las condiciones morales de los especuladores y negociantes en
general y de las operaciones en las bolsas de comercio, siendo un hecho de diaria
comprobacin que se gana o pierde ms dinero en el juego de acciones y en la
exageracin de los alcances o broceos que en la verdadera explotacin de las minas.
Sentado ya como un hecho establecido que las minas no permanezcan mucho
tiempo en el estado de riqueza fcil y espontnea y que slo los recursos del capital,
las franquicias y las facilidades de todo gnero pueden hacerla prosperar por
mucho tiempo, ha llegado la ocasin de dictar estas medidas y todas las dems que
estn en la facultad y en los medios del legislador y de la administracin.
Una amplia y general liberacin de derechos de internacin a todos los ar-
tculos de minas y a las maquinarias para su explotacin y tratamiento de sus mi-
nerales es una medida de urgente necesidad.
Artculos como la plvora y el aceite, que son la fuerza y la luz, o sea, la vida
mis ma de las minas, estn fuertemente recargados como pretexto de proteccin a
la industria nacional, pero con gran perjuicio del minero, que, no por consumir el
fabricante chileno, obtiene ms barato ni de mejor clase la mercadera.
En maquinaria acaba de pagar la Compaa inglesa de minas como 1.500 a
2.000 pesos por internacin de una simple mquina de vapor para una mina de
cobre, recargo que ha acobardado a su gerente para repetir estos pedidos sal va-
dores de la industria.
En este orden de ideas, nuestros esfuerzos en el ramo de minera industrial
se extienden, aparte del estudio de las minas en s mismas, a la indagacin de las
cau sas que han determinado su abandono, que dicultan su rehabilitacin y que
des acreditan y entorpecen las especulaciones a que podran dar lugar.
METALURGIA
Este ramo de las ciencias mineras, complemento necesario de la explotacin de
minas, debe ser objeto de especial estudio y de la ms viva preocupacin.
Los procedimientos ms elementales y rutinarios en otras partes, encuentran
entre nosotros dicultades insuperables de aplicacin, porque hay dos elementos
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. III. JULIO A DICIEMBRE 31 DE 1884
poderosos de accin, el hierro y el carbn, que no podemos producir a bajo precio.
El carbn, sobre todo, no al precio excepcional del da, sino al tipo corriente, es
demasiado caro para quemarlo en la proporcin que la reduccin de los metales
en gran escala lo requiere.
Procedimientos hay, por va hmeda, que podramos aplicar con ventaja;
pero en ellos entra el hierro, de que nuestros territorios estn impregnados, pero
cuya reduccin requiere tambin carbn, y de esta manera nos encerramos en un
crculo vicioso que no tiene ms salida que por la baja de precio del indispensable
combustible.
Esta nocin elemental de las operaciones metalrgicas que todos propalan,
porque su evidencia salta a la vista, sugiere tambin en todos la idea de la de cla-
racin del carbn entre las sustancias minerales sujetas a denuncio.
Esto y todo lo dems que pueda decretarse para provocar la baja del carbn
de piedra ser una necesidad de primera lnea y una disposicin salvadora.
Estudiar el estado de adelanto y las condiciones en que se desarrolla la me-
ta lurgia en el pas es contraerse a una laboriosa inda gacin de datos y mtodos
in dustriales, tarea de una importancia tan positiva como oportuna.
La experiencia en este ramo interesante, fuente de tanta actividad y de tan vasta
aplicacin a todas las artes y manufacturas, ensea a saber que los procedimientos
tienen que adaptarse totalmente a las condiciones locales y modicarse a veces
hasta el punto de convertirse en otros diferentes o diametralmente opuestos.
No basta, por esta razn, conocer y saber aplicar los mtodos ms perfectos
o ms acreditados en otras naciones o en otras localidades o tambin en lugares
de una misma localidad cuando hay diferencia entre los recursos industriales y na-
turaleza de los minerales de una localidad a otra.
Por qu no podemos en Chile fundir y manufacturar el hierro?
Por qu no podemos aplicar al cobre los tratamientos econmicos, que de-
beran darnos ventajosa superioridad sobre todas las naciones productoras del
mismo metal que lo contienen en con diciones naturales mucho menos favorables?
Por qu no podemos aprovechar el oro y la plata profusamente repartidos en
gran parte del cobre bruto que mandamos elaborar y manufacturar a Inglaterra?
Por qu nosotros no hacemos esta misma elaboracin?
Por qu una sola fuente termal en Toscana provee de brax a todas las f bri-
cas de Europa y nosotros no podemos surtir a todas las del mundo con los boratos
inagotables de las cordilleras?
Y el hiposulto de soda, que rinde hasta las porciones microscpicas de plata
en nuestros desmontes, y tantos otros productos qumicos que sabemos y tenemos
cmo fabricar, por qu los pagamos a precio de droga a los farmacuticos ex-
tranjeros?
Todas estas preguntas tienen su contestacin en hechos de los que podemos
darnos cuenta, que podemos juzgar, discutir y comprobar, y de ellos deducir quiz
fecun das y provechosas conclusiones.
En metalurgia, ms que en muchas otras artes, es dicilsimo y dispendioso
acer tar con los procedimientos ms adecuados, y toda disposicin que condujera
a bajar el precio de los productos qumicos o a estimular la fabricacin en el pas
se ra tambin ecaz para ayudar a esta industria poderosa, secreto de la fuerza y
prosperidad material de las naciones de primer orden.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
En resumen, seor ministro, las exploraciones de Atacama nos han dejado, con
los materiales para un trabajo de bastante consideracin, la impresin satisfactoria
de que hay mucho que esperar de los recursos que pueden probarse para plantear
industrias y desarrollar las riquezas del desierto. Pero la tarea es considerable y no
hemos hecho ms que recoger los primeros datos y adquirir la experiencia de los
mtodos que la exploracin de aquellos territorios exigen y el conocimiento de las
materias ms dignas de preocupacin y estudio.
En la parte econmica, las inversiones han sido hechas y apuntadas conforme
a los procedimientos comerciales, en libros donde se han consignado los ms m-
ni mos detalles.
Las cuentas de gastos, debidamente documentadas, los libros de cuentas y caja,
planillas y todo comprobante, han sido oportunamente enviados a la Contadura
Mayor por conducto de la Intendencia de Copiap, dejando all previamente copia
certicada de todo para prevenir los casos de extravo.
Dios guarde a U.S.
FRANCISCO J. SAN ROMN
Al seor ministro del Interior, don Jos Manuel Balmaceda. Santiago
Al terminar el ao de 1884, y concluidas con l en Santiago las tareas de oci-
na en cuanto fue posible desempearse en ellas, sin asilo propio para el trabajo, sin
elementos y hasta sin tiles de escritorio y dibujo, la Comisin Exploradora sufri
una modicacin en su personal y perdi un auxiliar en la persona del teniente 1
don ngel C. Lynch, cuyos servicios en la marina fueron requeridos, quedando sus
tiles atribuciones a cargo del jefe, por no permitir la escasez de fondos recargar
los gastos con otro empleado.
Renunci a su puesto el ingeniero 1 don Alejandro Chadwick, siendo reem-
plazado por el 2 don Santiago Muoz y nombrado en vez de ste el ingeniero don
Abelardo Pizarro A.
Don Lorenzo Sundt continuaba desempeando su especialidad y andaba a la
sazn otra vez en campaa.
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IV
DE ENERO A ABRIL DE 1885
La cuarta campaa. Industria mortfera. La ilusin de Remolinos. La quebrada de
Carrizalillo. En la cumbre del Vidal Gormaz. Oporto demasiado hervido. Ex cur-
sin peligrosa. Dispersin.
E
n viaje por cuarta vez, y a una cuarta jornada de exploraciones, el 1 de enero
de 1885.
Muoz y Pizarro parten con sus respectivos teodolitos; Sundt contina en com-
binacin con el jefe sus excursiones geolgicas y este ltimo acude donde ms le
interesa y conviene para no perder detalle de importancia y acudir all adonde sus
ayudantes no han tenido ocasin de llegar, siendo de buena prctica y de conve-
niente tctica en estas campaas contra el desierto, como en las de la guerra con-
tra el enemigo, dividir las fuerzas para concentrarlas oportunamente donde mejor
convenga.
En las anteriores jornadas, como se ha visto, quedaban ligadas en un solo c-
ne vas las regiones de la costa martima, del desierto central y de las cordilleras; en
la presente, el punto objetivo era el norte, la regin boreal del territorio de Ataca-
ma, pero no por la costa ni el desierto central sino por lo alto de las altiplanicies
andinas, para aprovechar los meses de la estacin de verano, nica posible para
semejantes tareas y que ya nos haba avanzado demasiado para aventurarnos por
muy largo tiempo en ellas.
As se interrumpira, forzosa y desgraciadamente, con peor aprovechamiento
del tiempo, con mayores fatigas y peligros y mayores gastos para el erario pblico,
una tarea que pudo haber sido continua comenzndola ms oportunamente, a lo
menos en octubre de 1884 en vez de enero a febrero de 1885. La culpa? Siem-
pre aqulla de que el hombre propone y Dios dispone, o sea, porque nunca se
pu dieron adaptar las medidas de orden, de actividad, de conveniencia y economa
a la marcha fatal y a la lentitud inexorable de los procedimientos administrativos.
La internacin a la cordillera sera ahora por otra va, siguiendo la quebrada
de Cerrillos, que desemboca frente al poblado y estacin de ferrocarril del mismo
nombre en el valle de Copiap y haciendo entradas a las minas ms inmediatas,
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
como las antiguas de Pampa Larga y San Flix que tuvieron sus gloriosos tiempos des-
de antes y despus de Chaarcillo.
Se haba establecido un horno de manga para fundir los metales de la mina
Alacrn, que eran de arsnico platoso, pero el arsnico nativo en masa, testceo,
escoriceo y de todas las variedades; tambin con rejalgar y oropimente, con anti-
monio, etc., y, por lo tanto, un foco venenoso capaz de haber matado todo lo vi-
viente que all existiera si otra cosa hubiera que rocas desnudas, tierra y cascajo.
Algunos burros y cabras se ofrecan no obstante como vctimas frecuentes del
cido arsenioso volatilizado de aquella chimenea mortfera que condensaba sus
hu mos metlicos a la distancia, cubriendo las piedras y las raquticas plantas de
pol vos y sublimaciones de arsnico que las pobres bestias laman, deleitndose con
su sabor azucarado. La modestia de aquel establecimiento metalrgico no permita
la construccin de cmaras de condensacin.
Ms adelante se llegaba al establecimiento de los Marayes, construido para
benecio de los metales de oro de la mina Remolinos, criadero en forma de placer
y verdadero remolino de guas, vetillas y cruceros que dieron por resultado un
de psito de mineral aurfero de cierta importancia efectiva, pero al cual la ebre
amarilla del deslumbrante metal dio en un tiempo proporciones de fabulosa exa-
geracin.
La roca encajante es sienita y granito, en partes protogina, y a la vez que el oro
en granos y en hojillas o lentejuelas constitua un benecio de provecho, la idea de
exagerada abundancia creci en la imaginacin de sus dueos con la presencia
del cobre amarillo y las engaadoras lminas de la mica, tambin amarilla, y del
tal co, tambin dorado.
No era el caso de una de Aliste; sus honrados dueos, viejos mineros que po-
dan engaarse con las falaces apariencias de lo que brilla como el oro, sin serlo,
no pensaban ni en vender ni en inducir a nadie a negocios o transacciones sobre
un tesoro que queran explotar y gozar solos.
No era de ellos la culpa, por lo tanto, si otros se contagiaban del mismo mal,
viendo, con la ebre del oro, brillar como el rey de los metales lo que no era en su
mayor parte sino piritas y marmaja.
Es curioso el estudio del minero afectado de tal enfermedad contagiosa.
Era en los das de la efmera fama de Remolinos: nos dirigamos all har de
esto treinta y tantos aos! siguiendo la romera de exaltados y curiosos que iban,
y, topndonos con los que volvan, mohnos algunos y dudosos otros por no haber
sido admitidos en la feria, pues no haba espacio para admitir a todo el mundo;
pero dimos tambin con muchos ms, maravillados, porque, lo haban visto!.
Era de estos ltimos, que de all volva don Antonio Quijada, no slo minero sino
minero de oro, quien nos indujo, con aire de consejo, a que no siguiramos ade lante.
Cmo! Se ha broceado la mina?.
No; nada de eso, al contrario, pero aquello no es para contado sino para visto,
y ustedes no lo vern, porque don Rafael est desesperado, loco con la multitud y
los curiosos que no lo dejan....
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. IV. DE ENERO A ABRIL DE 1885
Y don Antonio, que mientras aquello deca, tomaba largo resuello para em-
prender su relacin de lo visto y cruzaba una pierna sobre la cruz de su mula
para asumir mejor actitud de reposo y conciencia, no encontr en su sincera y
verdica emocin palabras con que expresarse, y, renunciando a dar ms detalles
y bajando su pierna en disposicin de volver a ponerse en marcha, exclam de un
solo suspiro; aquello es para visto, no para contado!.
Algunos das despus se bajaban, entre mucho acompaamiento y fuerte cus-
todia, 24 cargas de metal de oro de Remolinos a la mquina de Punta del Cobre,
cuyo dueo y beneciador, minero de sangre fra y de la escuela de Santo Toms
el incrdulo, no crey prudente arrostrar la responsabilidad de aquella conanza
encargndose de tan valioso tesoro antes de tomarse todas las precauciones del
caso. Al efecto, a cada costal vaciado, una poruada en el llampo y una lavada en
la tina le iban revelando sucesivamente la realidad de lo contenido en el metal.
Seores! exclam por n yo no me hago car go de este depsito sin que us-
tedes mismos lo custodien y presencien el benecio.
Pero, seor don Julin Ud. es el hombre de toda nuestra conanza!.
S, pero... pero es que el metal no deja rabo... es decir... el rabo es de marmaja!.
El resultado del benecio conrm la revelacin de la bien manejada porua.
Seguamos avanzando quebrada adentro de Cerrillos reriendo el itinerario
del camino a las cumbres ya demarcadas con las seales de la triangulacin, como
el cerro de la Plata, el Checo, el Potrillo, etc., y anotando las entradas a Cabeza
de Vaca y Lomas Bayas, al Zapallar, el Plomo, etc., con sus caracteres geolgicos,
entre los que descuella la gran zona de granito que corre a travs de la quebrada
con rumbo de sur a norte, para entrar enseguida a la potente y desarrollada forma-
cin de los conglomerados porfdicos y los llamados prdos estraticados en las
ms caractersticas condiciones de sus extraas formas y dudoso origen geolgico.
Luego se percibe a la izquierda el encumbrado barranco donde la estratica-
cin del abigarrado terreno se corta a pique, abriendo estrecha grieta y dejando
ver en la cumbre un peasco inmenso desprendido de la mole del cerro y que,
per maneciendo de pie, da la idea de un centinela puesto en eterna guardia. Se hace
as un punto de mira en este cerro de Carrizalillo, que sirve de gua seguro desde
grandes distancias a la redonda, vindosele envuelto en atmsfera de azul violado
y proyectando sus geomtricas lneas sobre el fondo de un cielo siempre hermoso.
Entrar en la angostura de Carrizalillo es engolfarse en reexiones geolgicas
para poder imaginar los efectos de las fuerzas terrestres que tan profundamente
ator mentaron esta costra de nuestro globo, en tan reciente poca tambin, como si
ayer no ms hubiera quiz presenciado el hombre el desmoronamiento de la crea-
cin, con tales estruendos y convulsiones que debieron parecerle el n del mundo.
Haciendo grecas y semicrculos la mula, saltando y trepando riscos, o tomando
en partes la huella carretera que el leador ha abierto en aquel precipicio buscan-
do un apostadero a propsito para explotar su campo, se llega al n a un lugar
donde poder apearse y reposar.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Se duerme all tranquilo, sin embargo, familiarizndose el sobresaltado espritu
del viajero acionado a remontarse a las pocas del gnesis terrestre, con la quietud
real y efectiva de que aquel salvaje escenario de la naturaleza reposa por ahora.
Tomadas en la tarde y por la maana las observaciones hip somtricas y meteo-
rolgicas de costumbre, no quedaba sino seguir viaje adelante hasta llegar a los
nacimientos de la quebrada en las faldas de la cuesta del Castao, por cuyo lado
opuesto corre el ro de Jorquera y se extienden las vegas de La Guardia, en el
mis mo punto de nuestro alojamiento del ao anterior, y por el cual pasaremos en
si lencio ahora para detenernos slo un momento en el portezuelo de la Lagunilla.
Habamos vuelto a pasar por la quebrada Seca y el pie del nevado de Jotabe-
che, donde se me reuni el ingeniero don Lorenzo Sundt, que haba tomado por
el ro de Figueroa, y ascendamos al portezuelo de la Laguni lla que divide estas
arroyadas del sur de la cuenca del Negro Francisco. Haba el doble inters de jar
este punto, rerindolo a las cumbres ya trianguladas, y de anotar la signicacin
geogrca que atribuamos al cerro Vidal Gormaz.
Por el inters que envuelve, y por lo desconocida que es esta regin en que se
denen importantes problemas hidrogrcos, damos algunos rumbos de orienta-
cin y referencia para el viajero, haciendo presente que el pun to de estacin no es
el mismo portezuelo, sino una pequea altura al NO, a 500 metros.
Estacin en Portezuelo Lagunilla
Rumbo magntico a Cadillal S 73 O
Rumbo magntico a Nevado N 53 O
Rumbo magntico al volcn Azufre N 13 O
Rumbo magntico a cerro Amarillo N 5 O
Rumbo magntico a punta O. de Dos Hermanas N 13 E
Rumbo magntico a Vidal Gormaz N 53 E
El viento, furioso y helado, pareca penetrarnos en la mdula de los huesos, tal
era el intenso dolor que el estado de casi petricacin de los dedos nos produca;
pero eran las cuatro de la tarde, y no habiendo ms oportunidad disponible para
asegurarse de la situacin del Vidal Gormaz como punto de la cordillera anticli-
nal, fue necesario darse prisa y abordar aquella altura de observacin antes de la
entrada de la noche.
Nuestros abrigos ofrecan tal resistencia al viento y sus sacudidas de tal modo
nos azotaban que fue preferible desprenderse de ponchos y chalinas; Sundt pro-
curaba asir las piernas del teodolito con ambas manos, mientras que, en la ardua
tarea de ajustar los niveles en tales condiciones, la oscuridad de la noche empezaba
a envolvernos en tinieblas y nos haca peligroso el descenso desde la cumbre hasta
un lugar donde pudiramos encontrar reposo.
Pero la hora del crepsculo en aquellas alturas, cuando se mira al ocaso, suele
ser preciosa y de gran auxilio al gegrafo, haciendo destacarse los hitos o seales
con extraordinaria nitidez y precisin sobre el fondo azul verdoso del horizonte
todava iluminado con los ltimos reejos del da.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. IV. DE ENERO A ABRIL DE 1885
Los puntos as destacados en tan hermoso y suave fon do de proyeccin y au-
mentados todava en sus dimensiones como por un efecto de refraccin, invitaban
a la prueba de los ngulos, pero imposible!... Empaados los vidrios por el aliento
que se condensaba en nubes y agujas sobre los lentes y micrmetros; pegada la
aguja con porada obstinacin al vidrio fuertemente electrizado y estremecindose
todo, piernas humanas y piernas de teodolito en fuertes y agitadas vibraciones, no
era posible ni siquiera una aproximada precisin. Pero probemos la ltima tentativa.
Firme don Lorenzo... ya tengo el punto!... Nevado de Jotabeche... 28830...
volcn Azufre... 34340... Dos Hermanas... imposible!.
Desprendidos de la caravana que llevaba los recursos, hubimos de pernoctar
en la Lagunilla, introducindonos en nuestra carpa, rendidos por la fatiga y entu-
mecidos por un fro que no tenamos cmo combatir ni atenuar. El desayuno de
ese da haba sido a las siete de la maana y nos encontrbamos a las siete de la
noche en el mismo estado de nutricin, habindosenos pasado por alto el almuer-
zo y encontrndonos sin fuego ni alimento para la cena.
El resto de una botella de oporto pareca prximo a congelarse, y el sobrante
de otro poco de espritu de vino en el anafe, venan muy al caso para confortarnos
con un trago de ponche caliente.
Qu ponche y qu trago aqul! El vino haba hervido hasta consistencia de
jarabe, conteniendo en cada gota tal dosis de energa y fuerzas vivas que nuestro
helado organismo reciba sin reparo ni conciencia de lo que poda convenirle.
Al cabo de poco rato hablbamos demasiado, desde nuestras respectivas ca-
mas, y entrbamos en un grado de calor de que no nos apercibamos, animndose
nuestra conversacin hasta el punto de desabrigarnos y aun hasta ponernos de pie,
sin necesidad alguna para la libre manifestacin de nuestras ideas, en el estrecho
recinto de un hueco de lona que apenas daba cabida para estarnos tendidos.
En tal estado de animacin, nuestras ideas y concepcin cientca sobre la edad
de las areniscas rojas o la signicacin orogrca de Vidal Gormaz, que habamos
empezado a discutir tranquilamente, entraban a confundirse y ser comenta das en
sentido de no poder entendernos, hasta quedarnos, por ltimo, sumidos en pro-
fundo silencio.
Al venir del siguiente da nos mirbamos con asombro y extraeza, tratando
de recordar lo que con tanto calor habamos discutido durante la noche, sin dedu-
cir de ello otra conclusin que la de los efectos de un oporto demasiado hervido.
Siguiendo nuestro camino de exploraciones al norte, buscbamos el medio
de reconocer los contornos de Vidal Gormaz y faldear al mismo tiempo el cerro
Pissis, mientras que los arrieros nos saldran al encuentro por otro lado, cayendo
a las vegas de Barros Negros, y de all directamente al antiguo y conocido aloja-
dero del ro Lamas, punto de partida que el jefe se reservaba para partir desde l
la exploracin de la parte de puna de Atacama que comienza al norte del cordn
Wheelwright y Juncalito.
Era para l mismo ya desde antes conocida la va que parte de aquel ro hasta
el portezuelo de San Francisco y no teniendo nada de nuevo que ir a ver por aque-
llos lados, comision al seor Sundt para que reconociera todo el lado oriental de
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
la cordillera de Tres Cruces, es decir, rodendola por el lado argentino, a n de
conocer mejor su constitucin orogrca y geolgica.
Muoz y Pizarro tenan su comisin tambin por aquella parte austral de la
puna donde yo me les reunira, mientras que Sundt anqueaba el San Francisco
por sus vertientes orientales y girando por Antofagasta de la Sierra, se nos reunira
tambin en el punto convenido.
La peor parte de este plan toc al jefe, pues la ruta reservada era impracticable
para pobres exploradores sin recursos y siquiera sin buenos animales para una tra-
vesa totalmente desconocida y de seguro peligrosa por la falta de agua.
Llevaban, en efecto, nuestros animales, dos das com pletos sin beber, y dentro
del tercer da result medanoso el camino y cortado por zanjones que nos hacan
andar y desandar con terrible y abrumadora fatiga para hombres y bestias.
Era el mismo aspecto, la misma apariencia fsica de los territorios del rido de-
sierto de los montes Rocallosos, en Estados Unidos, a que los primitivos explora-
dores franceses y americanos llamaron sucesivamente mauvaises terres, bad lands y
que nosotros podramos llamar tierras malditas.
Continuar adelante era tentar a Dios y desaar a duelo mortal a la misma muer-
te.
El arriero y mi sirviente Demetrio, nicos acompaantes, haban agotado su
provisin de agua al agotar tambin sus fuerzas en la penosa tarea de cargar y des-
car gar las mulas en los barrancos, animarlas a gritos y estimularlas a rebenque en el
arenal que las postraba hasta desfallecer.
Volver atrs? Tambin era peligroso arrostrar tres das ms de camino sin
agua en tales condiciones. Pero, por qu estbamos en esta situacin?
Ud. err los nacimientos del Juncalito, patrn dijo el arriero.
No hombre, no los err, sino que por ahorrar ca mino y creyendo que podra
haber agua en aquellos panizos blancos, y sobre todo, por no imaginarme estos
mdanos y estas tierras malditas, te indiqu aquel rumbo.
Y dnde estamos ahora, patrn?.
Cortando derecho al SO por esos cerros, tendremos 18 leguas no ms hasta el
ro Lamas.
No llegamos nunca vivos, seor!.
El arriero que se desorienta en el camino es hombre desmoralizado y perdido,
y bajo el tormento de la sed pierde hasta la razn; mi hombre se haba vuelto intra-
table y era necesario prometerle agua a todo trance.
Yo estaba seguro de mi posicin geogrca, y cierto de que, a rumbo y brjula
en mano, como los marinos, podra dar con las vegas del nacimiento del Juncalito;
mas, y cmo saber si el camino era practicable, si los arenales seguan intermina-
bles en esa direccin y si las tierras malditas nos atajaran el paso?
Tomando un partido, andaramos un poco, recto al poniente, mirando al sol
has ta que se nos oculte: all descansaramos la noche, y al venir el da resolvera-
mos lo dems.
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Yaretas en cerro Taapaca. Putre. Pablo Osses, archivo particular.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. IV. DE ENERO A ABRIL DE 1885
La oscuridad se hizo impenetrable despus que la claridad de la luz zodiacal
nos abandon como a las ocho de la noche de aquel da, 27 de febrero de 1885.
Era en medio de lomadas que no dejaban horizonte, en el fondo de una caa-
da poco profunda.
La desesperacin de las mulas, sedientas, rabiosas y excitadas, como si algo
pre sintieran o estuvieran viendo, dio innito trabajo a los dos hombres para poder
ase gurarlas contra todo riesgo de escape, encontrando poco los ltigos disponibles
para amarrarlas contra todo evento.
Imposible era conciliar el sueo con las inquietudes y zozobras de aquella jor-
nada peligrosa.
Un sonido extrao; ruido intermitente y seco, como el efecto de la succin de
alguien que chupa o de un nio que mama, estaba desde largo rato aumentando
mi desvelo e interrumpindome el incierto sueo. Era Demetrio, que estrujaba con
sus dientes y labios la lona de mi carpa para ver modo de saciar su sed arrancndo-
le la humedad del roco.
La tarea de la madrugada, de noche an, fue mproba en el trabajo de impedir
que los animales se nos desprendieran de las manos y procurar que se dejaran
cargar y ensillar, tal era su violento y extrao afn de desasirse de los ltigos y em-
prender la fuga.
Fue el muchacho Demetrio el primero en montar; mas apenas libre as su bes-
tia, la vi ponerse de un solo salto sobre lo alto del barranco, y de otro ms, desapa-
recer detrs del mismo, oyndose casi al instante gritos y exclamaciones de locura
y arrebato del nio llamando a todos: ... agua!, aa... gua!, aaa... gua!
Habamos pernoctado, sin apercibirnos de ello a cau sa de la oscuridad, al lado
de una pequea vega, pero las bestias, que lo saban, desesperadas y olfateando
la humedad y pasto verde, haban sufrido durante toda una noche el suplicio de
Tn talo!
Vuelto al ro Lamas, el programa que se impona era el de reunir todos los
ani males all dejados en convalecencia y cargar con los vveres sobrantes para
man darlos a su tiempo en auxilio de Muoz y Pizarro.
Encontr el campamento desierto: el cuyano haba arriado con todas las mulas,
camino de su tierra, despus de proveerse de todo lo ajeno que mejor le cuadra-
ba. Los otros dos peones de nuestra caravana haban partido en su persecucin
y volvieron sin haberle dado alcance, recuperando slo los animales rezagados
que el ladrn no pudo hacer marchar al paso de fuga que le convena para no ser
atrapado.
Fue ste un nuevo contratiempo y grave percance que me aislaba de mis inge-
nieros y les privara a ellos de las provisiones que deban serles enviadas en la
opor tunidad de antemano convenida.
Hube de marchar cordillera abajo precipitadamente y en direccin a las minas
de la Coipa como lugar ms inmediato y provisto de algunos recursos que pude
despachar en breve tiempo.
Alcanzaron stos al ingeniero Pizarro en circunstancias que este esforzado jo-
ven, que haca entonces sus primeras campaas en la profesin que tanto deba
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
ilustrar ms tarde, haba ya enarbolado bandera de auxilio en un alto pen, cami-
no a Ro Grande.
Camino tambin a Copiap, hubo de continuar el jefe, en plena derrota y se-
guido del ecnomo Smith, para ver modo de rehacer y reparar el desastre.
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V
DE ABRIL A JULIO DE 1885
De Taltal a Rio Fro. Chululeras. En el crter del volcn Lastarria. Ascen sin al
Chu culai. Los Andes de la puna. Hecatombe. En Tilomonte. La lengua cunza. Los
pue blos cordilleranos: Toconao. San Pedro de Atacama. El Fuerte. San Bartolo y
sus minas. Panorama. La gruta de Doa Juana. La travesa del bordo. A Caracoles.
Tra bajos y reexiones al caso. El desierto: los cateadores de Daz Gana. Resumen
y trmino de la quinta campaa.
L
a nueva campaa partira ahora desde el puerto de Taltal, por cuyas latitudes
ms o menos corresponda, en las cordilleras, el campo de las exploraciones sus-
pen didas en la anterior jornada.
De Taltal, por el ferrocarril hasta Refresco; y de aqu, por las ya conocidas pam-
pas salitreras hasta el portezuelo de Vaquillas, ya nombrado tambin y que per te-
nece a la cordillera Domeyko, el viaje se haca, como se comprende, a lomo de mu la.
El panorama es aqu de los ms interesantes que se contemplan en las cordille-
ras de Atacama.
A sus espaldas ha dejado el viajero el desierto estril y seco que debe toda la
riqueza de que est impregnado su suelo precisamente a esas mismas condiciones
ingratas que lo hacen inhabitable y refractario a toda idea de civilizacin, comercio
e industria; a sus pies tiene el alto valle cordillerano, con los ltimos restos de las
abundantes fuentes que en pasadas pocas eran lagos alimentados por torrentosos
ros y abundantes nieves, dando origen su desage a los cauces y zanjas que surca-
ron profundamente de oriente a poniente el valle de abajo y vaciaban sus aguas en
el mar; y, asimismo, tambin en toda su extensin, por doquiera al sur y al norte,
se contemplan los restos de aquella poca hmeda, quiz risuea y hermosa que
gozaron los colosales mamferos de aquellos tiempos: pocas geolgicas tan carac-
tersticas por el desarrollo prodigioso de los seres vivientes que sustentaron como
por haber comenzado con ellas la extraordinaria variedad y multiplicacin de los
actuales pobladores de la tierra.
En un fondo de lago desecado, que todava conserva sus residuos de sal y que
acusa en sus otras incrustaciones salinas una serie de fenmenos contemporneos
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o posteriores; que denuncia, en medio de adusto espectculo de lavas y basaltos,
de volcanes que todava arrojan humo y de gigantescas alturas coronadas de esco-
ria, y que exhibe todava tan evidente sucesin de los hechos y transformaciones
profundas vericadas en esta cscara del globo donde ahora se desarrolla la vida
humana, cunto misterio se encierra y cunta reexin despierta en el observador!
Mas, para el minero, para el industrial, para el simple ingeniero explorador,
all no hay ms que sal comn y cido brico: tomemos nota, y... adelante!
Bajando las faldas de la cordillera Domeyko al orien te y contemplando las de la
gran cordillera al poniente, aparece la altiplanicie intermedia como formada de dos
planos inclinados en sentido opuesto y que se intersectan a media distancia, forman-
do una depresin o zanja profunda.
Esta zona ms baja corresponde a veces con el fondo de un salar, con un valle
estrecho, lveo de arroyada seca o una simple grieta que ha provocado salida a las
aguas subterrneas y formado lagunajos, vegas y pequeas corrientes de agua.
Tal es el caso del Ro fro, punto que sirvi de reunin y campamento general
durante la segunda quincena de abril de aquel ao, a la antes dispersa caravana de
la comisin exploradora.
Entre los caracteres interesantes de aquella localidad gura el camino del Inca,
que hasta all ha llegado sin interrupcin con su lnea recta al N 26 E, partiendo
desde el mismo Copiap.
Al frente, el volcn Azufre, que para distinguirlo de tantos otros azufres de las
cordilleras y en honor del primer autor de un texto de geografa para los colegios
de Chile, llamamos desde entonces Lastarria, ofrece la vista de su alta cumbre
po blada de una constelacin de blancos penachos de vapor que corresponden a
otras tantas fumarolas en actividad; y ms al norte el soberbio Llullaillaco, cargado
por todos sus ancos con el peso de inmensas capas de materias fundidas que en
repetidas ocasiones y en contemporneos tiempos histricos fueron arrojadas desde
su inmenso antro por la espaciosa boca de su inaccesible crter.
El campamento ocupaba el lecho de la grieta abierta entre murallas de traquita
por donde corre el ro Fro y resaltan, con su alegre verde sobre fondo oscuro, las
vegas del mismo nombre.
Arroyo perenne de pursimas aguas que se quisiera levantar de all, y se levan-
tar algn da, para salud de los pobladores y benecio de las industrias en el rido
desierto y en el oreciente puerto de Taltal.
Muoz y Pizarro haban extendido ya sus redes de lneas por las cumbres in-
me diatas de la cordillera Domeyko ligndolas con las de la Costa y la gran cordille-
ra, y llegando el momento de avanzar, siempre al norte, y de dispersarse otra vez
tomando cada cual sus rumbos y tendiendo hacia el punto comn de reunin
previamente designado, los dos ingenieros partieron hacia el Llullaillaco; Sundt
reconocera el trayecto intermedio y el jefe tomara derecho a la gran cordillera a
investigar su orografa y emprender, si era posible, alguna ascensin importante, al
volcn Lastarria, por ejemplo.
El campo que media entre Ro Fro y el pie de la cor dillera, no es de aqullos
que se pueden recomendar a nadie sin antes prevenirlo de lo que puede acontecer-
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le, o le acontecer de seguro, si abandona por un momento la senda ms trillada y
se aventura en exploraciones sobre campo desconocido.
El ctenomys fulvus de la ciencia, con su semejante el atacamensis, Mus capito del
Dr. Philippi, roedor, ratn o chululo, que por ltimo lo dice todo, con su antiptico
ser y sus irritantes medios de ofensa y merodeo, constituye una de las mayores ca-
la midades a que el viajero de las cordilleras est expuesto.
Cadas y levantadas de su cabalgadura a cada tranco; a veces hundimiento re-
pentino y sbito del animal en un abismo de tierra y polvo que lo ahoga; cojeando
la bestia de una pata y de la otra; tropezando a derecha e izquierda, cayendo de
bru ces y atormentndose el jinete en un verdadero inerno de cuevas que no se
ven y precipicios que no sospecha, lo menos que puede sucederle es quedarse a
pie, pues todava pudiera acontecerle cosa peor.
No hay irritacin igual a la que se sufre en aquellas trampas traidoras, infames,
tendidas al inofensivo transente por aquel animalejo oculto que no se deja ver ni
deja siquiera sospechar su presencia en parte alguna.
Hay chululeras nuevas y las hay antiguas, abandonadas: estas ltimas son las
te rri bles; mas, al n logramos escapar de ellas y pude descansar de tanta fatiga
mien tras que los arrieros rehacan las cargas.
Hay hombres que son una chululera, seor! dijo en golpeado catamarqueo
el emtico arriero, tan pronto como hubo terminado sus arreglos para seguir
adelante y alejarnos de aquel purgatorio de cuatro horas mortales.
No seais brbaro oh...! le replic Demetrio con cara de asombro y aire de
profunda ingenuidad y candor.
Entrando en vericuetos de cordillera, orillando lagunas, subiendo y bajando
lomas, acamp una tarde al pie del volcn Lastarria.
La transparencia de la atmsfera era innita, la calma profunda y el juego de
co lores de la tarde, hermossimo.
En cuanto a la temperatura de aquella noche de tan inalterable quietud y que
yo no poda apreciar desde mi cama en la abrigada carpa, me la revel primero el
arriero, cuya barba y bigotes, erizados de agujas de hielo, apenas dejaban entrever
la boca como un agujero en el fondo de una geoda de cristales; enseguida, el ter-
mmetro de mnima me la hizo saber al siguiente da sealando el mercurio en la
ltima lnea de la escala: 24 bajo cero!
Barros volcnicos de muy reciente apariencia es lo que primero llama la aten-
cin al pie del cerro, y pudindose subir a caballo hasta bastante altura, debido a
lo blando del suelo, compuesto de cenizas y tufos, pronto se llega al borde de las
pri meras fumarolas.
Los bancos de azufre ofrecen hermosos ejemplares de esta til materia en esta-
do de pureza y cristalizado en bellas agrupaciones.
El escape de vapor de agua produce un ruido ensordecedor y enteramente
an logo al de una mquina de gran presin; y el cido sulfuroso, transformndose
en sulfrico, cae como menuda lluvia corrosiva sobre las rocas y sobre el observa-
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dor, cuyo sombrero y traje quedan bonitamente agujereados y pintados con salpi-
ca duras rojas y amarillas.
Algunos de los oricios de escape, en forma de grietas estucadas con lustroso
barniz amarillo jaspeado de rojo, remedan la boca ondulada de esas hermosas con-
chas de gastrpodos que abundan en los mares tropicales.
Subiendo al crter, los pies se hunden en un polvo no alcalino y caliente,
compuesto en gran parte de sales aluminosas y tambin alumbre puro y cristali-
zado, y para bajar al fondo conviene marchar con cuidado para evitar el azufre
fundido que corre entre las rocas. De forma elptica, como de cien metros de
largo en su eje mayor, el crter lateral, que mira al poniente, despierta irresistible
in ters de inspeccionarlo en sus detalles recorriendo las numerosas bocas por
donde se escapan blancos penachos. Fcilmente se llega hasta una cavidad cen-
tral que permanece apagada y tranquila, dando la idea de poder llegar hasta all
y arrojar una ojeada al fondo del misterioso abismo que se contemplara desde
sus orillas.
Intento vano!, a lo menos por entonces, pues parece que la forma y dimen-
siones de aquellas aberturas circulares, lejos de ser permanentes, deben cambiar
y mo dicarse constantemente en aquel frgil y deleznable suelo semifundido y
corrodo por los cidos.
Mis pies vacilaban a medida que me acercaba al borde del oricio, y el arriero,
mi nico acompaante en esta excursin, me gritaba desde lo alto del crter que
el suelo era muy delgado, que no avanzara ms, o que me tendera su lazo para
ama rrarme.
Era, en efecto, pavorosa la idea de que aquella dbil costra de azufre sobre la
cual marchaba podra romperse bajo mi propio peso y llevarme a satisfacer en el
fondo del espantoso abismo la irresistible curiosidad de mirar demasiado adentro
en los antros de un volcn que todava respira.
Al salir de aquel recinto caliente y de aquella atmsfera cida al espacio libre,
la sensacin era de innita calma y dulzura ante el espectculo siempre nuevo y
eter namente atrayente de aquellos crepsculos de mgicos efectos en las altas cor-
di lleras.
El Sol, rojo y enorme, bajaba hasta el ras de la tierra y se encoga replegndose
sobre s mismo, como si se suspendiera indeciso antes de sepultarse en el vaco
oscuro.
El hielo penetrante de la atmsfera no haba congelado el agua en la laguna:
se senta en partes tibia, como que baaba los pies de una montaa en ignicin,
y su colorido era delicioso en medio de las montaas que iluminaban los ltimos
resplandores del da.
El itinerario trazado me llevaba ahora al norte clavado, derecho al Llullaillaco,
cuyas faldas occidentales deba reconocer y en uno de cuyos valles encontrara el
campamento de mis compaeros y de toda mi gente.
Cortando as a travs de estorbos y ramicaciones de cerros desprendidos del
gran macizo de la cordillera, la travesa sera lenta y molesta con sus subidas y ba-
ja das, pero interesante por sus variados aspectos, por sus paisajes severos y por su
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re veladora composicin geolgica; sus lagunas siempre circundadas por estrati ca-
ciones de tiles materias, como los boratos y carbonatos alcalinos y el sulfato de so-
dio compacto y cristalino, en masas perfectamente puras que se precipitan al ba jar
extraordinariamente la temperatura del agua para volver a disolverse ensegui da.
Examinando estos depsitos y tomando muestras de ellos para su estudio en
el laboratorio, trascurrieron algunos das de aquella excursin, no sin algunas vaci-
laciones, idas y venidas antes de acertar a dar, en aquellos parajes completamente
desconocidos, con el ro o valle de las Zorras de Guanaqueros, donde estaba acam-
pada la caravana exploradora.
Estaban all Pizarro y Muoz, con toda la gente, y don Lorenzo Sundt, quien
tena alguna novedad que referir sobre su cruzada desde Puntas Negras, que haba
hecho solo, en animal cansado, cabalgando enseguida a burro y el resto a pie,
ator mentado por la sed y hasta tal punto de cruzarse un da por su mente lgubres
ideas de despedida y adis a la vida.
No fueron malos das los de Guanaqueros: las excursiones se sucedan sin in-
terrupcin, los animales retozaban en las vegas, Salvatierra provea con abundan-
cia y no faltaba de cuando en cuando una pisaca o una vizcacha para la olla.
Toda idea de ascender a la cumbre del Llullaillaco se desvaneca como una ilu-
sin acariciada en vano: no tenamos elementos para emprenderla y era necesario
conformarse con otra altura ms accesible para estacionarse en ella con el teodoli-
to y abrazar un gran horizonte con sus visuales.
La cumbre elegida por el ingeniero Pizarro fue el Chuculai, en la cual se re-
unan las dos circunstancias de ser la ms alta posible y tan inmediata al Llullailla-
co cuanto se pudiera.
Larga y penosa fue la ascensin, y una vez ms, al llegar a la cumbre, tuve oca-
sin de comprobar lo antes dicho respecto de lo frecuente que es encontrar signos
de la presencia del hombre indgena aun en las ms inesperadas alturas, siendo, en
esta ocasin, un cuchillo de cobre el objeto encontrado.
Los aneroides de ms alta graduacin que llevbamos haban sido dejados aba-
jo para impedir su desarreglo apurndolos hasta su ltima indicacin, y estimando
por otros medios la altura restante, result que raybamos en los 5.800 metros.
Aquella montaa no tena en su cspide mucho ms del espacio necesario
pa ra que Pizarro armara su teo dolito y pudiramos libremente girar alrededor; su
distancia al norte del Llullaillaco era justamente 9 kilmetros, y tomando el ngulo
de inclinacin a la cumbre del gigante resultaba ste unos 800 metros ms alto.
Bajar una montaa es, indudablemente, ms fcil que subirla, por lo cual se-
guamos siempre el precepto del gallego: Para las cuestas arriba, venga mi mulo:
que las cuestas abajo, yo me los subo. Ms hay bajadas que uno cambiara de
buen grado por una subida, aun cuando no fuera sino por aquello de que el peligro
a la espalda no se ve.
Bajar a pie, rasgundose uno las carnes por arrastrarse o resbalar a raz de los
riscos para no irse cuesta abajo; pasar sobre esas tierras movedizas que se dan el
placer de seguirnos en el vertiginoso e involuntario descenso, excediendo a veces
nuestra propia velocidad, arrojndonos por la blanda y precipitosa pendiente co-
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mo rollo que rueda y tumbndonos en una y ms vueltas de carnero o saltos de
acr bata verdaderamente mortales no es, en realidad, el mejor de los medios de
bajar para dar envidia al que sube.
La partida desde el cmodo campamento de las Zorras, al norte, no se hara,
estaba visto, con facilidad y sin algn desagradable percance.
Los animales todos, aniquilados con tanta fatiga en aquellas regiones y con las
terribles subidas a lo alto de las cumbres; talado el pasto en las vegas y teniendo la
expectativa de algunos das sin este recurso y quiz tambin sin agua, y entrado, por
n, el helado invierno que ya comenzaba con rigor en la primera quincena de mayo,
se haca difcil y peligroso, pero no imposible ni sin remedio, el viaje ade lante.
La nueva jornada sera hasta Tilomonte, lugarejo donde moraban algunos in-
dgenas y donde poda contarse con algunos auxilios.
Hasta el Agua Delgada y el caracterstico volcn Socompa, el panorama ofre-
ca vivo inters por sus especialidades como regin volcnica, con sus corrientes
de lavas color rojo de sangre y de negros basaltos; la piedra pmez teida de
ver de y amarillo, formando como bancos de espuma que reeja colores de iris al
sol, los crteres oscuros y rojizos con sus bordes erizados de puntas y rocas confu-
samente destrozadas, invertidas, calcinadas, fundidas y semifundidas, vidriosas y
escoriceas, revelando todos los tormentos y efectos destructores del fuego y de las
fuerzas subterrneas y movimientos sesmicos que en tan colosal escala ejercieron
su imperio en aquella regin potente y altsima de los Andes.
El espectculo de esta real cadena de alturas es incomparablemente bello y
grandioso mirndola desde all recta al norte hasta el piramidal Licancabur, que la
termina por aquel rumbo.
Un ejrcito de gigantes con pies de granito, cuerpo de escorias y vientre de
fue go; nevadas y humeantes las cabezas; enlados en interminable lnea de batalla
so bre el ancho zcalo del continente que contemplan a sus plantas; destacados en
toda su corpulencia y contornos esos cclopes y envuelto todo el colosal y sublime
espectculo en el bao azul de la transparente atmsfera a lo lejos, es un cuadro de
indenible grandeza y hermosura que pocos hombres habrn contemplado igual y
quiz no otro lugar de la tierra lo ofrece semejante.
Ms adelante, en Botijas y otros puntos, se ofrecen hermosos ejemplos geol-
gicos de la accin de los hielos y las aguas sobre las rocas, labrndolas y dndoles
caprichosas formas de tazas, recipientes pulimentados y huecos relucientes como
conchas nacaradas en forma de baaderas dignas de hadas y diosas.
Todo esto era muy interesante, pero el mal estado de las cabalgaduras empeza-
ba a dispersarnos y alejarnos los unos de los otros segn el grado de extenuacin y
cansancio a que iban sucesivamente llegando.
Despus de una noche de completa privacin para las pobres bestias, les espe-
raba otro da ms de trabajo por caminos pesados y a veces medanosos o cubiertos
de escorias y bombas volcnicas, no pudiendo ser sino intercadente y penoso el
viaje, cambiando las cargas de la una a la otra, alivindolas en lo posible y apu-
rndolas a la vez, pues no haba tiempo que perder y la jornada era forzosa en el
ltimo da, hasta llegar a Tilomonte, punto nico de salvacin.
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Entrada la tarde, y con la expectativa de una noche oscura y siniestra, comenza-
ban los arrieros a apelar al caso extremo como el capitn de buque cuando ordena
echar carga al agua de dejar sucesivamente un atado aqu, un cajn ms adelante,
y otro y otro hasta dejar a las bestias solas con el peso de su propio cuerpo.
La oscuridad de la avanzada noche aumentaba la angustia con la incertidum-
bre del camino y los tormentos del cansancio que ya extenuaba tambin a los hom-
bres, mientras que el olor a muerto que despeda el lomo destrozado y putrefacto
de las bestias agregaba a la situacin el aspecto fatdico de una postracin completa
en pleno desierto de cordilleras.
Entre rocas negras, el fondo de arena blanca produca como una luz fosfores-
cen te que desguraba traidoramente los objetos y engaaba la cansada vista ha-
ciendo ver abismos donde no los haba y precipitndonos en ellos donde no se
vean; siempre el tormento de una ilusin y lo incierto de una oscuridad, ms
os cura an con los reejos vagos de aquella luz engaosa.
Una mula haba cado para no volver a levantarse ms, y otra que le segua,
como envidiando su suerte, se desplom sobre ella, y siguindoles a stas una ter-
cera y otra ms, se aumentaba con todas ellas la fetidez de la muerte, pareciendo
que all iba a ser la tumba comn para toda la caravana.
Los hombres no hablaban: geman y trataban de desarrollar fuerzas para man-
te ner el ltimo aliento de las bestias, esperando que la desesperante situacin pu-
diera terminar junto con la lbrega y eterna noche.
Al n, al oriente se iluminaba el horizonte de un indeciso resplandor de ale-
gra: el alba fra se anunciaba con reejos de luz plateada, y bien pronto, entre
arre boles encarnados, destellos de oro y torrentes de claridad deslumbradora, vino
el Sol con su calor, y con el calor la restauracin de las fuerzas y la reanimacin del
decado espritu. La vista, a lo lejos, de una zona oscura del color verde esperanza
de los oasis del desierto anunciaba la salvacin.
Era Tilomonte un bosque de corpulentos algarrobos y chaares y un pequeo
prado alfombrado del fresco ver de de la brea en contraste con el glauco plateado
del cachiyuyo; un arroyuelo, una vega pastosa, potreros alfalfados, algunos rboles
frutales y unas cuantas chozas y ramadones que nos parecieron pasables moradas,
nos sirvieron de cmodo sitio para descansar algunos das.
La mulada haba sido ms que diezmada por la ltima terrible jornada, y,
entre los animales del todo perdidos y los inutilizados para continuar sirviendo, la
prdida era demasiado sensible para poder continuar viaje y distribuirnos todos en
exploraciones demasiado lejanas.
No obstante, toda la importante regin occidental de la gran cordillera queda-
ba regularmente explorada hasta Tilopozo, Puquios e Imilac; se haban tomado
los contornos de este salar y del de Pircas Negras, parte del gran salar de Atacama
hasta las vegas de Carvajal y algunos trechos hacia el interior de las cordilleras,
hasta las antiguas minas de Tilomonte y otros parajes.
La triangulacin avanzaba sin tregua, habindose ya extendido a todo el largo
de la cordillera Domeyko, que terminaba, como natural pirmide demarcadora,
en el cerro del Quimal, notable altura de doble cumbre que se levanta abrupta
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sobre la gran meseta atacamea y en las orillas donde termina, al sur, el mar de sal
y de borato de cal que se llama Salar de Atacama.
El panorama de Tilomonte al oeste, abrazando toda aquella extensa supercie,
es de los ms desolados por su esterilidad, a la vez que grandiosos por su impo-
nente solemnidad y espantable magnicencia, si pudiera as decirse. Siempre los
tintes pardo-rojizos y amarillentos, con el blanco deslumbrante de los campos de
sal, como si los cubriera la nieve; en parte los fatigosos mdanos terribles donde
reverbera el Sol, hiriendo la vista con sus reejos en el cuarzo y el talco de las are-
nas, y calcinando las carnes del viajero con un calor de 40 grados en la sombra de
la media tarde, para congelarlas enseguida con la brusca transicin del fro de la
noche que baja hasta varios grados bajo cero.
Inmediata, al oriente, la cordillera de los Andes, como una muralla colosal eri-
zada de conos y chimeneas, con sus colores oscuros o rojizos y sus orlas de nieve;
y al occidente, a lo lejos, en los horizontes lmpidos, de innita profundidad, los
perles de las montaas del desierto central y de la remota regin martima, entre-
lazadas y superpuestas, con los contornos secos y duros que les da la aridez de su
supercie, y que la transparencia de aquella atmsfera deja ver y presentir en toda
la realidad de su absoluta desnudez.
Y en verdad, desde esos parajes se divisan las alturas de Limn Verde y Ca-
racoles, y se creera haber podido ver brillar en ellos sus crestones metlicos y
reventones de plata, antes que el pico del cateador los entregara a la voracidad de
la explotacin minera: tal se divisan de claros y perceptibles los detalles en aquella
atmsfera tan intensamente iluminada.
Los das de campamento en Tilomonte, como era de costumbre, se ocupaban
en las observaciones astronmicas de longitud y latitud, en los de declinacin mag-
ntica, de temperatura, etc., pero en esta ocasin comenzaron tambin a extender-
se a algunas indagaciones lolgicas, tarea en que tuve por auxiliar de aquella pri-
mera tentativa al ingeniero Pizarro, que recogi algu nas voces de boca del anciano
patriarca de aquel lugar, don Juan Matas Silvestre, entonces de 98 aos de edad.
La longevidad ofrece casos muy extraordinarios en aquellas localidades de
vi da patriarcal, y slo entre los ancianos de ms o menos un siglo de edad se con-
serva la posesin del idioma indgena de aquella regin que se circunscribe a la
cuenca geogrca de Atacama propiamente dicha.
Tuve siempre gran inters, ya que se emprenda el estudio industrial y geogr-
co de aquel territorio, en agregar tambin todo lo que me fuera posible sobre
el idioma y costumbres de los indgenas que lo poblaron y de los cuales quedan
an tipos puros que bien pronto habran de desaparecer sin dejar vestigio de su
pa sado.
A n de salvar y conservar algo de esta reliquia de la lologa americana, repet
mis indagaciones en Peine, lugarejo inmediato y de mucha mayor importancia que
Tilomonte, sirvindome del anciano Manuel Pachao, que se deca tener 120 aos
de edad y que conservaba fresco no slo el recuerdo de las campanas de Belgrano
sino que, tambin, se remontaba hasta acontecimientos vecinos a la creacin del
virreinato de Per.
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Entre otros casos extraordinarios de avanzada edad en aquella vida de fruga-
lidad y de tan perpetua tranquilidad de espritu se haca referencia a Vicente Lucia-
no, fallecido haca poco tiempo por entonces, a los 140 aos de existencia. Conr-
maba esto el mismo don Martn Silvestre y agregaba Pachao, entre otras pruebas,
la de haberse inscrito uno y otro como soldados, antes de la batalla de Vicalpujio,
este ltimo con 52 aos por entonces, mientras que su compaero Luciano poda
por aquella misma fecha haber sido su padre, y era ejemplo en el ejrcito, agrega-
ba, por lo viejo en aos y lo joven en valor y energa.
En Toconao, y as sucesivamente, hasta llegar a San Pedro de Atacama, fui
poco a poco adquiriendo los rudimentos de la lengua Cunza que ya han visto la luz
pblica y que han servido de base para nuevos estudios e indagaciones por diver-
sos escritores extranjeros y nacionales, entre stos, don Anbal Echeverra Reyes.
El da 12 de mayo levantbamos tiendas de Tilomon te, tomando los unos por
la orilla del salar y el jefe por el camino del Inca que sigue por la falda de la cor-
dillera, designndose como prximo punto de reunin general el pueblo de Toco-
nao.
Sobre fondo de antigua andesita gris, se ven descansar unas estraticaciones
de rocas calizas, margosas, a veces aragonita, con intercalaciones de sal, yeso, etc.,
residuos de las antiguas orillas del gran lago, hoy disecado o escasamente cubierto
de aguas someras o pantanosas.
En Peine obtuve noticias de las antiguas minas de Lankir, situadas a cierta dis-
tancia al interior y abandonadas por entonces; tuvieron su poca de auge por los
ricos metales de plata que produjeron en alguna cantidad y me pareci necesario
deber llegar hasta ellas a dar una vista de ojo y poder transmitir alguna idea acerca
de su importancia. Estn estas minas a corta distancia de Peine, y lo poco que de
ellas puede decirse tendr su correspondiente lugar ms adelante, en otro libro.
Un simptico vocero, el murmullo caracterstico de la escuela, como concierto
de vocalistas de todos los timbres y registros, en todos los tonos y desentonos, pero
con cierto acento rtmico y no desagradable sonoridad, fue el primer ruido que
lleg a nuestros odos al penetrar en lo ms denso del pequeo casero de Peine.
Al n!, ensayos de ilustracin y en tan apartado rincn de las desiertas cordi-
lleras, era un momento de contacto con la civilizacin y un ejemplo que habramos
deseado poder estimular con premios y municencia.
Hombres y nios, pobres lugareos de pura sangre indgena, deletreando el si-
la bario de Sarmiento y trazando palotes y hasta elegantes planas de caligrafa en el
ms puro tipo de letra inglesa, nos pareci portento y maravilla en aquellas alturas.
Y aquella escuela no era scal, ni reciba su preceptor ms remuneracin ni
ms elementos que lo procedente de la suscripcin de un pueblo que no constaba
sino de 60 habitantes, entre nios, mujeres y viejos.
Adelante de Peine viene Socaire, lugar de recursos tambin para el viajero, pe-
ro de menor signicacin que Peine; luego Camar, lugarejo igualmente til por al-
gunos pequeos cultivos y en situacin agradable y pintoresca. Siguiendo la misma
ruta a la vista de la serie de cumbres volcnicas, el Meiques, el Ljia, el Lackar,
etc., se cruza el camino real de Atacama a Salta y se cae por sobre densos mdanos
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y cordones de dunas viajeras al zanjn de Sncor, que tambin mantiene en su
arenoso fondo algunos cultivos.
Avanzando siempre, se cruza el pequeo ro de Aguas Blancas y se llega por
n, sin salir de mdanos, al pintoresco Toconao, el jardn de la puna atacamea
occi dental, situado a inmediaciones del esbelto Licancabur.
Las puras aguas de un arroyo que se ha cavado hondo cauce en un suelo de
tu fos traquticos se precipitan en rpidos y cascadas, con descanso de trecho en
tre cho donde se recogen en estanques de caprichosas y variadas formas, reprodu-
cien do el conjunto un extrao y gracioso remedo de un Edn en miniatura, de
un Nigara diminuto con todos sus accidentes y bellezas, pero engastado como el
dia mante en bruto, en roca viva, en vez de dilatado en inmensa pradera de verdor
y maravillas de la industria.
Verdadero objeto de juguetera en que todo est reducido a lo ms pequeo: el
pueblo, las casas, las proporciones del paisaje y hasta la subdivisin territorial: diez
cuadras de bosque secular, de cultivos, arboledas frutales, de jardines y potreros
al falfados, lagos y cataratas para trescientos habitantes!
La irregularidad y el desconcierto es la nota dominante en este curioso pueble-
cillo de propietarios urbanos y rurales.
Donde se inicia el diminuto remedo de valle se aglomeran casitas o cuartuchos
de piedra traqutica regularmente canteada, sin orden ni disposicin alguna mirando
los unos al poniente mientras que los otros, al lado o al frente, miran a todos los rum-
bos; y desde all abajo siguiendo la pendiente a saltos, en una sucesin de rpidos y
cadas verticales, se anda un intrincado laberinto de sendas y se tropieza a cada cinco
pasos con algn cercado que debemos salvar por alto, una zanja que es preciso saltar
al vuelo o una ladera resbaladiza que requiere precauciones; y as, hemos recorrido
en media hora las heredades de muchas familias que poseen una o ms reas de te-
rreno, pero que proveen a su subsistencia por el lujoso privilegio de darse all buena
la uva y excelentes otras frutas tan apetecibles como duraznos, peras, higos, etc., que
encuentran lucrativo mercado de expendio en Atacama, Caracoles y Calama.
De Toconao a San Pedro de Atacama, la antigua capital de la puna, el camino
deja los arenales a poco trecho, costea las orillas ms o menos pastosas del gran
salar en su ribera norte y entra en territorio relativamente agreste al acercarse y
penetrar en los allos o distritos agrcolas en que est subdividida la considera ble
extensin de terreno que riegan los ros Vilama y Atacama.
Llegar, en nuestro estado y condiciones, a un pueblo edicado, con plaza y
calles, con tiendas y almacenes de comestibles, con autoridades administrativas
y judiciales, eclesisticas y militares, con ocina de correos y telgrafos, iglesia y
escuelas, era realmente llegar a un centro civilizado, de recursos y reparacin, aun
cuando todava estuviramos en plena regin de punas y cordilleras.
La fundacin de este pueblo se hace remontar a los tiempos del imperio perua-
no y a la autoridad del inca Yupanqui, el famoso conquistador de Chile, llegando
ms tarde, durante la conquista espaola, a formar parte de la concesin hecha a
Almagro en 1534 bajo el ttulo de gobernacin de la Nueva Toledo o Charcas, pa-
sando enseguida, despus de la muerte de aquel hroe, a la jurisdiccin del virrei-
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nato de Per instituido por Carlos V en 1542, y por ltimo, en 1776, al virreinato
de Buenos Aires e intendencia de Potos.
Constituida la nacionalidad boliviana en 1825, Ataca ma pas a ser parte inte-
grante de la nueva repblica, junto con toda la altiplanicie o puna oriental de An-
to fagasta y Pastos Grandes.
A la fecha de nuestra primera arribada al pueblo de Atacama, ya dentro del r-
gimen instituido por el pacto de tregua chileno-boliviano de 4 de abril de 1884, era
subdelegado del departamento don Juan Santelices, pa ra quien todos los que por
all han pasado en comisiones pblicas, han tenido palabras de encomio y gratitud
por sus ociosos y desinteresados servicios. Para nosotros no ser sta la ltima vez
que tengamos ocasin de retriburselos, siquiera con el mero tributo de pblico re-
co nocimiento y en homenaje de justicia a un celoso servidor de la nacin.
Por lo dems, no siendo de este lugar lo pertinente a los recursos naturales o
industriales de las localidades recorridas en nuestro largo itinerario de explorado-
res, dejaremos, por ahora, todo lo dems concerniente a la capital atacamea, para
otras pginas de este libro.
Despus de breves das en Atacama, dedicados a la exploracin de los alrede-
dores, y a reparar los desastres de las ltimas jornadas, que nos haban reducido
a reemplazar nuestros animales mulares con burros y lla mas, y habiendo toma-
do todas las observaciones de costumbre, astronmicas y meteorolgicas, lleg la
oportunidad de dirigirnos ro adentro de Atacama hasta el establecimiento minero
y minas de barrilla de cobre de San Bartolo.
El viaje se encuentra interesante, con slo la diferencia que va de un paisaje
relativamente agreste y orido a los de campos medanosos o cubiertos de sal que
acabbamos de recorrer con tantos trabajos y fatigas.
No abundaba en los campos la ora vistosa y pintada de vivos colores, pero
es maltaban agradablemente el suelo la brillantez del verde de la brea y el blanco
pla teado del cachiyuyo, algunas orecillas alegres y la olorosa rica-rica para em-
balsamar el aire ambiente.
A los grupos naturales de algarrobos y chaares se unen algunos perales e hi-
gueras, alfalfares y trigales, que acaban por halagar la vista y tranquilizar el espritu
del viajero que logra verse, al n, como en una tierra prometida donde a lo menos
no faltar el agua ni lo ms in dispensable para la subsistencia.
Es objeto digno de visita el fuerte o reducto de defensa donde se dice que los
naturales se defendieron con tra los invasores espaoles; lugar verdaderamente de-
fendido conforme a la estrategia acostumbrada, con abruptas y verticales paredes
naturales difciles de asaltar y tomar de frente o por los ancos, y sin ms posible
medio de invadir que por su largo rodeo a retaguardia.
Figrese el lector el famoso Morro de Arica, enorme pen que cae a pique
sobre la playa desde conside rable altura y se deende a s mismo por sus costados,
siendo slo vulnerable a mano armada y corazn sin miedo por la meseta desde
donde los soldados chilenos lo asaltaron el 7 de junio de 1880.
Tal es el sistema o modelo de defensas que usaban los antiguos pobladores de
Amrica y de cuyo mismo tipo se ven numerosos ejemplos por doquiera, extran-
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dose el viajero de ver todava poblaciones habitadas, como Caspana, en las inme-
diaciones del Loa, as edicadas sobre precipicios casi inabordables.
Es el mismo sistema de construcciones que en el pas de los calchaques se lla-
ma pucar, como colgadas de los barrancos y altas laderas, y lo mismo, exactamen-
te como las he visto en el antiguo Mxico, ahora estados de Arizona y Colorado
de Estados Unidos de Norteamrica, donde los turistas y hombres de estudio las
visitan con extraordinaria curiosidad y cientco inters.
El fuerte de Atacama no es ahora sino un hacinamiento de pequeas construc-
cio nes en ruina: murallas de circunvalacin de las que apenas quedan restos, to-
rreo nes de forma circular y construcciones cuadrangulares sin orden ni concierto
apa rente, todo sobre terreno de lavas y riolitas con sus reejos rojo amarillentos.
Ro adentro, al camino deja el valle donde ste se encajona y estrecha, para
su bir sobre los barrancos desde cuyas alturas todo el aspecto es el de una super-
cie indenidamente cubierta de iguales deyecciones volcnicas, alternndose as
los aspectos del paisaje siniestro de rocas ridas y calcinadas por el fuego, con la
re frescante y alegre vista del campo verde surcado por el arado y las canaletas de
re gado.
Donde termina una dilatacin espaciosa del valle y empiezan angostas gargan-
tas emparedadas entre altsimas murallas de areniscas rojas, all mismo comienza
la formacin de los depsitos de barrilla de cobre.
Esta extenssima zona de idnticos caracteres geolgicos por doquiera, con sus
sedimentos de arenisca cobriza y a veces tambin con hermosas concreciones de
plata nativa, es la misma donde tiene su asiento caracterstico el antiguo y famoso
Corocoro, de Bolivia.
En la fecha de nuestra visita, 8 de junio de 1885, el establecimiento de adminis-
tracin, el trapiche y todas sus rudimentarias mquinas de concentracin, existan
en ruinas, y ni un solo habitante haba all de quien tomar informaciones y a quien
aprovechar como gua para dirigirse en la inspeccin de las minas.
stas, por otra parte, haban sufrido las consecuencias de una crecida extraor-
dinaria del ro que las inund, inhabilitando por completo sus labores.
Manifestaciones de la presencia del cobre se descubran a cada paso en el
exa men de los estratos teidos de verde cardenillo y en la frecuente existencia de
la barrilla de cobre metlico en granos, racimos, placas y concreciones, as como
del oxdulo de cobre y la domeykita, aparte del muy signicativo signo del intenso
co lor verde y azul de los lamentos de agua que ltran de entre los estratos y que
van a contaminar todava con sulfato y cloruro de cobre las saladas aguas del ro
Ata cama.
Aquellas gargantas estrechas y obstruidas por los inmensos escombros cados
que apenas dan paso saltando por sobre ellos y rozndose contra sus speros can-
tos, ofrecen vistas verdaderamente imponentes por la majestad de las proporciones
y por las extraas formas de una arquitectura verdaderamente portentosa. Los co-
lores oscuros de las areniscas pardas y moradas resaltan por el contraste con el de
la bveda azul que el cielo forma sobre aquella gran galera natural, y se disuelven
en sombras que afectan formas colosales al venir la semiluz de las horas de la tarde.
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La mirada penetra por entre claros y abismos en que se dibujan los relieves
de gigantescas obras construidas con enormes bloques de piedra superpuestos en
atre vida sucesin de guras arquitectnicas del caracterstico estilo que se eleva al
cie lo en pirmides y agujas, pugnando por excederse en altura y majestad las unas
sobre las otras.
Prticos y peristilos por donde penetran los rayos del sol dorando los contor-
nos; puertas y ventanas que dejan entrar raudales de luz; basamentos y pedestales
que soportan un tronco de columna, un bosquejo de estatua y otras caprichosas y
fan tsticas esculturas, se modican y transguran, aumentando todo en solemni-
dad y misterio, cuando el fondo de aquella gran construccin de la naturaleza se
ba a en el tinte violado del crepsculo y comienzan a encenderse una a una las
estrellas en la bveda azul que la cubre como esplndida techumbre.
El viaje a San Bartolo completaba por aquel lado las exploraciones de la puna
occidental, permitiendo ligar la triangulacin con las ltimas cumbres que la limi-
tan por el oeste hacia el valle longitudinal del desierto y por el norte con las cadas
a los ros Loa y Salado.
Para los acionados y viajeros observadores, y recordando aqu el inters con
que en estos tiempos se habla y discute sobre la puna de Atacama y sus cordilleras,
daremos algunos rumbos de orientacin a algunos de los ms notables puntos de
referencia.
El panorama es interesante desde cualquier punto arriba de los barrancos, so-
bre las alturas del bordo de Atacama, que es como se llama el cordn de alturas y
eminencias en que empieza la planicie que se extiende al oeste del pueblo.
Desde all se presenta en esplndido desarrollo la vis ta de la gran cordillera: al
frente, mirando al este, destacndose como un cono geomtrico, por la regularidad
de sus lneas, el Licancabur, la atalaya del pueblo; al sur, el Quimal, con su doble
cspide y como baluarte o reducto extremo donde termina bruscamente el cordn
continuo de la cordillera Domeyko.
A lo lejos, al norte, los imponentes nevados de San Pedro y San Pablo; ms
ac el humeante volcn Machuca, con su crter pintarrajeado de pinceladas amari-
llas, rojas y blancas; el Hcar, el Laskar, tambin con sus penachos de vapor en
lo alto; y al extremo opuesto el Pular, con su diadema de reina, el Socompa y el
Llu llaillaco.
En el fondo, la extensa sbana de deslumbrante sal, tendida como inmenso
sudario sobre aquella naturaleza muerta que no vive sino en el fuego interno de
sus volcanes extinguidos y en los escasos manantiales y pequeas praderas que
desde lejos parecen como constelaciones de esmeraldas, dejadas como recuerdo y
testimonio de lo que antes fue quiz continua y dilatada alfombra de vistosas ores
y perenne verdor.
Si el viajero parte de Calama, por la va de San Bartolo, y se detiene un mo-
mento sobre la pirmide all levantada como punto de observacin, precisamente
sobre el establecimiento minero, tomar, mirando al Quimal, rumbo al S 37 O
y con esta base encontrar, midiendo los ngulos correspondientes, los siguientes
puntos:
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ngulo Quimal - San Bartolo - Chuschul 1122340
ngulo Quimal - San Bartolo - Lila 3185120
ngulo Quimal - San Bartolo - Socompa 3122120
ngulo Quimal - San Bartolo - Meiques 2900500
ngulo Quimal - San Bartolo - Leja o Likia 2792000
ngulo Quimal - San Bartolo - Torre de Toconao 2722940
ngulo Quimal - San Bartolo - Licancabur 2390500
Ahora, si contina el viajero el camino real de Atacama a Toconao, puede,
desde este ltimo pueblito, estacionndose a inmediaciones de la iglesia, tomar las
siguientes situaciones con azimuts magnticos, lo cual lo pondr al corriente de los
detalles de aquel enjambre de volcanes:
Visual al Nigrigal (Halchajl: negro) N 14 E
Visual al Macn (parte ms alta) N 28 E
Visual al Azufrera (cumbre aguda) N 38 E
Visual al Chucumpur (mosquitos del agua) N 53 E
Visual al Hcar N 79 E
Visual al Laskar (lengua) S 64 E
Visual al Tumisa S 44 E
Visual al Leja o Likia (pelado) S 56 E
Visual al Uttacusis (volteado, cado) S 71 E
Visual al Guaillaquis (pajonal) E
Visual al Yalqui (algarroba) N 76 E
Visual al Chasca N 61 E
Visual al Socompa S
Como curiosidad digna de ser visitada, los pobladores de Atacama recomien-
dan, ante todo, una visita a la cueva de Doa Juana, y para satisfacerla es necesario
andar expresamente una buena hora de camino al sur, al costado del bordo, hasta
penetrar en las rugosidades de su falda, donde la inltracin de las aguas ha produ-
cido la mentada caverna.
No ha sido la gota de agua eterna que socava la dura roca y disuelve sus ele-
mentos por accin qumica llevndolos a largas distancias donde deposita nuevos
sedimentos y concreciones, restituyendo al suelo lo que del suelo fue arrebatado.
En las formaciones de areniscas arcillosas con sal y yeso que constituyen el ca-
rcter geolgico de todo el bordo de Atacama desde su extremidad ms boreal en
la cumbre de Chuschul, que mira al ro Loa, hasta su trmino austral a los pies del
Quimal, las condiciones son muy aptas y favorables para la formacin de cavernas,
pero al mismo tiempo son tambin desfavorables para su prolongada subsistencia,
en razn de la excesiva solubilidad de la sal comn y lo inconsistente del terreno,
razn tal vez por la cual son raros aquellos casos de curiosidad natural tan sorpren-
dentes por sus magnitudes y belleza en otras partes.
Los estratos de arcilla blanda y desmoronadiza, al impregnarse de sal en su su-
percie por efecto de las aguas que tan profundamente los corroen y tan saturadas
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estn de esa materia, al mismo tiempo que de cierta proporcin de sulfato de cal-
cio, adquieren al sol y al aire una dureza relativa y solidez que las convierte en un
verdadero conglomerado salino, hacindolas speras y cortantes; agregndose a
los aspectos extraos y fantsticos que de estas circunstancias resultan, un laberinto
inextricable de luces y sombras, de ngulos entrantes y salientes, alturas y precipi-
cios, columnas, pirmides y tmulos de aspecto funerario, a cuyo espectculo, en
pleno silencio de muerte, se rene el continuo estallido seco y a veces alarmante
de las decrepitaciones de la sal.
Entrando por entre el claro de estas construcciones que enlan la entrada de
la gruta, mi sirviente Demetrio y yo, slo los dos, en medio de solemne quietud y
antes que el Sol comenzara su accin sobre el agua higromtrica de la sal, yo escri-
ba en mi cartera mientras que mi acompaante miraba con recelo aquellas guras
y aparentaba poca disposicin para aventurarse adentro de lo que l tomaba por
si niestra cueva de duendes y brujos.
Una fuerte y repentina decrepitacin, brevsima y seca como el estallido de la
chispa elctrica, no produjo ms efecto que agrandar desmesuradamente la rbita
de sus ojos, pero otra detonacin ms, y otras, sucedindose en nmero y aumen-
tando en intensidad de estampido, acabaron por dejarme solo, huyendo el espanta-
do muchacho a lo lejos con el terror del que ha visto al diablo o presiente estarse a
las puertas del inerno.
No tena medios de satisfacer el inters de buscar restos fsiles en el piso de
la caverna, lo que bien pudiera haber revelado algn inters arqueolgico por lo
menos; lo poco que pude hacer no dio resultado alguno.
A distancia de unos cincuenta pasos de la entrada el cielo de la gruta se ha
des plomado hasta el sol, formndose como una gran claraboya por donde entran
to rren tes de luz y de agua de las lluvias que en breve modicarn el actual aspecto
en aquel punto que an ofrece algo de importante a la vista, con sus estalactitas e
incrustaciones salinas de inmaculada blancura.
La inclinacin de los estratos entre los cuales est oprimida la sal es bastante
fuerte para poder andar a pie, a lo menos en aquellos trechos donde su separacin,
determinando una anchura como la de una galera ordinaria de minas, da espacio
bastante; mas al bifurcarse el can principal y estrecharse las paredes, no es posi-
ble seguir cmodamente la exploracin y llega entonces el caso de dejarse oprimir,
arrastrarse y vencer todo obstculo hasta conseguir avanzar algunos cientos de me-
tros en vueltas y revueltas, subidas y bajadas.
Se descubren entonces algunas cmaras, pequeas y ms o menos espaciosas
y altas donde las estalactitas y estalacmitas se corresponden ofreciendo aquel as-
pecto hermossimo de columnas en embrin empezando a construir por sus dos
extremos, formndose la coronacin y la base antes del fuste; otras en que toda la
construccin est terminada, gurando pequeas salas con intercolumnios, deco-
radas y alfombradas de sal, en agradable contraste de colores con el rojo oscuro
de las murallas.
Cundo se aprovechar la industria de aquellas inmensidades de sal depurada
hasta el estado de qumica pureza y en cantidad suciente para abastecer al mun-
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do entero! Sin ms trabajo que el de levantarla de las orillas del gran salar donde
yace cristalizada en cubos enormes, trasparentes como el cristal de roca, slo sera
cuestin de hacer llegar el ferrocarril que debe partir de sierra Gorda a Caracoles,
prolongndolo hasta San Pedro de Atacama.
Con sobrada razn, pues, se designa a estas serranas tambin con el nombre
de sierra de la Sal.
Una vez sobre el bordo y la llanura, la monotona del espectculo hace cesar
pronto el inters de observacin, con el espacio innito en todas direcciones, libre
el espritu para entregarse a abstractas reexiones o sumergirse en la vulgar y coti-
diana preocupacin de las materialidades de la vida.
Errantes y presurosos para matar el tiempo en aquella cruzada de la pacien-
cia, que as llaman los viajeros aquellas travesas sin variedad ni tregua, no con-
siguen sino fatigarse la vista en aquellos tintes indecisos y neutros del pleno da o
distraerse en los efectos fantsticos del miraje, hasta que les llegue la hora mgica
de los juegos de luz y esplndidas decoraciones del crepsculo.
Las lneas endentadas de la cresta de los cerros, a lo lejos, en fondo rojo y ana-
ranjado, que se dibujan puras como el trazo del buril sobre planchas de cobre y de
oro, empiezan a aliviarnos de la nostalgia del ruido, del bullicio, de las comodida-
des y expansiones de la vida civilizada.
A lo menos, detrs de aquellos perles iluminados por el Sol poniente, presen-
tamos para la siguiente noche a Caracoles, con la idea confortadora del descanso,
de la charla social, de los peridicos noticiosos; del estrado tibio y animado, del
le cho blando y abrigado, de la mesa con cristales y vajilla.
Terminara entonces con esta jornada la serie de noches dormidas bajo el cielo
estrellado, al aire libre y helado de la puna, y dejamos una vez ms transcurrir las ho-
ras al calor desigual de la lumbre del campamento que sofoca y ahoga, al fresco del
roco que moja y se escarcha en el rostro, al rumor de la invariable jerga parle ra de
los arrieros en torno del fuego, y a la vista de las espirales de humo blanco que suben
al cielo de intenso azul oscuro hasta confundirse con las claridades de la luz zodiacal.
La helada haba cubierto el suelo, las piedras y todos los objetos, incluidas
nues tras cabezas, de pequeos cristalitos que destellaban colores de iris al sol obli-
cuo de la maana; pero es privilegio de estas latitudes y alturas, con su sequedad
y la extraordinaria transparencia de su atmsfera, y cuando el aire est tranquilo,
que el fro vigoriza, entona, y bien pronto el calor devuelve con usura al organismo
todo su bienestar y energa.
En tales condiciones dejbamos el alojadero de la Posta, sobre el bordo de
Ata cama, para pasar la cuesta a temprana hora y descansarnos un poco y almorzar
lo mejor posible en la posada de Aguas Dulces, primera fuente de refresco que los
pri mitivos pobladores de Caracoles encontraron cavando al pie de aquella sierra,
con tanta fortuna para los descubridores como contento para toda la gente busca-
dora de plata en aquellos tiempos.
Seguir viaje recto al cerro de la Deseada, con el ardiente sol del meridiano en
la cabeza; anotar, de paso, la magnca recta de un ramal del camino del Inca que
se dirige a Calama; tomar visuales a los cerros del contorno, al Quimal, dejado
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atrs, a Chuschul, a las minas de Moctezuma, a Limn Verde, etc., y entrar, cada
la tarde, a las hospitalarias habitaciones de la mina Deseada, fue la obra del resto
de aquel da, 16 de junio de 1885.
Visitas a las minas y excursiones por los alrededores del extenso asiento mi-
nero bajo la benvola direccin del ingeniero don Jos Toms Corts, el ms
constante y estudioso trabajador de Caracoles, debieron ocuparnos algunos das
mientras que, como de ordinario, se alinderaba la regin en contorno colocando
seales trigo nomtricas en el cerro de la Deseada, Limn Verde, Centinela, Isla,
etc., volvien do otra vez, desde la puna y la gran cordillera, a encadenar la red de
tringulos con el desierto central y la cordillera de la Costa.
En los das 17 y 18 se logr tener expedita la lnea telegrca, como en San Pe-
dro de Atacama, para cambiar seales simultneas de tiempo con el observatorio
astronmico y con Caldera, repitiendo numerosas observaciones de alturas sola-
res, de declinacin magntica, meteorolgica, etctera.
Largo tiempo hubo de ser dedicado, con don Lorenzo Sundt, al arreglo de las
colecciones de las anteriores jornadas y de las interesantes muestras minerales que
nuestra permanencia en Caracoles nos prometa reunir.
La tertulia de las noches, a veces agradablemente prolongada hasta avanzadas
horas, versaba siempre sobre Caracoles: su descubrimiento, su fabulosa riqueza
de los primeros tiempos, las innitas ancdotas de sus brillantes das, las teoras
re lativas a su formacin geolgica, al carcter y naturaleza de sus depsitos, a los
ex traos y oscuros problemas geognsticos que suscitaban, a sus diferencias y ana-
logas con Chaarcillo, Tres Puntas y Agua Amarga.
Serva de importante base de discusin una interesante coleccin del mineral
de Tunas, que all haba sido llevada por don Nicols Naranjo para estudiar las
ana logas petrogrcas y geognsicas de ambas formaciones.
Cunta revelacin importante y cunta materia digna de consideracin en el
estudio comparado, tan interesante como fecundo, de las rocas, gangas, minera les,
estructura de las vetas o depsitos, inuencia de los terrenos encajantes, de su com-
posicin mineralgica, de los accidentes que sufren y analogas guiadoras que tanto
ensean y tan nutrida experiencia infunden en el minero observador y es tudioso!
Son los panizos o zonas productivas de los terrenos estraticados, vehculos
seguros que basta penetrar con la veta en mano para contar sobre ellas benecio
constante, homogneo, seguro? O entran otros factores, conocidos, indispensa-
bles y sin los cuales el panizo caracterstico no responde a las esperanzas del mine-
ro? O no hay tales factores inuyentes o necesarios a la condensacin del mineral
y ste se reparte caprichosa y antojadizamente en zonas o columnas verticales u
oblicuas, sin ley ni regla determinada?
No sabemos qu se haya hecho para formar colecciones ilustrativas y razona-
das que guen y aconsejen en estas materias; qu libros se hayan escrito para con-
signar las enseanzas de la experiencia minera de nuestros ingenieros o prcti-
cos en el ramo; qu estmulo ocial y qu procedimientos universitarios se hayan
puesto al servicio de los estudios e indagaciones en el terreno, al aprovechamiento
de tanta prctica y tanta laboriosa e inteligente sagacidad gastada por nuestros
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mineros para observar la realidad de los hechos, para el descubrimiento de casos
con cretos y signos guiadores en la oscura e incierta ciencia, arte o malicia que es
ne cesario ejercitar a n de perseguir la riqueza en sus complicadas y mltiples for-
mas, y en sus maneras de distribucin en el seno de la tierra.
Ni un solo escrito de nuestros inteligentes mineros prcticos nos ha transmitido
las ideas que les sugiri la experiencia, los hechos que les descubri la observacin,
los procedimientos que les ense el constante ejercicio de su imaginacin en el
la boreo subterrneo, en la persecucin tenaz y porada, atenta y razonada del pa-
nizo pintador, de las gangas y de todos los hilos que conducen al encuentro de la
anhelada riqueza.
Y esos valiosos frutos de la experiencia y preciosas conquistas del trabajo, a
costa de tanto sacricio adquiridas, no han sido vertidas en descripciones que las
divulguen y en grabados que las perpeten, para contribu cin del progreso univer-
sal y lustre de nuestra literatu ra industrial y cientca.
Nuestros ingenieros de minas, que tan vasta y cient ca instruccin adquieren
en la universidad y liceos de Chile, qu han hecho para transmitir aqullos y
sus propios conocimientos a la luz pblica, para propagarlos en la ctedra, para
en tre garlos al criterio universal, al aprovechamiento de los especialistas, de los
gran des maestros, de los sabios que tan deseosos y vidos estn siempre de tales
in formaciones y datos positivos de observacin y sobre los cuales se basa hoy todo
pro greso, toda luz y todo descubrimiento cientco?
Los ms notables libros publicados hasta la fecha por las ms altas autoridades
geolgicas de Europa y Estados Unidos en la importante especialidad de los de-
psitos metalferos, triste es decirlo, nada deben, nada han tenido que aprovechar,
ninguna contribucin til han debido a Chile para enriquecer sus conocimientos y
aprovecharlos en sus instructivas obras.
Unas cuantas noticias dispersas, vagas, incompletas y hasta errneas: he ah,
en medio de nuestra poderosa riqueza minera, de nuestra considerable produc cin
de metales para todo el mundo, de nuestra experiencia y de nuestra preparacin
pa ra el trabajo intelectual; he ah todo lo que de nosotros se sabe y se ha podido
aprove char; y eso, si aquel poco de luz ha sido suministrado por nosotros mismos,
por nuestras propias obras, o por las de los extranjeros que nos visitan!
Con tales temas de discusin se pasaban las veladas en la sala de conversa cin
de la mina Deseada, reforzndose los argumentos con ejemplos y con el examen
de los planos interiores topogrcos del mineral de Caracoles, y animndose con
los interminables episodios de los descubrimientos, de los alcances y broceos, las
esperanzas, las ilusiones y la persistente fe y conanza de los mineros en la vuelta
de la riqueza, y con ella la vuelta de nuevos tiempos de prospe ridad; halagadora y
verosmil opinin, pero de discutible y problemtico xito, a lo menos para aque-
llas regiones del asiento minero que en profundidad han perdido la continuidad
del terreno estraticado favorable a la condensacin de los minerales.
Caracoles no es, como Chaarcillo, de tan homognea y regular estructura en
su formacin, hacindose por esto ms difciles, ms oscuras y ms aventuradas sus
exploraciones subterrneas.
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Camino a Visviri. Arica-Parinacota. Pablo Osses, archivo particular.
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En esta mera relacin del itinerario de nuestras ex ploraciones, descriptiva de
los cuadros y aspectos naturales, procurando suprimir toda la trivialidad ordinaria
que hace la monotona de los viajes, pero sin omitir lo indispensable y que es de
obligacin para dar cuenta y suministrar una idea del trabajo que se ha hecho,
del camino andado, de los sacricios sufridos y de las satisfacciones recibidas, no
podramos entrar en mayores detalles de descripcin y en siquiera condensada
relacin de los movimientos y plan de distribucin de los trabajos, sin alargar de-
masiado el nmero de pginas de este libro.
Dejando a Caracoles en la madrugada de un da de invierno, con el lmpido
azul oscuro del cielo que comenzaba a palidecer a medida de avanzar la aurora;
tem blando las bestias de fro y helados nosotros y con las manos dolorosamente
transidas y petricadas; avanzando a pesados trancos sobre el mdano muerto
y para recibir ms tarde, de esas mismas arenas que entumecen en la noche, los
reejos de un sol abrasador que mata de fatiga he ah una ocasin para recordar
el arrojo y la abnegacin de aquellos hombres de Daz Gana que en tales desola-
ciones se aventuraban, sin rumbo y sin agua, desaando al desierto en su ignorada
inmensidad y a la muerte con sus ms terribles tormentos: el hambre y la sed.
Por aqu fue me deca mi acompaante donde Mndez divis las panizadas
de la Deseada y desde all se destac el arriero Reyes que tropez con el primer
rodado de plata.
Ms all me refera a cmo vacilaban, discutan y se ponan de acuerdo los
ca teadores acerca de los rumbos que convendra seguir, sealando el uno aquel
cerro, opinando el otro por aquella lomada baja y resolvindose todos al n por no
abandonar aquel campo antes de haber agotado todos los esfuerzos humanos para
encontrar en l la acariciada esperanza que los impulsaba.
Y avanzando siempre, marchando ms y ms por aque lla interminable aridez
y envueltos en el solemne silencio de una soledad montona en que ningn ger-
men de vida se anima, transcurren las horas, siempre ardiente el Sol y helado el
viento que sopla con intensidad hacia la cada de la tarde.
Nueva sucesin entre los extremos de calor y fro; nuevos juegos de ptica en
la sucesin de colores y luces del crepsculo; nuevos fantasmas de la oscuridad con
sus aspectos de murallas y de torres, de templos y ciudades en ruinas; la noche y la
muerte, con sus misterios y silencio.
Nueva luz y nuevo da; nuevas tareas del trabajo; nuevos rumbos del camino
y nuevos cambios en la forma y disposicin de las montaas a lo lejos, de los as-
pectos inmediatos, del colorido y la composicin del terreno, del horizonte que
se cie al frente con franja verde en fondo blanco amarillento: el Loa y sus vegas;
columnas y espirales de humo, jas y errantes; las chimeneas de la industria y las
respiraciones de la locomotora.
Bajando de las remotas cordilleras, de la puna, y encontrndose en lo ms
pro fundo de las soledades del desierto, encontrbamos por primera vez en aque-
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
llos pramos de desolacin las primeras manifestaciones del progreso patrio y la
transformacin de la riqueza de aquellos mismos desiertos incultos y despoblados
reproducida hoy en obras de civilizacin y fuentes de trabajo: espectculo consola-
dor y que exalta el patriotismo al mismo tiempo que invade la mente con reexio-
nes de reproche y descontento.
A qu disposiciones de gobierno en materia de fomento a la industria en el
desierto, de facilidades para su exploracin y obras para la explotacin de sus ri-
que zas, se debi el descubrimiento de Caracoles y el ferrocarril de Antofagasta a
Bolivia?
Al cateador Mndez, al arriero Reyes!
Y mientras no nazcan otros Mndez y otros Reyes, o mientras la casualidad
y el azar no intervengan otra vez para nuevos descubrimientos, no slo no los
tendremos sino que tampoco veremos aprovecharse lo ya descubierto que lucha
contra la esterilidad y el aislamiento.
Tombamos entonces por lmite norte de las exploraciones, a nes de junio de
1885, la lnea del ferrocarril de Antofagasta a Bolivia, y dejando para otra campaa
la ocasin de recorrer ms detenidamente la regin inmediata, hubo de disponerse
la vuelta de toda la comisin a Copiap.
Quedaba as el trabajo geogrco encadenado ya por una red continua de
tringulos que enlazaba la costa del mar desde Caldera hasta Taltal, con el desierto
central desde Copiap hasta el paralelo de Antofagasta, y con toda la cordillera
desde el Potro hasta el Licancabur, abrazando toda la antiplanicie entre sta y la
cordillera Domeyko hasta sus ltimos connes al norte.
Algunas observaciones nos ocuparon en el puerto de Antofagasta por pocos
das, consiguiendo cambiar seales telegrcas con el observatorio astronmico,
y el 26 de junio se embarcaba toda la comisin, parte con escala en Caldera y el
resto a Valparaso.
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VI
DE JULIO A DICIEMBRE 31 DE 1885
Observacin pertinente. Decadencia y porvenir. Minas de Bordos. Interesante tra-
vesa. Bellezas del desierto. Alrededor de Chaarcillo. Hoya hidrogrca de Garn.
Orografa. El leador. Excursin por la cordillera Darwin. De Tres Chaares a Co-
piap. La quebrada de Paipote y su geologa. Conclusin del ao de 1885.
A
principios de julio del mismo ao de 1885 nos encontrbamos as retirados a
cuarteles de invierno, ms por la falta de recursos para continuar adelante que
por la necesidad de descanso o aglomeracin de trabajo para la ocina.
Si siquiera para esto ltimo hubiera tenido la comisin exploradora medios
de instalacin en ocina propia, con los elementos necesarios para el arreglo y
estudio de las colecciones, para sus reconocimientos mineralgicos, dibujos, etc.,
hace mucho tiempo habra sido aprovechado y muchos de los trabajos realizados
habran podido ser dados a luz oportunamente.
Nada haba podido ser satisfecho; todo lo previsto y deseado para el ms pron-
to y econmico desempeo en las tareas se subordinaba a aquella preferente aten-
cin que merecen los intereses de la poltica y despus de ella las obras materiales
que se traducen en ms inmediata y visible utilidad. Las obras de estudio y de
tra bajo, que a nadie interesan directamente, rara vez cuentan con ociosa coope-
racin y espontnea iniciativa.
La comisin exploradora, a quien tan ancho y dilatado campo de accin se le
tena sealado en la naturaleza, con la inmensidad de las cordilleras y del desierto
a su disposicin, no tena en la capital de la repblica un rincn de ocina, un
sobrante de materiales de dibujo y escritorio; el jefe, en su pieza del hotel que lo
hospedaba; los ayudantes, en sus propios domicilios; el ecnomo, con sus libros y
sus cuentas en cualquier parte, y todos en dispersin, deban, no obstante, reunirse
y emprender el trabajo sin tregua de los clculos, de los trazados y primeros ensayos
de la construccin del mapa geogrco.
Mientras tanto, mucho quedaba an por inspeccionar e inquirir en otras diver-
sas materias, y esto se hara sin personal de ayudantes que no haba cmo costear,
sin servidumbre que no se podra pagar y slo con el mero inters personal de
ha cer lo ms posible con el menos dinero disponible.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
La segunda quincena de julio fue destinada a los centros mineros de Punta
del Cobre y establecimiento de fundicin de Tierra Amarilla; el Checo, Ojancos
y Lirios.
Llena de inters es aquella regin para el gelogo y de primera importancia en
cuanto a su riqueza minera.
Una de las ms antiguas fuentes de produccin del cobre era ya productora
de este metal a nes del pasado siglo, y sigui sindolo de una manera permanen-
te hasta nuestros das, contribuyendo con sus fecundos productos al movimiento
comercial de aquel valle, en otro tiempo poblado de cien chimeneas humeantes
que hoy vemos reducidas a las nicas y exclusivas de la Compaa Industrial de
Atacama.
El monopolio y la estancacin han sucedido a la libre corriente de otros tiem-
pos en que la competencia y el estmulo se disputaban los frutos de la minera en
todo el trayecto del valle de Copiap, desde el pie de la cor dillera hasta el puerto
de Caldera, que hoy ostenta slo los escombros de su pasada prosperidad.
No ha sido el agotamiento de las minas, sino el agotamiento de las fuerzas; la
dispersin de los capitales que han huido de una industria que dejaba de ser ali-
men tada por la riqueza fcil o espontnea, para buscar colocacin en las transac-
cio nes del agio; la emigracin de la activa y laboriosa poblacin minera hacia el
norte en busca de las engaosas apariencias de altos salarios, y la culpable indi-
ferencia e imprevisin de todos para dejar cundir el espanto al grito del slvese
quien pueda lanzado en la primera hora del desaliento y las dicultades.
A un paso de Punta del Cobre, apenas separado por el ancho de su angosto
valle, est Ojancos, con sus criaderos portentosos abandonados casi a or de tierra
y el porvenir de su continuidad relegado a futuras generaciones.
Ms all, Lirios: otro problema para el porvenir.
En torno de Punta del Cobre, otra vez, para no abandonar esta sola constela-
cin de la zona del metal rojo que como la va lctea recorre nuestro territorio de
sur a norte, brillan con sus regueros de metales otros centros de produccin que
dan la vuelta por detrs de sus alturas internndonos entre pliegues y quebraduras
del cerro hacia Ladrillos, Checo, etctera.
Sobre base de verdosas y oscuras rocas eruptivas de spera y rugosa supercie
y donde tiene sus criaderos el cobre, la vista se deleita en seguir una lnea trazada
como con pincel de artista en el contacto de esta porcin de costra terrestre que
engendr el fuego, con la faja de estraticaciones margosas y calcreas, de cintas
jaspeadas y multicolores que la accin sedimentaria de las aguas deposit ante-
riormente y sirvieron despus de criadero y asiento a la plata.
Ladrillos de Cobre y Ladrillos de Plata estn all, respectivamente, este ltimo
con sus leyendas de riqueza deslumbrante para tentacin del especulador, y aqul
con sus realidades de positivos recursos para el indus trial.
Ms all el Checo, tambin de plata y de cobre: aqul con su historia y sus re-
cuerdos, y ste con sus poderosas minas, cansadas de tanto producir, pero con las
mis mas probabilidades de tantas otras que, cunto ms seran todava capaces de
descubrir en nuevas y ms profundas regiones!
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. VI. DE JULIO A DICIEMBRE 31 DE 1885
Y pasemos de largo por ellas, sin ms observacin, hasta que en otras pginas
podamos destinarles, en otros trminos y con otras demostraciones, la atencin
que les corresponde.
Continuando estas agradables excursiones, que tanto interesaban por la satis-
faccin de hacerlas en servicio pblico, para bien y aprovechamiento de la pode-
rosa industria minera y con la esperanza de verlas traducirse en disposiciones tiles
para el pas, de verlas aprovechadas en servir de base a medidas de proteccin y
fomento, lleg su turno al mineral de los Bordos.
Grande fue la excitacin y cuantiosos los intereses que se pusieron al servicio
de este ruidoso descubrimiento por los aos de 1856 a 59, disputndose el terreno
en porados y ruidosos pleitos y litigios judiciales.
La plata blanca, alba, en hermossimas placas azogadas, haca presentir gran-
des aglomeraciones de maciza riqueza que no correspondieron, por entonces, a
maravillosas y deslumbrantes expectativas de improvisadas fortunas, pero que es-
tablecieron una era de produccin sostenida y de una importancia industrial que
ha valido activa prosperidad y cuantiosos bienes al departamento de Copiap.
Ro adentro, a la vista y a orillas del mismo valle don de su aspecto es ms
agres te, aquella fuente de constante produccin nada sera, de nada habra servido
co mo no servirn tantas otras de igual importancia si el feliz acaso no la hubiera
co locado en aquella situacin privilegiada donde las facilidades se brindaban por
s solas.
Es donde se desarrolla en potente consistencia la formacin de los conglome-
rados porfdicos: stos han to mado el color rojo purpreo y violceo, formando a
veces macizos de terreno con prdos rojos sin estraticacin. En concordancia
con esta sedimentacin general asoma sus anchos crestones una gran capa de roca
blanca de aspecto traqutico sobre cuyos planos de contacto, as en la caja del piso
como en la del cielo de la grieta que rellena, las arcillas resultantes de los prdos
que yacen por debajo de ella, as como los estratos margosos de la formacin es-
traticada jursica que descansan sobre la misma, se han impregnado de cloruros
y cloro-bromuros de plata en delgadas hojillas y de placas y granos de plata blanca
mercurial.
Grandes masas de mineral arcilloso, penetradas de plata hasta alcanzar una ley
de 15 diez milsimos, han podido ser explotadas econmicamente por medio de
importantes instalaciones de maquinarias capaces de una produccin de 400 y ms
quintales mtricos diariamente, dando animacin y movimiento a dos estableci-
mien tos metalrgicos de amalgamacin.
Accidentes y alternativas de dicultades y desaliento han sobrevenido de tiem-
po en tiempo, felizmente sin hacer desmayar a los poseedores de esa fortuna y
dan do saludable e instructivo ejemplo de lo que puede y vale la constancia en el
tra bajo de las minas cuando se les destina el capital y la inteligencia que requieren.
El inteligente ingeniero que por entonces, a nes de agosto, administraba el
gran establecimiento metalrgico de Edwards y Ca. en Tierra Amarilla, don Jorge
Espoz, tuvo la bondad de proponer y acompaarme a una excursin tan agradable
como til.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Partiramos desde Tierra Amarilla cruzando la regin cobrera de Ojancos y
Lirios y la travesa desde all a Chaarcillo.
Al transmontar as el cordn de montaas que limita y empareda por el oeste
el valle de Copiap por aquella latitud, se ha tenido ocasin de inspeccionar en
todo su inters la constitucin geolgica que lo caracteriza, coincidiendo all mis-
mo, con el aspecto blanquecino del alto cerro de Ojancos Nuevo o las Pintadas,
uno de los ejes de sublevacin que Darwin describe como constituidos por la roca
llamada andesita, entonces aplicada a la especie de granito blanco que pasaba a
prdo andestico cuando faltaban el cuarzo y la mica: que cuando la cre Von
Buch la refera slo a ciertas lavas de los Andes, y Humboldt a ciertos prdos dio-
rticos; enseguida a las antiguas traquitas, etctera.
Los efectos del metamorsmo producido por estas mismas rocas y otras de
origen eruptivo sobre los estratos de la formacin calcreo-lisica, con extraordi-
naria produccin de rocas jaspeadas y granates; la abundancia de las variedades
diorticas en s mismas y con relacin a los criaderos del cobre que abren en ellas y
otros caracteres geolgicos dignos de atencin, interesan y dan abundante material
para la cartera del observador.
Al lado opuesto de la sierra de Ojancos, en sus vertientes del oeste, yace el mi-
neral de Lirios, importante en tiempos del animoso industrial y minero don Rafael
Garmendia, cuando el rosicler de cobre, con su color rojo sangre, rellenaba todo
el espacio de un ancho ln, como muralla de granates y rubes.
A los pies de Lirios, la Travesa: esa misma travesa que arranc ideas lgubres
e imprecaciones de impaciencia al ilustre Darwin, habindola recorrido tan presu-
roso y fatigado que no quiso destinarle ni una mirada de su escrutadora y profunda
observacin.
Oh si la hubiera visto en la plena primavera de un ao de lluvias, envuelta en
las brumas de la maana, hmedo el suelo con las lgrimas del junco; y enseguida,
a la luz del medioda ms hermoso del mundo, bordado el extenso campo con los
colores de la verbena, el lirio y las mil ores y yerbas aromticas de aquel suelo
grato e incomparablemente frtil!
Dejada la falda de los cerros y saliendo de entre sus ltimos pliegues, comienza
la llanura, y terminada la llanura se suceden las colinas, los altos y bajos, ms bien
suaves ondulaciones del terreno que desaparecen al ras del horizonte reproducien-
do siempre la llanura con un tinte gris verdoso, a veces verde de prado, pero ahora
sin ilusiones ni espejismos, sino el real y efectivo verde de pasto, de las hierbas y
del trbol oloroso que germina al favor de una sola lluvia en el ao.
Un poco ms, hacia donde el barranco y las zanjas recogen el agua, la realidad
se conrma, pudindose distinguir los penachos de humo que sealan la vivienda
del pastor y las majadas donde se refugia y abriga el ganado.
La aguada de la Justa: es en el desierto menos estril y menos despoblado, con
su primavera orida, sus brisas del mar y sus tierras bajas que humedecen casi dia-
riamente las neblinas nocturnas.
Los pobladores de Chaarcillo frecuentan y gozan aquella travesa que se viste
de gala en algunos das del ao para amenizar con sus encantos, en pleno aire per fu-
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mado, la sombra vida del minero que slo respira plvora y antimonia en el fon do
de sus subterrneos.
Aquellas praderas son, por fortuna, de libre uso y aprovechamiento para todos,
y no pocas veces ha intentado la codicia apoderarse de ellas para explotar con
tri butos y servidumbres al pobre que libremente las disfruta para su subsistencia,
para socorro y recreo del viajero y para proveer de frescos alimentos a las minas
inmediatas.
Siendo intendente de Atacama don Juan Vicente de Mira, se le present una
solicitud capciosa que envolva la posesin y disfrute de los campos de la Travesa
mediante obligacin de dotarla de aguas de regado y trasformarla en ncas culti-
vadas.
Concedido fue la providencia del clebre mandatario de la provincia para
cuando el solicitante exhiba las fuentes del agua que ofrece.
El cerro de Chaarcillo, as como su travesa, alcanza a ser invadido en sus
par tes ms bajas por las densas neblinas del mar que avanzan durante la noche,
re llenando las caadas, contorneando la base de los cerros y formando una super-
cie nivelada, como blanco ocano de vapores y espumas.
Quien se encuentra, antes de la salida del Sol, en altura donde no alcanza aquel
inmenso tapiz de copos de algodn que le oculta toda la supercie terrestre, se
gura encontrarse aislado en un islote que hace parte de algn archipilago en mar
mis terioso, como suspendido en el vaco, de blancura deslumbrante, sobre cuya
su percie se destacan con aspecto fantstico los contornos de tierras desconocidas
y sombras.
Al venir el da, cuando las primeras luces comienzan a iluminar aquel velo de
albura tendido a nuestros pies y que nos asla del resto del mundo; cuando el Sol
enciende las cumbres y arroja torrentes de polvo de oro sobre aquella supercie
que lo recibe agitndose a su contacto, resplandeciendo con ms y ms blancura
como para ayudar a la esplndida iluminacin del espacio, entonces es cuando la
travesa se presenta en toda la plenitud de sus atractivos.
La sombra desmesuradamente alargada que los cuerpos arrojan al ser ilumi-
nados por el Sol naciente proyectan, all abajo, sobre el ocano de neblinas, man-
chas oscuras, grises, que alternan con zonas de luz; y combinndose los colores,
jaspendose todo de gris a medida que se alza el Sol y se disipa aquella hermosa
ilusin de un mundo areo exclusivamente creado para el habitante de las alturas,
se continan todava las ilusiones con la transformacin del panorama blanco en
panorama azul. El espectculo es incomparable: despliega en el cielo y en la tierra
sus mejores efectos antes del medioda, con la magia del espejismo y sus lagos sus-
pendidos, colgantes, sus ros tentadores, sus reejos engaosos y todo un mundo
otra vez, de mares, continentes y archipilagos imaginarios, y por ltimo, la reali-
dad de esos das de primavera con sus transitorias praderas de grama y de ores.
Los alrededores de Chaarcillo ofrecen inters para muchos das de til estu-
dio y observacin.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
El portezuelo de la Viuda acribillado de agujeros de minas, con sus rocas ne-
gras, como calcinadas, y el contacto discordante all visible de la formacin es-
quistosa de la costa con la formacin calcrea lisica; la base de rocas eruptivas
en que sta descansa, diabasas o prdo augtico introductivo; los conglomerados
porfdicos en sus relaciones con las anteriores formaciones; el terreno de origen
eruptivo en que abren las ricas minas de Bandurrias casi en el contacto de las es-
traticaciones calcreas; el alto morro de Chaarcillo, con su inters geolgico y
su culminante importancia como punto de visual y estacin para las operaciones
geodsicas; la sie rra de Petacas y el Molle, donde el gelogo encuentra los molus-
cos fsiles que le dan la clave de las correlaciones estratigrcas; el curioso cono
volcnico que en Bandurrias se levanta, como ofreciendo tambin una clave al
minero para sus deducciones sobre el origen de las riquezas all acumuladas; la
mi na del Manto Fontecilla, criadero inagotable de minerales de plata clorurados;
el hierro de Picanas; los depsitos galenosos de la Fortuna, etc. y, por ltimo, el
establecimiento de fundicin de Bandurrias (hoy en abandono) y las pequeas
mquinas beneciadoras por amalgamacin y por el mtodo de Pattera.
Nunca ser bastantemente lamentado que tan interesantes regiones hayan sido
apenas objeto de una mirada distrada e indiferente, slo penetradas por el ojo
escrutador del minero, pero jams examinadas en sus detalles petrogrcos y co-
rrelaciones geolgicas con aplicacin al arte de descubrir los secretos de origen y
manera de distribucin interior de los minerales.
La comisin exploradora de Atacama no poda aplicar su escaso tiempo y sus
exiguos y mseros recursos sino al somero examen del viajero andante, tomando
notas al paso, sin destinar suciente atencin a lo que ms lo mereca, ni el necesa-
rio estudio a lo ms desconocido y apartado; mas as andando y as procediendo,
el itinerario de los viajes segua su curso de zigzag, a lo largo y a travs para no
dejar grandes claros sin una inspeccin de ojo, ni cosa importante sin alguna obser-
vacin; nutrindose de apuntes la cartera y aumentando en inters y nmero las
co lecciones.
As transcurrido el tiempo hasta nes de septiembre, tocaba su turno de visita,
a mediados de octubre, a la desolada quebrada del despoblado de Paipote en una
de sus ms importantes ramicaciones, la quebrada de Garn.
Se deja el ramal de ferrocarril a Puquios en el kilmetro 111, contado desde
Caldera, y el 31 desde la ciudad de Copiap.
No sin inters es la historia de los descubrimientos por all ocurridos: en el Cin-
chado, Prez, Garn, San Miguel, Romero, etctera.
El primero, con sus engaosos crestones de plata blanca y masas riqusimas de
cloruros, no hizo ms que dejar las ilusiones de sus primeras promesas prendidas en
las pintadas rocas de los prdos abigarrados; el segundo, tambin con sus criade-
ros encajados en el mismo panizo, rara vez constante, pero que aqu se excedi en
riqueza hasta que un accidente geolgico la desvaneci dejando la duda de un pro-
blema de continuidad que muchos antiguos mineros acarician todava; el siguiente,
que vivi largos aos y tambin cedi por n a las dicultades de mayor hondura:
punto nal en que termina el perodo de casi todas nuestras minas y que apenas
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se ra el punto y coma del descanso ortogrco si viviramos en otro pas de ms
constancia y ms recursos para industria tan noble y poderosa como la mi nera.
En la cumbre de Garn Viejo, donde se levanta el lindero de triangulacin, se
ofre ce un punto importante de observacin y referencia para orientarse y que los mi-
neros y viajeros pueden aprovechar con facilidad dirigindose desde la prxima mina
Descubridora hacia el cerro alto del SE.
Visuales magnticas desde el lindero vrtice de Garn Viejo
Al cerro Japonesa de Garn Nuevo N 71 O
Al lindero en cerro de Ustaris N 78 O
Al lindero en cerro de Cachiyuyo N 38 O
Al lindero en cerro de Tres Puntas N 23 O
Al lindero en cerro de Fraga N 1 E
Al lindero en cerro de Ternera, puntilla sur N 43 E
Al lindero en cerro de Leones N 17 E
Al lindero en cerro de Carrizalillo N 8 E
Al lindero en cerro de Buenos Aires N 16 O
Al lindero en cerro de Morro de Chaarcillo N 33 O
Al lindero en cerro de Checo N 37 O
Al lindero en cerro de Potrillo N 52 O
Al lindero en cerro de Jess Mara N 66 O
De la quebrada de Garn y sus inmediaciones el inters de estas excursiones se
extenda hasta llegar a reconocer las ramicaciones y orgenes de la hoya hidro-
grca de Garn y determinar sus deslindes con la del ro Copiap, tocndonos
ha cerlo en circunstancia propicia para reunirnos con nuestro distinguido amigo, el
abogado industrial y minero don Joaqun Santa Cruz, que por entonces exploraba
la misma regin con una caravana de cateo, teniendo por campamento la pintores-
ca aguadita de Sandon, que surge bajo la deliciosa sombra de un bosquecillo en-
gastado como piedra preciosa en la aridez de las rocas conglomeradas.
Por esa impresin tan natural de los contrastes, la vista de aquel grupo de ar-
bustos y el murmullo de un hilo de agua que se precipitaba bajo su sombra entre
las rocas, despus de una sucesin de cerros desnudos y de absoluta sequedad,
ad quira proporciones de magnitud y atractivos que el viajero aprecia en tanto
ms cuanto mayor y ms oportuno es el benecio que recibe con la sombra, con
el agua, con el verde, con el perfume y con la atmsfera que se respira en aquellos
hue cos del terreno: ltimos restos que atestiguan la antigua lozana de tiempos
pre histricos en que los dones de ms benigna naturaleza fueron quiz slo apro-
vecha dos por mastodontes y megaterios.
Nunca se dir demasiado en favor de los benecios que las aguadas prestan
al viajero y a las industrias en el desierto, porque su efecto inuye as en lo fsico
co mo en lo moral del individuo, restaurndole las fuerzas y dando nuevo aliento a
sus esperanzas o ilusiones para con tinuar adelante, en busca del propio bien o en
ser vicio de los dems hombres y de su patria.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Viajar entre paisajes muertos en que nada se mueve, nada respira, nada vuela,
ni nada suena, y entrar de sbito bajo una bveda de arbustos que se entrelazan
para darnos sombra y abrigo, donde destila una gota de agua y verdea el suelo, es
sensacin que slo conoce el explorador de ridos desiertos.
Un descanso as, en aquella aguadita de Sandon, sirvi adems, con tan ins-
tructiva y grata compaa, para orientar mejor el plan de la exploracin y anotar
algunos tiles datos geogrcos y mineros.
Si tan bencos lugares de recreo y refugio se reprodujeran articialmente si-
quiera en aquellos puntos de ma yor desolacin del desierto y donde ms necesaria
es su existencia para auxilio de los trabajos mineros, la transformacin de las con-
diciones actuales se vericara con una ecacia y facilidad que sern discutidas en
su oportunidad en el curso de esta obra.
No se ha dado a esta materia toda la importancia que le corresponde y no ha
de extraarse que insistamos en ella cada vez y a medida que las fatigas del ex-
plo rador encuentran, como en la aguadita de Sandon, grato lugar de refresco y
sa ludable restauracin de las fuerzas y del espritu.
Por la quebrada del Romero y despus por la de San Miguel, el terreno es inva-
dido por las gruesas aglomeraciones de brechas y prdos traquticos, por donde
corre de norte a sur la potente zona del granito azulado que en partes se presenta
como un conglomerado grantico de bellsimo aspecto en el cual abren los anti-
guos lones aurferos que se beneciaban en un trapiche y son todava objeto de
al guna explotacin.
Ms adelante, las vegas de Monroy, que dejan la ilusin de un vasto potrero
alfalfado y, por ltimo, la laguna Seca sobre la falda de la cordillera que encajona
por el oeste el valle de Jorquera, a inmediaciones del Gato; cordillera a la cual he-
mos dado el nombre de Darwin y que se enlaza ms al norte, en Tronquito, con la
de Domeyko, la cual no es sino la prolongacin de la anterior desde el punto en
que ms netamente se dene como anticordillera de los Andes.
Por aquella misma pendiente, en el Salitral, se ve cruzar una faja de zona cal-
crea que parece no haber sido nunca cateada por plata y cuyas indicaciones ca-
ractersticas llaman la atencin.
Una ojeada desde aquellas alturas, al norte, hace observar las ranuras y surcos
profundos que los torrentes desprendidos de esta avanzada de la cordillera han
abierto desde el cerro de Alcota siguiendo por Caas hacia el Venado y por Agua
Amarga que baja desde el potente cerro de la Ternera y, por ltimo, las numerosas
ramicaciones que se desprenden de esta ltima formando las nutridas vegas de
este nombre.
Ms al oriente, o sea, transmontando el cordn detrs del cual va el valle por
donde corre el ro de Copiap, no tenamos terreno desconocido que explorar, lo
cual nos sealaba como itinerario la molestsima va al sur, cruzando por sobre las
alturas y descendiendo a las profundidades de las quebradas que se nos interpo-
nan al travs.
De San Miguel se cae as al Romero, nombre que se aplica a la quebrada y
tam bin al potente cordn que arranca de la Ternera y Tronquitos formando una
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. VI. DE JULIO A DICIEMBRE 31 DE 1885
serie de alturas que se encadenan en la direccin de la hacien da de Goyo Daz en
el ro, un poco ms arriba del pueblo de San Antonio.
Ascendemos este cordn, para no abandonar el reconocimiento de las faldas
de la cordillera Darwin, contra el cerro de los Leones, y caemos al Carricito, lugar
tambin de minas de oro sobre la misma corrida grantica de San Miguel, y de
minas de cobre y plata en porfdicos traquticos.
Otro portezuelo y otra quebrada, la de Cuevitas, que encierra la aguada del
Durazno, cuartel general de mineros y de los leadores que buscan y arrancan
para el fuego las races y troncos de la nutrida arboleda que antes cubri de verdor
y lozana aquellas quebradas, laderas y cumbres de montaas.
Se ha objetado por algunos viajeros, entre otros, por el sabio Dr. Philippi, que
el desierto de Atacama haya, en anteriores pocas, sido teatro de grandes lluvias,
de otro clima ms hmedo que el actual y de una vegetacin frondosa; sostenin-
dose que los cauces profundos o someros, secos todos hoy da, han sido abiertos
por aguas torrentosas peridicas de que todava se ven ejemplos de tiempo en
tiem po, convirtiendo aquellos lechos de arena y ripio en ros eventuales que corren
has ta el mar.
El hecho de estas inundaciones peridicas y torrentosas, arrastrando turbiones
y desbordando sobre las tierras enjutas de los valles, es exacto, y se reproduce
even tualmente una vez o dos durante la vida de una generacin, pero esto no niega
el hecho tambin exacto de la existencia de bosques secos e invisibles, formados
de troncos y races de rboles o arbustos que yacen enterrados en el subsuelo, ha-
biendo desaparecido todo resto de follaje y a veces hasta la sospecha de existir sus
restos subterrneos, sospecha que es lucrativa en realidad para el leador que con
afn y codicia los busca, como tesoro de mina, para vender a los ingenios metalr-
gicos y al consumo domstico.
El campamento de leadores en el Durazno es a veces teatro de animadas
escenas de actividad e ingenio, gastndose fatigas indecibles al calor o al fro para
arrancar aquellas races casi petricadas que adhieren como pulpos a la roca, resis-
tiendo al hacha y al mayor esfuerzo de vigor humano.
Estos restos de antigua lozana se clasican por su forma y tamao para dispo-
nerlos sobre el hueco demasiado estrecho de la carreta, procurndose ganar con el
arte y con las leyes del equilibrio de los cuerpos todo el espacio posible al aire.
Una carreta as cargada de lea no exige menos inge nio en el leador que en
el contramaestre de buque la buena estibacin de la carga.
El centro de gravedad, bien asegurado con la disposicin adecuada de los tro zos
ms grandes y pesados; bien ajustado el clculo de la resistencia y reparticin del
peso, que se distribuye por los costados, dejando libre y estricto espacio ne ce sario
a las ruedas: y toda la dispareja en inajustable carga, vigorosamente acondi cionada,
la operacin queda al n asegurada para no perder un intersticio, no oca sionar
el menor desarreglo de una pieza por efecto de las asperezas del camino y dar al
conjunto una forma que podra decirse artstica y conforme a toda regla de simetra.
Antes de partir el convoy de carretas, la animacin aumenta en el campa-
mento con el movimiento de toda la gente que corre a sus respectivos puestos; el
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bullicio se multiplica con las rdenes a gritos del capataz y las interjecciones del
carretero a las mulas para reducirlas a la obediencia. Al n todo est listo y los
fuegos chisporrotean con la ltima ceba de lea levantndose en alto las llamara-
das que ondean como amgeras; los restos del asado ya no chirrean ms sobre
las brasas y se apuran el ltimo bocado, de pie, y el ltimo trago al partir; estallan
los chasquidos del ltigo sobre la mula que no arranca con bro y se oye por largo
rato desvanecerse poco a poco el golpe disparejo y seco de la rueda que choca y
cae. Por ltimo, los fuegos se apagan y los humos se enrarecen, se adelgazan, se
extinguen; la soledad y el silencio recuperan su imperio y el desierto vuelve a toda
la plenitud de su soberana en la grandiosidad y la muerte.
Aun cuando se est entre pliegues y repliegues de las altas serranas del Rome-
ro, del Gato y los Leones, se puede referir la aguada del Durazno a puntos tan
conocidos de la triangulacin como el lindero del cerro de Carrizalillo, que se
destaca al S 54 O; su jacin se aseguraba tambin con el macizo del Tolar, al S
64 E, punto culminante de la sierra del Romero, siendo sta atravesada en estas
inmediaciones por la quebrada del mismo nombre que la separa del cordn Gato-
Leones de la cordillera Darwin. All se determina de esta manera, en el portezuelo
del Tolar, la separacin entre las grandes hoyas hidrogrcas de Garn, que vamos
a dejar, y la de Carrizalillo, que tiene en aquel mismo punto su ms boreal na ci-
mien to bajo el nombre de quebrada de las Chauchas.
El viajero agradecer estos detalles para poder dirigirse entre aquellos rincones
de cordillera y podr contraerse a tiles indagaciones geolgicas observando la
situacin de las estraticaciones porfdicas multicolores y las cumbres granticas,
corriendo la formacin ooltico-cretcea, en trechos dispersos por las faldas.
Ahora bien, dejando nuestro alojamiento del Durazno, tan animado pocas ho-
ras antes por la nmade poblacin leadora, para pasar la quebrada del Romero,
y otra ms y la de Cepones, al pie de San Miguelito que nos hace ascender por
las faldas del Romero, caemos desde all a Carrizalillo, cerca de la nca, lugar que
ya nos es conocido en anterior itinerario y adonde arribamos, no para reandar el
camino anterior sino para seguir curso al sur rebanando alturas y quebradas, o sea,
tomando al travs todas las cadas de la cordillera Darwin, reconociendo los orge-
nes y distribuciones de los sistemas hidrogrcos y montaas conforme al plan
pri mitivamente establecido.
Bajando a la represa del Sauce y a las canchas del apostadero de carretas lea-
doras, llama otra vez la atencin el inters geolgico que despierta la abertura
de aquella estrecha grieta a travs de rocas felsticas y al pie del gran macizo del
Carrizalillo, y buscando ms abajo una salida en direccin a nuestro objeto, la en-
con tramos en la desembocadura de la quebrada de Serna.
Alegre arroyuelo de agua clara corre por ella saltando entre las rocas, produ-
ciendo un trecho de vega y sembrando de brea y cachiyuyos el trayecto de toda
la caada que pronto dejamos junto con sus prdos y conglomerados, entrando
otra vez en la zona grantica de San Miguel y con ella en la continuacin de la sie-
rra del Romero al sur, que parece seguir el eje direccional de este notable detalle
geolgico.
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Aqu toma esta sierra el nombre de Romero de Cabeza de Vaca porque de
sus faldas en estas localidades se desprenden los nacimientos y cadas hacia aquel
antiguo asiento de minas as llamado; se humedecen las caadas con arroyuelos y
veguitas, y dejando stas al pie que se divisan desde las alturas con todo el encanto
de sus colores verdes en fondo oscuro y su curso serpenteando entre los abismos,
se alcanza al portezuelo de los Leones, dejndose en esa altura las vertientes de
Carrizalillo para entrar en las de quebradas que son ya directamente tributarias del
ro Copiap por Calquis, San Antonio o Loros.
Siempre pequeas vegas y humedales refrescan la vis ta en aquellas serranas
hasta la aguada de los Leones, donde aqullas toman mayor desarrollo. El terreno
comienza a ofrecer caracteres ms pronunciados de mineralizacin, cruzndolo
diques poderosos que se prolongan a largas distancias y, por ltimo, se maniestan
lones enteramente anlogos a los de Garn Viejo en el cerro de las Trtolas, inter-
viniendo en partes ciertas rocas introductivas en relacin con las estraticaciones
calcreas, hasta llegar a las minas de Tres Chaares, cuyo asiento minero, rerin-
dolo a la mina Descubridora, puede jarse bien, como sigue:
Visual al lindero de la Estancilla S 12 E
Visual al lindero de las Vizcachas S 54 O
Visual al lindero de Calquis N 62 O
Estas minas tenan cierta importancia por entonces y se fundaban muy buenas
expectativas en ellas. Las dicultades de la localidad, a gran y empinada altura so-
bre el nivel del valle, seran vencidas con la construccin de un camino y con ello
podran emprenderse los necesarios trabajos interiores en las minas.
En Tres Chaares, llegando ya a la cumbre ms inmediata al ro de Copiap,
deba cesar el objeto de la anterior excursin y no quedaba ms que bajar el valle,
lo cual se hizo tomando cerro abajo en rpido descenso, unos 1.340 metros hasta el
plan y volver por el curso del ro hasta la conuencia del ro Jorquera con el Pulido
y el Manas, en el lugar llamado las Juntas; y desde aqu, nada nuevo haba ya
de que tomar nota hasta llegar a Amolanas, donde se haba construido el estable-
cimiento de concentracin de minerales, para el servicio de la mina Descubridora,
que lleva el nombre de Lautaro y que pasaremos por alto para ocuparnos de l en
el lugar correspondiente.
De vuelta a Copiap, tomando notas al vuelo desde el vagn de un tren de
fe rro carril, medio de observacin que siempre deja algo til para la cartera, re-
riendo al kilometraje de la va ciertos detalles geogrcos, cambios geolgicos, etc.,
ter minaba ya el mes de octubre de 1885.
Ninguna probabilidad haba de poder reorganizar la comisin para una nueva
campaa; los ingenieros continuaban sus lentos trabajos de ocina en la capital; los
sirvientes y arrieros continuaban dispersos, y slo al jefe corresponda la intermi-
nable tarea de las exploraciones parciales y de detalle, en todos sentidos y a todas
partes, tocndole ahora su turno a la cumbre de Jess Mara y sus famosas minas
de oro; a Chamonate, a Chanchoqun, Capis, Ladrillos, etctera.
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En viaje a Puquios, por el lento y parsimonioso tren de subida por esa va, la
ocasin era propicia para pasar rpida revista y refrescar la memoria de los aspec-
tos geolgicos y geogrcos de aquel despoblado, relacionando entre s los puntos
ya conocidos, anotando nuevos datos y encontrando siempre algn inters de de-
talle, algn punto olvidado, un hecho descuidado, una circunstancia imprevista;
alguna revelacin inesperada, un error que se rectica, una nueva duda y tantos
in cidentes como ocurren en la interminable tarea de observar la naturaleza, tan
variada, y a veces tan complicada y aparentemente contradictoria en sus obras.
Ideas ajustadas a la existencia de un hecho visible, deducciones fundadas en
una realidad evidente y conclusiones sancionadas por la ms atenta observacin,
sufrirn siempre modicacin en algn otro hecho diferente; se limitarn las de-
ducciones ante otra realidad negativa de la primera y an quedarn sin efecto
aquellas conclusiones que estudios posteriores hayan venido a debilitar y poner en
duda, acabando con las prematuras tendencias a generalizar y sentenciar.
Es lo que ha sucedido con los gelogos que tan someramente han estudiado
nuestro territorio, engandose con el ejemplo de casos aislados, con hechos sin co-
nexin respecto de otros semejantes y con vacos y deciencias en el conocimien to
de las correlaciones geolgicas.
Basta recorrer esa abierta y desnuda quebrada, su despoblado de Paipote y
exami nar las complicaciones de su estratigrafa, donde las capas de areniscas y
conglomerados han sido arrolladas y replegadas sobre s mismas como materia pl-
stica, formando como cilindros de capas concntricas; dispersadas en todas direc-
ciones como los segmentos de un abanico o trastornadas e invertidas, volviendo al
sol lo que yaca abajo y dislocndolo todo en revuelta confusin imposible de res-
tablecer con la imaginacin en el orden armonioso que primitivamente ocuparon.
Corrientes de materia introductiva se abrieron paso a lo largo de los meridianos
terrestres, distribuyendo ramicaciones laterales a todos los vientos del horizonte;
y verdaderos mares de roca fundida invadieron la costra terrestre arrancndole
jirones y trozos del tamao de un templo que otaron como tmpanos de hielo y
quedaron incrustados, para recuerdo y testimonio de las actividades plutnicas del
planeta, en las negras masas de basaltos y porditas.
La teora del progresivo y lento solevantamiento de las tierras tiene una de sus
excepciones locales ms no tables en las profundas convulsiones y evidentsimas
erupciones de que ha sido teatro el lugar de San Felipe de Puquios y alrededores.
Una visita a las minas de oro de Cachiyuyo de Llampos y algunos otros traba-
jos terminaron esta jornada, volviendo enseguida a Copiap, a nes del mes de
no viembre.
Terminaba as el ao de 1885 y empezaba lo mismo el de 1886: agotado el anti-
guo presupuesto y esperando el nuevo.
Si los creadores de esta gran obra de la vida y de los progresos de la nacin
supieran todo lo que ignoran de ella y todo lo que de ella habra que aprender, es-
tudindola con atencin, cuntos ahorros, cuntas reformas tiles y cuntas medi-
das saludables a la moral pblica, a la economa y al buen servicio administrativo
se introducira en ese desgreado ndice de las inversiones scales de cada ao!
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Pero no nos detengamos en tales reexiones; no son tampoco de oportunidad
ni deben ser materia de este libro consideraciones que se desprenden de hechos y
cosas que no haremos sino deplorar y... doblemos la hoja!
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VII
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Geologa del valle copiapino. Sobre publicidad y propaganda de la industria mi-
ne ra. Subdivisin territorial. De Valparaso a Tocopilla: hidrografa martima. Geo-
loga de la costa. Cuestiones de estratigrafa. La formacin salitrera del Toco.
E
l que viaja con la indiferencia de quien meramente lo hace por la necesidad
de transportarse de un lugar a otro; con la despreocupacin del que da a da
contempla el mismo paisaje o con la impaciencia del que no tiene tiempo que
per der en contemplaciones ajenas a las ordinarias tareas de la vida, descuida o
pres cinde la importancia de hechos y cosas que, por el contrario, son bien dignas
de atencin para el viajero que toma notas y se interesa en los detalles del terreno,
ob servando sus aspectos y los panoramas que le recrean la vista o le despiertan
mo tivos de reexin y estudio.
Abre el ro de Copiap, al desembocar en el Pacco, en una pequea grieta so-
cavada por los ltimos restos de su antiguo caudal en lechos de areniscas ter ciarias,
conglomerados de conchas pospliocenas y limo arcilloso de carcter pam peano,
disponindose el terreno en graderas de anteatro a lo largo de las pri mitivas ribe-
ras y reproduciendo su conjunto el molde de un magnco estuario, sin duda alguna
receptculo de antiguas aguas marinas a la vez que recipiente de ma jestuoso canal
y torrenteras uviales.
Si grandes son los contrastes entre ambos litorales, el Atlntico y el Pacco,
por las diferencias de magnitud del escenario en que se denieron los caracteres
fsicos del actual suelo que habitamos y en que se desarrollaron los organismos
ani males contemporneos; y si tambin es mucha la diferencia en la extensin de
nuestras tierras y las proporciones de sus rasgos hidrogrcos, respecto de aqu-
llas, no hay, en cuanto a las condiciones de origen gensico y caracteres de correla-
cin geolgica, tales contrastes y diferencias, sino que, al contrario, existen ciertas
analogas y semejanzas bastante visibles para no escapar al ojo de quien por un
mo mento se detiene a contemplarlas.
En el Pacco, como en el Atlntico; en los disecados estuarios de Coquimbo,
Huasco y Copiap, as como en las riberas del inmenso Ro de la Plata, se exhi-
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ben los mismos bancos y conglomerados de conchas diluvianas debajo de la capa
alu vial semiarenosa de los tiempos histricos, y el mismo limo arcilloso rojo ana-
ranjado que a su turno est cubierto por aqullos y no es otra cosa que el terreno
posplioceno, pampeano, caracterstico hasta con sus depsitos de tosca, alternando
todo a alturas respectivamente diferentes sobre el nivel del mar, pero sin duda
alguna al impulso de las mismas fuerzas y dentro del mismo perodo de aquellos
tiem pos histricos de la creacin del hombre.
No duran mucho tiempo estas reexiones en el viajero que de paso recorre
en tan breves horas el corto espacio que media entre aquellas playas martimas
y los primeros cordones de montaas que a continuacin se le presentan ms al
oriente, variando los aspectos geolgicos y despertando nuevas impresiones en su
espritu.
Comienzan a presentarse las rocas andesticas que por la zona de travesa van
dibujando las lneas ms salientes de los diversos ejes de solevantamiento que el
ilustre Darwin seal, uno por uno, y describi con los caracteres de profunda
verdad y admirable precisin que el insigne sabio acostumbraba en sus estudios y
observaciones.
Llegando a la ciudad de Copiap la geologa pura cede su lugar a la geologa
industrial minera, y el viajero olvida sus impresiones acerca de teoras genticas
con relacin a los orgenes del continente, para concentrarlas todas en el gnesis
de las formaciones metalferas, ms interesantes y de ms prctica y palpitante
importancia para nuestros objetos.
El valle copiapino, hasta aquel punto, y en lo sucesivo hasta el pie de los An-
des, es excepcional por su suave pendiente y su largo curso en el sentido de norte a
sur, favoreciendo esto la construccin de ferrocarriles econmicos; y por otra par-
te, abierto como un abismo en la direccin de las fuerzas geolgicas que dislocaron
el suelo de las antiguas edades y trazaron los prolongados ejes de solevantamiento,
las aguas subterrneas depositaron a lo largo un reguero de condensaciones mi-
nerales perteneciente a todas las especies del hierro, el plomo, el cobre, la plata y
el oro.
Las dioritas y todas las variedades de rocas verdes son, por doquiera, y en los
cerros mismos que oprimen por un lado y otro la poblacin urbana de Copiap,
criaderos de innumerables depsitos de cobre y oro que no han sido objeto de ms
trabajo que las someras excavaciones de una explotacin tan imperfecta como
incompleta.
Ms adelante el viajero ve serpentear por lo alto, siempre sobre base poderosa
de rocas eruptivas engendradoras del cobre, las zonas y cintas jaspeadas de las
for maciones margosas y calcreas donde abren de preferencia los ricos veneros
de la plata.
Los caracteres generales denuncian as, por lo menos, presunciones y probabi-
lidades de escondidas riquezas en el fondo de las abandonadas minas de Ladrillos;
pero las realidades palpables y las deducciones que dejan de ser elementos de un
problema para pasar a ser corolarios o meros axiomas de la experiencia minera,
tambin saltan all a la vista en los lones y rebosaderos de Punta del Cobre y
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Ojancos, abandonados algunos en su primera transicin, olvidados los otros en su
historia de fecunda y larga produccin y hasta desdeados en su presente todava
generoso y siempre halagador.
El transente minero que no es de nuestra tierra y acierta a dar una mirada
escrutadora a aquellos huecos abiertos como cantera en la supercie y apenas ho-
radados en hondura, se pregunta asombrado si aquellas obras de la industria mi-
nera de Chile son el resultado de nuestra educacin y aptitudes en el arte, tan en
oposicin a la antigua fama de grandes productores de co bre que por largos aos
hemos gozado, o si son desastrosa consecuencia de nuestros hbitos industriales,
de imprevisin como mineros o de las transitorias dicultades econmicas que
atra viesa el pas en general.
Nuestro indagador extranjero, que en este caso que relatamos no es una ccin
sino un hombre que viaja por estudio, reexiona sobre las condiciones de nuestro
carcter, nuestras costumbres e instintos comerciales: sonre y sigue adelante.
En Cerrillos, viendo bifurcarse la quebrada del valle, pregunta y sabe que en
esa direccin se distribuyen vas diversas que conducen a otros tantos centros de
pro duccin minera, llegndose por una de ellas a territorio en que impera la nacio-
nalidad britnica: al antiguo Checo de Cobre.
Dnde estn aqu las manifestaciones de la libra esterlina convertida en obras
del progreso, en facilidades, movimiento y produccin?
No las vea, y la razn consistira en que el ingls, por efecto de vivir entre
nos otros y en nuestra tierra, asimila nuestra inercia, se impregna de nuestra rutina
o se empobrece a nuestro contacto; quiz tambin porque nuestro pas no es tierra
ad quirible sin condiciones, conquistable, ms bien dicho, como el frica Austral,
donde, por estar en casa propia, se estimula ms para enterrar sus esterlinas en
pro fundidades de mucho menos expectativas an, en pobrsimos conglomerados
aur feros donde aventura mucho ms que en nuestras montaas de cobre y en
nues tros lones de oro a la luz del da.
Nuestro viajero comprende que, as como l mismo, el resto de los ingleses
y del mundo entero ignoran tambin las condiciones industriales y los recursos
na turales de nuestra riqueza minera; se abstienen de acudir a nuestros desiertos ig-
norados, como acuden, presurosos y resueltos, al frica salvaje; prescindindonos
no slo porque no es inglesa ni puede serlo nuestra tierra sino porque no tienen
de ella las noticias verdicas, razonadas y demostrativas que tienen de sus propias
colonias y de otros remotos pases.
Consltense sus libros y sus obras didcticas sobre minera, as como tambin
las de Francia, Alemania o Estados Unidos y se ver en ellas que de Chile no se tie-
nen ms noticias que vagas e incompletas nociones, muy lejos de guardar propor-
cin, respecto de otros pases, con el grado de importancia que corresponde a
nuestra pasada grandeza, a nuestros actuales progresos, a nuestra brillante historia
minera y a los verdaderos recursos minerales con que todava contamos para el
presente y guardamos para el futuro.
Sanos perdonada la digresin: nuestro viajero as pensaba y asombrbase ms
de ver que ingleses, toda una compaa inglesa de minas que por all y en otros
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pun tos del departamento de Copiap posee poderosas minas y que desde hace tres
cuartos de siglo las explota con provechosos dividendos, no haya extendido sus
capitales y su inuencia a mayor radio de accin o aplicado sus recursos a mejor y
ms completa inversin, industrial y econmica.
Verdadera paradoja, en realidad, que ha subsistido por largos aos con perjui-
cio propio y con estriles o nulos efectos para el progreso pblico.
En ste, como en tantos otros casos en que nuestra riqueza mineral ha sido
conocida por el extranjero, estudiada, palpada y aprovechada, nada debemos a la
propaganda razonada y ociosa, al poder ilustrativo y universalmente provechoso
de la publicidad, dentro y fuera del pas.
Quiz se publican y propalan demasiado los casos adversos en que la desorde-
nada especulacin, el lujo ostentoso de recursos mal aplicados y peor administra-
dos, debieran descargar sus ruinosas consecuencias sobre los negociadores, y no
sobre las minas negociadas. stas, por lo general, no son objeto de los reconoci-
mientos y preparacin que requieren para entrar a ser reproductivas: la inversin
del capital que les fue destinado se disip en anexos innecesarios, en imprevisin o
en manejos de dudosa conveniencia.
En todo evento, la luz rara vez se hace en cuanto a la materia misma del nego-
cio: cmo se pint la mina y cmo result en realidad; cmo se ofreci reconocerla
y en qu forma y con qu criterio al n y al cabo fue reconocida.
Esto es lo que no se publica, no se ilustra y nunca se sabe, quedndonos slo
la fama de que nuestras minas y las condiciones industriales de nuestro pas son un
abismo para los capitales que en ellas se invierten.
Cuales sean las razones, cuales las causas o las conveniencias de un sistema que
constantemente nos deja en la oscuridad y en la ignorancia de nuestros verdade ros
recursos mineros ante el extranjero, no es materia que tiene su oportunidad en este
lugar ni que deba preocuparnos ms que las razones de nuestra propia ineptitud o
indolencia para darnos a conocer por nosotros mismos.
Rfagas de entusiasmo, momentos de reexin y lan ces de decisin nos han
im pulsado alguna vez a estudiar o hacer estudiar nuestra naturaleza o nuestras mi-
nas publicando sus resultados y divulgndolos por el mundo con ilustraciones de-
mostrativas para hacerlas conocer y juzgar; mas, en el carcter nacional chileno y
sus aciones ms predilectas observaba nuestro locuaz turista con una verbosidad
que lo llevaba hasta invadir el terreno de nuestras susceptibilidades ms acaricia-
das no insistimos lo bastante ni dejamos madurar ni nos preocupamos de saber
ms, despus de nombrado el sujeto y decretado el gasto, acerca de los frutos que
deberamos esperar y recoger de tales iniciativas y disposiciones en fomento de
nuestros progresos y de la fortuna pblica.
Iba todava a provocarnos nuestro viajero a otras consideraciones aludiendo
a la Sociedad Nacional de Minera y obras en fomento de la industria; a la bri-
llante Exposicin de Minera y Metalurgia y otros hechos elocuentes de la muni-
cencia con que nuestros poderes pblicos gastan los millones del erario nacional
siempre que se trata del desarrollo de nuestra produccin minera... pero hubimos
de llamarle la atencin a los nuevos aspectos geolgicos y panizos minerales que
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Bofedal de Caquena. Arica Parinacota. Pablo Osses, archivo particular.
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comenzaban a deslar a nuestra vista colocndonos en un centro interesante de
produccin y mov imiento in dustrial.
La metalurgia de la plata nos debe importantsimos adelantos y verdaderas in-
novaciones que han hecho de nuestros establecimientos de amalgamacin verda-
deros modelos en su gnero.
Los de Totoralillo y Pabelln se contraen por ahora, especialmente al tratamien-
to de los minerales de una gran mina, la Elisa, de Bordos, tan interesante por su
produccin como por los caracteres del criadero que la constituyen, subordinado
a un detalle de la gran formacin de conglomerados porfdicos en forma de un
es trato de naturaleza traqutica sobre cuyas caras se ha condensado el mineral de
plata en estado de cloruros y de hermosas placas de amalgama nativa.
El valle se estrecha y sus altas paredes se empinan como murallas dibujando el
curso de las poderosas estraticaciones intervenidas por diversos prdos y ande-
si tas, rocas engendradoras de la plata bajo otras formas y diversidad de composi-
cin que establecen una profun da diferencia con Bordos.
Desde una cresta a la otra, cruzando el valle por el espacio con las lneas imagi-
narias del gemetra, se completan y reconstituyen los estratos, los diques y las ve-
tas metlicas que el abismo, por donde ahora corre el ro y serpentea el verde de
los cultivos, separ rompindolas y dislocndolas.
El minero mira y contempla aquellos hechos, los comprende y deduce para sus
clculos e investigaciones la continuidad de las lneas y de los planos por donde se
distribuyen los metales, desde Punta Brava y la mina Pepa hasta el Altar y Sacra-
mento, por un lado, y hacia Lomas Bayas y Cabeza de Vaca por el otro.
Ms adelante, nuestro ingls tomaba vistas y trazaba las ondulaciones de la com-
plicada formacin de areniscas rojas, margas, conglomerados y brechas andesticas,
en relacin con otra faja blanca traqutica que reprodu ce el fenmeno de Bordos
con sus depsitos de plata, pero en diferentes y ms variadas condiciones que all.
Oh! y por qu no tienen Uds. trazadas sobre una hoja de papel, relacionadas entre
s y dibujadas en su situacin y rumbos todas estas diversas circunstancias en que se
distribuyen los depsitos minerales y los accidentes o fenmenos que los producen?.
Porque no hemos entrado todava en este terreno de ilustrarnos a nosotros mis-
mos e ilustrar a los dems en el conocimiento de nuestros recursos y de las circuns-
tancias naturales e industriales que les acompaan.
Nuestros ingenieros y mineros no tienen tiempo para ocupar en estos trabajos
de inters general y los que el gobierno destina al servicio de la minera no lo ha-
cen tampoco, porque no hay plan ni concierto, reglamentacin ni orden, ideas
ni direccin, y podra agregarse que ni inters ni conocimiento de la necesidad e
importancia de estudios y trabajos razonados para auxilio de una industria difcil
en su ejercicio y que tanto necesita de los ejemplos de la experiencia.
Una seccin de minas anexa a la Direccin de Obras Pblicas es un absurdo
administrativo, pero sin personal y sin elementos para hacerla servir a sus objetos
es una suprema inutilidad.
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Otra pomposa institucin, la Sociedad Nacional de Minera, podra ser muy
buena, pero auxiliada de otras cooperativas como las juntas de Minera provin-
ciales, calcadas sobre el modelo de la que por tantos y prsperos aos funcion
en Copiap y a cuya iniciativa se debieron colegios, escuelas, hospitales, caminos,
estadstica, polica y administracin: todo por las minas y para las minas.
Institucin respetabilsima que no costaba ni un cntimo de sacricio al erario
pblico y goz de crdito y respeto en todos los tiempos hasta que la poltica tom
cartas en ella y la disolvi dejando desde entonces en ruinas y abandono las ben-
cas obras del civismo y espritu pblico del gremio de mineros que por tantos
aos fue fecunda fuente de bienes y recursos para la minera.
Si no se ha olvidado que la minera es la gran in dustria de Chile y la nica
ca paz de equilibrar con sus valiosos frutos el alarmante decaimiento de nuestra
pro duccin; si an hay recursos en la nacin y buena voluntad en sus hombres
p blicos para poder resolver algo ecaz y prctico suprimiendo ocinas ociosas
e instituciones de aparatos, en cambio de obras efectivas y juntas trabajadoras,
an habra tiempo de evitar mayores desastres y detener la ruinosa corriente de
descrdito y penuria que desde tiempo atrs viene invadiendo y cegando nuestras
ms grandes fuentes de produccin.
Terminbamos esta excursin a lo largo del valle de Copiap, discutiendo con
el viajero ingls estas materias (que sern motivo de especial consideracin en otra
parte) y recogiendo sus tiles observaciones y consejos acerca de la importancia
y ecacia de una propaganda razonada e ilustrativa, como ms seguro medio de
llamar la atencin y despertar el inters de la especulacin minera en el extranjero.
Pero no slo en el extranjero, agregaremos sino, tambin, en nuestra propia patria,
donde quiz es ms general y ms cabal el desconocimiento de los recursos de la
minera nacional.
Continuando las excursiones mineras al norte, fue necesario destinar alguna
atencin al estudio de las divisiones territoriales que los intereses del servicio ad-
ministrativo y judicial minero reclamaban con cierta urgencia.
El jefe de la comisin exploradora fue al efecto consultado por la comisin res-
pectiva del Senado nacional para informarse de los detalles geogrcos y discutir la
materia; mas por desdicha, sin hacer intervenir en ella argumentos y hechos que le
habran dado una solucin ms en armona con la naturaleza de los intereses com-
prometidos y con la conguracin topogrca de los territorios que se deslindaban.
Se discurri sobre generalidades y se resolvi en trminos de mera signica-
cin geogrca cuya aplicacin sobre el terreno no poda conducir sino a dicul-
tades e inconveniencias.
En un territorio desierto y donde la nica riqueza explotable es la de las minas
y estando repartidas stas con una desigualdad imposible de subordinar a guras
re gulares para agruparlas entre s y adjudicarlas a los centros poblados ms inme-
diatos o ms fcilmente accesibles, no es posible trazar lneas imaginarias y referir-
se a puntos naturales o accidentes topogrcos sin proceder a la vista de un mapa
su cientemente exacto y con cabal conocimiento de ciertos detalles, tales como las
vas de comunicacin y medios de transporte.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. VII. DE ENERO A ABRIL DE 1886
Mediante la debida apreciacin de todas estas circunstancias se descubre que
no son las distancias en abso luto, sino las relativas condiciones referentes a facili-
dades del trco y medios de comunicacin, lo que ms conviene hacer intervenir
en la designacin de los deslindes administrativos, y con mayor razn en nuestros
desiertos mineros.
Trazado el mapa del departamento de Copiap, se encontr que los errores
en la apreciacin de las distan cias y direccin de las lneas, en que incurrieron los
de marcadores de la antigua subdivisin del departa mento en subdelegaciones y
distritos, determinaban desplazamientos imposibles de coordinar, formas extra-
as e irregularidades absurdas que jams pudieron imaginar sus autores al trazar
su plan de lmites territoriales. Rumbos expresados en cierta direccin aparecan
desviados de su verdadera situacin en casi todo un cuadrante, y localidades asig-
nadas a un distrito aparecan ubicadas en otros, sobreponindose y suplantndose
respectivamente los lugares y las lneas.
La comisin municipal hubo de ocuparse en reformar aquella confusa subdivi-
sin y lo hizo en cuanto a los distritos y subdelegaciones, quedando sin alteracin
el lmite departamental comn con el de Chaaral, que ya haba sido inconsulta-
mente determinado por las alturas que determinan por el sur la hoya hidrogrca
de la quebrada del Salado.
La inaplicable y absurda eleccin de esta lnea divisoria, rerindola al curso
de un cordn de alturas cuyo trazado no fue consultado ni tenido en cuenta por
los legisladores y con cuya denicin se crea repartir equitativamente entre am-
bos departamentos la extensin de costa martima comprendida entre los puertos
de Chaaral y Caldera, vino a establecer esa divisin partiendo desde Chaaral
mismo, donde termina en abrupta cada al mar el dorso de la cadena hidrogrca
a que se hace referencia, resultando as una solucin inaceptable por aquel lado e
inconveniente tambin en todo el resto de la demarcacin hasta la cordillera.
Este error no ha sido enmendado hasta la fecha, subsistiendo desde hace diez
aos con grave perjuicio de los intereses mineros de uno y otro departamento;
di cultando la tramitacin de los pedimentos, ocasionando litigios y produciendo
ri validades de dominio y de percepcin de rentas entre ambas comunas municipa-
les.
Atenindose al texto de la demarcacin sancionada y estando neta y claramen-
te determinada en el mapa la lnea, irregular e inconveniente, pero real y verda-
dera que constituye el lmite natural que aquel documento prescribe, no tendran
razn de producirse tales dicultades y dudas de jurisdiccin si un espritu de dis-
currir sin criterio y de resolver sin darse cuenta ni entender la materia en cuestin
no hubiera intervenido para oscurecerla, en vez de resolverla. As, una vez cons-
truido el mapa y hecha sobre l la demarcacin de las subdelegaciones y distritos
del departamento de Copiap, cuyo trabajo fue conado al regidor municipal don
Carlos M. Sayago y desempeado por ste con toda precisin y conveniencia, hu-
bo un intendente de provincia que se permiti desconocer el texto de la ley y pres-
cindir de las claras indicaciones del mapa, introduciendo con ello mayor confusin
y provocando mayores perjuicios al pblico.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
El caso tiene su importancia, por los intereses en ello comprometidos, y se re-
ere especialmente a la subdelegacin Bulnes, N 20, cuyo lmite boreal est ex-
presado as:
Al norte, deslinda con el departamento de Chaaral por una lnea que parte desde
la cumbre de Merceditas hasta la cumbre de Valientes....
Con esta denicin y siendo los citados cerros de Merceditas y Valientes pun-
tos pertenecientes a la lnea hidrogrca del Salado, no haba razn ni pretexto, es-
tando sancionado como lmite entre los departamentos esa misma lnea de alturas
que determina la hoya hidro grca del Salado, para interpretar y hacer adoptar en
su lugar la lnea recta imaginaria que une las dos citadas cumbres de Merceditas y
Valientes, en vez de la lnea natural y sinuosa que corre entre estas mismas, segn
su signicado geogrco y legal.
Estando todava sin solucin denitiva esta materia en cuanto a la reforma de
la ley de deslinde departamental entre Copiap y Chaaral, hay inters en insistir
en ello y conviene esclarecer y recordar ciertos antecedentes.
En un principio se atribuy equivocadamente al jefe de la comisin explorado-
ra el haber sugerido la idea del lmite segn la lnea hidrogrca, pero aun despus
de desconocida por l mismo la supuesta paternidad, subsista cierta confusin
na cida del error de tomar por opinin suya favorable a aquella disposicin admi-
nistrativa, lo que no era sino la traduccin geogrca de dicho lmite tal como la
haba deducido del terreno mismo, recorrido en toda su extensin y tal como la
haba vertido grcamente en el mapa.
Se haba elevado con tal motivo una solicitud de la municipalidad de Chaaral
al Excmo. Presidente de la Repblica; se preocup el pblico y coment la prensa
el asunto en tales trminos que dieron lugar a escritos y polmicas.
Mientras tanto, nada ha sido resuelto hasta la fecha; los juicios contenciosos
entre particulares siguen su curso por cuestiones de jurisdiccin y los municipios y
autoridades judiciales continan en querella por recprocas invasiones de respecti-
vos derechos y percepcin de impuestos.
He aqu dos documentos al respecto:
LMITE ENTRE LOS DEPARTAMENTOS DE COPIAP Y CHAARAL
SSEE de El desierto:
Ha circulado en esta ciudad una hoja suelta Al pblico, con un escrito ti tu lado
Lmites entre los departamentos de Copiap y Chaaral, enviado como co la bo ra-
cin a El desierto.
En el mismo carcter, y puesto que se ventila una cuestin de inters pblico y
de importancia local para Chaaral, envo a ustedes mi contestacin a aquel escrito
annimo.
Si el que suscribe tuviera el conocimiento de que siquiera uno solo de los mu-
chos ilustrados y honorables vecinos de ese pueblo industrioso gura entre los au-
to res de ese escrito, habra tenido el ms vivo inters en sincerarse de cargos que le
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. VII. DE ENERO A ABRIL DE 1886
afec taran personalmente, pero en la duda del origen de su procedencia, los dejar
sim plemente prescindidos.
Los que manejan la pluma con habilidad y hacen de ello el ocio de escribir, no
siempre contraen su talento o su criterio a la tranquila discusin de la materia misma,
sino al contrario, llevados del deseo de amenizar, entran en divagaciones, se pierden
en conjeturas y se complacen en matizar con tales coloridos que acaban por desgurar
las cosas en el fondo para despertar sospechas o hacer resaltar su pues tas intenciones.
En mi puesto de jefe de la Comisin Exploradora, que tanta circunspeccin
requiere, no debo entrar en polmicas, pero s acepto discusin y recibo con inters
y gratitud todo lo que importe para mi objeto un dato til, una objecin ilustrativa
o una recticacin de mis errores.
Estar, siempre y con mucho gusto, dispuesto a contestar a los que me con sul-
ten o interroguen, pero ruego lo hagan, en cuanto interese al bien pblico, al jefe
de la Comisin Exploradora exclusivamente, prescindiendo de las sombras o luces
que afecten a su vulnerable persona.
Contesto a los seores Vecinos de Chaaral:
1 Que me es penoso y desagradable tener que comenzar por devolverles la falsa
y antojadiza imputacin de hacerme autor de la demarcacin del lmite que la
ley establece entre los departamentos de Copiap y Chaaral.
No debo yo entrar a probarlo, porque son ustedes quienes deben averiguarlo
para dar satisfaccin al pblico cuya opinin, queriendo ilustrar, han extra via do.
2 Mi informe al seor intendente de Atacama, en contestacin a consulta sobre
la ubicacin de ciertas minas denunciadas, no hace ms que trazar la lnea
demarcada por la ley, citando algunos de sus puntos ms caractersticos.
Y como en esta enumeracin de puntos he cometido un error de palabras,
me es grato agradecer a ustedes el servicio de su til recticacin.
Tengo anotado en mi cartera de viajes con el nombre de Varillas el por-
te zuelo que se interpone en el trayecto de la Salitrosa a las aguadas de Hua-
manga, y con el mismo nombre tengo designado tambin el que se trans mon ta al
dirigirse de las aguadas hacia la cuenca donde nacen los auen tes de la que brada
nimas, cuyo portezuelo es el que he sealado como punto del dorso del Salado.
Es frecuente el ser equivocado por los baqueanos y prcticos a quienes in-
terro gamos por el nombre de los lugares geogrcos.
Si uno de estos casos ha tenido lugar aqu, no tengo sino que rogar el favor
de darme el verdadero nombre; y he aqu un punto til y plausible del escrito
de ustedes.
3 Los argumentos de ustedes sobre la desembocadura del Salado y sus auentes
dentro del delta que lo limita por el mar me demuestran otra vez buena in-
tencin, pero no me rectican ni ensean nada que me sea desconocido.
He dicho que Pea Blanca est al pie de Paso Malo, porque este nombre
doy al punto culminante de ese cerro donde est construido el punto de mira
de un vrtice de tringulo, cuyo nombre hago extensivo a todo el macizo; y
dejmoslo as porque a nada daa.
Mejor pensado, gracias a la justa observacin de ustedes sobre Punta In e-
les, deb haber citado este punto lisa y llanamente, aun cuando no sea es tric-
ta mente punto del dorso, pero s es trmino austral del delta y cierra por ese
vien to la baha de Chaaral.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Me conrmo pues, en que, legal y geogrcamente, y de acuerdo con ustedes,
es en Punta Ineles donde arranca el lmite de Chaaral con Copiap en el oca no.
Y todo esto que acabo de decir, lo digo a grandes rasgos, aunque a riesgo
de dejar a ustedes campo a rplicas y argumentos en los detalles en obsequio a
la brevedad y porque estos detalles no importan a la cuestin en lo principal.
4 En el argumento de aquellas minas que un supremo decreto coloca en Cha-
a ral, siendo que estn al sur del dorso del Salado, la culpa es del decreto que
contrara la ley y los hechos.
Que ello no convenga a esas localidades, lo acepto tambin como ustedes,
pero por qu me culpan a m de las consecuencias de una ley y de un decreto
de que yo no soy autor?
5 Y para concluir, no viendo otra cosa digna de observacin en el resto del
es crito de ustedes, slo me resta declarar a ustedes que si llegaran a tener ne-
ce sidad de mi cooperacin o ms bien dicho de los servicios de la Comisin
Ex ploradora para la recticacin de los lmites entre Chaaral y Copiap,
que juzgo tambin convenientes en parte, nada sera ms grato al jefe que la
preside como al in dividuo que de ustedes se ofrece S.S.
FRANCISCO J. SAN ROMN,
Ingeniero jefe de la Comisin Exploradora de Atacama
Excmo. Seor:
La Ilustre Municipalidad de Chaaral en sesin ordinaria de 17 del mes en
curso, tomando en consideracin que la lnea divisoria entre este departamento y
el de Copiap, ltimamente determinada de una manera denitiva por el jefe de la
Co misin Exploradora de Atacama, don Francisco J. San Romn, a indicacin del
seor intendente de la provincia, compromete los intereses de los industriales de
este pueblo, sin que esto importe positivamente una ventaja en favor de Copiap,
acord autorizar al infrascrito como su legtimo representante, para que hiciera
valer ante V.E. los fundamentos de su opinin, buscando en su alto criterio una
solucin que corresponda al propsito primordial que V.E. mismo tuvo en vista
para pedir la creacin de estos departamentos; cuyos fundamentos estrictamente
correspondan al lmite sur asignado por la ley, y cuyo punto de partida a la costa
es la hoya hidrogrca de la quebrada del Salado.
En cumplimiento de este acuerdo, mi deber es dar conocimiento a V.E. que
del informe aludido surgieron recticaciones sobre la demarcacin que l se-
ala; recticaciones que en mucha parte acept el citado jefe de la Comisin Ex-
ploradora, como consecuencia de un justo olvido al redactar su informe.
Sin embargo, con la recticacin operada, el seor San Romn deja todava
subsistente mucho de perjudicial a varios centros mineros que quedaran dentro de
la jurisdiccin de Copiap a inmensa distancia, y de sta al habla, puede decirse,
de sus autoridades naturales.
Tal resultado, Excmo. Seor, procede de apreciaciones diversas en la deter-
minacin de continuidad desde el punto de partida a la costa, y por esto la ilustre
municipalidad, vivamente preocupada de este asunto de verdadera importancia para
los industriales de este pueblo, que en nada afecta los intereses del depar tamento
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de Copiap, nombr una comisin conocedora de las localidades, materia de la
divisin, cuyo informe determina con verdadera claridad la lnea que debe adoptarse
porque implcitamente se subordina a la base o punto de partida jado por la ley.
Resumindolo, establece: que la lnea debe partir en la ribera del mar, desde
la Punta del Obispo, ubicada inmediatamente al sur de la rada de este nombre
si guiendo por el dorso de los cerros denominados del Potrero hacia el naciente
hasta su extincin en el llano de Piedras de Fuego; que este dorso de serrana
deja al sur una quebrada conocida con el nombre de Quebrada del Potrero, que
desemboca en el mar, formando una divisin bien marcada; que en el llano de
Piedras de Fuego se tomar como lmite el inmediato Portezuelo que da acceso
por el sur al mineral del Morado, quedando inmediatamente al norte las minas
del Tropezn desde cuyo Portezuelo seguir por las alturas de los cerros San
Diego y San Juan hasta su trmino en el llano donde se juntan los caminos
carreteros que conducen uno a la mina Emma al sur, y el otro al mineral de Tres
Puntas al noreste, desde donde se tomar una lnea recta imaginaria con direccin
noreste hasta las cumbres de los cerros denominados Tres Puntas del mineral del
mismo nombre, siguiendo despus las altitudes que circundan la placilla de este mi-
neral por el oeste, norte y este, de los cuales se desprenden los auentes de la Hoya
Hidrogrca del ro Salado.
Como complemento de lo que precede, la misma comisin concluye por ex-
poner al ilustre cabildo que esta divisin ratica el antiguo lmite de la subde le-
ga cin de Chaaral, que en la prctica reconocen los cateadores y posee dores
de minas que en la actualidad se trabajan lo que constituye verdadera ventaja y
fa cilidades a los industriales porque todos los centros mineros de Los Pozos,
Mon tecristo, Remolinos, Salitrosa, San Juan y otros quedan al norte con
ca minos carreteros expeditos tanto para Chaaral, cuanto para Flamenco, ca-
le ta que dista poco ms de treinta kilmetros de la cabecera del departamento,
mientras que estos mismos minerales estn separados de Copiap y Caldera por
enormes distancias de desierto y sin caminos carreteros que pudieran facilitar sus
comunicaciones comerciales; evidencindose con esta divisin las facilidades que
dara a la administracin pblica en todos los ramos de su dependencia.
Demostrados los fundamentos del acuerdo de mi referencia, la ilustre muni-
cipalidad cree que Vuestra Excelencia, haciendo uso de las especiales atribuciones
que le conere el artculo 82 de la Constitucin, puede darle solucin inmediata
a este asunto; pero que si esta opinin fuere errnea para el alto criterio de V.E.,
espera, sin embargo, que si V.E. lo estima conveniente se dignar pedir una reso-
lucin legislativa que resuelva la situacin.
En esta virtud, y a pesar de que pueden hacerse valer consideraciones de otro
orden, el insfrascrito encuentra que sera darle proporciones considerables a esta
solicitud, distrayendo preferentes atenciones de V.E., por cuyo motivo da remate a
ella, y por tanto,
A V.E. suplica, a nombre de la honorable corporacin que representa, se dig-
ne prestarle benvola acogida al justo reclamo que se formula ante el recto juicio
de V.E.
Excmo. Seor.
RUPERTO LVAREZ
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Como se ve, se trataba, hace de esto diez aos, de reformar una ley sobre l-
mi tes interdepartamentales y se sigue hasta la fecha insistiendo en lo mismo sin
arribar a resultado alguno todava.
Un viaje a Santiago, en febrero de aquel mismo ao de 1886, siempre por razo-
nes de escasez y diligencias de tesorera para emprender nuevas campaas de tierra
adentro y por las alturas de cordilleras; tambin por avanzar algo ms en nuestras
aspiraciones a obtener una ocina y tiles de dibujo, instrumentos y recursos para
estudios mineralgicos, que ya nos eran indispensables y tambin por atender a
ciertos trabajos relacionados con intereses salitreros dentro del terreno de las explo-
raciones de la comisin y que se ventilaban por cuenta del Ministerio de Hacienda.
Tales diligencias obligaban, por lo pronto, a tomar pasaje directo a Tocopilla.
Viajes por mar a lo largo de nuestras costas, para quien se ocupa de trabajos
geogrcos, tienen siempre su inters y sus especiales objetos y conveniencias.
En los itinerarios terrestres no se descuidaba el trazado y reconocimiento de
las orillas del ocano para relacionar los detalles de su orografa y constitucin
to pogrca con las indicaciones prolijas de las cartas marinas, y para ello hemos
podido siempre contar con la benevolencia y conocimientos especiales de los capi-
tanes y ocialidad de los vapores del cabotaje.
Algunos de ellos, por su parte, conocen nuestras seales o hitos de triangula-
cin en la costa y no dejar de interesarles el poseer un ejemplar del mapa del
de sierto a bordo para completar con el conocimiento de la geografa de tierra
adentro lo que tan familiar es para ellos en el litoral martimo.
Ms de una vez ha aspirado el jefe de estos estudios a poder disponer de alguna
pequea embarcacin de nuestra marina nacional para excursiones por la costa con
el objeto de reconocer la constitucin geolgica y tomar detalles topogrcos de
algunos trechos que son inaccesibles por tierra; que permanecen, por lo tanto, com-
pletamente desconocidos y que sera de inters poder abordar antes de la completa
terminacin del mapa geolgico que ha de acompaar al presente trabajo.
Si desde estas pginas, anticipadas a la denitiva con clusin y publicidad del
pre sente trabajo, consiguiera hacerse or el autor, se podra todava agregar un
pun to ms de inters y utilidad a una obra tantas veces contrariada, interrumpida
e impedida de alcanzar su completo desarrollo conforme al primitivo plan de ma-
terias y nes a que fue destinada.
El viaje a la regin salitrera del Toco, con motivo de los intereses que all posee
el sco, tuvo lugar al mes siguiente, a principios de marzo, destinando de paso
algunos das a nuevas excursiones por el desierto entre Taltal y Antofagasta.
El viaje martimo desde este puerto hasta Tocopilla permite tomar interesantes
anotaciones geogrcas y mineras, siendo una continua revista de minas de cobre
lo que el viajero va observando en las orillas del mar y falda de las montaas hasta
llegar a Tocopilla.
La teora de los sucesivos levantamientos de la costa del Pacco, nacida de la
observacin de esas graderas en anteatro tan notables por su regularidad y su n-
mero con sus restos de conchas recientes y contemporneas como si ayer no ms,
dentro del perodo histrico de nuestra humanidad, hubieran surgido esas tierras
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. VII. DE ENERO A ABRIL DE 1886
del fondo del ocano, ofrece por all, desde la baha Constitucin hasta Mejillones,
uno de sus ejemplos de comprobacin ms interesantes y caractersticos.
Los gelogos han emitido opuestas opiniones en cuanto al origen de este ex-
traordinario fenmeno que se produjo y sigue producindose en una extensin de
ms de dos mil millas geogrcas de nuestras costas y las de Per, hasta la ciudad
de Lima, atribuyndolo unos a fuerzas sbitas y violentas capaces de haber ele-
vado muchos metros el continente a la altura de los respectivos tramos que ahora
contemplamos con asombro, y dndole por razn los otros un movimiento de as-
cen sin lento y gradual, pero sin perjuicio, por otra parte, de eventuales pocas de
rpido levantamiento.
En el Museo Nacional el Dr. Philippi se complace en mostrar una enorme
ostra de los mares actuales que le fue obsequiada por el distinguido marino y ge-
grafo don Francisco Vidal Gormaz, encontrada por ste en lo alto del Morro de
Mejillones, a cien metros ms o menos de altura sobre la actual playa;
hecho que aqu declaro constatado agrega nuestro ilustre sabio, haciendo honor
a la pala bra del obsequiante pues, sin esta seguridad, nada dira de ello.
All es, precisamente, como en el caso anlogo del Morro de Arica, donde el
viajero puede constatar hechos de la mayor importancia para el estudio de esta
cuestin, vericndose en este ltimo histrico peasco que las conchas adheridas
a la roca disminuyen en antigedad desde la altura hacia la base, favoreciendo as
la idea del lento solevantamiento, en oposicin al hallazgo del seor Vidal Gormaz
que demostrara lo contrario.
No obstante, contra este ltimo ejemplo excepcional, son numerosas las prue-
bas, tambin biolgicas y de otros caracteres, que conrman la opinin de los
partidarios de la gradual y lenta ascensin de nuestras costas.
Tambin ofrecen, la geologa minera y la estratigrafa, motivos de observacin
y datos para su cartera al viajero que navega por aquellas latitudes auxilindose de
sus gemelos y abordando la tierra rme en los puertos de estada.
Cerros fajados de zonas paralelas y pintadas con todos los colores, desde el
verdinegro hasta el verde manzana; el blanco y sus matices amarillentos, bayos o
grises; el rojo de ocre y de chocolate, el violado, etc., representando cada uno de
ellos capas o estratos de rocas diferentes que no pueden signicar ni transmitir otra
idea geolgica sino la de formaciones caractersticas de origen sedimentario. Pero
examinadas de cerca, se dira que aquella forma estraticada es mera apariencia
y que las zonas paralelas de diversos colores son ms bien el resultado de fen-
menos fsicos, tal es la homogeneidad general y la uniformidad de composicin y
estructura de aquellas rocas tomadas en conjunto y que pasan las unas a las otras
sin ms transicin que la de sus respectivos colores o meras diferencias en su estado
cristalino y jaspoideo.
La idea del metamorsmo se impone en aquellas formaciones de materiales si-
licatados en que tan pronto se ven los signos de rocas eruptivas como los caracteres
inequvocos del origen sedimentario.
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Son, sin duda, primitivas estraticaciones de areniscas arcillosas que el meta-
morsmo ha trasformado en dioritas y otras rocas de esta familia, hecho que se
com prueba con la abundancia de la epidota, y otros, y con la no existencia de ro-
cas introductivas en diques o inyectadas entre los estratos; es decir, que tales diori-
tas no son exticas sino indgenas u originarias de la formacin misma estraticada
que sufri la accin metamrca.
Esta teora, sostenida por clebres gelogos, es la que ms satisfactoriamente
nos gua en la oscuridad de nuestras complicadas formaciones donde las alterna-
tivas y transiciones inesperadas de unas rocas a otras tienen tanto que ver con las
indagaciones y problemas del minero.
Al llegar al puerto de Tocopilla se aumenta el inters de estas materias con el
aspecto mineralizado del terreno que hasta aqu no ha cesado de mostrarnos el
en jambre de veneros de cobre que lo cruzan, vrgenes casi en su totalidad, explo-
tados todava en Cobija y Gatico y sostenindose an con cierta actividad en este
puerto a que arribamos.
La pequea baha de Tocopilla estaba poblada de buques que descargaban
maderas y carbn para recibir en retorno cobres y salitre; los hornos de Carne y
Knocke arrojaban columnas de humo azufrado; los malacates de las minas se vean
desde la cubierta del buque caletero moviendo sus largos brazos de palanca; y todo
el casero del pueblo, en n, pareca abrigar activa colonia de obreros, comercian-
tes y mineros.
No se haba formado an la gran sociedad anglo-chilena que hoy explota las
salitreras del Toco, pero los ingenieros se ocupaban ya en trazar el futuro zigzag
y las curvas innitas que el ferrocarril habra de seguir ms tarde para ascender
aquella abrupta serrana de roca viva y profundas desigualdades.
La riqueza y extensin de los terrenos salitrales del Toco valan la pena de la
preocupacin e inters que en aquellos das se dejaba ver en todos los habitantes
de la localidad; sin embargo de ser uno solo el individuo favorecido con aquella
riqueza pblica mediante una concesin gratuita que equivaldra, como acto de
equidad y justicia en nuestros tiempos, a la soberana despreocupacin con que en
otras edades de la historia se regalaban feudos y principados a los buenos servido-
res y favoritos por gracia y antojo del soberano.
El gobierno de la repblica se propona, por entonces, despus de haber pro-
curado reducir las proporciones del gaje en lo posible, saber lo que correspondera
al sco en extensin de terrenos tiles despus de adjudicar y reconocer como pro-
piedad de don Eduardo Squire cuarenta estacas o millas cuadradas de real medida
inglesa, de entre las sesenta y uno y pico que el aspirante reclamaba como suyas.
Tomando datos y vericando trechos en lo pertinente a los intereses del sco, se
llegaba a saber que en la caleta Duendes, inmediata a Tocopilla, existan los res tos
abandonados de un gran establecimiento que alcanz a vivir algn tiempo como
centro de administracin de las ocinas del interior; y junto con saberlo se constata-
ba la depredacin de que era presa y el aspecto de ruina que ofreca todo aquel dep-
sito de maquinaria y tiles, muelle, galpones, edicios y cuanto ele men to de trabajo
requiere un gran negocio industrial, revelndose en todo el sello del libre aprovecha-
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miento y vandalaje que cay como azote de la guerra y del des go bierno sobre bienes
y obras del trabajo que pudieron haber sido protegidos y salvados oportunamente.
Los ochenta kilmetros de camino desde Tocopilla al Toco, despus del inte-
rs que ofrecen las minas de cobre, exhiben el mismo aspecto de desolacin y
esterilidad que es comn a todo el desierto, siendo necesario llegar al campo de
los trabajos de elaboracin del salitre y especialmente a las riberas del Loa, que
por all corre encajonado dentro de honda grieta entre paredes de sal y yeso, para
gozar un cambio de panorama y de ms variadas impresiones.
No obstante, aquella naturaleza verde, escondida en el fondo de sinuoso y pro-
fundo cauce y alimentada por caudal que le suministra perpetua frescura y relativa
lozana, no interrumpe en nada la persistente sequedad del eterno panorama de
desolacin, slo interrumpido por las alternativas de los mirajes azules, las auroras
resplandecientes y los mgicos efectos de luz en los crepsculos.
El silencio solemne del da y el calor sofocante de un sol que parece inltrarse
todo entero en un suelo que lo recibe con avidez, como si lo necesitara para las
evoluciones de las materias que en su seno se anidan y transforman perpetuamen-
te, dejan tal impresin de muerte y conviccin de inutilidad de aquellas tierras, que
no se modica sino al caer de la tarde y entrar la noche, en la idea y conviccin
innata de que nada hay perdido e intil en las obras de la creacin y ante los fe-
nme nos que se producen.
No se necesitara estar en presencia de los humos y chimeneas de la industria
y en medio del movimiento de una ocina de elaboracin de salitre para sentir la
impresin de que aquellas tierras de apariencia ingrata ocultan tesoros o almace-
nan materias tiles al hombre.
La decrepitacin nocturna, con sus estallidos ruidosos y nutridas detonaciones
que a veces llegan a producir inquietud en el viajero no familiarizado con el hecho,
es el nico rumor que interrumpe el absoluto silencio del desierto, anunciando un
fe nmeno de vida y actividad interna bastante para hacer presumir que alguna
ma teria til y quiz susceptible de fcil aprovechamiento se oculta en el seno de
aquella naturaleza muerta.
Remeda los chasquidos de la lea que arde, como en la hoguera de un incen-
dio, sucedindose las detonacio nes a intervalos irregulares y disminuyendo en fre-
cuencia la intensidad a medida que el fro restablece la uniformidad de una tempe-
ratura desequilibrada violentamente en la transicin del da a la noche.
Si las partculas de todos los cuerpos estn en constante movimiento, como lo
asevera la ms moderna teora sobre la produccin del calor, y la naturaleza y can-
tidad de este movimiento dependen del estado fsico de los cuerpos, no se podra
dejar de reconocer un ejemplo natural de la ms apropiada aplicacin en el caso
de las detonaciones nocturnas del caliche; fenmeno en que la idea cientca de las
vibraciones moleculares se aviene en muy buena armona con la de las fuerzas ex-
ternas que obran sobre aquel suelo y la materia de que consta, para producir, por
las expansiones y contracciones sucesivas, el requerido y necesario desequilibrio
que las molculas deben sufrir en los cuerpos slidos para excitar el movi miento
y engendrar calor.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Y con esto, si se considera que las causas de semejante fenmeno provienen
de la existencia de sales minerales, que entre stas gura el nitrato de sodio y que
dentro de esta misma materia se contiene el elemento poderoso de fertilizacin
de las tierras que ms anhelan las plantas y en ms asimilable forma se les ofrece,
las ideas se desarrollan ms y evolucionan con mayor animacin en la mente del
observador, presentndose en todas sus fases el extraordinario acontecimiento de
aquellos depsitos fecundantes en plena esterilidad y desolacin; sepultados all
con sus grmenes de vida en medio de la muerte y destinados a ser exhumados y
transportados a lo lejos en benecio de tierras extraas, distantes y remotas!
Es as como, estudiando aquella naturaleza sin vida del desierto de Atacama,
con su suelo desnudo y su perenne sequedad, sus aspectos de tristeza y su abando-
no sin esperanzas, el viajero llega a cerciorarse de aquellas fuentes extraordinarias
de produccin, materia para poderosas industrias y hasta grmenes de vida para
otras tierras que perecen de vejez y agotamiento!
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VIII
DE ABRIL A JULIO DE 1886
Nueva campaa a la cordillera: Calama. Aspecto general. Grandezas relativas.
Arqueologa. Giseres: Volcanes de agua y barro. Arquitectura geolgica. Nombres
propios del cunza. La puna y sus moradores. Caracteres fsicos y geolgicos. La
cuestin de lmites en la industria boratera. Hidrografa y volcanismo. Extrao tipo
humano: cmo se trata a los indgenas. Impresiones al pie de un volcn. Chorrillos:
hospitalidad chilena. En Caurchari: espejismo doble. Nevada y catstrofe. De Ata-
cama a Calama: espectculos de la travesa.
A
principios del mes de abril del mismo ao de 1886 la comisin exploradora
emprenda una nueva campaa partiendo desde el pueblo de Calama hacia
el interior de las cordilleras hasta la puna de Atacama.
No era propicia la poca, empezando la estacin de invierno, pero no ramos
nosotros sino la acostumbrada marcha de las gestiones administrativas lo que as
dis pona de la suerte de nuestras personas y del xito de los servicios que les esta-
ban encomendados.
Calama, puerto interior de trnsito para el comercio con Bolivia, lugar que
po co antes tuvo el privilegio de ser el primer campo de batalla con que se inici la
cam paa del Pacco, era ya, en los das de nuestra visita, estacin del ferrocarril
de Antofagasta a Pulacayo y Oruro.
De casero insignicante, esparcido en un mar de vegas saladas y pantanos in-
salubres, iba pasando a pueblo donde humeaban chimeneas de fbricas, rodaban
carretas y se levantaban edicios para negocios y escuelas.
Las operaciones topogrcas se redujeron all a ligar el pueblo y sus inmedia-
ciones con la red de tringulos que por entonces terminaba en las cumbres de
Chus chul, Caracoles, Limn Verde y sierra Gorda, avanzndola hasta las cumbres
ne vadas de San Pedro y San Pa blo, Linzor, etc.; a trazar el curso del ro Loa, jar
los asientos de minas y describir la topografa general.
En lo dems, las excursiones geolgicas, visitas mineras, indagaciones hidrogr-
cas y dems materias del plan de estudios, fueron iniciadas conforme a las prcti-
cas y segn el orden anteriormente acostumbrado.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Dejando los respectivos detalles de cada materia para otras pginas, continua-
remos con nuestro itinerario, abrevindolo en lo posible y relatando, como hasta
ahora, lo indispensable para conocimiento del tiempo ocupado en las exploracio-
nes y su distribucin, de los incidentes ms notables del viaje y de todo lo que
me rezca descripcin y el trabajo de ser constatado.
El verde prado de las vegas y potreros de Calama sigue ofreciendo al ojo del
viajero su agradable vista hasta la conuencia del ro Loa con el Salado, cuyas
aguas, de origen termal y composicin altamente mine ral, daan por completo la
bue na calidad de las del primero.
El paisaje es ms o menos agreste, ofrecindose, desde algunos puntos del
trn sito, majestuosos aspectos de la cordillera y vastos panoramas del desierto en
todas direcciones.
As, desde las alturas de Ceres, se despierta en el viajero un vivo inters por
orientarse en medio de aquel inmenso escenario de montaas de nombre descono-
cido y tambin ignoradas en cuanto al papel que les corresponde en la distribucin
orogrca del sistema de los Andes.
Por el sur se ven deprimidas, pero levantndose como vigas y seales promi-
nentes del rido desierto, las cumbres de Caracoles y Aguas Dulces, que muestran
el punto de las riquezas que de all surgieron; hacia el sureste se encumbran las
alturas de la puna atacamea y se levantan como agujas los conos del Licancabur
y Purilanjti y como tenues nubecillas los humos de los volcanes andinos; a corta
distancia al este deslan los precipicios y profundos barrancos del Loa pintados
de todos colores, y en el fondo de la decoracin las cpulas nevadas y las moles
enormes de la cordillera andina.
He aqu algunos azimuts magnticos para servir de gua:
A Limn Verde S 10 O
A Aguas Dulces de Caracoles S 7 E
A Quimal S 19 E
A Purilanjti S 38 E
A Licancabur S 67 E
A Piquintipa S 73 E
A Volcn Machuca S 83 E
A Paniri N 57 E
A San Pablo N 30 E
A San Pedro N 30 E
En Chiuchiu, lugarejo de unos 500 habitantes, situado en las inmediaciones de
la conuencia de los ros Loa y Salado, se present la ocasin de interesantes visi-
tas a los cementerios de indgenas, consiguiendo obtener cuatro momias comple-
tas, en buen estado de conservacin y adornadas con sus pintados ropajes; diversos
objetos de adorno y utensilios, a todo lo cual ha dado colocacin el Dr. Philippi en
la correspondiente seccin del Museo Nacional.
Internndose desde este punto hacia el oriente, se tiene la oportunidad de ob-
servar los caones o grietas por donde corre ahora el caudal del Salado: semejantes
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. VIII. DE ABRIL A JULIO DE 1886
a una abertura del terreno cuyas paredes han conservado su posicin vertical sin
ms que mantenerse separadas respectivamente a cierta distancia, con sus planos
paralelos y capas del terreno correspondientes a la misma altura, sin seales de
hundimientos ni dislocaciones.
Es una regularidad y un orden de simetra que impresiona ms como modelo
de arquitectura natural que como espectculo imponente, a menos que el obser-
vador quiera tomarse el trabajo de medir las proporciones y buscar un punto que
puede encontrar a unos veinte o ms metros de profundidad desde donde poder
apreciar la relativa majestad de aquel escenario, que a veces se desarrolla en plena
luz del Sol y tambin se modica entre semisombras y casi entre oscuridades sub-
terrneas en algunas partes donde el cajn es tortuoso y las pare des altas.
Interesa sobre todo la vista de estas escenas de la naturaleza a los que han
podido contemplarlas en los ejemplos de mayor grandeza que se ofrecen sobre la
supercie del globo, como en aquellas prodigiosas regiones del Colorado, sobre
las altiplanicies de las montaas Rocallosas de Estados Unidos de Norteamrica;
y les interesan y gozan mucho ms desde que aprenden a observarlas, dndose
cuenta de las circunstancias y de los diversos factores que concurren a formar en la
mente la exacta y apropiada concepcin de los cuadros naturales. La innata fanta-
sa humana puede imaginarlos muy grandes y muy bellos, pero slo la tranquila y
reexiva observacin puede revestirlos con su efectiva magnicencia y hermosura.
En grado diferente que en el Salado, el viajero admira los abismos que se pre-
cipitan a gran profundidad desde el famoso puente del Ail, sobre el ro Loa, el
de mayor altura que hasta hoy haya cruzado ferrocarril alguno del mundo, pero,
sin darse cuenta de las razones que con curren a sugerirle ideas de ms grandiosa
apariencia en un caso que en el otro, su imaginacin divaga y sus impresiones se
amoldan a meras concepciones de su propia mente.
Tan cierto es que debemos primero estudiar las cosas y despus entenderlas
para slo entonces poder apreciarlas!
Viajeros que han recorrido medio mundo y realizado sacricios para satisfacer
el deseo y gozar la realidad del espectculo ms portentoso de la creacin, dirigin-
dose al gran Can del Colorado, han llegado all, a sus orillas, al borde de sus
abismos vertiginosos de dos mil metros de profundidad y en medio de las gigantes-
cas arquitecturas de Punta Sublime, para sufrir un desencanto, casi una decepcin
en un estado de inconsciente perplejidad, en vez del entusiasmo espontneo que
despierta la conrmacin de un hecho que de lleno se presenta en toda su realidad.
Pero la falsa nocin preconcebida, la falta de un concepto el y los mirajes de la
caprichosa fantasa empiezan poco a poco a ceder ante esa realidad no siempre
apreciable de las augustas construcciones de la naturaleza, y entrando a apreciar
los detalles en su exacta magnitud y las proporciones del todo en su ar mnico con-
junto, nos sucede lo que tan a menudo se dice del visitante que por primera vez
en tra a San Pedro de Roma.
Nuestros ejemplos son relativamente pequeos: no tenemos extensin bastante
entre nuestros Andes y la costa del Pacco para dar cabida a tan inmenso escena-
rio de maravillas de la creacin como el que se desarrolla sobre las altas planicies
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
de Amrica del Norte, donde se ofrece en un solo corte natural del terreno el ni-
co caso en que sea dado al hombre abrazar de una sola mirada el conjunto casi
completo de todos los terrenos geolgicos que se han sucedido en la formacin de
la corteza del globo, desde la base fundamental de rocas cristalinas primitivas y la
serie de las estraticaciones paleozoicas, secundarias y terciarias, hasta nuestros
das. No podemos aqu, en reducido escenario, contemplar como all, en tan vasta
extensin, el resultado de todas las fuerzas terrestres obrando sin cesar durante
la eternidad de las edades geolgicas para construir y demoler alternativamente,
mode lando siempre y edicando colosales esculturas sobre las proporciones mis-
mas del continente, tomado ste en toda su extensin y altura, a medida de su lento
crecimiento y denitiva consolidacin; no se desarrolla as la naturaleza en la an-
gosta faja de tierra que nosotros ocupamos; pero dentro de sus propias magnitudes,
las proporciones se armonizan y las construcciones ofrecen relativa grandeza sin
perjuicio de la esttica que todo lo reviste de gracia y atractivos.
Los caones del Loa son, as, bastante atrayentes e instructivos para transmitir
ideas de grandeza escultural y revelaciones sobre nuestra historia geolgica, como
tambin lo son los cajones por donde corre silencioso y oculto el Salado, ofrecien-
do ambos, con la simetra y regularidad de sus modestas construcciones, modelos
de provechoso estudio y til observacin.
Siguiendo el curso del Salado arriba, por las vegas y caseros de Paniri y Aiqui-
na e internndose por algunas de sus ramicaciones, como la de Agua Dulce, se
encuentran repetidas ocasiones de constatar analogas arqueolgicas y etnogrcas
de notable importancia en relacin con otras de nuestra propia Amrica y la del
norte.
Las costas martimas del desierto de Atacama comprenden algunos puntos, co-
mo en Caldera, Paposo y otros de donde han sido exhumados numerosos restos
de seres humanos acompaados de abundantes utensilios, armas e instrumentos de
pesca, del mayor inters por su variedad y formas.
Cmo no sorprenderse e interesarse vivamente por estos objetos cuando ines-
peradamente volvemos a dar con ellos, iguales e idnticos en otras apartadas y casi
opuestas regiones extremas del globo?
Por ejemplo, en el Museo de Historia Natural de Berna se creera estar en pre-
sencia de nuestros propios res tos de las extinguidas razas de la costa del Pacco,
de nuestros changos, al examinar las colecciones de reliquias neolticas de las anti-
guas habitaciones lacustres de Suiza.
Iguales o ms idnticas semejanzas ofrecen las construcciones de nuestros anti-
guos pobladores de la puna atacamea y de la regin de los calchaques al oriente
de esta altiplanicie, desde Catamarca a Tucumn y Salta.
Basta llegar a los lugarejos de Aiquina, Caspana y otros de nuestro itinerario
del Salado y sus auentes para recordar las anlogas famosas construcciones de los
habitantes de las laderas o precipicios de montaas en Mxico y Estados Unidos.
Aqu como all, las habitaciones son esencialmente de piedra, defendidas por s
solas en sus alturas inaccesibles al borde de paredes verticales o parapetadas den-
tro de reductos y fortalezas. No porque aquellas razas primitivas vivieran exclu si-
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. VIII. DE ABRIL A JULIO DE 1886
vamente en condiciones de guerra sino porque, de entre las poblaciones que eran
esencialmente agrcolas como las de los ros y praderas, no quedan hoy sino restos
aislados e imperceptibles que es necesario buscar con cierta prolijidad para aper-
cibirse de su existencia.
En cuanto a la forma de aquellas construcciones, mantenidas en suspensin,
como nidos de guila en lo ms escarpado de los barrancos, se ven reproducidas
las mismas guras en rectngulos, paralelogramos y crculos; las almenas, parape-
tos y torres, stas construidas con cierto esmero y probablemente tambin destina-
das a sacricios u otros servicios del culto religioso; los mismos utensilios, armas,
instrumentos y las indispensables puntas de echas o arpones hechos de cuarzo,
slex y obsidiana u otras rocas duras y cortantes.
Por caminos laterales y de circunvalacin para evitar las gargantas inaccesibles
del ro Salado, se llega con poca dicultad y en menos de dos das a sus orgenes vol-
cnicos al pie de la cordillera de Tatio en los ancos y base de la gran cadena real.
En algunos puntos del trayecto ha podido ya sospecharse el carcter eminen-
te mente termal de estas aguas, circunstancia que se comprueba en pequeos sur-
gidores de donde se escapan burbujas de gas y agua a borbotones, como en ebu-
lli cin. Se forma una prolongada planicie dirigida de norte a sur y que baja con
sua ve declive al oeste hasta dar con un cordn de alturas que se abre para dar paso
a todos los torrentes y pequeos arroyos calientes que se renen en un solo cauce
formando el ro Salado.
Columnas de vapor de agua que se levantan a diferentes alturas y largos regue-
ros sealados en la primeras horas de la maana por listas continuas y sinuosas de
blanca neblina que se arrastra, indican netamente, desde la distancia, una regin
de aguas calientes, volcanes hidrotermales y giseres.
Se anda sobre un suelo de traquitas, lavas, riolitas y concreciones silceas deja-
das como sedimentos por las aguas termales.
El terreno ofrece, alrededor de los pequeos crteres o bocas por donde sur-
gen las aguas, la vista pintoresca y agradable de los colores vivos, como esmalta-
dos, caracterstico de estas formaciones interesantes y hermosas.
Toda la actividad volcnica de los tiempos terciarios se puede constatar all, en
la topografa del terreno que rodea los efectos de la accin dinmica, y en las rocas
caractersticas correspondientes, como las andesitas bsicas, en gran parte desa-
parecidas ms tarde por la aparicin de las riolitas, obsidianas, brechas y conglo-
merados volcnicos.
Las evidencias del calor subterrneo y de la energa hidrotermal, los efectos de
erosin por un lado y reconstitucin del terreno por otro, el aspecto de los bellsi-
mos surgidores del vapor y del agua hirviente, de las fuentes que reejan profundo
azul de mar y de los ho rribles huecos en que hierve espeso bao de barros ftidos,
constituyen un conjunto de atractivos y ocasiones de estudio que invitan a quedar-
se all largos das.
No era esto posible: los recursos de la comisin exploradora no suministraban
a su jefe los medios de contraerse a tales investigaciones y su inters o curiosidad
de ban darse por satisfechos con arrojar una ojeada casi siempre sin apearse, y re-
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ducindolo todo a las impresiones que pueden quedar constatadas en una hoja de
cartera escrita a pulso o sobre el lomo inquieto de la mula.
Las bocas o respiraderos por donde se escapa el agua en extraordinario esta-
do de agitacin lanzando grandes ampollas hirvientes que estallan desprendiendo
columnas de vapor, estn repartidas en una extensin de al gunos kilmetros y se
puede llegar hasta ellas tomando algunas precauciones para no romper la costra de
precipitado qumico que en algunos puntos es delgada. Un accidente de esta natu-
raleza podra ocasionar a veces ms de un intempestivo bao caliente si se acierta
a dar con huecos invisibles donde el agua es demasiado profunda.
La temperatura de las aguas surgentes es tan alta como puede serlo en estos
casos, 60 a 80 centgrados; su sabor es igual al del agua marina; su color reeja un
verde claro hermossimo; y las concreciones y sedimentos son ms generalmente
silceas que calcreas.
La forma de los crteres o surgidores afecta la caracterstica variedad de dimen-
siones y guras que es propia de estas interesantes obras de la naturaleza; por lo
general es un cono de ms o menos variadas curvaturas, un cilindro, un embudo, a
veces completo y entero o en parte destruido, en cuyo caso el agua se desparrama
tranquila o a borbotones, pero sin arrojar a lo alto esas columnas de vapor conti-
nuas o intermitentes y en diferentes grados de fuerza, volumen y altura que son los
atributos de belleza que los hacen ms o menos imponentes y majestuosos.
Si se juzgara de la composicin de las aguas de estos giseres de Copacoya por
lo que sabemos de los otros puntos de la tierra y dada la gran analoga y exactos
caracteres que los asemejan, no habra por qu dudar de la composicin de los
sedimentos que acumulan y de la razn de los vivos e irisados colores que exhiben.
El verde, amarillo, blanco y rojo que jaspean los bordes y alrededores de las
fuentes y surgidores termales se atribuira entonces al arseniato de hierro, de cuya
descomposicin resultara la limonita de colores rojos, ocres o amarillos, entreve-
rndose con el blanco de la slice.
Pero hay otro origen del color verde, debido a la existencia de algas en tales
aguas, y el cual, por la pro fusin y caracterstica forma en que se presenta en otros
puntos de la cordillera, como en los giseres de la Hoyada, se tomara por induda-
ble que su origen procede tambin de las mismas materias orgnicas.
Otra forma de estos fenmenos, que se presenta tambin en Copacoya, es el
de las fuentes cenagosas en el fondo y con sus aguas profundamente azules, como
disolucin de sulfato de cobre, tranquilas o en agitacin y exhalando fuertes can-
ti dades de hidrgeno sulfurado que impregna todo el aire a la redonda con su ca-
rac terstico desagradable olor.
Por ltimo, entre los volcanes de barro hay en Copacoya ejemplos de alguno de
ellos en forma de un embudo por cuyo oricio se escapan con intermitencia variable
enormes burbujas de gas que levantan el pesado lodo proyectndolo con fuerza con-
tra las paredes y hasta fuera del receptculo donde hierve y se agita incesantemente.
Nuestro destino era llegar cuanto antes a San Pedro de Atacama, hacia donde
tenan instrucciones de dirigirse todos los miembros de la comisin exploradora
siguiendo cada uno su respectivo itinerario.
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El del jefe estaba trazado a lo largo de la gran cordi llera, por su pie occiden-
tal, a n de reconocer, con el ms liviano equipaje posible, con un solo pen por
gua, con la montura por cama y una provisin de caf y charqui por bastimento,
todo cuanto fuera posible en aquellos desiertos escabrosos y desprovistos de todo
recurso natural o humano.
Una tentativa de ascensin al crter del volcn Putana o Machuca, que arroja
abun dantes humos o vapores por sus varias fumarolas y que interesaba en alto gra do
realizar, qued frustrada por el lastimoso estado de mi nica cabalgadura dis ponible.
Algunas incursiones dentro de terreno demasiado spero o escabroso eran
igual mente desistidas por iguales o parecidas razones.
Desde el portezuelo o altura que separa el ro Salado de los nacimientos del Pu-
tana, se poda visiblemente trazar la lnea de separacin de las aguas entre la gran
cuenca hidrogrca del Loa y la del ro Atacama, cuyo curso baja desde all por
entre gargantas de gran profundidad y en una serie interminable de esos aspectos
de arquitectura natural de tan bellas y grandiosas proporciones que ofrecen los
se dimentos de las areniscas rojas acumulados y dispuestos en bancos que abrazan
mi les de metros de espesor.
Raras veces es posible caminar por el fondo de estos precipicios, y a despecho
de los vrtigos y del real peligro de deslizarse a lomo de bestia por aquellos sende-
ros colgados en el espacio, forzoso era largarse por ellos y seguir adelante.
Nada de verde; escasas y dispersas plantas de hojas cenicientas y orecillas in-
visibles no alcanzan a introducir un detalle perceptible dentro de aquellas inmen-
sidades de rocas, sobrepuestas en interminable sucesin de pilares en hileras y gra-
deras de anteatro que se elevan a uno y otro lado desde el fondo de un abismo,
hasta juntarse en las alturas dejando apenas una angosta cinta del cielo azul a la
vista; todo es lujo de decoracin geolgica y curiosidades gigantescas; todo rojo a
la luz del medioda, todo fuego con resplandores de incendio cuando las nubes se
tien de grana a la puesta del Sol.
De pronto, en una encrucijada, donde una falla, una dislocacin o un salto del
terreno han hecho surgir las aguas subterrneas, el aspecto se cambia en agreste;
el suelo se alfombra de verde y pequeos lagunajos que all afectan proporciones
de lagos reejan las altsimas murallas rojas y el cielo celeste multiplicando los her-
mosos efectos del escenario.
As se recorren los caminos que llevan a San Pedro de Atacama, interesndose
siempre el viajero por las frecuentes manifestaciones de los extraos criaderos de
cobre en forma de barrilla de que ya hicimos mencin, respecto de las minas e
ingenios de San Bartolo, en pginas anteriores y con motivo de nuestro primer
viaje por aquellos parajes.
A nes de abril dejbamos el pueblo de Atacama despus de varios contra-
tiempos ms o menos sensibles o desagradables y propios de viajes que se empren-
den sin contar con todos los elementos y recursos necesarios; entre otros, el muy
lamentable de haberse malogrado todas las planchas fotogrcas usadas en el tra-
yecto desde Calama y que reproducan las interesantes vistas del Salado y de la
regin de los volcanes de agua de Copacoya y Tatio.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Por n, desprovisto de este utilsimo recurso, mal montados y peor equipados,
la cordillera nos abra paso con buen tiempo y pudimos tomar algunas anotaciones
y recorrer otros puntos que antes no hubo ocasin de visitar.
Encontrando otra vez en Soncor al anciano Juan Silvestre, de quien obtuve
las primeras nociones acerca de la lengua cunza de los atacameos, pude agregar
al glosario de voces algunos nombres geogrcos de las ltimas regiones explora-
das.
As result que la cordillera de Ttio derivaba su nombre del hecho de ser esta
voz equivalente a horno, lo cual coincide con la existencia de los conos volc-
nicos que tienen efectivamente esa forma. El cerro Onar o ms bien, aspirando,
Hnar, muy nombrado en la cuestin internacional, pero que desguran en Jonal,
signica quemado.
Los numerosos nombres de ros que llevan antepuesta la voz puri, agua, expli-
caban que purilanjti es agua corriente; puripica es agua dulce y potable; puricjter,
agua gruesa o salobre; puritama, agua caliente; purilari, agua colorada; etc.; y
si se pospone la voz se modica el sentido, como en chucumpuri, agua o ro de los
mosquitos.
Llegaba un viajero de Chajnntur, lugar donde hay algarrobos y se prepara
una bebida que equivale a aloja dulce; el volcn que tenamos al frente era el
Lskar, que signica lengua, coincidiendo esta palabra con la forma algo alargada
y angosta del referido cerro; el Ljia, pelado, lleva tambin apropiadamente su
nombre porque en sus ancos verticales y su cumbre, lisa y como pulimentada, no
alcanza a detenerse la nieve y aparece siempre pelado o desnudo.
Es propio de todos los nombres indgenas de lugares que siempre se traducen
en expresiones que describen su forma y aspectos, sus caracteres y rasgos ms pro-
minentes.
El punto de aquellas latitudes por donde se transmonta la gran cordillera real
de los Andes que como cordn ms continuo y culminante se prolonga desde el Li-
cancabur al sur, se presenta en un portezuelo que se alcanza subiendo suavemente,
sin cuesta elevada y casi sin necesidad de hacer un zigzag para llegar hasta l en la
cresta, lnea de mayor altura o de divisin de las aguas.
Su altura sobre el nivel del mar es de 3.980 metros y su situacin es al sur del
volcn Lscar y al pie del Tumisa, correspondiendo su latitud geogrca al para-
lelo de 2330 y su longitud 6751 O de Greenwich. Desde este punto de la lnea
anticlinal de la cordillera que llamamos real de los Andes, el viajero deja de ver las
planicies del salar y cuenca de Atacama y se despide de ellas para bajar al territorio
que impropiamente se ha llamado puna de Atacama, comprendido entre la cordi-
llera que acabamos de sealar y la que corre paralelamente a ella a distancia de
uno y medio grados de longitud ms al oriente, sirviendo de lmite internacional
entre las repblicas de Bolivia y Argentina.
Entre una y otra cordillera corren otras paralelas y ligadas entre s por sus
res pectivos contrafuertes o ramicaciones laterales, resultando, de los cruzamien-
tos consiguientes, una red o tejido de cordones montaosos entre cuyas intersec-
ciones se forman correspondientes espacios cerrados que son otras tantas cuen-
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Bofedal en altiplano Arica-Parinacota. Pablo Osses, archivo particular.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. VIII. DE ABRIL A JULIO DE 1886
cas hidrogrcas, con sus fondos u hondonadas todava ocupados por el agua o
reemplazada sta por los sedimentos salinos o limo arcilloso que result de su
de secacin.
Atravesar algunos de estos campos de desolacin cuando los cubre la nieve es
ocasin poco propicia para el viajero y segura oportunidad de probar las penurias
y molestias de semejantes excursiones en una de sus fases ms desagradables.
En estas condiciones bajbamos el portezuelo de Tumisa en direccin y a tra-
vs de la laguna de Ljia, con las sendas ocultas bajo capa de un metro de nieve,
dejndolas a cada tranco para caer en bajos y zanjas de donde no se sala sin gran
fatiga de cabalgador y cabalgadura; a veces dejando all toda resignacin y pacien-
cia para optar por seguir a pie o esperar mejor da para salir de aquel atascadero
helado y desesperante.
Dormir enseguida, cansado el cuerpo y abatido el espritu en una atmsfera
de 17 bajo cero pero dentro de abrigada carpa y bien confortado el estmago, no
es para despertarse quejoso de la suerte; al contrario, las pasajeras contrariedades
dejan la satisfaccin del conocimiento adquirido o por lo menos el provecho de la
experiencia ganada.
A altas horas de aquella noche siberiana, despertme el eco lastimero de una
voz que pareca querer infundir nimo a otros sin poder l mismo con su propia
humanidad.
Es un hombre que va arriando ganado, seor! exclam mi arriero.
La idea de que un hombre sufra y era fcil auxiliarlo ofrecindole un momen-
to de abrigo y todo cuanto se pudiera para restaurar sus fuerzas debilitadas por
larga y penosa marcha a pie, arriando bueyes a tal hora y en tales circunstancias,
era sentimiento que vena al espritu al mismo tiempo que al corazn, como natu-
ral impulso hacia el bien.
Hazlo entrar, pronto; enciende el fuego, pon agua a calentar, etc..!.
Momentos despus asoma por la abertura de mi tienda una cabeza humana,
cubierto el rostro barbudo con una mscara de hielo.
Y cunto me va a cobrar por el caf y el vino, seor? Cunto vale, se-
or?.
De qu egosmo no es capaz el hombre que as juzga a los dems!
Estbamos en plena puna de Atacama, en medio de aquella raza indgena de-
ge nerada, uraa a todo contacto con el hombre social; envilecida por la humilla-
cin; embrutecida por una ignorancia que excluye toda nocin de cultura y lleva
cada da ms y ms a esas pobres gentes al divorcio con toda idea de civilizacin.
El cunto me va a cobrar, seor no era sino la franca e ingenua manifesta-
cin de natural egosmo y mal comprimido rencor del indio de la puna contra el
extranjero que llega hasta sus lares, no siempre en verdad sea dicho para favo-
recerlo.
La negativa a toda interrogacin, pedido o mera insinuacin, es de orden sa-
cramental en el indio. No hay, seor! es la segura respuesta a todo; y quien,
ante la imperiosa necesidad de proveerse, exige y amenaza, habr de llevar a cabo
en todo lo necesario el uso de la fuerza para ser servido.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Entonces viene la segunda fase: la exigencia y la splica, en pos de la resisten-
cia.
Pero me has de pagar, pues! y si no lo es a medida de su deseo, su ven-
ganza ser pertinaz e infatigable en implorar e insistir, hasta obtener por la exaspe-
racin y el fastidio.
Nuestro hombre acept al n la lumbre, el caf y el vino, no sin desconar, al
parecer, de tanta largueza, repitiendo siempre, a cada nuevo ofrecimiento, su pre-
gunta de si tambin eso era de balde.
Por ltimo, abord mi arriero la cuestin de si llevaba alguna mula que poder
vendernos o etar, porque los charcos de la laguna nos haban inutilizado la mejor
de ellas y era grande nuestra necesidad y conicto para continuar viaje.
No tengo, seor!.
Tan seguro estaba mi arriero de la respuesta como cierto de que el indio lleva-
ba animales de sobra; pero innitos hubieron de ser los rodeos, las indagaciones
del indio acerca de la poca o mucha plata que yo tendra conmigo y si sera mo-
neda boliviana o papel de Chile; interminables las condiciones y cien veces mo-
dicado lo que, como denitivo trato, acababa de ser formalmente estipulado; y
por ltimo pero si no tengo mulita que etar, seor!.
Era el momento de estallar y de apelar a la fuerza: no por arbitrariedad ni
por abuso de superioridad contra un infeliz, sino por la costumbre y necesidad de
proceder as y porque el negocio era, adems de bueno, vivamente acariciado por
el mismo que voluntariamente se haca vctima de atropello.
Mi gente se haba dispuesto a proceder sin ms trmite, pero hube de conte ner-
la ante la actitud resignada y sumisa del indio, que dej una prenda como ga ranta
de cumplimiento, y se lanz a largo trote en la oscuridad, desapareciendo bien
pronto su sombra en el torbellino de la nieve que a esas horas caa en abundancia.
El resultado fue para llevar nuestra exasperacin a su colmo.
La mula contratada a tan alto precio y con tantos prembulos y condiciones
era una irrisin, una burla; perdieron los de mi gente toda paciencia, y tomando
de su cuenta y riesgo el asunto, se echaron sobre los bueyes: el ms gordo de ellos
sera all en el acto sacricado si en el plazo de una hora no se daba completa y
expedita satisfaccin a lo convenido.
Escenas como la anterior se repiten a cada paso entre los indios bolivianos y
el viajero que los trata conforme a maneras y procedimientos a que no estn ha-
bi tuados.
Para servirse de ellos y de los recursos que pueden suministrar entre sus bre-
as y desiertos, el boliviano civilizado los considera como fuera de toda ley y toda
consideracin.
Un odio concentrado, reprimido y como en estado latente para estallar en oca-
sin propicia, parece ser el sentimiento dominante en el alma del indgena bolivia-
no; bajo las apariencias de una humildad resignada que se desquita hostilizando y
se consuela con la ilusoria posesin de un suelo que deende con su nica fuerza,
la inercia, slo trata de aprovecharlo para s solo con el no menos ilusorio recurso
de negarse a todo.
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Cunta til y bienhechora tarea est reservada al progreso de la civilizacin
entre aquellas gentes de dulces instintos e indestructible amor a sus tradiciones y
a su msero suelo!
No debe olvidarse que los instintos morales evolucionan y se modican lo
mismo que los razonamientos del juicio.
En otros pases, aun en Estados Unidos, se ha credo, es verdad, que las razas
indgenas son all indomables y rebeldes a toda sugestin en el sentido de adoptar
las costumbres de la vida civilizada; pero es verdad tambin que el indgena boli-
viano no tiene nada de la crueldad y ferocidad de sentimientos que son innatos en
aquellas tribus.
No obstante, grandes conquistas se han hecho en aquel pas, pero stas, debe-
mos tenerlo muy en cuenta, no se han limitado a benecios morales y del espritu,
sino a bienes materiales y saludables y a tratamientos en el orden fsico que el
paternal gobierno de una gran repblica les acuerda y mejora de da en da.
Nuestras tradiciones, y diremos con mayor propiedad an las tradiciones boli-
vianas, no recuerdan otro medio de reduccin que por el catecismo cristiano y las
prcticas del culto, dejando por lo dems, a los indgenas favorecidos con este ne-
ce sario, pero meramente terico o platnico servicio, tan brutos y degradados, tan
intiles e infelices como antes.
No se puede inducir al salvaje a obedecer las leyes ni a aceptar los benecios
de la educacin y la moral mantenindolo al mismo tiempo en vergonzosa y aic-
tiva miseria, con los sufrimientos del hambre y de la desnudez, con la conciencia
de su degradante inferioridad y bajo la paternidad de autoridades eclesisticas que
les hacen vislumbrar la felicidad y la justicia slo para el otro mundo.
Continuando camino al oriente por una sucesin de hondonadas o fondos de
lago, secos o con agua an, desnudos o vestidos de blanco por los residuos salinos;
tomando alturas de trecho en trecho, en los bajos como en los altos y anotando los
caracteres orogrcos del territorio, se va poco a poco descubriendo la congura-
cin topogrca de la puna, caracterizada, como lo anticipamos en pginas ante-
riores, por una red de montaas y alturas de cuyos cruzamientos resultan claros o
huecos que deslindan unos con otros en toda la extensin a la redonda, dejando la
impresin de los cuadrados o casillas de un tablero de ajedrez.
El inters que la cuestin internacional de lmites empezaba a despertar en-
tonces nos haca observar el hecho de las alturas que all se suceden, encontrando
una de ellas, al pasar el portezuelo del salar de Puntas Negras a la cuenca de Guai-
tiquina, o sea, los altos de Lari, que exceda en elevacin al de Tumisa, de la gran
cordillera, siendo aqul un poco ms alto que este ltimo. Esta circunstancia, que
puede repro ducirse en otros casos, ser aprovechada para comparar y juzgar ms
tarde si el dorso o mayor elevacin del continente corre longitudinalmente por el
centro de la puna o corresponde con la gran cordillera continua del Licancabur
al sur.
Una circunstancia importante, que coincide aqu mismo con la conguracin
topogrca, es la reaparicin de la formacin geolgica de las areniscas coloradas
con sus estraticaciones discordantes, sus interposiciones de sal y yeso, sus matices
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abigarrados y hasta los colores verdes caractersticos de los minerales cobrizos con
que se tien algunos estratos de la formacin de barrilla de cobre.
No hay signos visibles de existir estos depsitos mi nerales en la vertiente orien-
tal del cordn de Puntas Negras a Guaitiquina y en los valles y quebradas de aque-
llos parajes donde se desarrolla extensamente la forma cin de areniscas; lo que lla-
ma la atencin del viajero es su reaparicin all, en simtrica disposicin respecto
de igual formacin en San Bartolo de Atacama y en la prolongacin longitudi nal
de la misma en el Cobrizo, de Bolivia, donde se presenta con todos sus caracteres
y riqueza mineral, siendo la barrilla, adems, rica en plata y oro.
Son localidades adonde la investigacin minera tiene extenso campo virgen
pa ra sus exploraciones.
Desde ellas se asciende a otras lomadas o alturas siguiendo siempre nuestro
ca mino al E y SE, y desde all se dominan los valles pastosos de Catua, nombre
que deriva del lugarejo as llamado y que se levanta sobre risueo prado verde.
Una docena de casas de adobe, esparcidas al azar, desmanteladas y sin ms
ha la gos que el abrigo de su techo y sus cuatro paredes, valen, relativamente, por
to do un pueblo con sus atractivos y seducciones, en aquellas soledades de la puna.
Cmoda estacin fue sta por algunos das para el campamento de la comi-
sin, logrndose relacionar toda la extensin de esta parte de la puna, por medio
de no interrumpida triangulacin, con las cumbres de la cor dillera real del Lican-
cabur al Llullaillaco, trabajo en que seguan con su incansable y acostumbrado
inters los ingenieros Muoz y Pizarro.
La geologa ofreca tambin el inters de la extensa formacin estraticada de
areniscas, brechas y jaspes, con sus fenmenos de dislocaciones y contorsiones
des a rrollados en gran escala y poderosas formas.
Los lavaderos aurferos, explotados subterrneamente buscando las circas de
los antiguos depsitos, ofrecan tambin su especial inters a los exploradores.
Desde Catua al oriente corre un cordn longitudinal de montaas que se des-
prenden desde la cabecera boreal de la puna y se ligan por el sur con los grandes
macizos del centro de la misma en Antofalla, punto de la mayor elevacin de este
detalle fsico del continente.
Entre este cordn y el que sigue, siempre al naciente, siendo ste el lmite
orien tal de la puna, donde se dividen Bolivia y la repblica Argentina, corre un
valle de norte a sur, ancho de 4 a 5 kilmetros, que determina otro carcter fsico
de importancia, tanto por su continua y regular extensin como por sus considera-
bles y valiosos depsitos minerales. stos constan de materias salinas que cubren
casi toda su supercie baja con sus concreciones y costras blancas, as como de
mi nerales metlicos contenidos en vetas o lavaderos.
Las condiciones de la vida se ensanchan y se ofrecen tambin ms gratas en aque-
lla zona oriental de la puna, con sus praderas pobladas de vegetacin herbcea y de
arbustos que suministran a lo menos combustible en abundancia, que es cuanto pu-
diera pedirse a la naturaleza en aquella altura de 4.300 metros sobre el nivel del mar.
Los primeros das del mes de mayo nos tomaban en la regin de este valle que
enfrenta al puerto seco de Chorrillos en la Repblica Argentina, provincia de Sal-
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ta, por donde a la sazn se haca todo el trco de entrada y salida a las borateras
de Siberia, nombre que se haba dado por los industriales al lugar de las concesio-
nes mineras donde se explotaba el borato de cal.
Lo desierto, rido y frgido de aquellas tierras saladas y pantanosas haba tra-
do a la memoria de sus primeros pobladores el recuerdo fatdico de los famosos
pramos de la Rusia asitica.
El descubrimiento de aquellas riquezas, o a lo menos su pblica notoriedad, pa-
rece que fue debida en 1876 al joven copiapino don Rafael Torreblanca, de familia
de mineros, asociado a don ngel C. Roco, chileno tambin y avecindado desde
largos aos como industrial en la provincia de Salta, con residencia en Chorrillos.
La rma de Boden y Ca. haba adquirido concesin minera para explotar
aquellos depsitos sobre cuya nacionalidad pretendan introducir confusin y du-
das algunos agentes ociosos del gobierno de Salta, llegando hasta intentar actos
de dominio estableciendo autoridades y apoyndolas con algn aparato de fuerza
armada.
Lo injusticable de aquella pretensin, tratndose de un territorio reconocida-
men te boliviano que acababa de ser entregado a la jurisdiccin chilena mediante
un pacto internacional, dio bien pronto lugar a gestiones que restablecieron la le-
galidad en los procedimientos administrativos y judiciales, resolvindose nuestras
autoridades a ocupar de hecho toda la extensin de esos territorios que acababan
de serle adjudicados por su propio dueo y seor.
Las concesiones mineras anteriormente obtenidas de funcionarios argentinos
en Salta, cometindose con este acto de antojadiza autoridad un atentado que den-
tro del anterior rgimen no se haba jams cometido, ni dentro del nuevo poda ser
tolerable, hubieron de ser revalidadas en Chile, acto que se apresuraron a formali-
zar Boden y Ca., comerciantes alemanes, establecidos en Salta, as como todos los
dems comerciantes de Siberia y Pastos Grandes.
En cuanto al inters de las concesiones en s mismas, ellas valan la pena de
ser bien y legalmente adquiridas; merecan la atencin de que eran objeto y pro-
metan por entonces tal desarrollo de la industria boratera que no fue desmentida
ms tarde por las proporciones que alcanz, pero tampoco fomentada en las pro-
porciones y con los recursos que requera.
Por lo dems, y aun cuando guraban mineros chilenos en el ejercicio de aque-
lla industria, desarrollada a tal distancia de nuestros centros y a inmediaciones de
pueblos argentinos, las vas naturales y las conveniencias todas hacan de aquellos
parajes una regin naturalmente tributaria de la repblica Argentina para todos los
efectos del comercio y las transacciones.
La extensin de aquellos depsitos salinos en que ms o menos abunda el cido
brico al estado de borato de cal y otras variedades mineralgicas abraza ca si toda
la puna de Atacama, extendindose lo ms til y ms fcilmente aprovechable en
la mitad oriental de ella, es decir, en la parte limtrofe con la repblica Argentina.
En todos los casos, la existencia del borato dista mucho de ser uniforme, no so-
lamente considerada en su forma de distribucin geogrca, por cuencas u hoyas,
sino en sus yacimientos locales.
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La formacin uniforme, continua, correspondi, al parecer, a los primitivos de-
psitos de materia calcrea, carbonato de cal especialmente, sobre los cuales reac-
cionaron las aguas cargadas de cido brico que surgieron en la poca de actividad
hidrotermal, transformndolos en parte, y a trechos, en borato de cal.
A mediados del mismo mes de mayo el ayudante Muoz haba levantado su
tienda al otro lado de un cordn que corre al oriente de Siberia, en una pastosa
llanura llamada de Pastos Chicos, correspondiente a la hoya del ro Susques y al
pie de la cordillera limtrofe de la repblica Argentina. Esta cordillera, dirigida de
norte a sur, en prolongacin del no interrumpido curso general del lmite geogr-
co de la puna, sufre por all uno de esos accidentes que introducen irregularidad
y excepcin, fracturndose en profunda grieta y dejndose atravesar por las aguas,
pues aqullas de Pastos Chicos, como todas las de Susques, son tributarias del ro
que toma el nombre de Las Burras, entrando a territorio argentino.
Geogrca o naturalmente estbamos entonces en aguas argentinas, pero el l-
mite poltico entre las repblicas limtrofes Bolivia y Argentina no haba hecho
esa diferencia, y segn los tratados y el hecho, estbamos en el territorio boliviano
adjudicado a Chile, siendo la cordillera orogrca y no la hidrogrca la que los
divida, siguindose con ello la lnea regular y continua de alturas con preferencia
al curso irregular y tortuoso, aunque visible y evidente, de las alturas del divortium
aquarum.
Dejando a Muoz y su comitiva con sus tareas de triangulacin por aquel lado,
y a Pizarro con la suya, por otro, relacionndose ambos entre s, como de ordinario
y aplazndonos para otro punto y da de reunin, el jefe tom rumbo al sur para
reconocer los orgenes de aquella cuenca en esa direccin.
El volcn apagado Tzler levantado como un obstculo en medio del valle, se
presentaba con el atractivo de curiosa envoltura en un verdadero manto de enca-
jes o randas que por todos sus costados haba entretejido la lava de sus ltimas
erup ciones, corriendo de alto a bajo, ramicndose y distribuyndose con cierta
si metra y regularidad, en negras lneas y zonas, sobre fondo de colores claros.
Estos vistosos efectos no son del todo raros: los ofrece el colosal Llullaillaco
que lleva sobre sus espaldas enormes jirones de una cubierta destrozada, pero
excep cional es encontrarlos en tan armoniosas y bizarras formas como sobre los
hombros y ancos del Tzler.
A sus pies corren arroyos de agua caliente y en sus inmediaciones, como en
Agua Castilla, se levantan caseros dispersos de pobladores indgenas en su ms
pu ro tipo de raza, con su idioma, trajes y costumbres conservados por directa su-
cesin, sin mezcla ni contacto extrao a su sangre y tradiciones.
El primer ejemplar y modelo vivo salido a nuestro encuentro corresponda al
gnero sucio en la ms horrible y extraa forma de animal conocido, pasando por
el transformismo de la inmundicia a una casta o variedad de la especie humana no
clasicada todava por los naturalistas.
Era animal hembra; su cabeza soportaba el peso de una espesa y enorme masa
de materia cabelluda amasada con la grasa, el polvo y la basura de ochenta aos;
el hueco de las orejas relleno tambin de sedimentos all depositados quiz durante
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igual transcurso de tiempo; la boca orlada de un anillo verde de coca masticada; los
ojos cubiertos con un tejido amarillento de materia indenible; las tetas colgantes
en forma de bolsas alargadas hasta el ombligo; y la piel toda, de pies a cabeza,
cubierta de hojuelas duras y relucientes como escamas de pescado.
Cerca de la morada donde habitaba aquel ser humano, un hueco entre dos
pie dras, desnudo de todo objeto de comodidad, como si lo habitara un reptil, los
peones levantaban nuestra carpa de limpia lona coronada con un gallardete trico-
lor que ondeaba alegre y vistosamente en aquellos aires donde jams haba otado
emblema alguno de idea patritica, profana o sagrada.
Nos rodean curiosos espectadores: mujeres, hombres y nios, que nos miran
y observan nuestros aprestos de instalacin con inters y negligencia a la vez, con
reserva y desconanza.
Los que tendran algo que dar o vender han desaparecido: no quieren saber
nada con los forasteros; todo recurso ha sido puesto en lugar seguro para no ser
visto ni siquiera sospechado; pero nuestra gente lo sabe y ha tomado sus medidas
distri buyndose indiferentes por el campo, para volver el uno con una gallina des-
plumada y el otro con un cordero degollado, y tras de ellos unos cuantos dueos
salidos de improviso sin saberse de dnde, protestando en tono lastimero que era
lo nico que haba y mereca buena paga.
El grupo de nuestros espectadores aumentaba a medida que la conanza vol-
va a los espritus, pues tales visitas, como las de los delegados de las autoridades
bolivianas, nicas que de tiempo en tiempo los honran, no son para llevarles cosa
de provecho sino para arrancarles, a guisa de contribucin e impuesto, todo lo que
les sobra y lo que no tienen. Ms que recolectores de rentas pblicas y comisiones
de gobierno, se habla de aquellas visitas como de meros actos de merodeo y de
vio lento despojo.
A la par de stos, reciben tambin las visitas anuales del cura: otra plaga, pero
que al n y al cabo reciben los pobladores de buena voluntad, contentos de cam-
biar sus pocos bienes terrenales por las innitas y eternas dichas que sin tasa ni
me dida las ofrecen para el otro mundo.
La ms breve reexin hace deplorar que a la vez de estos benecios espiri-
tuales no extienda tambin el sacerdote su accin, ya que de tanta autoridad y
ascendiente goza entre los indgenas, al mejoramiento material e intelectual que
tanto contribuira a mejorar las condiciones de la vida entre ellos, hacindoles
menos salvaje y degradante la existencia, con benecio propio y de la comunidad
humana.
Mientras tanto, satisfecha la curiosidad de nuestros espectadores, gozndose
las mujeres y los nios en penetrar dentro de la carpa, gesticulando a la vista de un
instrumento y comentando sobre los ms usuales objetos de servicio en trminos
que el intrprete nos traduca con solemne circunspeccin, hubo de llegar al n la
hora de dejarnos en paz y con ella gozar los efectos e impresiones de una natura-
leza nueva en medio de una calma y abandono absolutos.
Era lo ms inaccesible de un territorio tambin casi inaccesible, encumbrado
sobre los hombros de los An des, cruzado de montaas que interceptan el horizon-
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te en todos los rumbos y surcado de profundidades por donde corren aguas hu-
meantes brotando del seno de una tierra muerta en apariencia, pero que conserva
reconcentrado y oculto el germen de pasadas energas y agitada actividad quiz
slo momentneamente adormecidas.
No es, a pesar de todo, el aspecto geolgico, inquietante en el sentido de una
posible resurreccin de convulsiones, sino ms bien, al contrario, tranquilizador,
si se repara en que todos los signos exteriores y aspectos fsicos del terreno acu-
san remota antigedad de los fenmenos hidrotermales y sucesiva disminucin de
intensidad en las erupciones volcnicas; todo como una naturaleza en que viene
sucedindose la calma y agotndose las fuerzas, lentsima y paulatinamente en el
transcurso de los tiempos, como tendencia al reposo absoluto.
La sucesiva deposicin y consolidacin de los terrenos que resultan de la preci-
pitacin de la slice y dems materias que contienen las aguas termales induce, en
razn de la potencia y extensin de tales depsitos, por muy poco que se medite
acerca del tiempo requerido para formar tales acumulaciones, a imaginar perodos
que se remontan en el pasado hasta dejar como sucesos de ayer los ms lejanos in-
dicios de los recuerdos histricos de la humanidad.
La estabilidad actual y la presente conguracin fsica del globo terrestre trans-
mite en aquellos parajes, a la mente del observador, fechas que acusan, respecto de
tales pocas de actividad gentica, edades demasiado lejanas para preocuparnos
mucho por el temor de eventuales y posibles convulsiones contemporneas de
carcter general y transformador del actual estado de equilibrio, por ms que vea-
mos los efectos del calor interno que despide ruidosos escapes de vapor, humos de
azufre y torrentes de lava.
En cada regin del globo donde se presentan estos fenmenos y donde quiera
que se contemplen cuadros de la naturaleza, se observarn diferencias de aspecto
y cierta sonoma particular para cada caso, pero en me dio de tales caracteres que
transmiten tantas ideas de variedad y riqueza en las obras de la creacin, siempre
se descubren semejanzas de forma y analogas que acusan iguales causas e identi-
dad de circunstancias.
En medio de aquel valle estrecho, emparedado entre montaas que limitan
sus horizontes y suprimen las ho ras del crepsculo y la aurora reduciendo su
transicin del da a la noche a casi repentinos eclipses y sbitas reapariciones de
la luz, las semejanzas son, no obstante, casi idnticas a las de otras apartadas re-
giones de nuestros Andes y a las mucho ms remotas an de las del Ye llow Stone
Park y otros de Amrica del Norte que transmiten iguales impresiones y dejan
iguales convicciones en el espritu, as en sus causas y origen como en sus efectos
y consecuencias.
Es incomparable la transparencia del cielo de Esta dos Unidos en las alturas
de las montaas Rocallosas: los astros nos parecen ms grandes, ms luminosos
y la vista descubre mayor nmero de ellos en las agrupaciones estelares; pero no
sabramos decir si aquella noche pasada en lo ms recndito e ignorado de la puna
de Atacama, viendo apagarse sbitamente la luz del sol, y encenderse instant-
neamente las estrellas, a la vez en todos los puntos del cielo, aparecindosenos el
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espectculo con efectos deslumbradores de excepcional intensidad, fue obra de
extraa fascinacin visual o especial disposicin del espritu.
No una vez sino muchas, y muy a menudo, acontece al viajero encontrarse en
el caso de lamentar su soledad sin tener con quin compartir sus emociones ni a
quin poner por testigo de espectculos que merecieran eternizarse.
Observo un hecho geolgico nuevo al partir de la base del volcn Tzler si-
guiendo rumbo al sur para salir del valle de Pastos Chicos: es el encontrar en aquel
brazo desprendido de la cordillera argentina el primer ejemplar del granito tpico
de grandes elementos, con los cristales de ortoclasia grandes y perfectos como los
modelos en madera de los gabinetes de estudio, con el cuarzo en trozos del tamao
del puo y la mica en lminas como las hojas de un libro.
El granito caracterstico, en montaas y cordilleras, en toda la variedad espln-
dida de formas y colores en que la exhiben las provincias argentinas, no se me
haba presentado jams a la vista en aquellas condiciones de desarrollo en toda la
extensin de nuestro desierto de Atacama y cordilleras anexas.
Esta aparicin era, por lo tanto, la conrmacin geolgica de nuestra vecindad
a las formaciones ms caractersticas del terreno al otro lado de las altiplanicies
de la puna de Atacama, como en la puna de Jujuy, donde el carcter altamente
cristalino de las rocas comunican al suelo su aspecto reluciente y esmaltado con los
vivos reejos de las piedras preciosas.
Y con esto, nos encontrbamos, en efecto, en tierra argentina; habamos deja-
do atrs los nacimientos del valle de Pastos Chicos que explorbamos, y el punto
anticlinal del cordn grantico que llam mi atencin, y que sigui desarrolln-
dose en gneis y dems variedades de este tipo de las rocas cidas de serie antigua
granitoidea, corresponda al divortium aquarum de la cordillera en cuyas vertientes
orientales nos encontrbamos; a una hora del pueblo de Chorrillos, adonde lleg-
bamos como a nuestra propia casa preguntando por don ngel C. Roco, chileno,
de Chilln, avecindado en aquel punto desde largos aos, en activa y honorable
dedicacin a los negocios y especialmente a la minera en todos sus ramos.
El patriotismo chileno se exhibe all en todas sus manifestaciones de amor por
el suelo y de entusiasmo por las glorias de la patria, al mismo tiempo que la bene-
volencia y el cario se extienden a todo lo que procede de Chile.
De la casa de don ngel Roco, en Chorrillos, guardan grato recuerdo todos
los chilenos que por all han pasado, pobres o ricos, nobles o plebeyos, por causas
polticas, por negocios o por cualesquiera diligencias que los llevaran all, casual
o deliberadamente, como bamos nosotros, buscando descanso, recursos y tiles
informaciones para nuestros pblicos trabajos.
El da 20 de mayo, con dos das de reparador descan so, dejbamos Chorrillos
para volver a continuar nuestras jornadas por la puna, destinando de paso unas
pocas horas para dar una ojeada exterior a las minas de plata y llegar a tiempo
al portezuelo de la lnea limtrofe a tomar en l las anotaciones correspondientes
ligndolo con el punto anteriormente cruzado.
Al penetrar en territorio de jurisdiccin chilena otra vez, anotamos nuevamen-
te la circunstancia de las rocas o granitoides en aquel eje de la cordillera ms
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oriental de la puna, estando stos superpuestos por una formacin estraticada
de areniscas cuarzosas blancas probablemente paleozoicas y la cual suministra,
escogiendo la arenisca blanca ms pura, un natural ladrillo refractario que usan los
fundidores de metales en el pas.
La parte superior del terreno ha sido invadida por lavas y traquitas.
Se desciende por lomadas que caen a un ancho valle transversal, cuyos princi-
pales orgenes estn al sur, en el cerro del Gallo Muerto, formndose la quebrada
y ro de Tocomar que se dirige a Caurchari, punto de las salinas y borateras de
Siberia donde nos encontramos nuevamente.
En plena pampa salinosa, limitada a lo lejos, por el norte, con cerros nevados
colosales que se agrupan con los macizos del Coyaguaimas, se gozan aqu en toda
su magnicencia, hacia la hora predilecta de los panora mas azules, los efectos
fantsticos del miraje en sus ms extraas y extraordinarias condiciones. El ho-
rizonte del prolongado valle lo haba transformado en un espejo encima del cual
otaban las montaas como suspendidas en el aire y reejaban otra imagen de s
mismas, invertida, reproducindose en el espacio inmenso y lejano, con los ms
puros tintes del cielo y en las ms fantsticas y bellas formas, dobles visiones que
la refraccin y los efectos de luz se encargaban de desarrollar y transformar en
innitos juegos de fascinacin y magia.
Cruzando las colinas en que se prolonga al sur al cordn occidental del valle
de Siberia, nos encontramos otra vez en Catua.
Amenazaba descomponerse el tiempo; el barmetro haba anunciado fuertes
oscilaciones y se mantena muy bajo; los signos del temporal en la cordillera, que
aqu tenamos al oeste, eran ya visibles, y se trat de que dos jvenes vecinos de
Toconao que se alistaban para partir y que llevaban nuestra correspondencia, sus-
pendieran el viaje. Pero insistieron stos en partir y se les vio internarse camino
adentro y perderse bien pronto de vista detrs del cortinaje blanco de la nieve que
caa; haban cruzado as la cordillera en otras ocasiones y lo hacan despreocupa-
damente una vez ms... la ltima!
Lo recio y prolongado de la nevada hizo temer a nues tra gente una desgracia
al notar que no volvieron atrs los esforzados muchachos; fue el tema de toda con-
versacin durante dos das, limitndose cada cual a comentar y juzgar acerca de
lo que pudiera haber acontecido como consecuencia de tan deplorable impruden-
cia, pues no haba recurso que intentar en semejante estado del tiempo; nuestros
cansados animales eran intiles para llevar un socorro en tales circunstancias y las
gentes del lugar juzgaban que no haba ms amparo posible que el de la Providen-
cia mientras no cesara de nevar.
Con el sol del tercer da partieron emisarios, uno de los cuales volvi con una
mula de los expedicionarios, cargada todava con su peso de provisiones y merca-
deras, y el otro volvi solo ms tarde trayendo la mala nueva.
El ms joven de los viajeros haba ganado una altura, abrigndose contra una
roca al pie de la cual se haba sentado, cruzando los brazos sobre las rodillas y
descansando sobre ellos la cabeza: actitud del que se dispone a dormir velando!
Mientras tanto, el compaero, su propio hermano, haba perecido luchando
has ta el ltimo momento; de pie, sumergido en la nieve hasta los hombros, con
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. VIII. DE ABRIL A JULIO DE 1886
ambos brazos extendidos hacia adelante como si hubiera tratado de nadar en aquel
mar slido para ganar la orilla donde yaca inerte el otro pobre nio.
As cerrada la cordillera, hubo de cesar nuestra campaa, pues estbamos ya
en pleno junio.
Mis inquietudes aumentaron por la suerte del ingeniero don Lorenzo Sundt,
quien tena instrucciones de reunrseme por aquellos das entrando por el pueblo
de Socaire.
Por fortuna, un percance de viaje, de aquellos que siempre nos ocurran por
nuestra pobreza de recursos y mal provisto bagaje, haba obligado al seor Sundt a
demorarse en aquel lugarejo, ocurriendo el temporal durante aquellos das.
El ingeniero Pizarro, que haba hecho, a la par de Muoz, rudas jornadas, re-
sul t con el dedo de un pie quemado, accidente leve, pero lo bastante grave como
para requerir los servicios de la ambulancia y retirarse prudentemente a cuarteles.
Vueltos a San Pedro de Atacama, all no haba ms tarea que la del ecnomo:
arreglar cuentas, rematar los animales inservibles y procurarse otros para volver a
Calama, aprovechndonos siempre, en estas tareas, de la ociosa cooperacin del
subdelegado don Juan Santelices, cuyos oportunos servicios en todas partes de su
jurisdiccin, acompandonos en nuestros fatigosos viajes y auxilindonos con su
autoridad sobre sus gobernados, fueron siempre un servicio pblico que es deber
nuestro reconocer y constatar.
Al dejar Atacama y subir el bordo para desaparecer detrs de l entre sus on-
dulaciones y profundas quebraduras de las estraticaciones de arenisca con sal y
yeso, nadie se despide sin detenerse a contemplar con una ltima mirada el pano-
rama del campo verde del bosque atacameo sobre el fondo rojo de sus arcillas
ferruginosas; el serpenteo de su ro turbio y salado que se agota fertilizando las
tierras; el salar inmenso que devuelve al espacio en deslumbrantes reejos toda la
luz del Sol; las manchas y sombras oscuras, cenicientas, azuladas y rojizas que se
suceden alternndose sobre la vasta base de deyecciones volcnicas donde forman
en tan formi dable lnea de batalla los colosos de los Andes; todo inundado de luz
y esmaltado de colores.
Hundirse enseguida entre los pliegues del bordo y volver a deslar por entre
las columnas y relieves de la arquitectura geolgica de las areniscas socavadas y
carcomidas por la erosin sera intentar de nuevo descripciones que ya hemos tra-
tado de bosquejar anteriormente.
Saliendo a la llanura, larga, fatigosa, de aqullas a que los viajeros han dado
por nombre Llanos de la Paciencia, se repiten las escenas de iluminacin intensa,
los seductores espejismos, los contornos armnicos y las crestas endentadas de los
cerros del occidente que ya nos son familiares, que hemos ligado y encadenado
entre s con las visuales del teodolito y que se nos presentan doradas por el Sol
poniente sobre el azul verdoso del cielo en los ltimos momentos del da.
El desierto mudo, solemne, grandioso, es el mismo, y el horizonte vago, azula-
do, envuelto entre brumas, se limita por el frente con una zona de color verdoso:
es el campo hmedo de las mismas vegas de Calama de donde habamos partido
hace tres meses.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Una tarde ms entre las magnicencias luminosas del desierto, sumergidos
en la penumbra de las montaas del oeste al resplandor de las cumbres del na-
ciente que el Sol alumbra con fuegos de Bengala; la ltima noche de esta jornada,
tendidos sobre la arena adormecedora, tibia todava despus de un da ardiente;
la ltima cena al aire libre, alumbrados por la luz zodiacal que tarda horas en
extinguirse, y la ltima velada bajo cielo estrellado. Entra la noche y se mata el
tiempo a la luz del campamento y calor del fuego que alternativamente se anima
en llamaradas de incendio y se apoya en brasas y espirales de humo; al rumor de
la charla de los arrieros con sus interminables historias y del perpetuo rumiar de
las bestias que consumen su ltima racin de paja.
Al sol de la siguiente maana el villorrio de Calama se nos aparece con las
proporciones de una metrpoli baada en luz, deslumbrantes los techos de lata,
humeando las chimeneas y vibrando en los aires el eco de los pitos de vapor.
Llegar, por n, al hotel y volver a los hbitos de la vida civilizada es anhelo y
sensacin que domina a los exploradores de las cordilleras en un grado de impa-
ciencia y satisfaccin solo de ellos conocido.
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IX
DE JULIO DE 1886 A 1888
Exploraciones de detalle: lo de siempre. Nueva campaa por la puna. Regin vol-
c nica de Antofagasta. Campos de lava. Excursin al norte. Antofagasta y su la-
go. Excursiones al sur. Noche de aventuras. Minas y trapiche de Antofalla. Pas tos
Grandes: mensura de borateras. Siberia: otras mensuras. Regin aurfera: el Ro-
sario. De Coyaguaimas a Zapaleri. Trmino de la campaa y vuelta a Calama. El
Guanaco y sus minas de oro. Termina el ao de 1887.
L
a segunda mitad del ao de 1886 trascurrira sin nuevas campaas de explo-
ra cin en conjunto, reemplazndolas con frecuentes excursiones parciales a
di ferentes puntos del extenso territorio ya encadenado a la triangulacin y des ti-
nando el resto del tiempo a trabajos de ocina.
En el territorio de Antofagasta fueron objeto de inspeccin todos sus principa-
les centros mineros y establecimientos metalrgicos, las salitreras y ocinas de
elaboracin del salitre, combinando en estas diligencias el inters especial de los
ramos de minera y metalurgia con las excursiones geolgicas y anotacin de de-
talles geogrcos.
En Santiago, siempre desheredados, sin ocina propia y sin elementos para
el trabajo; todos los materiales de estudio permanecan acopiados y sin un lugar
se guro de refugio.
Nada de todo aquello que necesita de los recursos de un gabinete, de un la-
boratorio y de los indispensables instrumentos, pudo continuar ocupando a los
miembros de la comisin exploradora; pero todo cuanto pudo hacerse con una
regla, un comps y una tabla de logaritmos tuvo su respectiva aplicacin hasta lle-
gar a traducirse en lneas y resolverse en nmeros todos los ele mentos del trabajo
geogrco.
A nes de aquel mismo ao de 1886 el jefe pudo entonces disponer de una
autorizacin para volver al lugar de su residencia, Buenos Aires, despus de tres
aos de ausencia, llevando adems de su gobierno la misin privada de hacer valer
el conocimiento geogrco de las regiones de la puna de Atacama y la exactitud
con que haban sido determinados los lmites internacionales conforme al pacto
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
de tregua con Bolivia que nos dejaba directamente colindantes con la repblica
Argentina en todo el contorno oriental de aquella alta regin andina.
Una nueva campaa faltaba an por llevar a cabo en las cordilleras de la puna de
Atacama para terminar las exploraciones de esta altiplanicie, y para ello se esperaba
que el Congreso insertara una vez ms en sus gastos variables, conforme a la pernicio-
sa y antieconmica prctica establecida, la pequea e insuciente suma de cada ao.
Votada a tiempo, en oportunidad y conforme a las condiciones y especialida-
des de tales estudios y explora ciones, esa misma deciente suma habra sido mejor
y ms completamente aprovechada; mas en la situacin de expectativa y espera,
en la prdida de tiempo que ocasionaba la tarda aprobacin de los presupuestos
pblicos y en la todava mayor demora para gestionar y obtener la percepcin del
dinero en tesorera, se malograba la ocasin propicia, se inverta el orden conve-
niente para la buena distribucin del tiempo y se ajustaba todo a la inconsciente o
fatal disposicin del manejo administrativo antes que a la necesaria ejecucin de
un plan meditado y de una organizacin econmica.
As se ha visto, en la relacin de nuestros itinerarios durante los pasados aos,
que las exploraciones coincidan, como iban a coincidir tambin ahora, con los
meses ms crudos y peligrosos del invierno, cuando las nieves cubran las altas
cumbres de montaas a donde necesitbamos ascender con el teodolito a cuestas;
cuan do los caminos eran ms intransitables, los animales se agotaban por el fro y
el hambre, los hombres se resistan al trabajo y todo se dicultaba y encareca ms.
La obra emprendida era muy superior a las fuerzas disponibles, y as sucedi
que la comisin exploradora del desierto y cordilleras de Atacama, compuesta en
su principio de un personal de cinco ingenieros y un ecnomo, fue sucesivamente
reducindose hasta llegar a la ms simple expresin posible: jefe y ayudante.
En estas condiciones esperbamos, a principios de 1887, en Buenos Aires el
te le grama que nos anunciara el momento de partir, de acuerdo con el plan de la
nueva campaa que consistira en reunirnos, jefe y ayudante, en el rin de la cor-
dillera, penetrando aqul por el lado argentino y ste por el chileno para encon-
trarnos, llegando por rumbos opuestos, en Antofagasta de la Sierra.
Se realiz el plan sin contrariedad alguna, vericndose la convenida reunin
en aquel punto el da 2 de abril de 1887.
Renunciaremos a describir el itinerario de 28 das de viaje desde la ciudad de
Buenos Aires, por Catamarca y Beln hasta penetrar por el portezuelo llamado
Pasto de Venturas en la puna de Atacama.
La entrada por el territorio argentino tena el inters del estudio geolgico de
las cordilleras por aquel lado y se relacionaba con otras observaciones de carcter
geogrco y minero que tendrn su oportunidad en el lugar correspondiente.
La sonoma general de aquel territorio es de carcter volcnico, apenas do-
mi na da en parte por la base fundamental de los esquistos cristalinos que asoman
en la cor dillera limtrofe y la del Pen, al oeste, y por extensiones en que exhiben
su color rojo caracterstico y sus incrustaciones de sal y yeso, los estratos de la
formacin de areniscas que por estas alturas aparece con anlogos caracteres mi-
ne ralgicos que en el bordo de Atacama, Guaitiquina, Cauchari y otros puntos.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. IX. DE JULIO DE 1886 A 1888
Desde grandes distancias al oriente, viniendo de las pampas argentinas por terri-
torio de la provincia de Ca tamarca, comienza a hacerse notar la presencia de la piedra
pmez en la composicin de las arenas del suelo, aumentando en nmero y tamao
los fragmentos a medida que nos acercbamos ms y ms a la regin de cordillera.
El carcter de las erupciones ms modernas parece haber sido casi exclusiva-
mente silceo en aquellas localidades, abundando las deyecciones cidas, vidriosas,
con extraordinaria abundancia de obsidianas y piedra pmez, siendo esta ltima
sobre todo, por su porosa y liviana consistencia, la que ms fcilmente ha sido
arras trada y llevada en suspensin por las aguas hasta grandes distancias.
Ejemplo imponente de esta naturaleza es el que se ofrece, desde aquella llanu-
ra del pen, mirando hacia el sur por las pendientes que bajan de las alturas de
Curuto, en forma de un colosal ventisquero, inmensa aglomeracin de aquella cla-
se de rocas volcnicas all transportadas y sbitamente detenidas en su curso como
un ro de espuma petricada.
Sobre el seno blanquecino y arenoso de aquella alta planicie que se extiende al
sur y oeste por Carachapampa, se destacan como puntos negros y manchas de tin-
ta los crteres de numerosos volcanes extintos circundados en su base por negras
corrientes de lava que destellan brillo metlico.
Entre stos, el llamado volcn Alumbrera, porque su crter es una verdadera
mina de alumbre de donde se surten las tintoreras de la provincia de Catamarca,
se presenta rodeado de un lecho todo cubierto de lavas escoricadas y ramosas,
entre cuyos claros era necesario serpentear para llegar hasta los costados del cono
y ascenderlo.
Como punto a propsito para orientarse y observar la topografa de la regin,
reuniendo adems la circunstancia de estar esta cumbre en las inmediaciones del
camino ms frecuentado por los viajeros y de no ser difcil llegar a caballo hasta el
cr ter, no carecen de inters los siguientes datos.
Estando el casero de Antofagasta a 3.500 metros de altura ms o menos y la
cumbre del volcn a 3.700, el esfuerzo para ascenderla no se reduce a mucho tre-
cho, pudindose dejar las cabalgaduras bastante cerca de los fragmentos calcinados
y escoriceos que circundan como un anillo, de 120 metros de circunferencia, la
boca de un embudo perfectamente regular cuyo oricio se encuentra obstruido por
los escombros.
No poca dicultad presentaban estos restos de peascos tumbados y estratos dis-
locados para poder instalar sobre ellos con alguna rmeza y seguridad el teo dolito
de cuyas indicaciones slo daremos los azimuts magnticos fciles de constatar.
De Volcn Alumbrera al nevado de Oir S 77 O
De Volcn Alumbrera al gran nevado de Mojones N 12 O
De Volcn Alumbrera a cumbre de Coruto S 16 E
De Volcn Alumbrera a cumbre Martn Moussy S 70 E
De Volcn Alumbrera a cumbre San Buenaven tura S 24 O
De Volcn Alumbrera al volcn Carachapampa S 4 E
De Volcn Alumbrera al cerro Azul S 5 E
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Matizando con las oscuras sombras de las deyecciones volcnicas distribuidas
en aquella extensa supercie, lucen tambin sus alegres y suaves reejos algunas
man chas del verde prado de las vegas y del azul celeste de algunas lagunas y pan-
tanos, y rodeado el todo por lejanas cordilleras con sus matices violados y puntas
nevadas, se completa un espectculo que nadie contemplara sin darse por satisfe-
cho del trabajo tomado para llegar hasta aquella cumbre.
El Alumbrera y el Carachapampa y los tantos otros de aquella regin pertene-
cen, en cuanto a su situacin geogrca, a la categora de los volcanes continenta-
les, distantes ms de 300 kilmetros de la costa martima en el rin de la alta
pla nicie atacamea que all tiene su altura de nivel a 3.500 metros, y en situacin,
por lo tanto, de sustraerse a la teora de las inuencias del agua del mar en los fe-
n menos volcnicos.
Ha sido un gran lago la extensa cuenca de Antofagasta?
Probablemente, y de ello queda como muestra la extensa y profunda laguna
del mismo nombre, pero la lava de los volcanes no ha surgido debajo del agua, ni
la estructura de los conos de erupcin acusa semejante origen.
Los volcanes Alumbrera y Carachapampa pertenecen al tipo de los que se han
formado por medio de la accin vertical de fuerzas interiores que obraron sobre
un mismo punto de la corteza terrestre, rompindola y levantndola, sin que las
de yecciones arrojadas se acumularan en su alrededor para formar sus paredes. Su
for ma es perfectamente regular y simtrica: un cono en cuya cspide truncada
abre la boca de un embudo cuyo oricio angosto o chimenea del volcn ocupa el
cen tro matemtico de la circunferencia; las capas de la formacin sedimentaria de
areniscas que constituan el terreno preexistente se presentan en posicin inclina-
da, rotas y dispersas en fragmentos en que se pueden contar sus hojas calcinadas
y hasta completamente escoricadas por la accin del fuego, como si aquel antro
hubiera sido el hogar de un horno de fundicin.
La lava, de composicin bsica y fuertemente cargada de hierro, ha corrido en
estado viscoso, y al rodar pesadamente por la base se ha dispuesto en formas ex-
traas, aglomerndose en masas uniformes y pelotones que proyectan hacia arriba
guras de serpientes enroscadas, cuernos de toro, miembros en contorsiones de
do lor y brazos levantados al cielo como en actitudes de imploracin.
Vagando a la luz indecisa del crepsculo en aquel campo lgubre, por entre
tan extraas esculturas y siguiendo las tortuosas avenidas de un laberinto de som-
bras y fantasmas, se impregna de ideas, de terror el espritu, como si contemplara
un cementerio de malditos y desesperados.
Tan cierto es que la naturaleza ofrece, en la innita variedad de sus cuadros, el
el reejo de todas las impresiones y destinos del alma humana!
El lugarejo de Antofagasta consta de un grupo de casuchas de piedra y barro
di seminadas en un campo pastoso, a las mrgenes de un riachuelo caudaloso y en-
tre potreros alfalfados y algunos cultivos de hortaliza.
El juez Villalobos, chileno, pone a nuestra disposicin su casa y todos sus re-
cur sos para ayudarnos en los trabajos de exploracin.
Emprendemos primero una expedicin de contornos por el norte y oriente
de la hoya hidrogrca de Anto fagasta siguiendo ro adentro por entre paredes de
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relucientes esquistos arcillosos, cuarcitas y diversas rocas pizarreas pertenecientes
probablemente al perodo siluriano, el mismo de las cordilleras en todo el contor-
no de la extensa hoya.
Encontramos restos de antiguos trapiches donde se beneciaban minerales de
oro cuyos criaderos, en vetas de cuarzo, se ven cruzar por los faldeos y alturas de
los cerros inmediatos.
Se sigue un sistema de arroyos y riachuelos de aguas cristalinas que nos dan
bas tante trabajo para poder delinearlos toscamente y as llegamos hasta las plani-
cies donde las aguas se extienden en sbanas y han dejado sus depsitos salinos.
Llegamos al pie del gran macizo de Mojones, llamndonos siempre la atencin
el hecho geolgico de la base esquistosa del terreno cubierto por las deyecciones y
materiales de origen volcnico, lavas, andesitas y rocas de agregacin.
Incaguasi, antiguo asiento de minas de oro, ofrece el inters de un pueblo en
ruinas y los restos del terreno transportado en grandes masas y llevado a los luga-
res de benecio por el procedimiento de las hormigas trabajadoras que acumulan
por el nmero el gran total de las pequeas fuerzas individuales.
Por las orillas del gran salar de Ascazoque, a alguna distancia adentro de la
blan ca sbana, se divisa como una nubecilla gris, que brilla con reejos metlicos y
apa rece completamente aislada, como si fuera un conjunto de materiales llovidos.
Era la segunda vez que me encontraba con este interesante fenmeno, cuyo
origen csmico, como el de los blidos o aerolitos, tiene la importante y excepcio-
nal circunstancia de que la composicin qumica de los fragmentos corresponde a
la especie mineralgica del manganeso llamada pirolusita.
Desde el alojadero de Hombre Muerto se desprendi el ingeniero Muoz para
estacionar el teodolito en el cerro del mismo nombre, con instrucciones para vol-
ver a reunirnos en Antofagasta, cuartel general de esta campaa.
La triangulacin haba hasta entonces avanzado gran parte del plan trazado
emprendido el ao antes en combinacin con el ingeniero Pizarro y ahora enco-
mendada a la sola actitud y celo del nico auxiliar de que me haba sido posible
disponer.
Dando la vuelta por el pie de la cordillera limtrofe y reconociendo los naci-
mientos de los diversos ros que de ellos se desprenden, se encuentran aguas ca-
lientes que se distinguen por las lneas serpenteadas de vapor acuoso que marcan
su curso y se descubren frecuentes manifestaciones de accin volcnica en su ms
dbil y decreciente perodo de actividad.
Son pequeas colinas o simples montoncillos de barro arcilloso, salado, con
pro duccin de agua tibia o medianamente caliente y escape de gases, especialmen-
te hidrgeno sulfurado o a veces simplemente aire.
Aparecen por aqu las rocas cristalinas en correspondencia de situacin con
las de Pastos Chicos y portezuelo de Tzler, con todas las variedades del granito
al gneis.
Estas regiones fueron asiento de una numerosa poblacin indgena sobre cu-
yas causas de desaparicin no hay tradicin alguna o no he tenido la fortuna de
des cubrirla.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Sus numerosas corrientes de agua, algunos de sus valles relativamente abriga-
dos y extensas praderas cubiertas de abundante pasto ofrecen elementos de sub-
sistencia que justicaran por las solas noticias de la tradicin aquel hecho, si no
estuviera tambin materialmente comprobado por los restos de extensas tamberas
y los surcos todava visibles del ordenado y nutrido cultivo del terreno.
Por la falda de las colinas inmediatas a Antofagasta se ven an los canales de
irrigacin, y desde las alturas se pueden dibujar las lneas geomtricas de los cua-
dros y cuarteles de tierra todava visibles a pesar de la vegetacin natural que ahora
los cubre.
Las piedras pintadas, dibujadas o escritas con los caractersticos jeroglcos de
las razas indgenas se ven con extraordinaria profusin alrededor de Antofagasta,
y, entre otras vistas fotogrcas, es de las ms interesantes la que obtuvimos repro-
duciendo con entera exactitud la cara lisa y casi pulimentada de un gran peasco
de traquita todo cubierto de inscripciones.
Muchas tradiciones se cuentan sobre los misterios de la laguna de Antofagasta,
su insondable profundidad, sus desaguaderos subterrneos y sus relaciones con los
volcanes inmediatos, cuyas lavas llegan hasta sus riberas formando altos y speros pro-
montorios de notable apariencia, siendo de todo ello lo nico evidente la in ne gable
belleza del paisaje y los hermosos contrastes que a su alrededor resultan del prado
verde pastoso entreverado con los campos negros y adustos del terreno vol cnico.
A nes del mes de abril dejbamos otra vez nuestro cuartel de Antofagasta
para emprender el reconocimiento de la regin austral de esta hoya hidrogrca
in terna o continental, emparedada entre altas montaas que no le permitirn vol-
ver a recobrar sus comunicaciones hacia uno u otro ocano y seguramente hacia el
Atlntico, en primer lugar sin que un diluvio universal se encargara de inundarla
hasta la altura de sus ms bajos boquetes que arrojaran los torrentes a la provin-
cia de Catamarca.
Conocido ya aquello, nuestro camino se diriga adentro de los auentes del
NO y O del ro de Antofagasta, por Colalaste para tomar desde all al S, recono-
ciendo las faldas de la cordillera de Mojones prolongada por la de Achi que nos
separaba del salar de Antofalla y llegar hasta el cerro de Puruya pasando por las
vegas y salares de Incaguasi.
Buen alojadero nos ofrecan los cajones de Puruya, resguardndonos de la
intemperie por altas y empinadas murallas de prdos verdes feldespticos.
Al hablar de cumbres en esta regin eminentemente volcnica casi es referirse
en todos los casos a un volcn, pero al ascender a la cima del Puruya por sus spe-
ros desladeros erizados de rocas vitricadas y puntas baslticas, encontramos que
no haba crter en ella y slo un reducido espacio spero donde apenas podamos
instalarnos con el teodolito.
La cumbre del Puruya nos permite divisar todo el panorama del territorio y
de nir su orografa, vindose el macizo de San Buenaventura, trmino de esta
alti planicie, al sur; desde all se distribuyen las ramicaciones a San Francisco y
los brazos que contornean la misma altiplanicie por el E y SE, separndola de las
cadas que se dirigen al Cazadero y otros valles catamarqueos.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. IX. DE JULIO DE 1886 A 1888
Pasando desde las vegas de Cueros de Puruya al lado opuesto del cordn de
Achi, remontando por el ro de Aguas Blancas, abandonbamos la hoya de Anto-
fagasta para entrar al prolongado y profundo valle o cajn que constituye el salar
de Antofalla.
En toda esta regin se descubren caracteres minerales del mayor inters pro-
ducidos por la abundancia de los prdos verdes y sus transiciones a diorita y
variedades andesticas en relacin con toda la cantidad de rocas cristalinas y la ex-
traordinaria profusin de las aguas minerales y toda clase de fenmenos volcnicos.
Por encima de las paredes del salar, al poniente, so bre la base de altas planicies
que son una inmensa aglomeracin de deyecciones volcnicas, se levantan los
altos picos majestuosos de Los Colorados y multitud de otros cuyos nombres ha
sido imposible averiguar y que seguramente no los tienen, a causa de lo desolado
y escabroso de una regin por donde jams ha sido abierta una senda de trco.
Por el lado del sur, en el angosto y profundo golfo en que se desvanece el salar
de Antofalla, y formando como una pirmide terminal, demarcadora del extremo
austral de aquel notable accidente fsico de las cordilleras, se divisa el ms esbelto
entre todos, de cuantos cerros volcnicos se levantan sobre la puna de Atacama: es
el famoso Peinado, as llamado por los viajeros en razn de sus empinadas paredes
con su pulida supercie y contornos de un verdadero cono geomtrico.
Su situacin estrictamente simtrica en medio del plano inclinado que ascien-
de desde el trmino extremo del salar; con dos profundas lagunas a sus pies para
mirarse constantemente en ellas; con sus declives empinados en la mayor inclina-
cin que el equilibrio de las fuerzas consiente, y con su cspide apenas rebanada
en un pequeo segmento a la altura de 600 metros sobre su base, aquella montaa
ofrece el caso de la ms excepcional regularidad posible entre las construcciones
de la arquitectura natural.
stos y tantos otros motivos de inters y distraccin en aquellos lugares donde
los paisajes cambian y se multiplican recreando la vista o asombrndola, me ha-
ban detenido ms del tiempo necesario para alcanzar oportunamente, en la jorna-
da de aquel da, el lugar del alojamiento que fue designado en Agua Escondida.
Entre los vericuetos e innitas entradas y salidas de las laderas que oprimen
aquella grieta emparedada como un canal abierto en viva roca, haba perdido de
vista la senda seguida por mi gente y hube de tomar a la suerte por entre precipi-
cios y escabrosidades, aumentndose a lo desagradable del percance el peligro de
la noche que empezaba a envolverme en profunda oscuridad y de la nieve que caa
en abundancia.
Es experiencia de todo viajero que la mula se gua por instinto o por olfato con
ms seguridad que el hombre para acertar con el lugar del alojadero, para re unirse
a la recua y para acertar ella sola con los caminos, siempre que se le deje en com-
pleta libertad.
Apelando a este ltimo recurso y entregndome en absoluto al instinto del
ani mal cruc abismos y salv precipicios que me habra abstenido de arriesgar en
pleno da a la vista de tantos peligros y con la conciencia de lo temerario de seme-
jante arrojo.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Haban transcurrido horas de oscuridad y de absoluta incertidumbre, siempre
vagando al azar, sin encontrar un lugar propicio para poder apearme y tomar
al gn reposo, cuando una sbita detencin de la bestia y su resistencia a seguir
avan zando me indujo a esperar el resultado de aquella signicativa resolucin del
ins tinto animal.
Algo se mova debajo de la capa de nieve que cubra el suelo, y antes que yo
pudiera explicarme la razn, se escuch una voz dbil como de quien hace esfuer-
zos para hablar y apenas tiene aliento para respirar.
Mi sirviente y gua, un criollo de Antofagasta, se haba extraviado tambin
bus cndome, y rendido por el fro, la fatiga y la ninguna probabilidad de dar con-
migo, se haba resignado a tenderse all y esperar la luz del da.
No haba lumbre posible en aquel despeadero cubierto de nieve y envuelto
en la ms negra oscuridad; ni yo ni mi gua llevbamos un grano de alimento ni
una gota de nada para el estmago; la nieve segua cayendo, y an quedaban seis
eternas horas de aquella noche ms que toledana!
La tarda luz de la aurora, en aquella estacin del ao y en medio de aquellas
profundidades, se hizo esperar, pero al n lleg, generosa y salvadora, con el Sol
en pos, deteniendo la nevada y ahuyentando las nubes para no dejarnos all inertes
y petricados.
Convena trepar por aquellos riscos a pie para hacer circular la sangre casi
helada; poco tardamos en divisar rayos de oro que surgan de entre los claros de
las rocas y nos baaron con su luz radiante y tibia; un poco ms, y por ltimo la
espiral de humo del campamento nos sealaba el lugar de refugio y salvacin.
No hay nimo ms resuelto ni estado de energa fsica mayor dispuesto al traba-
jo y a la actividad, que aquel en que se siente reaccionar el viajero, confortado y
devuelto a sus bros, despus de ruda y peligrosa jornada.
El sol de aquel da y la reparadora nutricin y descanso en el campamento que
bien justic para m su nombre de Agua Escondida por lo caro que nos cost dar
con l, me impulsaron a continuar lejos, bien lejos aquel da, pero no sin detener-
me para tomar notas y darme cuenta de los hermosos golpes de vista del salar, de
sus orillas en partes cubiertas de vigoroso pasto y espesos bosquecillos de arbustos
como en Loroguasi, de la situacin y caracteres de la quebrada del Diablo, hecho
de notoriedad histrica por los negociadores de pactos internacionales, sin maldita
la cosa ni razn para semejante predileccin, slo explicable por la ignorancia
geogrca de la diplomacia, etctera.
En Botijuelas pude constatar que el nombre de este lugar derivaba de la forma
de botija que ha resultado de las acumulaciones silceo-ferruginosas de un giser
hoy apagado, existiendo an abierto el oricio, el cual se puede reconocer hasta
algunos metros de profundidad y hasta un punto en que se estrecha demasiado
para poder descender ms adentro.
Desde all se va fcilmente por las orillas del salar y por espaciosas abras al in-
ge nio de Antofalla donde se beneciaban los minerales de plata de las minas que
existen al pie de aquel poderoso grupo de volcanes, pero no es tan fcil hacer el
ca mino que conduce a las minas mismas.
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Camino a Caquena. Altiplano Arica-Parinacota. Pablo Osses, archivo particular.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. IX. DE JULIO DE 1886 A 1888
Recorriendo un campo cubierto de escorias volcnicas, e internndose por
una quebrada angosta, obstruida y tortuosa, se consigue llegar en pocas horas al
abandonado asiento minero, cuyas vetas abren en una formacin estraticada que
descansa sobre la base cristalina de esquistos, gneis y granitos.
Sin un gua que pudiera darme noticias y sealarme las minas principales y en
medio de los escombros y destruccin general que el abandono y los torrentes han
producido en ellas, no pude deducir gran cosa acerca de su importancia, la que, a
pesar de todo, no parece estar en relacin con la distancia y las innitas dicultades
para trabajar all.
Es interesante la variedad de rocas, vindose serpentinas de hermosos dibujos
y enormes bloques de labradorita en su ms bella pureza de colores y reejos;
gran variedad de obsidianas desde el negro de azabache hasta la transparencia del
vi drio incoloro.
Aquella agrupacin gigantesca de volcanes extinguidos cuya altura culminante
se eleva rpidamente 3.000 metros sobre la base de la altiplanicie que la sustenta,
llegando el crter del Antofalla a casi 6.400 metros sobre el nivel del mar, es el
ma cizo ms poderoso de la puna de Atacama.
La quebrada entra ancha como de 4 kilmetros, con terrenos muy hermosos
para el cultivo, y su clima, que permite el cultivo de la papa y que se da muy buena
y es nativa del lugar, permite tambin regularmente el trigo, maz y porotos.
Volviendo otra vez desde el interior del macizo de Antofalla que no alcanc
a circundar en toda su base por los muchos das que requera y por la razn de
siem pre la falta de animales, tuve que cruzar el salar por Antofallita y remontar
la cordillera de Mojones para reunirme nuevamente con Muoz en Pastos Gran-
des.
Los mismos aspectos de antes, la misma naturaleza del suelo y siempre la mis-
ma de sus vegas y campos pastosos, alternndose con campos cubiertos de sal y
bo rato, alargaran esta relacin sin agregar mucho de nuevo si intentramos des-
cri birla.
Llegados al salar de Pastos Grandes nos esperaba all don ngel C. Roco, a
quien, en uso de correspondiente delegacin administrativa, deba drsele la pose-
sin y mensura de sus concesiones de borato de cal, cuya operacin y formalidades
consiguientes, con arreglo a las disposiciones del Cdigo de Minera, tuvieron lugar
en los das 13 a 15 de mayo.
Al norte de aqu se levanta el nevado de Pastos Grandes, una de las montaas
ms imponentes de la puna con su redonda cpula nevada cuya altura pasa de 5.800
metros y su ancha base aislada en contorno que se une al sur con el Azufre, inme-
diato al pueblito de Pastos Grandes.
Este macizo montaoso es menos potente que el de Antofalla y se presenta
relativamente aislado, ligndose sus estribos por alturas bajas a las cadenas que se
dirigen al norte y casi interceptado al sur por los salares y llanuras.
Sigue siempre desarrollada por aqu la formacin de los esquistos silurianos
con las areniscas y arcillas rojas sobrepuestas en discordancia, la misma que se liga
al cordn de Catua y Siberia, donde ya la dejamos antes anotada.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Los 50 a 100 habitantes del lugarejo son exclusivamente pastores, y el aspecto
del casero ofrece una vista pintoresca en medio de sus arroyos, de las colinas rojas
cubiertas de verde y el campo alegre que justica su nombre por la lozana y vigor
de sus pastos naturales.
Dejando estos lugares, despus de una excursin interesante al Azufre, recono-
camos los campos de Quironcolo subiendo el bordo de la cuenca de Pastos Gran-
des y seguimos por las alegres vegas de Quirn, de fresca y lozana verdura; luego
por el salar, anotando las importantes circunstancias geogrcas del territorio cuya
triangulacin estaba ya terminada por los trabajos en combinacin de Pizarro con
Muoz, hasta llegar otra vez al establecimiento de Siberia, donde tambin me de-
ten dra a cumplir un mandato como delegado y perito minero.
Como antes quedara dicho, estas borateras fueron descubiertas por chilenos en
1876 y don ngel C. Roco pidi concesiones en ella ante las autoridades de Chile
en octubre de 1883, y mediante decreto del Comandante General de Armas de
Antofagasta, en febrero de 1884, se le dio posesin y mensura.
La alta ley del borato, 40 a 50% de cido brico, agregado a las fa ci lidades
de carguo y recursos que suministraban las inmediatas poblaciones argentinas de
Salta y Jujuy, no slo haca posible la explotacin de aquella materia en tales altu-
ras sino que cubra con exceso los gastos de ete y transporte, gracias a la nma
tarifa de los ferrocarriles argentinos, hasta el remoto puerto del Rosario, donde era
embarcada directamente para Europa.
Algunos otros chilenos comenzaban a prestar atencin al desarrollo de aquella
industria all, y entre otros, obtuvo concesiones don Eduardo Cuevas, a quien, por
la delegacin de que el jefe de la comisin exploradora iba investido, le fue otor-
gada posesin y mensura, quedando en formal posesin de los estacamentos de La
Cruz y Turutaire.
No han prosperado, sin embargo, para los industriales de este lado, aquellos
negocios, siendo indispensable constituir faena y ventilarlo todo por la repblica
Ar gentina para poder atenderlos convenientemente.
Los que as han podido hacerlo han obtenido consi derables utilidades de aque-
lla industria.
Mientras tanto quedaba aqu terminado todo el trabajo geogrco de la puna
hasta estos puntos: por el norte ligadas las visuales de Muoz y Pizarro en Cha-
maca; por el poniente ya estaban enlazados los linderos de Pantas Negras, Tultul,
Pozitas, Incaguasi y Rincn; por el sur Pastos Grandes, Macul y Mamature y por el
naciente toda la cordillera limtrofe argentina hasta San Antonio del Cobre.
El da 25 de mayo emprendamos viaje al norte, al l mite del pacto interna-
cional de tregua con Bolivia que determinaba la recta que une el Licancabur con
Zapaleri prolongada hasta su interseccin con el deslinde argentino y cuyos puntos
principales haban ya sido reconocidos por Muoz.
El punto ms inmediato era Achibarca, lugar de abundantes pastos y en cuyas
inmediaciones est el cerro de las Pailas, as llamado por la forma de tazas, calderas
o pailas que han tomado los crteres de los giseres o volcanes de agua que tam-
bin hay en esta regin y que todava encontraremos en otros puntos.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. IX. DE JULIO DE 1886 A 1888
Nuestro itinerario deba seguir desde all la falda oriental del cordn de Catua,
o sea, la orilla poniente del salar de Caurchari y Siberia, cuyo trmino o cabecera
al norte nos queda frente a la quebrada de Olaroz Chico, terminndose en una
laguna, pero continuando la pendiente de la cuenca al norte hasta el pie del Tocol,
que es el principio en que tocamos con la gran cadena del Coyaguaimas.
En Olaroz Chico, como en Catua y tantos otros lugares al sur y en la prolon-
gacin de la extensa formacin siberiana de esquistos arcillosos y cristalinos, nos
encontramos con lavaderos de oro que se prolongan al norte sin interrupcin hasta
los connes de la puna, todos los cuales han sido objeto de ms o menos activa y
paciente explotacin segn los ms primitivos procedimientos y mseros recursos.
Las vetas o criaderos de cuarzo de donde ha derivado el oro corren a la vista
por interminables distancias y por doquiera aparecen vrgenes de toda tentativa
de explotacin.
Por este punto, socorrido con abundante agua y com bustible de tola y varilla,
buenos pastos y abrigados cajones, pasa un camino muy tracado para San Pedro
de Atacama, cayendo a Lber, lugar de buenas vegas en medio del Campo Negro
y dando contra la falda del cordn de Puripica, entre otros.
Siguiendo nuestra excursin al norte damos con el ro Olaco, continundose
siempre la misma formacin geolgica con sus caracteres aurferos hasta el Toro,
lu gar inundado por las lavas del Coyaguaimas, reapareciendo as los terrenos vol-
cnicos que por algunos das habamos cesado de cruzar.
Estamos en otra cuenca, siendo el Toro un valle que viene de los cerros de Li-
na, al oeste, y desagua hacia el Rosario.
Nuevos lavaderos de oro aqu y en Pairiques hasta el Rosario, pueblo numero-
so que se form exclusivamente de la gente minera que se dedic a remover todo
el relleno de un valle completamente aurfero.
Grandes escombros, profundos tajos en el fondo de las quebradas y largos ca-
na les trazados en la falda de la montaa, y con todo esto los restos de un pueblo de
numerosas rancheras y casas todava habitables, pero completamente desiertas,
prueban que all se desarroll en grande la explotacin del oro.
Desde las alturas del Rosario se desarrolla completo el panorama de este lmite
boreal de la puna de Atacama.
Orientndose el viajero, para denir la conguracin topogrca, segn la
pro longacin del salar de Caurchari y Siberia, con el cordn del Morado a Bvaro
que lo limita por el oriente y el de Catua a Lina, que lo encierra por el oeste, se
aper cibir que ambos cordones de montaas, que desarrollan alturas ms y ms
po tentes a medida que avanzan hacia este ncleo de conjuncin, van a reunirse en
el hermoso cerro de Granadas que desde aqu aparece en forma de media luna y
que probablemente, mirado del naciente, deja ver otros picos que pueden darle la
apa riencia que su nombre expresa.
El centro de la cumbre de Granadas queda al N 18 E y la del Coyaguaimas
al N 74 E.
Dejando aquellas alturas para continuar explorando hacia el poniente se tiene
la ocasin de admirar el desarrollo de las deyecciones traquticas en la ms pode-
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
rosa escala de extensin y espesor, con curiossimos ejemplos de los caprichosos
efectos de la erosin donde la consistencia del terreno la ha favorecido.
A veces es un declive que aparece como cubierto de campanas de tierra dis-
pues tas en serie; en otras son montculos en forma de hongos y tambin bolas o
esferas achatadas con su supercie acanalada en relieves concntricos, dando en
todos los casos este singular fenmeno la idea de una accin corrosiva del agua que
ataca y arrastra las partes del terreno intermedio entre fragmentos de rocas duras
dispersas que han escapado a la destruccin; defendiendo estas rocas al mismo
tiempo el subsuelo en que descansaban y formndose con l un pedestal sobre el
cual permanecen en equilibrio los fragmentos y subsistirn as mientras no lleguen
a ser socavados por su base.
Aumenta la singularidad de este fenmeno el hecho de que los cantos rodados
y fragmentos dispersos sobre la arena traqutica son, a trechos, diferentes en forma
y consistencia, comunicando as aspectos diferentes tambin al resultado de la
erosin, semejando aqu campanas, ms all callampas, pirmides por otro lado y
en otras partes conos o esferas.
El da 2 de junio plantamos tiendas en Zapaleri, nombre hecho famoso en los
tratados internacionales sin que los negociadores de la diplomacia tuvieran idea
siquiera aproximada del papel y signicacin que tal ttulo, pueblo, ro, monte o
vega desempeara en la geografa de la puna de Atacama.
Entrado el mes de junio, no era posible ni tenamos recursos para permanecer
por ms tiempo en aquellas alturas de 5.000 metros, pero lo principal estaba ya
terminado para el perfecto conocimiento geogrco de los territorios anexos a la
jurisdiccin de Chile por medio del pacto o tratado de tregua que acababa de ser
celebrado con Bolivia.
Licancabur, Guaillaquis, Chajnantor, Zapaleri, Tinte, Queoal, Granada, etc.,
puntos culminantes del lmite de la puna de Atacama y correspondientes en la
naturaleza a las indicaciones del texto internacional, estaban ya jos y ligados a la
triangulacin general.
Das despus dbamos por terminada la campaa de la puna que ahora acab-
bamos de recorrer por ltima vez en toda su extensin de norte a sur y tombamos
camino de vuelta por San Pedro de Atacama hasta Calama.
En clima ms templado, regin menos peligrosa y entre recursos ms fciles
de obtener, no nos echaramos todava a descansar de la reciente ruda campaa
de la puna, y tomando a Calama por punto de partida, empez la exploracin del
ro Loa y sus mrgenes para trazarlo en todo su curso y terminar en l los ltimos
puntos del cnevas geodsico, con lo cual habramos dado trmino al levantamien-
to de la carta geogrca hasta el lmite que nos haba sido sealado por el norte.
Reconocidos los orgenes del ro San Salvador que desemboca al Loa en Cha-
cance, agregndole con sus amargas aguas mayor grado de impureza; jado el ce-
rro de Pan de Azcar, reconocida la pampa, estacionndonos en cerro Pedregoso y
prescindiendo de la regin del Toco ya conocida; explorando el interminable llano
de la Paciencia hasta el cerro Solitario y las alturas de Colupo y Colupito hasta
Cobija, y volviendo a recorrerlo por el sur a lo largo de la va frrea para rematar
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. IX. DE JULIO DE 1886 A 1888
en Guacate, las minas de Alcaparrosa y sierra Gorda, era todo lo que nos faltaba
por aquel lado para los nes del levantamiento geogrco.
A mediados de julio dejbamos el puerto de Antofagasta, quedndose el jefe
en Taltal para empezar nuevas excursiones hacia el norte de este departamento.
Las minas de oro del Guanaco estaban en toda su opulencia y su inters creca
a medida que se desarrollaba el campo de su explotacin, circunstancia que haca
presentir, aun a los menos optimistas y menos conados en la persistencia de los
criaderos de oro, que se tratara ahora de una excepcin a la regla general.
Jams se haba visto, en efecto, un conjunto de caracteres y de hechos positivos
ms prometedores de estabilidad y duracin como los que ofrecan las minas del
Guanaco al principio de su descubrimiento y aun hasta dos aos despus de prue-
ba y satisfactoria conrmacin de las primeras promesas.
Todo descubrimiento tiene su leyenda y la del Gua naco no carece de inters.
Era el ao 1884 cuando la comisin exploradora te na su campamento en el
desierto central y recorra la regin salitrera de Taltal hasta las minas de Cachinal.
El gua don Pablo Torres fue encargado de construir un lindero o serial en la
cumbre de un cerro aislado en media pampa al norte de la Aguada de Cachinal.
Al volver de su comisin y cumpliendo con la consigna acostumbrada de que-
brar rocas y traerme muestras de ellas, me dio cuenta de su viaje y deposit su car-
ga al costado de mi carpa agregando con desdeosa indiferencia: Vienen piedras
buenas para oro.
Hasta esa fecha los cateadores atacameos tenan profundo desdn por las
mi nas de oro: de ordinario mezquinas, inconstantes, precarias, jams hicieron la
for tuna de un minero y con seguridad casi siempre lo arruinaron, y con semejante
ex periencia, Pablo Torres no quera nada con ellas.
Por lo dems, entrada la noche, no tuve yo ocasin ni estaba presente don Lo-
renzo Sundt para examinar las piedras, segn era la diaria costumbre, y el ecno-
mo, por su cuenta y riesgo, ponindoles el nmero de orden, se haba apresurado
a encajonarlas.
Dos aos ms tarde la produccin de oro del Guana co era un gran acontecimien-
to; la Estrella de Ve nus guraba como la ms brillante de las minas por su riqueza,
y era ya historia corriente que su pozo de ordenanza coincida precisamente con
el crestn de veta de donde los emisarios de la comisin exploradora tomaron las
piedras para formar con ellas el lindero de triangulacin del territorio.
Cuando el inters y la curiosidad de constatar el hecho me indujeron a buscar,
en el laberinto de cajones que contenan las colecciones de nuestros estudios con
tanto sacricio formadas y tan desdeosamente tratadas el nmero de orden del
cajn correspondiente, trabajo cost dar con l en la peregrinacin de estos po-
bres bultos desde el uno hasta el otro de los depsitos scales de Santiago; pero al
n apareci el nmero 22, datado en el campamento de Pique Germania, bajo el
nm. 5: rocas, y minerales aurferos del lindero del Guanaco.
En efecto, algunos trozos de traquita y riolitas, rocas felspticas y cuarzos te-
idos de verde cobrizo y de ocre ferruginoso correspondan exactamente al carc-
ter del cerro en la Estrella de Venus; examinando un poco ms se reconoca en
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
ellas el sulfato de barita y el cuarzo blanco opaco que contiene oro nsimo in-
visible, y aplicando el lente de aumento se descubran en el acto constelaciones
hermossimas de estrellitas de oro sobre fondo de hermosa atacamita.
No fue el ojo escrutador de Pablo Torres lo que fall: Cada piedra tiene su
dueo, segn la mxima minera.
Llegado una hora antes al campamento, cuando de seguro, a la luz del da
nues tros lentes habran escudriado minuciosamente las piedras por l tradas co-
mo buenas para oro; o menos impaciente el ecnomo Smith para acondicionar-
las esa misma noche impidindonos la oportunidad de examinarlas a la maana
siguiente: y Pablo Torres habra sido el millonario del Guanaco!
El digno industrial y minero don Camilo Ocaa, dichoso dueo de la Estrella
de Venus, hizo pallaquear el famoso lindero extrayndole lo que contena de apro-
vechable, y reconstruyndolo en el acto sobre ms slida base qued para siempre
bautizado con el ttulo de: El lindero de la Comisin Exploradora.
Por lo dems, el Guanaco era conocido como asiento de minas de plata, y por
tal metal, que tambin exista, en efecto, en algunos lones, eran vendidos los mi-
ne rales de otras minas que daban puro oro, siendo causa del error la pequeez del
botoncillo metlico que resulta del ensaye en la copela y que no permita jar la
atencin en sus caractersticos reejos amarillos.
Al n, as, como tantas veces va el cntaro al agua, se rompi un da el misterio
de la plata amarilla del Guanaco por algn imprevisto accidente de ensayador y
result descubierta la gran riqueza.
Como resultado de las bonanzas del Guanaco, las exploraciones mineras se
extendan en contorno hasta largas distancias a la redonda, buscando la reproduc-
cin de los mismos panizos y caracteres, de todo lo cual fue necesario tomar nota
y era digno de ser constatado.
Se levant el plano del distrito mismo del Guanaco y Guanaquito y se siguie-
ron las excursiones mineras al norte, hasta Paposo, por la costa y por los diversos
grupos mineros de aquella importantsima regin.
Lo mucho que podra referirse de estos viajes de detalle, con sus accidentes y
per cances, sus panoramas, impresiones y realidades, puede ser fcilmente imagi-
na do y lo pasaremos por alto, dejando para otras pginas la cuenta de lo que co-
rresponde a los datos industriales, mineros y geolgicos.
Bstenos con dejar aqu constancia de que todo el resto del ao de 1887, des-
pus de haber destinado un mes en Santiago a los trabajos de ocina, fue ocupado
por el jefe en excursiones mineras y geolgicas, con la lentitud y escasez de recursos
acostumbrada, solo y sin auxiliar alguno para repartir las cargas del trabajo, pero
con perseverancia y resignacin para llegar hasta el n impuesto y aceptado.
La importancia del estudio hidrolgico del desierto, para el cual tan decientes
medios y tan escasos datos de observacin se ofrecen, hubo de llevarse todos los me-
ses restantes del verano hasta que, llegado el nuevo ao de 1888, fue necesario volver
al sur con motivo de nuevas atenciones por este lado.
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X
ENERO A DICIEMBRE DE 1888
Se refunde la Comisin Exploradora de Atacama en la Direccin General de Obras
Pblicas. Nuevas excursiones. Carrizal Alto. Excursin general. Desde Punta Tetas.
Planes y proyectos.
L
a Comisin Exploradora de Atacama haba dejado de existir el ao anterior,
re fundindose en la 4
a
seccin de Geodesia y Minas de la Direccin General
de Obras P blicas, mero cambio de forma que ninguna ventaja sino perjuicios pro-
dujo en la terminacin de los trabajos.
Se pretenda con esto dar alguna forma de organizacin a las disposiciones del
Cdigo de Minera, que eternamente manda y ordena la creacin de un cuerpo de
ingenieros de minas para el servicio del ramo, pero se quera ir con prudencia y
poco a poco en este terreno por temor al considerable gasto que vendra a agre-
gar se al que ya costaba el mantenimiento de las otras secciones propiamente lla-
ma das de Obras Pblicas y que se encargaban de las obras de la hidrulica, de los
ferrocarriles y de la arquitectura.
Se inclua con evidente buena voluntad, pero con mucha inconveniencia, una
seccin de Minas y Geografa como una promesa de proteccin y fomento a dos
ramos importantes del servicio pblico, pero bajo el mismo plan y los mismos pro-
cedimientos que la extinguida comisin exploradora haba seguido combinando
esos dos ramos en una misma aplicacin y hacindolos servirse mutuamente, con
economa y resultados prcticos; mas para llegar, si no a una obra perfecta en todo
el rigor de la exactitud, por lo menos a una perfeccin aceptable y conveniente en
lo bastante a los tiles nes de tales obras, no era bien consultada la disposicin
de reunirlas en una ocina de construcciones. Equiparar estas artes y sus objetos
materiales a estudios de observacin que slo se ventilan en el orden cientco, era
incurrir en el absurdo de poner la geologa, las minas y la geografa bajo la depen-
dencia y direccin de hidrulicos, mecnicos y arquitectos.
Se prometa, no obstante, acordar especiales facilidades y recursos de mayor
ecacia para la terminacin de los estudios del desierto en una forma ms regular
y constante, conforme a un plan establecido, extendindolas al norte para incluir a
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Tarapac y tambin al sur abrazando toda la regin minera de la repblica hasta los
connes de Coquimbo; lo que, sin duda alguna, se habra realizado as si no hubieran
intervenido las dicultades de organizacin material e instalacin de las dems oci-
nas de la Direccin General que se absorban todo el tiempo y todo el presupuesto.
As transcurri casi todo el ao de 1888, mientras se agujereaba y se remenda-
ban los altos del edicio del Congreso Nacional, donde se instalara la Direccin
General sin alcanzarse a disponer, en este reparto general de comodidades para
todo los dems, un local conveniente para la colocacin y estudio de los materiales
de la comisin exploradora, ya demasiado numerosos y variados para necesitar de
algn espacio para sus colecciones, de un laboratorio mineralgico, de ocina para
dibujo y escritorio, muebles, instrumentos, etctera.
No obstante, y mientras se esperaba, se pudo volver al terreno a terminar con
todo lo que faltaba de ms importante extendiendo los estudios por la costa ma-
rtima al sur de Caldera, a la travesa entre el ro de Copiap y Carrizal, que fue
recorrida en todos sentidos hasta la cordillera de los Sapos, Rosilla y cerro Blanco,
sirvindonos de inteligente auxiliar en estas nuevas campaas el distinguido inge-
niero gegrafo don Enrique Barraza.
Hasta entonces no haba habido ocasin de emprender una serie de observacio-
nes astronmicas de precisin para comprobar con procedimientos de rigor geod-
sico la situacin geogrca de nuestra principal base de triangulacin en Copiap
y en algunos otros puntos como en Caldera y Antofagasta. Gracias a la coopera-
cin del entonces director del Observatorio Astronmico don J.I. Vergara, a quien
siempre deb franco y decidido auxilio, esto pudo al n ser llevado a buen trmino.
Fue comisionado al efecto el distinguido astrnomo don Alberto Obrecht con
dos ayudantes, quienes instalaron su observatorio en un punto inmediato al extre-
mo oriental de la base principal, en Copiap, repitiendo despus anlogas opera-
ciones en Caldera y Antofagasta, consiguindose con esto comprobar la satisfacto-
ria exactitud de nuestros trabajos.
Los procedimientos y resultados de estas operaciones fueron dados a luz pos-
teriormente en la Revista de la Direccin General de Obras Pblicas junto con la expo-
sicin completa de todos los detalles y elementos de clculo de la triangulacin
general.
Mientras tanto, por orden superior se me haba ordenado extender los trabajos
ms al sur del lmite primitivamente sealado, incluyendo los departamentos de
Vallenar y Freirina hasta el ro del Huasco.
Pudo ser emprendida esta campaa y llevada a trmino, a lo menos en parte,
mediante los auxilios y benevolencia del seor don Aniceto Izaga, cuyos recursos
materiales para facilitarnos todo movimiento fueron puestos a nuestra disposicin,
y junto con ellos los mucho ms estimables y valiosos de la personal compaa del
mismo seor Izaga para ilustrarnos con su experiencia y cabal conocimiento de
los negocios y condiciones naturales de una regin que tantos bienes le debe y le
es tan perfectamente conocida.
Durante estas nuevas excursiones, adems del ya citado ingeniero Barraza, ha-
ba ingresado tambin a la 4 seccin de Obras Pblicas el ingeniero de minas don
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. X. ENERO A DICIEMBRE DE 1888
Alejandro Torres Pinto, cuya cooperacin, en la ocina o en campaa, fue siempre
inteligente y contrada.
De esta manera, bien acompaados, y encargndose siempre de su especial
atribucin en las operaciones de triangulacin el ingeniero 1 seor Muoz, aque-
lla campaa se llev a cabo con felicidad y sin ms contrariedad que la de haberla
suspendido, por falta de recursos, antes de su total terminacin y para recomen-
zarla ms tarde.
La historia de esta seccin del desierto atacameo es una de las ms instructivas
como ejemplo de la riqueza minera de nuestro suelo y de los esfuerzos del trabajo
y la inteligencia puestos al servicio del progreso y de las industrias de minera. La
decadencia general, que para tantos otros lugares de minas ha sido de abandono y
postracin, no ha sido sino de relativa intensidad en Carrizal, gracias a la previsora
inteligencia que all ha presidido en la administracin de los negocios industriales.
Carrizal Alto, como distrito productor de cobre, despus de haber sido una de
las grandes fuentes de la prosperidad de Chile, ha continuado hasta nuestros das
siendo centro de actividad minera y punto de partida para otras expediciones y
fo mento de la industria en todo el departamento, como en la Jarilla, Astillas, cerro
Blanco y otros puntos donde la rma de Gonzlez e Izaga, especialmente, ha lle-
vado la accin de sus capitales y de su inteligente iniciativa.
La aridez caracterstica del desierto ha sido atenuada en Carrizal por algunas
manifestaciones de humedad que desde las playas mismas del ocano ofrecen el
atractivo de sus verdes matices, en contraste con el fondo oscuro de un paisaje en
que rocas esquistosas de spera estructura y adusto aspecto se levantan sobre la
base de arenas y cascajo de la ms desolada apariencia.
En Canto del Agua estas humedades llegan a transmitir la ilusin de praderas
y vergeles que los moradores de las minas aprovechan para su solaz y recreo y la
industria para sus aplicaciones.
Hacia el interior corren tambin por el suelo de la pampa seca sbanas de agua
a poca profundidad y fciles de extraer a la supercie por medio de bombas que
no necesitan mayor fuerza motriz que la de los ordinarios motores de viento.
La riqueza mineral abraza todo el territorio que est cubierto de montaas:
hacia la costa, en las rocas diorticas y granticas, el cobre y el oro; en las calcreas,
la plata y el manganeso; en las porfdicas y andesticas, el plomo y el cobre argen-
tfero o aurfero.
El cobre, especialmente, es privilegio de aquella rica zona, producindose en
gran des sistemas de vetas reales: en estado de pureza dentro de los terrenos de
la costa co mo en Pajonales, Carrizal Alto, Astillas, y en estado complejo, hacia
la cordi llera, co mo en cerro Blanco, notndose la Jarilla por sus condensaciones
tambin puras co mo en la costa, con produccin de bronces morados y amarillos
en grandes cantida des.
A nes del mes de marzo haba sido ya recorrida toda la extensin de Va-
llenar y Frerina en lo principal de esos departamentos, reservndose para otra
opor tunidad y para cuando se pudiera disponer de nuevos recursos lo que haba
quedado sin explorar por el lado de la costa martima desde el puerto de Carrizal
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
hasta el del Huasco y algo de la regin de cordillera en los orgenes del ro de este
nom bre.
Quedaba al jefe la tarea de una inspeccin general de toda la extensin abraza-
da por las exploraciones tan frecuentemente interrumpidas durante los aos tras-
curridos desde 1883.
Unir los puntos dispersos, por trazos continuos, y ligar entre s los hechos que
se relacionan y clasican naturalmente por sus analogas, es operacin que se im-
pone como una condicin nal indispensable para deducir las leyes o principios
generales a que obedecen los hechos en la naturaleza.
Para un solo hombre era excesiva tarea que no poda ser sino lenta, careciendo
de elementos de viaje y medios cmodos, seguros y expeditos para lanzarse en los
ridos y desolados puntos del desierto que expresamente haban sido reservados
pa ra los ltimos das.
Apenas terminadas, a nes de marzo, las excursiones por el Huasco y estando
as en la extremidad austral del territorio explorado en diferentes pocas y por
diferentes puntos, segn las necesidades y exigencias de una situacin que siempre
fue precaria o incierta, hubo de ser iniciada el 1 de abril la excursin a lo largo del
desierto, siguiendo su eje longitudinal y sin interrupcin hasta llegar a las mrge-
nes del Loa.
Esta excursin servira tambin para describir el trazo continuo de la lnea cen-
tral del desierto y destruir o recticar las falsas ideas que acerca de sus condiciones
topogrcas abrigaban muchos hombres pblicos de Chile, que opusieron tenaz y
sitemtica resistencia, en nombre de supuestas dicultades y tremendos obstculos
imaginarios, a la idea de un ferrocarril a lo largo del desierto hasta Tarapac, obra
que sera salvadora de las industrias que ms han contribuido al progreso material
del pas, a la vez que protectora de su defensa e integridad.
Las huellas de mi vehculo parambulador han quedado marcadas, para tes ti-
mo nio material de la natural continuidad de un terreno sin obstculos ni insalva-
bles atajos, en toda la travesa del Huasco hasta Copiap; desde aqu hasta Tres
Pun tas, el Incay Pueblo Hundido; desde este punto hasta lugares por donde se po-
da salvar los profundos zanjones que cruzan a nivel la llanura en el Salado, Doa
Ins y Juncal y que un ferrocarril ahorrara en parte o cruzara con viaductos de
poca importancia; entrando desde aqu en una regin constantemente salitrera y
llana en todo el departamento de Taltal sin interrupcin por Aguas Blancas; desde
aqu sin tropiezo alguno a Cuevitas u otro punto de estacin del ferrocarril de An-
tofagasta a Bolivia; por Salinas y por las pampas que van de all al Loa, recorriendo
las planicies salitrosas de sus mrgenes hasta el Toco, y desde aqu a travs del ro
por cualquier parte hasta penetrar en Tarapac: todo llano o ligeramente ondula-
do, todo fcil o poco costoso y todo rico.
Total desarrollo de una va frrea, mil kilmetros; y costo de su construccin,
estimado a la gruesa ventura y por exceso, un milln de libras esterlinas.
Algunas extensiones de esta larga travesa del desierto atacameo ofrecen ac-
tualmente un aspecto de inutilidad y desolacin que puede cambiarse, con las fa-
cilidades del ferrocarril, en realidades de trabajo y actividad in dustrial.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. X. ENERO A DICIEMBRE DE 1888
Desde Taltal a Aguas Blancas, por ejemplo, la regin salitrera tiene apariencias
favorables a la existencia del nitrato de sodio en muchos puntos hasta hoy poco
explorados o completamente desconocidos.
Los caracteres geolgicos indicativos de la presencia de los metales, los pa-
nizos acariciados de los mineros y hasta la evidencia misma de algunos mine-
rales des cubiertos, parece que hubieran hecho vislumbrar a los pocos atrevidos
explora dores tiempos de prosperidad que no esperaban para ellos, a causa de la
lejana pro babilidad de ver habilitadas para el trabajo aquellas regiones; y como
si se con solaran siquiera de la idea de una tierra prometida para la generacin que
los suce diera en su posesin, apelaban a las tradiciones bblicas y designaban las
sierras de su prediccin con los nombres de Profeta, Milagro, Providencia, Pascua,
Palestina, Calvario, etctera.
Describir los panoramas de esta regin sera repetir lo que ya hemos tratado de
dar a conocer en pginas anteriores.
Los mismos efectos de la abudantsima luz del Sol como si polvo de oro otara
en la atmsfera multiplicando con sus destellos la esplndida iluminacin del ple-
no da; las mismas horas azules del mgico miraje que reproduce el cielo sobre la
tierra o la baa con reejos del ocano; los mismos juegos deliciosos de los colores
del iris en las claridades de la aurora y las semisombras del crepsculo; los mismos
misterios de la soledad y el silencio...
Seducidos por la atraccin irresistible de las cumbres, desde donde se divisan
los paisajes, se dibujan los panoramas, se descubre la estructura y se ven los mscu-
los y articulaciones de la costra terrestre, hemos de invitar todava una vez ms
al lector y al viajero a treparse con nosotros a otra altura desde donde podamos
tomar rumbos de orientacin y los puntos del horizonte que ms interesan por su
signicacin natural o sus realidades materiales.
Las primeras salitreras de Aguas Blancas que comienzan, como es caracters-
tico de las formaciones del caliche, recostndose contra la suave pendiente de la
base de los cerros, se encuentran hacia la extremidad sur, por donde est la Flo-
rencia, contorneando una cadena de colinas que van poco a poco elevndose hasta
enlazarse por la extremidad naciente del nudo del cerro de las Tetas.
Esta doble cumbre as llamada con razn porque desde largas distancias a la
redonda se divisa terminada en dos puntillas gemelas como ubres de ternera, sirve
de excelente punto de observacin para abrazar de una sola ojeada las lneas sa-
lientes y puntos culminantes que dibujan la orografa del desierto central.
Extensas llanuras de colores claros, salpicadas de manchas oscuras deprimidas
o protuberantes y como esparcidas al acaso, pero en realidad alineadas en la direc-
cin general de un meridiano conforme a la orientacin caracterstica de nuestros
sistemas de montaas, all entrecortadas y caprichosamente interrumpidas stas en
su curso, con profundas ensenadas, canales, golfos y estrechos, ofrecen en conjunto
el aspecto de un verdadero archipilago en tierra rme.
Pero el verdadero mar tambin se ve a lo lejos, en el horizonte brumoso contra
los negros contornos de Morro Moreno, y as ensanchado el campo de vista, el ob-
servador contempla de una sola ojeada una extensin que abraza fecunda regin
de recursos aprovechable al presente y que se disfrutar mejor en el porvenir.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
El cerro de Palestina, con sus minas de plomo y plata se destaca como una isla;
San Cristbal con sus lones de oro; el Centinela de Caracoles; Pascua por otro
lado, y las interminables minas de cobre de la sierra Vicua Mackenna, Reventn,
Paposo y el Cobre por el sur y oeste; y en medio de todo esto el campo calichoso
y los puquios de frescas y abundantes aguas.
El agua!: al amparo de cada gota se levanta algn establecimiento de la in-
dus tria en toda la extensin del desierto; en Cuevitas, un ingenio para benecio de
metales de oro; en Cachinal, una gran mquina de amalgamacin, en el Juncal, en
Pueblo Hundido, en el Inca, en Cachiyuyo, o Puquios, por todas partes, las ocinas
salitreras son otros tantos centros de actividad y produccin de riquezas cuya exis-
tencia es debida a slo una gota de agua que surge por s sola o arranca el hombre
con sus brazos.
Oh, los benecios que el agua puede producir en aquellos abandonados de-
siertos y los medios que pudieran conducir a su multiplicacin y aprovechamiento,
no han merecido ser objeto de la predileccin de nuestros gobiernos!
El segundo semestre de 1888 transcurra en Santiago esperando que llegara el
turno de las obras de carpintera a nuestra ocina en los altos del Congreso donde
ya estaban instaladas las dems, y por lo tanto, nada ms que en tarea de clculos,
dibujo y redaccin se poda avanzar, compartiendo todava estas atenciones con
otras que las especialidades y atribuciones de la seccin de Minas obligaban a ser-
vir y atender.
En tal situacin y con semejantes obligaciones, con una enorme acumulacin
de materiales que daran a la obra descriptiva un excesivo desarrollo y con las
ex pectativas de un trabajo que convena y se deseaba extender a toda la regin
mi nera de la repblica, la tarea de estos trabajos haba dejado de ser transitoria o
temporal para pasar a ser de estable y permanente labor.
Esto se habra continuado segn un plan de trazado provisorio de la carta geo-
grca en gran escala, de 1/250.000 o de 1/200.000, dividida en hojas que abra-
zaran un grado de latitud cada una y grabndolas en cobre para ir sucesivamente
corrigiendo y aumentando detalles en ellas, completndolas por partes y perfeccio-
nndolas hasta su denitiva terminacin.
El gurado de los contornos geolgicos y de las indicaciones mineras o distri-
bucin de los minerales se habra vericado poco a poco con la posible precisin
y a medida que el estudio y clasicacin de las colecciones de rocas y minerales
hubiera ido suministrando las indicaciones necesarias.
Conforme a este plan, comenzaban a dibujarse las grandes hojas del mapa pro-
visorio y se preparaba la redaccin denitiva de las diversas materias del estudio
que empezaba por la minera y la metalurgia, dejando la geologa y ramos anexos
para despus de la denitiva terminacin de los trabajos geogrcos.
En tal estado de proyectos y promesas, y cargando con todo ello como bagaje
de ilusiones, el autor pudo disponer de dos meses de licencia con permiso de ir a
Buenos Aires a arrancar de all sus races de algunos aos y volver a arraigarlas en
la grata tierra de su patria.
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XI
ENERO A DICIEMBRE DE 1889
Hidrologa. Cerro Blanco. El manganeso de Chile. El principio de algo.
D
ar de beber al sediento quiere decir, en nuestros das, la aspiracin a una
de las ms grandes obras de la higiene pblica y de los progresos que la
al ta civilizacin humana ha realizado en el presente siglo.
La caridad evanglica quedaba satisfecha en otros tiempos con slo la cister-
na y el cntaro de la samaritana; en los presentes, es el desage de los lagos y las
caeras de hierro lo que la caridad del capital nacional necesita poner al servicio
de los pueblos.
Las exigencias cada vez ms apremiantes de las industrias que se multiplican y
del sustento pblico que encarece hace que no haya lo bastante con los ros; toda
agua es poca, tomando en conjunto a todas las tierras habitables o de cual quiera
manera aprovechables, y hasta la que el suelo absorbe para humedecer sus propias
entraas la requiere tambin el hombre para las innitas necesidades de la vida
moderna.
La Hidrologa, y en general el estudio de los recursos de agua para la irriga-
cin, para las industrias mineras o para el mero sustento de los pobladores del de-
sierto que perecen de sed para suministrar al progreso de su patria los metales que
la enriquecen, fue siempre una preocupacin permanente del jefe de la Comisin
Exploradora; despus de no haber descuidado el tomar nota acerca de cuanto a se-
mejante materia se refera en los desiertos, crey de inters prestarle ms especial
atencin en lo que se relacionaba ms directamente con tan importante cuestin,
destinando al departamento de Copiap y su ro preferente atencin.
As, en diversas ocasiones del ao de 1889, sus excursiones abrazaban de prefe-
rencia las regiones montaosas donde se contienen las fuentes y por donde corren
los pequeos caudales que fertilizan el valle copiapino y alimentan las dispersas
aguadas de gran parte del desierto.
Descripcin hidrogrca, cuadros de observaciones meteorolgicas, estima-
cin de los canales, causas de agotamiento o desperdicio, medidas preventivas, etc.,
ten drn su necesario desarrollo en el lugar correspondiente de la presente obra.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
En tales diligencias, y combinndolas, naturalmente, con la preferente aten-
cin a las minas, pasbamos a principios del mes de febrero de aquel ao, desde
los profundos valles en que nace el ro Montosa, auente austral del ro Copiap, a
los de la quebrada de Yerbas Buenas, que corre entre los altos cerros de Potrerillos
y cerro Blanco, nombre tambin este ltimo del famoso distrito minero que tantas
for tunas ha dado al pas y tanto tiene an reservado en sus profundidades.
Un enjambre al parecer inextricable de montaas que se cruzan y atropellan,
sin orden ni concierto, es la impresin que primero deja en el espritu la vista de
aquella regin cordillerana; mirada desde su altura culminante en la cumbre del
cerro de la Plata, a ms de 3.000 metros sobre el nivel del mar.
Bien descifrada la orografa y averiguado el curso que siguen las lneas hidro-
grcas, la confusin se despeja bien pronto resolvindose en el cordn de monta-
as que cierra por el poniente el cajn o valle del ro de Montosa, que viene co-
rriendo de sur a norte en sentido diametralmente opuesto al de Jorquera, el cual, a
su turno, est cerrado hacia el mismo lado del poniente por la cordillera Darwin,
que ya hemos bosquejado; resultando de esto que el potente cordn de Potrerillos
a cerro Blanco y La Plata es prolongacin simtrica, al sur del ro Copiap, de la
cordillera Darwin, que corre al norte del mismo.
Ser de inters, por lo tanto, para orientacin de los que se den el gusto de ins-
truirse en estos detalles, subir a la cumbre del cerro de La Plata, donde encontrarn
el hito de triangulacin, y tomar los siguientes rumbos para mejor informacin:
Al Morro de Chaarcillo N 45 O
Al cerro Leones N 35 E
Al cerro Calquis N 28 E
Al cerro Potro (cumbre ms alta) S 60 E
Al cerro Antibillaco S 58 E
Al cerro Punta spera de la Rosilla S 20 O
Al cerro Punta culminante de Potrerillos S 50 O
Al cerro Peineta S 30 E
El viajero, si se ocupa de minas y geologa, encontrar gran inters en exa-
minar los grandes bancos de brechas y la formacin porfdico-arcillosa, as como
la estructura de los lones metlicos de la Mina Vieja, Coquimbana, que ofrecen
especial inters por los caracteres de su relleno y distribucin del mineral en ellos.
Volviendo a Carrizal Alto con motivo de haberse dispuesto a avanzar otro poco
en lo iniciado el ao anterior para extender los estudios hasta el valle del Huas co,
se present el caso de hacer una visita de inspeccin a las minas de manga neso que
el empeoso industrial seor Trippler haba conseguido llegar a trabajar en gran
es cala y con provechosos resultados.
El manganeso ocupa en Chile una zona de distribu cin que coincide con el
curso que sigue la formacin calcreo-jursica, siendo especialmente en la provin-
cia de Coquimbo donde corresponde a su mayor grado de condensacin y des-
arrollo.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. XI. ENERO A DICIEMBRE DE 1889
En Carrizal, los depsitos son irregulares, en gradas, nidos o huecos disemina-
dos, sin conexin aparente y con tendencia a ocupar siempre espacio entre los
es tratos calcreos de la formacin.
La fuerza de estos minerales, sin fsforo y con poca slice, haba llamado la
atencin de los fundidores de Estados Unidos y aun haba llegado a ser motivo de
preocupacin para el poderoso Mr. Carnegie, el dueo de las colosales fundiciones
de Pittsburg que tiene repartidos fuertes capitales en fomentar la explotacin del
man ganeso en Cuba, en Espaa y el Cucaso, y quien habra, de seguro, dedicado
especial inters a Chile si la falta de informaciones y el desconocimiento de nues tros
recursos minerales que se tiene en el extranjero no lo hubieran dejado a la luna de
Valencia respecto de las condiciones industriales que afectan a nuestros man ganesos.
Hemos de tener siempre razn de lamentar nuestra insuciencia o nuestra
es toica despreocupacin en creernos muy conocidos de todo el mundo, porque
desgraciadamente lo somos de Rothschild, de Armstrong y de Krupp.
En los tiempos de ilustracin que han llegado para la humanidad, los triunfos y
el xito son frutos de la ciencia y del estudio, y mientras permanezcamos nosotros
mismos en la ignorancia de lo que poseemos y mantengamos al resto del mundo
en la misma oscuridad, no nos tendr en cuenta el extranjero sino por nuestra
valenta que es un gran tesoro y por nuestros depsitos de salitre ingls que
ms bien no hubiramos tenido nunca.
No hemos dado a conocer nuestros recursos industriales en minera por medio
de estudios y publicaciones que las hagan conocer en forma didctica y descripti-
va, razonada e ilustrada en lo bastante para probar y convencer.
La idea general que de nuestra riqueza minera se tiene, por su antigua produc-
cin de cobre y plata, no es bas tante estmulo para que se venga a nuestra tierra
expresamente a averiguarlo, as como no es en lo bastante ilustrativa la nocin que
de ella da la literatura cientca que corre por el mundo:
... Chile es productor de metales.... En Chile se produce el hierro, la plata y el
cobre... Chile, en el desierto de Atacama, es una sola mina de cobre...!.
Entre ambos extremos, como se comprende, nada se dice ni nada se ensea.
No se costean universidades, ni se hacen especialidades en ciencias fsicas y
ma temticas en ellas, por gracia y favor del Estado, para guardarse la sabidura
obtenida sin retribuirla en benecio pblico con trabajos que nos acrediten como
hombres de estudio, con provecho propio y al mismo tiempo como cooperacin
de una nacin civilizada al adelanto universal.
Menos todava deberan costearse iniciativas de accin y dictarse solemnes
de cretos de estudio y trabajo para abandonarlos, enseguida, a las veleidades de la
in diferencia, de la ignorancia y de vulgaridades que a la sombra de manejos admi-
nis trativos irresponsables impidan, estorben y maten lo poco que haya podido
ha cerse de provecho.
Vienen estas consideraciones a propsito del caso elocuente y prctico sobre el
manganeso de Chile a que acabamos de hacer referencia, a saber: que la Carnegie
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Steel Company, de Pittsburg, en su afn de mandar emisarios por todo el mundo en
busca de manganeso, guindose por informaciones y datos de la publicidad de todo
el mundo, no los mand a Chile por falta de tales datos e informaciones.
Llevados los trabajos de este ao hasta agotar los escasos medios disponibles
y terminadas otras exploraciones de detalle en diferentes otros puntos del desierto
todava ignorados, a causa de la inaccesible situacin de algunos de ellos, estaban
ya listos para su publicidad, en gran parte, especialmente en los ramos relativos al
levantamiento de la carta geogrca, a la hidrologa, a la metalurgia y a las minas.
La base casi fundamental de todo el trabajo, el del mapa minero-geolgico, de-
penda, como desde aos atrs haba estado reclamndolo el jefe y ha sido consta-
tado en diversas pginas del presente libro, de la terminacin del estudio geolgico,
ordenando las colecciones de rocas y minerales y sometindolas al necesario estu-
dio; labor larga y paciente, pero digna de cuanto trabajo hubiera sido necesario por
cuanto de ella habra resultado el conocimiento exacto y el de la composicin geo-
lgica y distribucin mineralgica de una vasta regin de Chile, precisamente la que
ms importa ser descrita y conocida en tales ramos.
Mas, hasta mediados del citado ao de 1889, no era todava grata la situacin
para tales obras, y nuestro ingreso a la Direccin General de Obras Pblicas, lejos
de servirnos de alivio y ayudarnos, nos pesaba siempre con todos los inconvenien-
tes de su estado de organizacin e instalacin material.
Mejor esta situacin con el nombramiento del distinguido ingeniero don Justi-
niano Sotomayor como di rector general, a lo menos en cuanto al inters especial y
buena acogida que tales trabajos podan merecerle, tratndose de la seccin a cuyas
atribuciones perteneca profesionalmente y que posea con las ventajas de larga y
laboriosa experiencia sobre base de slida ilustracin y estudiosa perseverancia.
Se pudo, entonces, contar con algunos elementos, comenzando por papel y
ti pos de imprenta, para empezar a dar a luz algunos materiales bajo la forma de
una publicacin mensual que llevara el ttulo de Revista de la Direccin General de
Obras Pblicas, rgano destinado a dar cuenta razonada de los proyectos, estudios e
intereses afectos a las diversas secciones de la Direccin.
Grata y satisfactoria ocasin fue aqulla en que, al n y al cabo, y, aunque en
forma inadecuada e incompleta, permita a lo menos al autor comenzar la publica-
cin de sus obras y corresponder con ellas a los nes de la misin que le haba sido
conada.
Mas, estaba fatalmente dispuesto que no sera sino pasajera esta satisfaccin.
Se present cierto da a nuestra ocina un empleado del Ministerio de Obras
Pblicas.
Seor: de dnde se deducen los fondos con que se publica la Revista de la
Direccin de Obras Pblicas?.
Si le importa a Ud. eso, vaya a averiguarlo de quien corresponda, yo no soy ms
que redactor.
Desde el siguiente da, los fondos emigraron a mejores tierras.
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XII
DE ENERO A DICIEMBRE DE 1890
Revista de la Direccin General de Obras Pblicas. Viajes de instruccin de los estu dian-
tes de Matemticas de la Universidad. Estado de los trabajos a n del ao.
E
n enero de 1890 apareci la primera entrega de la referida Revista en 110 p-
gi nas en octavo mayor y 23 cuadros numricos, conteniendo el texto la des-
crip cin de todos los procedimientos geogrcos usados en el levantamiento del
mapa, los tipos de clculo, etc., y exhibiendo los cuadros los elementos de 473
tringulos principales, con todos sus lados y ngulos, que formaban el cnevas del
territorio explorado; con los resultados del clculo en coordenadas rectilneas re-
la cionadas con el origen en el extremo de la base a inmediaciones de la estacin
del ferrocarril de Copiap; las longitudes orientales y occidentales con relacin
al meridiano del mismo punto, y las coordenadas geogrcas de los 473 vrtices
de tringulos, rerindose las longitudes al meridiano de Greenwich y tambin al de
nues tro improvisado observatorio astronmico de Copiap.
Con esto, quedaban desde entonces entregados al pblico los elementos fun-
damentales de la construccin del mapa, los que de mucha utilidad podan ser por
lo pronto, y lo fueron mientras sala a luz la hoja dibujada con todos sus detalles
e indicaciones, la misma que habra sido entregada a la circulacin entonces si se
hubiera contado con los medios indispensables.
En febrero y marzo salieron a luz las tres entregas correspondientes que con-
tenan la descripcin hidrolgica del desierto, suspendindose enseguida la publi-
cacin de otros por falta de fondos en la secretara de la direccin o porque fueron
dispuestos, por orden superior, para otra cosa, como queda ya explicado.
En estas circunstancias se me comision para conducir a los estudiantes del
cur so de ingenieros de minas de la universidad en viajes de instruccin prctica
por el norte de la repblica.
Eran cinco estos viajeros estudiosos: Guillermo Fritis M., Julio Lazo J., Jorge
Porter, Guillermo Yunge y A. Martnez, todos ellos inteligentes, entusiastas y de-
seo sos de arrostrar y conocer las fatigas y privaciones del desierto, a n de adquirir
la experiencia de cmo se trabaja y se sufre para arrancar al suelo las riquezas que
forman la fortuna pblica y dan lustre y podero a la patria.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Nos acompaaba tambin Enrique Barraza, encargndose de agregar nuevos
datos y detalles geogrcos para el mapa de la antigua comisin exploradora.
El programa de viajes y estudios abrazaba un plan de campaa bastante exten-
so y materias de exclusiva aplicacin a la profesin del ingeniero de minas.
Se recorrera el desierto al sur de Antofagasta hasta San Cristbal, Lomas Ba-
yas y la Palestina, en cuyas travesas los animosos jvenes soportaron las privacio-
nes y accidentes de semejantes viajes con resignacin y siempre en excelente esta-
do de vigor y espritu.
Otra excursin por el arenoso desierto de Mejillones, Naguayn y cerro Gordo
se hizo en las condiciones del explorador que todo lo arriesga y a todo se ex pone
para alcanzar sus nes de progreso y sacricio por la humanidad y la cien cia.
En cambio y recompensa, el plan de campaa abrazaba tambin gratsimas
expectativas para los expedicionarios, ofrecindoles los medios de trasladarse a
lar gas distancias en condiciones excepcionales de amenidad, como las que nos
fue ron ofrecidas para llegar hasta Huanchaca de Bolivia, en rpido tren expreso,
y gracias a la benevolencia de los seores David Sims y Enrique Villegas, por en-
tonces administrador del ferrocarril de Antofagasta el primero e intendente de la
provincia el segundo.
El inters y utilidad de estos viajes de instruccin, para los estudiantes de inge-
niera, nos induce a recordar algunos de sus detalles que constan de las siguientes
notas; siendo tambin razn para ello la circunstancia de que tales viajes importa-
ban nuevas indagaciones y nuevos datos y materiales para los trabajos del desierto.
Antofagasta, febrero 22 de 1890
Seor Ministro:
Desde el da 7 del presente, fecha en que sal de Valparaso en compaa de los
j venes estudiantes de la universidad, hasta el da de hoy, el programa de trabajos
y estudios ha sido cumplido sin entorpecimiento alguno.
En la creencia de que la forma de diario usado en viajes para llevar la relacin
exacta de los hechos informar mejor a U.S., a la vez que servir ms fcilmente
para constatar el trabajo realizado por los jvenes, as como para responder a otros
diversos nes, me permito usarla precedindola de una breve observacin.
Al aceptar la grata misin de instruir a estos aventajados estudiantes en el
conocimiento prctico de las aplicaciones que los estudios a que se contraen reciben
en el ejercicio de las industrias mineras en nuestro pas, no poda imponerme, como
tuve el honor de exponerlo verbalmente a U.S., un itinerario de viajes adaptado a
un plan metdico de estudios prcticos.
Mi nico plan estaba forzosamente trazado por la obligacin de cumplir con
las incumbencias del puesto que me est conado y la conveniencia de acumular
nuevos y ms numerosos datos acerca de la naturaleza y condiciones industriales
de este desamparado desierto, llenando as con la actividad de los trabajos prcticos
en el terreno, el vaco que me rodea en la ocina pblica donde la acumulacin de
tantos materiales de estudio contrasta en desalentadora proporcin con los medios
e llevarlo a cabo y los recursos para darlo a luz.
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 194 26-09-12 13:20
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. XII. DE ENERO A DICIEMBRE DE 1890
Sin embargo, seor ministro, la lnea de movimiento que me obliga a seguir
en desordenadas direcciones, buscando puntos oscuros donde queda algo por acla-
rar o hacia donde la incesante actividad minera ofrece siempre algo nuevo o algo
digno de ser observado, no perjudica a los nes de la instruccin prctica que se
busca para los jvenes aspirantes al ttulo de ingenieros gegrafos o de minas que
U.S. se ha servido conar a mi experiencia.
Quiz al contrario, un plan especialmente dispuesto habra andado ms en
rela cin con las comodidades que con las fatigas que impone la observacin de la
naturaleza en su seno mismo y el estudio de las producciones del suelo donde ms
convenga ir a buscarlas.
Con estos nes, los estudiantes tendrn los mismos de lo que contiene y de
lo que importara para la riqueza pblica esta vasta y desolada regin del pas, si
siquiera en parte fuera realizado el programa de estudios y construccin de obras
p blicas que el Supremo Gobierno de la nacin ha propuesto a la aprobacin del
Poder Legislativo.
La riqueza mineral del suelo de este rido desierto ser materia de fecun da
meditacin para los jvenes estudiantes, y el conocimiento personal de las cir-
cunstancias industriales que la rodean los preparar para aprender a juzgar, con el
conocimiento que infunde la propia observacin y el razonado cri terio, acerca de
los hechos en la naturaleza, interpretndolos con inteligente cir cunspeccin y apre-
cindolos en lo que valen y signican como promesas de fortuna y pros peridad
para su patria, sobre todo tratndose de esta olvidada seccin de la re pblica.
La adquisicin de los ferrocarriles por el Estado encuentra resistencia de Co -
quimbo al norte; su construccin se considerara ms absurda an, y hasta la simple
operacin de estudiar una va longitudinal levant protestas en el Senado nacional
y se declam contra ella en el grado en que se lamentan las calamidades pblicas.
Yo espero que estos nios, haciendo la aplicacin de sus estudios a la natu-
raleza de los territorios que van a recorrer, sabrn refutar victoriosamente tan
irre exivas impresiones y fundarn sobre la base de sus propias observaciones la
opi nin favorable que todos los que conocen este desierto abrigan respecto de su
porvenir y de su decisiva inuencia en la prosperidad de Chile en lo futuro, as
como lo ha sido en el pasado.
Entro a exponer ahora, seor ministro, el itinerario de los estudiantes.
Febrero 8 a 11
Abordo del vapor Aconcagua.
La complacencia del capitn del buque nos permite seguir el curso de la na-
ve gacin a la vista de las cartas marinas, observando la topografa de las costas y
dibujando su aspecto panormico.
Se lleva nota de la marcha de los instrumentos y se hacen obser vaciones de
com probacin en los puertos de arribada.
Febrero 12
Desembarcados temprano en Antofagasta, hay tiempo para ocupar la tarde en
ve ri car la declinacin magntica en los instrumentos de brjula, haciendo obser-
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
va ciones en las seales astronmicas construidas por el director y ayudantes del
ob servatorio nacional.
Febrero 13
Se ocupa parte del da en la visita del establecimiento salitrero de la Compaa de
Salitres, mediante la bondadosa deferencia de su gerente, seor Carvallo.
La circunstancia de que los aparatos estn sin movimiento y en estado de lim-
pieza y reparacin permite observar los detalles de su construccin y ofrece ms
fa vorable ocasin para el estudio.
Los estudiantes constatan en sus carteras las informaciones suministradas.
El resto del da se ocupa en ordenar y sacar en limpio los apuntes.
Febrero 14
Vuelta a la Compaa de Salitres a inspeccionar especialmente los motores a va-
por, las bombas y dems mquinas.
En la tarde se toman ngulos desde la plataforma del faro para explicar a los
alumnos la manera cmo ha sido geodsicamente determinada la posicin geo gr-
ca de Antofagasta por la Comisin Exploradora.
Febrero 15
Viaje de inspeccin a los trabajos del gran establecimiento de la Compaa de
Guanchaca en Playa Blanca.
Se estudia la geologa del terreno y se coleccionan rocas.
Febrero 16
A las tres de la madrugada se emprende viaje a caballo en direccin al mineral de
cerro Gordo.
Se traza a brjula y se mide por el tiempo y con troquemetro todo el itinerario
del camino; se examina la composicin del te rreno y se llega al punto de destino a
las cuatro de la tarde.
Hay tiempo para medir una pequea base y preparar los trabajos para el da
siguiente.
Febrero 17
Se ocupa todo el da en operaciones topogrcas y mineras, levantndose el plano
de la seccin principal del cerro.
Febrero 18
A las cuatro de la madrugada se contina viaje a las minas de Naguayn; se hace
una breve inspeccin de stas y a las tres de la tarde se contina viaje al puerto de
Mejillones a donde se llega, los unos en pos de los otros hasta las nueve de la noche.
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Desierto y cordilleras de Atacama.indb 197 26-09-12 13:20
Oasis de Niebla Patache. Tarapac. Pablo Osses, archivo particular.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. XII. DE ENERO A DICIEMBRE DE 1890
Febrero 19
Se estudian los caracteres geolgicos de las playas de tan esplndida baha y la
tarde se destina a la visita del Morro y las guaneras.
Esta clase de extraas formaciones llama extraordinariamente la atencin de
los practicantes y coleccionan interesantes muestras para estudio.
A las nueve de la noche llegbamos de vuelta al puerto y se resolvi continuar
el viaje inmediatamente en razn de haberse agotado el agua para los animales.
Al efecto, dos horas despus, a las once, se emprendi viaje de trasnochada.
Febrero 20
Al aclarar el da se comienza a trazar el itinerario del camino y a las tres de la tarde
estbamos de regreso en Antofagasta.
Febrero 21
Se ocupan los jvenes en redactar sus apuntes de cartera y calcular los datos del
plano de cerro Gordo.
Febrero 22
Hoy continan los trabajos de ocina.
Febrero 23
Da domingo
En las atenciones y servicios recibidos, nuestra primera gratitud es hacia el
in tendente, seor don Enrique Villegas.
En la direccin del ferrocarril el gerente, seor Sim, y el ingeniero seor Mar t-
nez Glvez, nos prestan, en sus respectivas atribuciones, las ms oportunas aten cio nes.
Al seor Eleazar Miranda, en la expedicin a cerro Gordo y a don Emilio
Ne ves en Mejillones, debemos asimismo toda clase de auxilios y facilidades.
Y en cuanto a los jvenes estudiantes, seor ministro, guardan disciplina en
las horas del deber y observan en todos los casos irreprochable conducta.
Dios guarde a U.S.
FRANCISCO J. SAN ROMN
A bordo del Laja, 28 de marzo de 1890
Seor Ministro:
Me es grato dirigirme por segunda vez a U.S. con motivo del viaje de instruc-
cin que los jvenes estudiantes de la universidad emprenden en mi compaa a lo
largo y a travs de estos desiertos.
Numerosas ocasiones de observacin y estudios prcticos se han presentado a
estos aspirantes a ingenieros durante el mes trascurrido desde mi ltima nota a U.S.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
La vista de montaas impregnada de valiosos o de tiles metales, donde el de-
sierto se ostenta en toda su aridez, haciendo penossima la implantacin de trabajos
ordenados o imposible e intil toda tentativa de especulacin industrial en ellas, ha
cho cado tanto al criterio de su naciente experiencia como extraeza y desaliento ha
despertado en sus generosas ideas de progreso y legtimas esperanzas de prosperidad
en el porvenir de la profesin a que aspiran, la consideracin de las razones de tanta
negligencia y tanto abandono.
Porque no es, seor ministro, una negacin en absoluto de todo recurso para el
sostenimiento de la vida y del trabajo la impresin que deja el desierto de Atacama
en los que lo conocen y estudian; no es tampoco esa desoladora apariencia de
condenacin a una perpetua esterilidad lo que ha privado la historia de la reciente
actividad industrial que tanta fortuna y tanta prosperidad han valido para la nacin
entera.
El agua, subterrnea en la regin central, ha surgido casi donde quiera que se
le ha buscado; y en forma de vertientes o de arroyos que corren perennes, la ofre-
cen las faldas o mesetas de las cordilleras por doquiera.
Por qu hay entonces tantos trabajos industriales en abandono, y por qu no
se exploran las regiones vrgenes an de cateo minero?, preguntan los estudiantes.
El esfuerzo privado ha llegado hasta donde la abnegacin y los recursos pecuniarios
han podido sostenerlo; pero los medios poderosos del Estado, que podran realizar
con tan fecundo xito la dotacin de aguas del desierto, no han venido jams en
su auxilio.
Y el Estado, sin embargo, que dota de aguas a los pueblos ribereos de nues-
tros grandes ros, no ha credo an de su deber auxiliar con una gota a los que
pe recen de sed en los desiertos.
Han visto los estudiantes, seor ministro, lugares de minas donde un balde de
agua cuesta un peso, y donde, sin embargo, la perforacin del terreno la dara gratis
a moradores y viajeros.
Han visto minas en explotacin y establecimientos metalrgicos en actividad
donde una tonelada de carbn cuesta sesenta pesos.
Han visto las dicultades innitas y los sacricios de fuerza y constancia con
que aqu se procura mantener el desarrollo de la produccin minera, y han podido al
mis mo tiempo juzgar de cunta ecacia sera la accin de los recursos del Estado para
de tener la decadencia y contener el despueble alarmante que sufren los lugares mine-
ros.
Han comparado as, los jvenes alumnos, la extensin de los re cursos na tu ra-
les que el desierto encierra con las circunstancias industriales que los rodean y los
medios que proveeran a su desarrollo; y si no el desaliento, es a lo menos alguna
impresin de desconanza en el porvenir lo que invade sus espritus ante la idea
de que los poderes pblicos de la nacin continuarn todava por mucho tiempo
despreocupados en todo cuanto concierne a los grandes intereses de las industrias
mineras.
Porque han tenido ya ocasin de saber que no consiste la principal riqueza
en los casos aislados y remotos de los grandes hallazgos en que el oro y la plata se
brin dan sin trabajo y sin condiciones, como el tesoro oculto que el acaso descubre,
sino en el ln metalfero de materias tiles que el capital, el arte y el fomento p-
blico hacen provechoso y fructfero.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. XII. DE ENERO A DICIEMBRE DE 1890
Aqullas son las raras y casuales excepciones; stos, son la regla general, la
extensin y la prodigalidad por doquiera en los desiertos de Atacama y Tarapac.
En el diario que a continuacin transcribo, encontrar quiz el seor ministro
la ocasin de juzgar que en el breve espacio de un mes puedan haber visto los estu-
diantes algo nuevo para ellos, y odo en la sociedad de los hombres de ex periencia
con quienes procuro siempre ponerlos en ltimo contacto, lo bastante para fundar
sus propias apreciaciones.
Febrero 26
Salida de Antofagasta por ferrocarril hasta la estacin Cuevitas para continuar
desde aqu hacia las minas de Lomas Bayas y San Cristbal.
Por la dicultad de conseguir cmodos medios de viajar en aquellos parajes se
hace el viaje en carreta y durante toda la noche.
Febrero 27
Se pasa la mayor parte del da en viaje.
Febrero 28
Divido a los alumnos en dos grupos por no aglomerar demasiadas personas en las
pequeas faenas de las minas de San Cristbal.
En este distrito de minas de oro, en actual prosperidad y estado de bonanza,
ocu po a los alumnos Martnez y Fritis en el levantamiento del plano interior de la mi-
na Bolaco por medio de la brjula de suspensin, adems de otros trabajos exte rio res.
Se informan de las condiciones econmicas del trabajo de minas en la loca-
li dad, siendo el precio del agua variable entre 80 a 120 centavos la medida de un
barril de arroba.
Hay probabilidad de que un pozo profundo en las inmediaciones del cerro
dara agua potable favoreciendo el desarrollo de numerosos trabajos mineros.
Marzo 1 a 5
Dejo a los alumnos ocupados entre San Cristbal y el mineral de cobre de Lomas
Bayas mientras me interno al desierto en compaa del ingeniero Barraza a vericar
trabajos geogrcos y visita al cerro de Palestina y otros.
Marzo 6
Los estudiantes han vericado todos sus trabajos durante los das de mi au sencia y han
sido esmeradamente atendidos en la mina San Jorge, de los seores Barnett Hnos.
Marzo 7
Se emprende de trasnochada el viaje de vuelta a Cuevitas, en carreta; seguimos por
ferrocarril a la estacin de sierra Gorda y en la tarde se emprende otra vez viaje de
trasnochada en carreta a Caracoles.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Marzo 8
Llegados por la maana, se distribuyen los jvenes entre las minas Deseada y Ca la mea.
Se inspeccionan las mquinas de ambas minas y se ocupan todo el da en ob-
ser vaciones exteriores.
Marzo 9
Se ocupa todo el da en excursin geolgica a las canteras de mrmol alabastrino y
alrededores de todo el cerro de Caracoles.
Marzo 10
Visita interior a la mina Resurreccin y levantamiento del plano de sus labores
principales, en cuyo importante trabajo se ocupan todos los alumnos usando en las
operaciones el teodolito de Breithanpt.
Marzo 11
Mediante la benevolencia del seor administrador de la Calamea, don H. Poblete, los
es tudiantes tienen la feliz ocasin de ejercitarse en operaciones fotogrcas de cam paa
y obtener por el mismo procedimiento vista de las mquinas y faenas de las minas.
Todos los das se ocupan en este til ejercicio las horas de descanso.
La fotografa instantnea ha llegado a ser un auxiliar de preciosas aplicaciones
para el ingeniero.
Marzo 12 a 13
Viaje a la Isla, al Centinela y regiones inmediatas, alcanzando el ingeniero Barraza
hasta el Quinto Caracoles.
Marzo 14 a 18
Me ausento de Caracoles dejando a los jvenes bajo la inteligente y bondadosa
di reccin del ingeniero don Jos F. Corts, con quien completan el programa de
vi sita interior a las minas ms importantes del distrito.
Nuestra permanencia en Caracoles ha sido tan fecunda en prctica ense an za
como grata y agradable por las atenciones recibidas de las personas ya nom bra-
das, as como tambin del digno subdelegado don A. Silva Whitaker, quien par ti-
cularmente nos ha favorecido con los ms oportunos servicios.
Sera nombrar a todo un pueblo si insertara los nombres de cuantas personas
han empeado mi gratitud y la de mis jvenes acompaantes durante nuestra re-
sidencia en Caracoles.
Marzo 19
Embarque en el vapor Mendoza con destino a Iquique.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. XII. DE ENERO A DICIEMBRE DE 1890
Marzo 20
El desembarcadero en el opulento puerto por donde el erario pblico recibe la mi-
tad de sus rentas nos produce extraa impresin y arranca oportunas ocurrencias
a los jvenes viajeros.
Al saltar en tierra el terreno que pisamos oscila y se agita como la embarcacin
que acabbamos de dejar en las espumosas olas, ms expuestos ahora que entonces
a un desastroso naufragio.
El nico muelle de Iquique es ya presa segura del mar: su adherencia al con-
ti nente est pendiente de un hilo.
En el mismo da el intendente de la provincia seor Blest Gana y el delegado
de las salitreras seor Salinas nos facilitan en breves momentos los medios de em-
pren der marcha al interior.
Provisto de amables recomendaciones del seor don E.H. Roman para ser
re cibidos en las minas del seor don Juan Mackenna, en Huantajaya, pudimos par-
tir a ese destino en la madrugada del siguiente da.
Marzo 21
El antiguo y opulento cerro despierta vivo inters en los estudiantes por la novedad
de sus minerales y sus analogas con otras formaciones mineras que acababan de
conocer.
El ejercicio en los mtodos de observacin los va familiarizando con el co-
nocimiento de las rocas y los variados caracteres de las vetas.
Ya no necesito recomendarles el uso del martillo de gelogo: este elemental
instrumento es ahora el compaero inseparable en sus excursiones de estudio.
El seor Daz Gana nos permite visitar interiormente la mina Margarita.
Marzo 22
Se destina la maana a la mina Mara, y en la tarde el seor Amor se sirve acompa-
ar a los practicantes en la visita interior de la importante y rica mina Descubrido-
ra.
Marzo 23
Da domingo, descanso en Iquique.
Marzo 24
En viaje a las salitreras.
Instalados en la amena residencia de la ocina Primitiva, los empleados su pe-
rio res nos acompaan en la inspeccin de las diversas operaciones y los estudiantes
aumentan con nuevos datos los conocimientos ya anteriormente adquiridos en el
tratamiento de los caliches y todas sus operaciones anexas.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Marzo 25
Se ocupa todo el da en la inspeccin de las calicheras llegando hasta las ocinas
del Abra y Puntunchara, donde el inteligente ingeniero seor Pattinson nos acom-
paa hasta las minas y gruta natural que los jvenes examinan con el mayor inte-
rs.
Marzo 26
Trascurre todo el da en el viaje de vuelta a Iquique, debiendo siempre al seor
Luis B. Beausire toda clase de atenciones y factibilidades.
Marzo 27
Embarque a bordo del vapor Laja con destino a Antofagasta.
Siguiendo el mtodo de observacin a que procuro habituar a los jvenes
prac ticantes, van haciendo sucesivamente el acopio de sus materias de estudio
colec cionando rocas y minerales de todos los parajes que visitan y constatando en
sus carteras los datos que han de servirles para la exposicin escrita a que los obliga
el programa universitario.
Hay una deciencia sensible en la falta de hbito para servirse del dibujo
co mo medio de reproducir aquellas impresiones que slo mediante los medios
gr cos es posible conservar y apreciar con delidad.
En la observacin de los cuadros de la naturaleza, en los detalles geolgicos y
topogrcos del terreno, as como en la inspeccin de las mquinas y aparatos de
las artes e industrias, el uso del dibujo es tan indispensable o ms necesario aun que
la escritura misma.
Me permitira llamar con la ms viva instancia la atencin de U. S. hacia la
conveniencia de generalizar el uso del dibujo en todas partes donde se estudia,
desde la escuela hasta la universidad.
Es inadmisible que un ingeniero sea incapaz de reproducir los objetos por
me dio del lpiz, corrientemente manejado, a grandes rasgos pero con maestra.
Pero es mucho ms inadmisible an que el dibujo, en vez de ser enseado al mis-
mo tiempo o mejor antes aun que la caligrafa, sea al contrario, en nuestros cole gios,
considerado como ramo de adorno y objeto de lujo o pasatiempo que se pa ga extra.
La mejor descripcin literaria deja dudas y vacos donde unas cuantas lneas,
re produciendo el mudo lenguaje de la naturaleza, exponen a la simple vista la rea-
lidad del objeto.
Estoy constatando diariamente las dicultades con que tropiezan estos jve-
nes a cada paso por su falta de hbito en el uso del lpiz y ojal que U. S., si con-
si dera atendibles las razones que dejo expuestas, pudiera prestar a la juventud el
va liossimo servicio de imponerles la obligacin del dibujo correcto que ensea a
conocer y a copiar la naturaleza, as como a imaginar y a crear las obras del arte.
Saluda al seor Ministro.
FRANCISCO J. SAN ROMN
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. XII. DE ENERO A DICIEMBRE DE 1890
Santiago, mayo 10 de 1890
Seor decano:
En dos ocasiones anteriores, con fecha 22 de febrero, en Antofagasta, la pri-
mera, y a bordo del vapor Laja, volviendo de Iquique a Antofagasta, la segunda,
me he dirigido, en ausencia del seor decano, al seor ministro de Instruccin
Pblica con motivo del viaje que los jvenes estudiantes de la universidad han
he cho en mi compaa siguindome constantemente en el itinerario de mis excur-
siones por el norte de la Repblica.
Volviendo ahora ante la autoridad correspondiente a quien debo mis infor-
ma ciones, ruego al seor decano se sirva acoger las referidas notas, publicadas
am bas en el Diario Ocial, y aceptarlas, para sus efectos, en el mismo carcter de la
presente que tengo el honor de dirigir directamente al seor decano.
Coincidiendo con los das de feriado de la Semana Santa que empezaba en
los momentos de nuestra vuelta de Tarapac a Antofagasta, la feliz oportunidad
de poder conducir a los practicantes en pocas horas y sin gravamen alguno hasta
las minas de Pulacayo y establecimiento metalrgico de Huanchaca, no vacil en
acep tar la oportuna ocasin que me ofreca el bondadoso favor del seor don
David Sims, administrador del ferrocarril de Antofagasta a Bolivia y la cooperacin
tan tas veces til y servicial del seor intendente de aquella provincia, don Enrique
Villegas.
Una vez en aquel centro de tan considerables trabajos y fecunda actividad
in dustrial, su digno gerente, el seor don Guillermo Leiton, puso a mi disposicin
todos los medios y facilidades conducentes a hacer provechoso y fructfero el viaje
que nos llevaba hasta aquellas altas y apartadas regiones.
En el curso del diario de que doy cuenta a U.S. para que conste la distribucin
y uso del tiempo as como el trabajo til realizado por los alumnos, expondr a
U.S. los detalles importantes del viaje, pero same permitido antes repetir aqu el
pblico testimonio de gratitud debido a personas que tan en alto grado estiman y
acogen los propsitos del supremo gobierno y Universidad de Chile en favor de
nue stra estudiosa juventud, contribuyendo a ello con su ilustrada cooperacin y sus
recursos.
Igual manifestacin debo hacer, por su cariosa hospitalidad e instructiva en-
se an za, hacia el seor don Luis Darapsky, el distinguido profesor que hoy dirige
impor tantes operaciones industriales en Taltal, y hacia nuestros jvenes ingenieros
don Pedro L. Escribar y don Enrique Cavada, quienes en Tierra Amarilla, activo
ce ntro de fundiciones metalrgicas, y en Bordos, mina de plata montada a la altura
de los adelantos modernos, han favorecido a los estudiantes con el concurso de su
expe riencia profesional a la vez que con sus personales atenciones.
El resultado de tres meses de instruccin prctica ha de inuir indudablemente
con cierta ecacia en preparar el criterio industrial y despertar en la joven inteli-
gen cia de los estudiantes las ideas de aplicacin de los estudios tericos al ejercicio
de las operaciones que en la vida profesional del ingeniero constituyen su ms ac-
tiva labor y fecunda consagracin.
Infundirles el inters por los estudios geogrcos del territorio en que se ex-
tien de el campo de sus aplicaciones; habituarlos a la atenta observacin de los ca-
rac teres geolgicos para el cateo razonado del terreno; recomendarles la prctica
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
constante y metdica en el examen de los criaderos minerales; inducirlos a indagar,
en materia de datos econmicos, todo cuanto puede contribuir al conocimiento
industrial y prctico de los procedimientos en uso, analizando los hechos con el
raciocinio y jndolos en la mente con el procedimiento grco e indeleble del
dibujo lineal.
Trabajos topogrcos exteriores en relacin con los de mensura interior de
algunas minas importantes; observaciones geolgicas del terreno en los distritos
mi neros: atento estudio de la composicin y estructura de los lones; inspeccin
cui dadosa de las mquinas a vapor y aparatos mecnicos usados en las minas:
tales son las especialidades a que los alumnos han podido dedicar ms detenida
aten cin, siendo Huantajaya, Caracoles, Lomas Bayas, San Cristbal y Pulacayo
de Bolivia los puntos que han servido para la prctica en tales estudios, como
tam bin, aunque ya menos detenidamente, la mina Arturo Prat de Cachinal; Ema
Luisa, Huscar y Tres Maras del Guanaco; Bordos de Copiap y algunas otras.
En procedimientos metalrgicos, la benevolencia y competente autoridad del
seor Darapsky fue ocasin propicia para que los jvenes pudieran estudiar el
pro cedimiento de amalgamacin, as como en Tierra Amarilla el seor Escribar
les proporcion toda la personal cooperacin y facilidades bastantes para que
pudieran informarse de los mtodos diversos de fundicin en reverberos y hornos
de soplete que all se usan, as como en la copelacin por el mtodo ingls, prepa-
raciones mecnicas, etc.
En la industria salitrera, desde la inspeccin de los terrenos y los mtodos
de explotacin del caliche hasta su elaboracin en las ocinas y tratamiento de
las aguas viejas por yodo, todo lo han inspeccionado con bastante atencin en
Antofagasta, debiendo al seor don W. Carvallo todas las facilidades al efecto: en
Tarapac, ocinas Primitiva y Puntunchara, mediante la esplndida hospitalidad
y competente informacin de sus directores, y nalmente en Taltal, con la franca
y generosa espontaneidad de don Alfredo Quatfaden, han podido los alumnos
informarse de todo en las ocinas Lautaro, Catalina y Santa Luisa.
Finalmente, en el examen de aparatos mecnicos para las minas y fundicin
de hierro colado, la gran maestranza de Caldera, con su arsenal de modelos y
archivo de planos acumulados por la experiencia de tantos aos en el centro de las
operaciones mineras del pas, ha contribuido tambin a despertar ideas prcticas
de aplicacin en los estudiosos alumnos.
Debo hacer a este respecto especial mencin del ingeniero mecnico director
de aquellos famosos talleres que surten a toda la costa de nuestros mares con las
mquinas perfeccionadas que all se construyen.
El seor don Ricardo Jacques ha fundado efectivamente en Caldera una es-
cuela de industria nacional en construcciones mecnicas aplicables a la minera y
metalurgia.
Por lo dems, seor decano, me es otra vez satisfactorio declarar que los j-
venes conados benvolamente por Ud. a mi experiencia, han debido dejar en
todas partes recuerdos de simpata por la contraccin asidua a sus deberes y las
condiciones de carcter propias de su educacin y de su clase, pudiendo agregar,
en cuanto a lo que a m concierne, que en el ejercicio de mis propias tareas durante
tres meses de excursiones, me fue constantemente tan til su compaa, como grata
y amena es siempre la sociedad de la juventud inteligente.
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. XII. DE ENERO A DICIEMBRE DE 1890
Falta tan slo que los excursionistas exhiban ante U.S. y ante sus maestros en
las aulas, la prueba escrita en que deben constar los trabajos a que se han contrado.
Saluda a U.S.
FRANCISCO J. SAN ROMN.
El segundo semestre de 1890 transcurri en medio de las convulsiones polti-
cas precursoras de los sangrientos sucesos que se preparaban para el advenimiento
del funesto ao de 1891.
Terminada la reproduccin de la carta geogrca en cinco grandes hojas, escala
de 1/250.000; dibujada otra con ilustraciones en escala de 1/2.000.000, destinada
a usos de escritorio; preparados algunos manuscritos para continuar su interrum-
pida publicacin tan pronto como fuera autorizado; expedito, al n, el laboratorio
mineralgico para el estudio de las colecciones y contratado al efecto el petrlogo
doctor Phlmann para el anlisis microscpico de las rocas; organizada una ocina
de dibujo geogrco en que guraba un eximio artista, don Nicanor Bolonia, y
dispuestos as todos los elementos para la terminacin y publicidad de tan largos y
contrariados trabajos, nada habra impedido que el pas hubiera empezado a apro-
vecharlos si los acontecimientos polticos y la peligrosa situacin de aquellos meses
no se hubieran interpuesto con las desastrosas consecuencias que entonces todo lo
desquiciaban, as en los servicios pblicos como en los negocios privados.
Sin esperanzas, pero impulsado por el sentimiento del deber con que cada cual
se cree obligado a cumplir, sirviendo intereses pblicos, nada fue omitido para ase-
gurar la salvacin o el completo aprovechamiento de tantos sacricios y trabajos,
procurando interesar a todos, autoridades de la administracin o miembros del
Congreso Nacional, en el propsito de no prolongar por ms tiempo, en aquella
amenaza de naufragio universal, la denitiva terminacin y entrega al pas de todo
cuanto hasta entonces estuviera listo y en estado de ser puesto en sus manos para
sus propios usos y servicio.
Qued de ello constancia en documentos, diligencias y demostraciones que se
perdieron en el vaco, terminando al n con todo y con sus funestos augurios el
ao de 1890.
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Desierto y cordilleras de Atacama.indb 208 26-09-12 13:20
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XIII
ENERO A JULIO DE 1891
El principio de 1891. El cumplimiento del decreto de 1883. Delegacin al Congreso
Internacional Geolgico de Washington.
S
obrevino al n la explosin de los nimos y con la exaltacin de stos el es ta-
llido de la plvora al principiar el ao de 1891.
En el desquicio general y llamamiento a las armas del Soberano Congreso
con tra el Poder Ejecutivo y de ste contra aqul, la Direccin General de Obras
Pblicas continu en sus inofensivas tareas con todas sus dependencias, incluida la
seccin de Minas y Geografa, de atribuciones aun ms inofensivas y ajenas a las
causas y complicaciones del conicto.
Las perturbaciones y lentitudes consiguientes al estado de guerra civil no alcan-
zaban a impedir la continuacin ms o menos regular de las diarias tareas en los
diversos ramos de estudio que poco a poco avanzaban en sus detalles y conjunto.
Estaban ya terminados y listos para ser entregados al grabado o la piedra li-
togrca los mapas a que ya dejamos hecha referencia, y pronto tambin para la
prensa los materiales correspondientes a uno o dos tomos de la obra descriptiva.
Es decir, se haba ya dado cabal y denitivo cumplimiento a gran parte del
pro grama de los trabajos encomendados a la antigua Comisin Exploradora de
Atacama conforme al decreto supremo de 17 de abril de 1883 que se inserta en las
primeras pginas del presente libro.
El mapa, en cuanto a sus destinos y objetos generales como instrumento geo-
grco, estaba en estado de ser entregado a la circulacin, quedando as satisfecho
lo relativo a lo dispuesto por el artculo 2 del decreto.
Lo correspondiente al artculo 3 del mismo, referente al mandato de formar
colecciones geolgicas y mineralgicas, estaba satisfecho en cuanto al trabajo
ve ricado en el terreno, disponindose a esa fecha, en ocina, de unos diez mil
ejem plares de rocas y minerales que seran aumentados en breve al doble de ese
cre cido numero. El estudio de estas colecciones deba necesariamente preceder
al trabajo de trazar la carta geolgico-minera y a la redaccin de lo concerniente
a este ramo, objeto principal de las exploraciones cuya condicin y aplicaciones
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
eran esencialmente calculadas para el estudio de los recursos minerales, fomento e
intereses de la industria minera.
Este estudio era precisamente lo que el autor ms empeosamente anhelaba y
haba insistido en reclamar desde el primer ao de sus campaas por el desierto,
instancias siempre desatendidas y sin eco en el vaco que siempre se hace alrede-
dor del servicio y trabajos cuyo objeto material inmediato no se comprende por no
ser de aqullas que se ven y se palpan como las obras de construccin.
Era la verdad tambin que durante ese tiempo todos los servicios de ingenie-
ra se multiplicaban, con el activo progreso material de entonces, aumentando sus
ne cesidades y sus exigencias y elaborndose con ello paulatinamente la idea de la
creacin de un ministerio especial, de una nueva secretara de Estado destinada
ex clusivamente a las obras pblicas. Se esperaba sta y se dejaba transcurrir el tiem-
po en expectativa; lleg la realidad y fue necesario esperar la oportunidad, la or-
ganizacin reglamentaria y por ltimo la denitiva instalacin material, apenas so-
brevenida para nuestras obras, cuando estallaron los sucesos polticos de 1890 a 91.
En el mes de mayo de 1891, fue propuesto al seor Director General de Obras
Pblicas, don Justiniano Sotomayor, por el Ministerio de Relaciones Exteriores,
que el jefe de la seccin de Minas y Geografa se trasladara a Estados Unidos de
Norteamrica como delegado de Chile ante el Congreso Internacional Geolgico
de Washington, deseando al seor ministro don M.M. Aldunate Solar, aprovechar-
se al mismo tiempo de esa ocasin para dar principio a la publicacin de los traba-
jos del Desierto y cordillera de Atacama.
De todas maneras, en semejantes circunstancias, la misin del autor al Con-
greso Geolgico de Washington, vericndose en medio de un desquicio que di-
cultaba todo servicio pblico, vena en oportuna ocasin para dar principio a la
publi cacin de sus obras en lo que de ellas estaba terminado, con ms la importan-
te circunstancia de poder ilustrar su experiencia y aprovechar las enseanzas de
un certamen cientco que iba a tener por teatro el inmenso territorio de Estados
Unidos, cuyas correlaciones geolgicas con el nuestro y sus innumerables distritos
minerales le ofrecan feliz oportunidad de estudios comparativos. Semejante so-
lemnidad cientca, que tendra por actores a las ms eminentes autoridades geol-
gicas del mundo y por gabinete de estudio a la misma naturaleza en su ms variado
y vasto desarrollo, era una escuela bien digna y necesaria de ser aprovechada.
El delegado de Chile dejara en su ocina bien determinadas sus instrucciones
para la continuacin del estudio petrogrco de las colecciones y en dibujo la edi-
cin del mapa destinado a las indicaciones mineras y contornos geolgicos, mien-
tras que en su equipaje de viaje llevaba dos reproducciones del mismo mapa para
el grabado y su archivo de manuscritos y carteras para la prensa.
El mapa ilustrado, en pequea escala, habra sido distribuido; el de escala de
1/250.000, en cinco hojas, sera grabado en cobre para conservarlo como patrn
o dechado de muestras para futuras ediciones hasta completar y perfeccionar ms
los detalles aumentndolo y corrigindolo sucesivamente.
Con este plan, aceptado el cargo y previamente aprobado por el decreto gene-
ral don Justiniano Sotomayor, expidise el siguiente decreto:
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ITINERARIO DE LAS EXPLORACIONES. XIII. ENERO A JULIO DE 1891
REPBLICA DE CHILE
MINISTERIO DE RELACIONES EXTERIORES
Nm. 3.636.
Santiago, 19 de junio de 1891.
S.E. decret hoy lo que sigue:
Nm. 444. Vista la nota que precede,
Decreto:
Se autoriza al ingeniero don Francisco J. San Romn, Delegado del Gobierno
de Chile en el Congreso Geolgico de Washington, para que contrate en el extran-
jero la impresin de dos mil ejemplares del mapa general ilustrado de la regin
comprendida entre Coquimbo y Pisagua, en la forma indicada en la nota adjunta.
El seor San Romn deber proceder en el desempeo de esta comisin, de
acuerdo con el Ministerio de Chile acreditado en la nacin en que se contrate el
trabajo.
Tmese razn y comunquese.
BALMACEDA.
M.M. Aldunate.
Lo escribo a Ud. para su conocimiento y nes consiguientes.
Dios guarde a Ud.
GUILLERMO V. RIVERA C.
Al ingeniero don F.J. San Romn, delegado del gobierno de Chile en el Congreso
Geolgico de Washington.
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GEOGRAFA GENERAL
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GEOGRAFA GENERAL
E
l territorio abrazado por los estudios de la Comisin Exploradora del Desierto
y Cordilleras de Atacama comprende parte de la provincia de Atacama, desde
el ro del Huasco al norte, y toda la provincia de Antofagasta, incluso el alto terri-
to rio llamado la puna de Atacama.
As dispuesto, los trabajos geogrcos abrazaran, por la costa del Pacco,
des de el puerto del Huasco, en latitud 282730, hasta la desembocadura del Loa,
en latitud 212745, casi 7 grados completos de latitud; y entre mar y cordillera,
134 de longitud, a la altura del Huasco, por 4 de longitud en las inmediaciones
del paralelo 22.
La extensin encerrada dentro de estos lmites matemticos, y reducida estric-
tamente a los contornos naturales y, en detalle, desde la costa martima hasta la
cor dillera limtrofe con la repblica Argentina, y entre los ros Huasco y Loa, pro-
longado este ltimo por el Salado, representa una supercie efectiva de 240.315
ki lmetros cuadrados, de los cuales 78.640 pertenecen a la puna de Atacama.
La poblacin, desigualmente diseminada sobre esta considerable extensin,
apenas alcanzara los 100.000 habitantes.
LMITES
La provincia de Antofagasta deslinda en el norte con la de Tarapac, por el ro Loa,
desde su desembocadura hasta el lugarejo de Quillagua, que est en el codo que el ro
hace al tomar rumbo al oeste en direccin al mar, y desde este punto de Quillagua por
una lnea recta imaginaria a los volcanes Mio, Olea y Tua; al es te, sigue la frontera con
Bolivia por la cordillera de los Andes, desde el Tua al Olla gua, cruzando enseguida el
salar y borateras de Ascotan y continuando por el vol cn Cabana hasta el Licancaur;
desde esta cumbre, una lnea imaginaria que va a Sapaleri y que se prolonga al oriente
hasta interceptar la cordillera li m tro fe ar gen tina, cerca del portezuelo de Mojones;
desde aqu contina el lmi te oriental se gn la misma cordillera argentina, cuyas
alturas culminantes se su ce den por Galn, Co valonga, Incahuasi, Pucas, San Antonio
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
del Cobre, Trancas, ce rro Negro, po r te zuelo de Chorrillos, Capilla, Cinaga Grande,
Jueregrande, cerro Blanco, cerro Gordo, Aguas Calientes, Diamante o Mecara,
portezuelo de Vi cuorco y nevado de La guna Blanca, hasta el portezuelo de Pasto
de Ventura; al sur contina por la misma cordillera, que desde aqu toma rumbo
al poniente, y va por las cumbres de Curuto, Azul, Robledo, San Buenaventura y
Chucula has ta el cerro de Dos Conos, desde cuya cumbre el lmite sigue el contorno
de la puna, que es comn con la provincia de Atacama, y se dirige al Juncalito y
Piedra Parada, hasta las alturas frente a Lagunas Bravas, y la continuacin de este
cordn hasta entroncar con la gran cordillera en Aguas Calientes, por el portezuelo
del ca mino a Taltal frente a la Laguna Amarga, que es el punto por donde arranca
el lmite austral de Antofagasta con Atacama entre los respectivos departamentos
de Taltal y Chaaral. Este lmite sur parte, pues, desde dicho punto cruzando obli-
cua mente al Chaco, cuya direccin coincide casi en todo su trayecto con el camino
de Antofaya a Taltal, coincidiendo, adems, con el dorso de la cuenca de Puntas
Negras o Rio Fro, la cual se abre paso a travs de la sierra de Gorbea por su mitad,
entre ambas cordilleras, y por lo tanto no es esta sierra prolongada hasta el volcn
Las tarria, como se ha credo antes, la expresin del lmite administrativo entre los
departamentos de Taltal y Chaaral, sino desde la altura de la cordillera limtrofe
entre los salares de Laguna Amarga y la Isla.
El resto del lmite austral de Antofagasta y Atacama parte del Chaco, siguiendo
la lnea de cumbres del dorso derecho de la hoya de Juncal y Pan de Azcar, que
va por el cerro del Agua de la Piedra, Juncal, Plvora, Guanaco, sierra Overa, San
Cristbal, Carmen y Bombas hasta la punta Cachina, en el Pacco.
POBLACIN Y SUBDIVISIONES
Este vasto territorio de la provincia de Antofagasta, tal como fue creada por ley de
12 de julio de 1888, se subdivide en tres departamentos:
Tocopilla, al norte, limitado por el Loa hasta Miscante y de all a lo largo de la
pampa hasta el cerro Solitario, al sur.
Antofagasta, al centro, abrazando todas las cordilleras y la puna de Atacama.
Taltal, al sur, desde punta Dos Reyes, en el Pacco, hasta la de Cachina.
Todos reunidos, es decir, la provincia, comprende 33.636 habitantes, correspon-
diendo respectivamente a Tocopilla 4.664, a Antofagasta 16.549 y a Taltal 12.423;
y si de toda esta poblacin se tienen en cuenta los indgenas de la puna y cordille-
ras, resulta que la proporcin de los que saben leer y escribir es de un 50%.
El departamento de Tocopilla se subdivide en las subdelegaciones de Peaor,
Duende, Toco y Cobija, con dos circunscripciones del Registro Civil en Tocopilla
y Cobija y una municipalidad en la capital: Tocopilla.
El departamento de Antofagasta se subdivide en 9 subdelegaciones: Chimba,
Comercio, Prat, Maip, Sierra Gorda, Caracoles, Calama, Ascotan y San Pedro de
Atacama, con parroquias, circunscripciones del Registro Civil y municipalidades
en Antofagasta, Calama, Caracoles y Atacama.
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GEOGRAFA GENERAL
El departamento de Taltal se subdivide en 9 subdelegaciones: Taltal, Esmeral-
da, Santa Luisa, Paposo, Refresco, Cachinal, Vaquillas y Guanaco, con una sola
circunscripcin del Registro Civil, Taltal, y municipalidades en Taltal, Santa Luisa
y Aguada.
PUERTOS Y COSTAS MARTIMAS
Desde la desembocadura del Loa hasta la punta de Pan de Azcar, se suceden
pun ta Chileno, punta Arenas y Paquica, que abrigan caletas ms o menos aptas
pa ra fondeadero, hasta la baha Algodonales que comprende la caleta de Duendes,
don de existi un gran establecimiento para el servicio de las salitreras del Toco.
Hoy est en ruinas.
Inmediata a sta est el puerto y pueblo de Tocopilla, capital del departamen-
to, en latitud sur 2206 y longitud 701305 al oeste de Greenwich, con ms o me-
nos 2.000 habitantes y regularmente edicado sobre una playa inclinada, angosta,
pero de bastante fondo.
Posee un muelle con pescantes y gras de gran poder, y en comunicacin con
la estacin del ferrocarril que parte desde all al interior hasta las salitreras del To-
co, siendo su largo de 50 kilmetros, la mitad de cuya distancia se desarrolla en un
zigzag de innumerables y pequeas curvas trazadas en pleno granito y otras rocas
an logas.
Su importancia no es solamente debida a las salitreras del Toco sino a sus pro-
pias minas y fundiciones de cobre.
La exportacin de salitre vara entre 500.000 a un milln de quintales espao-
les por ao y el valor total de su comercio de importacin y exportacin ucta,
ms o menos, de 1.500.000 a 2.000.000 de pesos.
Siguen al sur, Gatico, caleta que da entrada al lugar de minas de cobre del
mis mo nombre, con 600 habitantes, y Cobija, antiguo puerto principal de Bolivia,
con una poblacin poco mayor a los 400 habitantes, situado en 2234 de latitud.
Desde aqu a Mejillones, las puntas prominentes de la costa son Tames, Gua-
laguala y Chacaya.
Mejillones es una esplndida baha, hermossimo fondeadero e inagotable cria-
dero de pescado y mariscos, donde habra prosperado un hermoso pueblo si se
hu biera continuado el ferrocarril que fue empezado con direccin a Caracoles y
Bo livia y suspendido por preferir en su lugar el detestable desembarcadero de An-
tofagasta.
En su entrada sur est la famosa punta Angamos y el Morro, formando la pe-
nnsula de Mejillones, con morro Moreno y punta Tetas, comprendindose en ella
las caletas de Herraduras, Bandurrias, Constitucin y Errzuriz.
Entre morro Moreno y el Coloso se encuentra, en latitud 233836, el impor-
tante puerto y pueblo de Antofagasta, capital de la provincia, comienzo del gran
ferrocarril internacional a Bolivia, asiento de grandes establecimientos metalrgi-
cos, entre ellos el de Playa Blanca, el ms considerable de Amrica del Sur; una
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
gran ocina de elaboracin de salitre y yodo; algunos regulares edicios pblicos y
particulares y todas las comodidades y exigencias ms indispensables del progreso
y bienestar social. Su poblacin es de 9.000 a 10.000 habitantes y su comercio de
importacin y exportacin es de alrededor de 5.000.000 de pesos por ao.
Al sur de punta Coloso sigue la caleta Boln y el morro de Jara, en latitud 23
52 sur; y de aqu Agua Dulce y Agua Salada; la caleta del Cobre, con muy buen
fondeadero y con algunos pobladores que viven del trabajo de minas de cobre, en
plena esterilidad y desamparo.
A continuacin se encuentra la caleta Remiendos o Blanco Encalada, la punta
Dos Reyes, aguada Miguel Daz, caleta Colorada, puntas de Plata y Panul, Rincn
y punta Grande, estando entre estas dos ltimas la rada de Paposo.
El nombre de Paposo, quiz en razn de sus abundantes y frescas aguadas, su
relativa vegetacin de espesos arbustos, ores y grama, es de fama y renombre
histrico desde los das de la conquista espaola.
Se fund all un obispado para bien y cuidado de la raza indgena costera, que
se designaba con el nombre de Changos, pero la mayor y ms lucrativa proteccin
fue la que les trajo el descubrimiento de sus grandes minas de cobre, mediante la
actividad y los capitales de mineros de Copiap, especialmente de don Jos A.
Moreno, quien fue el gran bienhechor de aquella regin del desierto que l cruz
de caminos y pobl de faenas mineras.
A continuacin de Paposo viene la caleta de Cascabeles, por donde se haca
antes todo el movimiento de las ocinas salitreras de Santa Luisa, que hoy se dirige
a Taltal por medio de un ramal de ferrocarril que comunica con la lnea frrea de
este puerto al interior.
La caleta de Hueso Parado, frente a la cual desemboca la quebrada de Ramn,
abundante en aguadas, tambin tuvo su renombre histrico con motivo de deslin-
des y jurisdicciones civiles y eclesisticas.
El pueblo y puerto de Taltal tiene la importancia de ser excelente fondeadero,
de su ferrocarril al interior, de sus ocinas salitreras y grandes minas de cobre,
pla ta y oro.
Su poblacin alcanza a 6.000 habitantes y su importancia material, social y co-
mercial, hacen de ese puerto uno de los ms adelantados de la costa. Su comercio
de importacin y exportacin es de unos 5.000.000 de pesos.
Punta de San Pedro, caleta de Cifuncho, Ballena y Esmeralda son los puntos
ms notables de la costa martima de la provincia de Antofagasta hasta su deslinde
con la de Atacama.
POBLACIONES DEL INTERIOR
En el departamento de Tocopilla, con motivo de los trabajos salitreros y de la
actividad que reina en las ocinas de elaboracin de una industria que ocupa tantos
brazos y mueve tantos elementos de trabajo, se ha aglomerado una poblacin que
lleva el nombre de El Toco y que no contiene menos de 1.500 habitantes.
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GEOGRAFA GENERAL
En Quillagua, a la orilla del Loa, hay un grupo de habitantes, en su mayor
par te indgenas, dedicados a la agricultura, y en Colupito, camino a Cobija y Toco-
pilla, algunos residentes que viven del hospedaje o socorro que suministran a los
viajeros de esos desiertos estriles.
El departamento de Antofagasta, en su vasta extensin, abraza numerosas po-
blaciones interiores, comenzando por las de las ocinas salitreras y estaciones del
ferrocarril, que en su primitivo objeto tuvo esa base de explotacin aparte de la del
mineral de Caracoles. Estas poblaciones son el Carmen, Salinas, Pampa Central,
Pampa Alta y Sierra Gorda, punto de partida, esta ltima, para el mineral Caraco-
les, al mismo tiempo que placilla del asiento minero del mismo nombre.
Caracoles, el famoso asiento mineral cuyos restos mantienen todava una po-
blacin de ms o menos 2.000 habitantes.
Aguas Blancas, asiento de explotacin salitrera sobre el cual se fundan proyec-
tos de ferrocarril y construccin de nuevas ocinas de elaboracin, pero al presen-
te reducido a muy insignicante nmero de pobladores.
Calama, antiguo casero sobre las vegas del ro Loa, hoy importante estacin
de ferrocarril y centro de transacciones mineras. Su poblacin es de 1.000 habitan-
tes y se dedican, en parte, a las pequeas faenas agrcolas a las que se prestan los
recursos del lugar.
Chiuchiu, con unos 300 habitantes, casero de indgenas bolivianos dedicados
al cultivo de alfalfares y hortaliza.
Ascotn, en pleno salar de este nombre, contiene unos 500 habitantes que de-
pen den de los trabajos de explotacin del borato de cal.
Aiquina, lugarejo situado entre las vegas del mismo nombre, adentro del Sala-
do y Caspana, su vecino en el arroyo de Aguas Dulces.
En la altiplanicie atacamea: la capital San Pedro de Atacama, de antiguo origen,
fue visitada por los primeros conquistadores Almagro y Valdivia en sus viajes a Chile.
Situada sobre el ro del mismo nombre y del Vilama, y en medio de una extensa lla-
nura cubierta de grama silvestre, de arbustos y de denso bosque de algarrobos y cha-
ares, ofrecera recursos para la subsistencia de una poblacin mucho ms numerosa
si la inversin de algn capital diera ms ensanche a la agricultura, aprovechando
toda el agua disponible y preparando convenientemente su aplicacin a los terrenos.
El pueblo por s solo, edicado de tierra y paja, conforme a todo lo que se
cons truy durante la poca colonial, no contiene gran cosa de algn inters y su
po blacin poco excede de 350 habitantes, pero su campia, dividida en cantones
rurales que los indgenas llaman ayillos, contiene unos 1.000 habitantes.
La industria principal es el cultivo de la alfalfa, el cual sirve maravillosamente
en aquellas alturas para los ganados argentinos que han hecho la larga travesa de
la puna.
Toconao es un pintoresco lugarejo situado en la base del Licancaur, con unos
100 habitantes, todos ellos dedicados al cultivo de rboles frutales, que dan exce-
lente fruto a pesar de una altura de 2.600 metros sobre el mar.
Socaire, al pie del volcn Tumisa, con 80 habitantes dedicados al pastoreo y la
caza de vicuas.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Peine, Camar y Tilomonte, tambin pequeos caseros con algunos pobres
po bladores.
Por ltimo, en la puna de Atacama, Antofagasta de la Sierra, en medio de su
vol cnica regin, con abundante ro, praderas pastosas y hermosa laguna: contiene
un casero con unos 60 habitantes, estancieros y cultivadores de alfalfa, que se da
re gularmente a esa altura de 3.500 metros.
La antigua poblacin indgena, a juzgar por las extensas tamberas en ruinas y
los vestigios de extensos cultivos que an se notan, debi ser numerosa y trabaja-
dora, siendo probable que durante la conquista se dispersara o fuera exterminada
por los invasores espaoles.
Pastos Grandes es un pequeo casero situado en una pintoresca caada de
fron dosos pastos naturales y cruzada por arroyos que los indios bolivianos y algu-
nos criollos aprovechan con pequeos cultivos.
En sus inmediaciones hay borateras en explotacin, fomentadas por industrio-
sos mineros chilenos establecidos en la vecina provincia de Salta.
Por ltimo, Antofaya, Calua, las borateras de Siberia, Achibarca, Susques, Ola-
roz y el Rosario, y otros puntos, son residencia de pastores, mineros o cazadores,
en pequeos grupos o familias, estables o ms o menos nmades y andariegas,
se gn los tiempos o estaciones del ao.
El departamento de Taltal contiene tambin en su regin salitrera sus princi-
pales centros de poblacin.
Santa Luisa, con sus 500 pobladores y otras ocinas como Lautaro y Atacama
con algunos ms, estn todas comunicadas entre s y con Taltal por medio de ferro-
carriles salitreros. Exporta ms de 3.000.000 de quintales de salitre y el valor total
de su comercio de exportacin e internacin asciende a unos 5.000.000 por ao.
La Verde, Canchas y Refresco son estaciones de donde parten caminos a las
minas y salitreras y mantienen alguna poblacin, al igual que Catalina del Norte.
La Aguada, que es la placilla del asiento minero del Guanaco.
Cachinal, de mayor importancia, contiene 1.500 habitantes, en gran parte
mine ros y comerciantes que viven principalmente de los trabajos de la gran mina
Arturo Prat.
Por el lado sur del departamento, la Placilla del mineral Esmeralda es lo nico
que constituy una planta de poblacin.
Extensos campos de formacin calichosa no reconocidos an y numerosos cria-
deros metlicos de cobre, plata, oro y plomo que tendran mucho que producir aun
si se mejoraran las vas de comunicacin y se extendieran ramales de ferrocarril,
constituyen un porvenir de importante desarrollo industrial para este departamento.
LMITES
La provincia de Atacama deslinda por el norte por las lneas que ya hemos de nido;
por el oriente reconoce la cordillera de San Francisco hasta Tres Cruces, y desde
este macizo, tambin anticlinal respecto de las respectivas pendientes al Pa cco y al
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GEOGRAFA GENERAL
Atlntico, por la continuacin de la cordillera de los Andes, que si gue por la cuesta
Colorada, Patos y Tres Quebradas (portezuelo). Dos Hermanas, Pissis, quebrada Seca
y Pircas Negras (portezuelos); Come Caballo, Pea Negra (por tezuelo), Cacerones,
Potro y portezuelo de las Yeguas, a donde suspenderemos nues tra relacin por ser
el trmino austral de nuestros trabajos, siguindose para s tos, desde all, el ro del
Huasco hasta el Pacco. El resto de la provincia se com pleta hasta la cordillera de
Doa Ana y desde all hacia el oeste hasta la punta del Apolillado en el ocano.
POBLACIN Y SUBDIVISIONES
Esta provincia fue creada por ley el 31 de octubre de 1843 y se subdivide actual-
mente en cuatro departamentos:
Chaaral, al norte.
Copiap, al centro.
Freirina, al suroeste.
Vallenar, al sureste.
Entre todos comprenden 64.000 habitantes, distribuidos respectivamente en
5.500 para Chaaral, 30.000 para Copiap, 13.000 para Freirina y 15.500 para
Vallenar.
Departamento de Chaaral: se subdivide en las subdelegaciones de Chaaral
Norte y Sur, nimas, Salado y Pan de Azcar, con una sola municipalidad y una
sola circunscripcin civil.
Departamento de Copiap: se subdivide en las subdelegaciones de Caldera y
Ramadilla al oeste; las urbanas de Bodega, Chimba, San Francisco, Arturo Prat y
Hospital; las rurales de San Fernando, Tierra Amarilla, Totoralillo, Pabelln, Bor-
dos, Loros y San Antonio a lo largo del ro; y las mineras de Lomas Bayas, Cerro
Blanco, Chaarcillo, Garn, Puquios y Bulnes; con seis municipalidades y circuns-
cripciones del registro civil en Copiap, Caldera, Tierra Amarilla, San Antonio,
Chaarcillo y Puquios.
Departamento de Freirina: se subdivide en Freirina, Huasco Bajo, Puerto, San
Juan, Chaaral, Carrizal Alto y Carrizal Bajo, con municipalidades y registro civil
en Freirina, Huasco y Carrizal.
Departamento de Vallenar: se subdivide en OHiggins, Comercio, Frontera,
Camarones, Carmen, San Flix, Trnsito, Pampa, Agua Amarga y Jarilla, con mu-
nicipalidades y registro civil en Valle nar, San Flix y Trnsito.
PUERTOS Y COSTA MARTIMA
Chaaral de las nimas, uno de los ms antiguos embarcaderos de cobres para la
exportacin, en latitud 2623 sur, puerto sin abrigo y detestable desembarcadero.
El desarrollo de sus minas de cobre y establecimientos de fundicin lo han hecho
prosperar hasta mantener una poblacin de 2.600 habitantes.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Es punto de arranque de un ferrocarril al interior, que ha vivido entre la para-
lizacin y el movimiento, siendo al n adquirido por el Estado con la idea de pro-
longarlo hasta alcanzar a Pan de Azcar, caletilla de buen fondeadero por donde
se hace el comercio con la zona minera de la hoya del mismo nombre. Su entrada
est resguardada por el islote de Pan de Azcar, uno de los puntos ms caracters-
ticos de la costa.
Al sur de Chaaral, cerrando por ese lado la baha, est la punta de Ineles,
y ms all la baha de Flamenco, desembocadura de la hoya del mismo nombre.
Flamenco tuvo su tiempo de actividad y animacin durante la antigua prospe-
ridad de la industria del cobre y con motivo de las ricas minas del desierto. Hoy
slo quedan las ruinas de su pasado.
Vienen en seguida las caletas del Obispo y Obispito, sin importancia, y la pun-
ta de Cabeza de Vaca, en la que comienza la hermosa baha y puerto de Caldera.
Caldera, en latitud 273, fue elegida para ser el punto de arranque del primer
ferrocarril construido en la Amrica latina, en 1850, y puerto mayor de la provin-
cia de Atacama, que antes tuvo hasta 5.000 habitantes, pero que hoy han emigrado
casi en su totalidad.
Fue prspero en sus primeros aos y comenz a decaer a medida que la baja
del cobre y la decadencia general de la minera, al mismo tiempo que la falta de ca-
minos mineros provoc el abandono del Algarrobo y otros distritos de importantes
minas de cobre que algn da podran regresarle su pasada actividad.
Calderilla y Baha Inglesa terminan estas playas desiertas y arenosas hasta el
pie del gran muro de granito que las cartas marinas llaman Morro de Copiap, por
el nombre del antiguo puerto de la boca del ro o Puerto Viejo de Copiap, que
termina en punta Dallas.
Sigue la caleta de Barranquillas y la grande y arenosa Baha Salada hasta punta
Pajonales y la caleta Totoral, en la desembocadura de la importante hoya de este
nombre.
Continan Matamoros y otras caletillas hasta el puerto de Carrizal Bajo, centro
de todo el movimiento comercial de esa rica regin minera, en latitud 28420.
Sigue al sur, como punto ms caracterstico de la costa, la punta de Lobos, y
en seguida el puerto del Huasca, que ofrece al viajero que viene del norte, despus
de espectculos de perpetua aridez y sequedad, la primera ocasin de recrear su
fatigada vista con el aspecto de un campo verde y de frondosas arboledas.
POBLACIONES DEL INTERIOR
En el departamento de Chaaral, como en todo el resto del desierto de Atacama
al norte, no podra haber otra base de poblacin que la del trabajo de las minas.
As, dentro de Pan de Azcar, el establecimiento de concentracin de metales
llamado Las Bombas, donde se aprovechan para tales operaciones metalrgicas
las abundantes vegas del lugar, y la mina Carrizalillo, constituan un centro de
po blacin de ms de mil habitantes hasta hace poco tiempo, pero reducido hoy
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Payachatas. Altiplano Arica-Parinacota. Pablo Osses, archivo particular.
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GEOGRAFA GENERAL
a muy poca cosa por haber disminuido los trabajos. Ms adentro, en el Juncal y
Exploradora, la minera ocupa unos 500 habitantes, y por el centro, en la Florida
y cerro Negro, apenas quedan las ruinas de otro tiempo.
En las inmediaciones del puerto de Chaaral, el asiento minero de Las nimas
mantiene cierta actividad con su base de poblacin que alcanza a 300 habitantes.
El Salado, trmino del ferrocarril y placilla de ese asiento minero, ha quedado
casi desierto.
Pueblo Hundido slo consta de los cuidadores de la Aguada; la Finca, famoso
y salvador oasis del desierto, no brilla sino por su grupo de higueras y perales; y
las minas de Remolinos, Isla e Inca de Oro, no son por lo pronto sino promesas
de futura prosperidad.
En el departamento de Copiap, la capital minera del desierto y el antiguo cen-
tro de activo comercio, de movimiento industrial y cuantiosas transacciones mi neras
en otro tiempo, conserva an, dentro de su recinto urbano, unos 10.000 ha bitantes.
Su movimiento en valores de exportacin e importacin es de 1.700.000 pesos,
ms o menos.
Su situacin geogrca, tomada en el pilar del observatorio construido en la
estacin del ferrocarril, desde donde fue medida la base de partida con la que se
calcul toda la triangulacin del desierto y cordilleras de Atacama, corresponde a
las siguientes coordenadas geogrcas:
Latitud sur, 27213350.
Longitud oeste, de Greenwich, 70212250.
El largo de la base, medida directamente, fue de 2 mil metros.
La direccin magntica, norte 48143750
Declinacin magntica, 12353 este, en 1888.
Inclinacin magntica, 2852 sur, en 1888.
A continuacin de la ciudad de Copiap sigue el pueblo de San Fernando y
ro adentro el pueblo de Tierra Amarilla, con 1.500 habitantes; Nantoco, con 400;
Pabelln, con 400; Bordos, asiento minero y estacin de ferrocarril, con 900; Lo-
ros, con 350 y San Antonio, con 800; adems de otros muchos pequeos centros
agrcolas distribuidos a lo largo del mismo valle.
Como asientos mineros se cuentan: Punta del cobre y Ojancos, con 500 habitan-
tes; Chaarcillo, el famoso mineral de plata, descubierto en 1832, y su pueblo de Juan
Godoy, nombre del descubridor, fundado en 1847, con ms o menos 2,000 habitantes;
Cerro Blanco, mineral de cobre, con 400; Lomas Bayas, de plata; Cabeza de Vaca,
Pampa Larga, Zapallar, Checo, Ladrillos y Jess Mara, inmediato a Copiap, etctera.
Al norte, la estacin de Puquios y sus minerales de cobre, a lo sumo unos 1.000
habitantes; Cachiyuyo de Oro y los ingenios adyacentes, y por n Tres Puntas y el
Chimbero, etctera.
Su descripcin detallada, industrial y minera, junto con la del resto de los terri-
torios explorados, ser materia de necesario desarrollo en otro libro.
Departamento de Freirina: su pueblo capital lleva el mismo nombre, compues-
to con el del ilustre general Freire, contiene ms de 2.000 habitantes y est situada
en un pintoresco local sobre el margen izquierdo del ro Huasco.
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 225 26-09-12 13:20
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Carrizal Alto, arriba del puerto de Carrizal Bajo y por el mismo valle, es el
famoso asiento de minas de cobre que por algunos aos mantuvieron considera-
ble produccin y la sostiene todava en regular escala. Est ligada por ramales de
ferrocarril al puerto y a otros importantes distritos minerales como Astillas, Man-
ganeso, Jarilla, Sapos, Rosilla y Cerro Blanco. Consta de 1.500 habitantes
El movimiento de exportacin e importacin por el puerto de Carrizal Bajo es
de 1.500.000 pesos por ao.
Por el sur del ro, frente a caleta Pea Blanca, existen los distritos mineros de
Fragita, Labrar y Sauce, con unos 2.700 habitantes en total.
Tambin el Morado, riqusimo lugar de minas, unido a Pea Blanca por un
ferro carril de sangre.
Departamento de Vallenar: su capital es un pueblo importante de 5.500 habi-
tantes, en medio de toda la riqueza agrcola del valle del Huasco y de las transac-
ciones mineras del departamento.
Hacia el interior siguen las pequeas poblaciones del Carmen, San Flix y
Trn sito, y fuera del valle los importantes asientos mineros de Agua Amarga, Tu-
nas, Viscachas, Jarilla, Camarones, etctera.
Las generalidades geogrcas que anteceden bastan como datos preliminares
para tener una idea del territorio abarcado en los estudios de la comisin explora-
dora, el cual habra que tener en cuenta para el levantamiento del mapa geogrco
segn el orden y plan de trabajos que sern descritos en el captulo siguiente.
Los ros, montaas, etc., y en general todo lo que pertenece a la geografa fsi-
ca meteorologa, etc., ser desarrollado a continuacin en captulos por separado
para cada materia.
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LEVANTAMIENTO
DEL
MAPA GEOGRFICO
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Desierto y cordilleras de Atacama.indb 228 26-09-12 13:20
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LEVANTAMIENTO
DEL MAPA GEOGRFICO
Santiago, abril 17 de 1885. He acordado y decreto:
Art. 2. Se levantar la carta topogrca del desierto
con los detalles de su orografa e hidrografa,
demarcacin de las aguadas naturales y de los
puntos en que stas puedan ser abiertas.
SANTA MARA
J.M. Balmaceda
Plan general de los trabajos. Para la historia. Documentos geogrcos. Objeto prin-
cipal y de aplicacin. Medicin de la base de partida. Sistema de triangulacin
adoptado. Los instrumentos usados. Clculo de los tringulos. Observaciones astro-
n micas. Otras posiciones geogrcas. Clculos de las coordenadas geogrcas.
Re gistro de coordenadas rectilneas. Latitudes y longitudes. Detalles topogrcos.
Alturas sobre el nivel del mar. Declinacin y azimutes magnticos. Enlace del ma-
pa del desierto con la carta general de la repblica. Trazado del mapa. Los con tor-
nos geolgicos. Sistemas orogrcos. Designacin de nombres propios.
E
n cumplimiento del anterior decreto se nombr el modestsimo y reducido
personal que deba proceder al levantamiento de la Carta topogrca del
desierto, sin previa formacin de presupuesto, sin un fondo monetario para gastos
ni recursos de movilizacin en el desierto que bastara para ms de dos meses, como
si la breve y compendiosa redaccin de su art. 2 no envolviera en su texto toda
la signicacin y trascendencia de las disposiciones que el documento supremo
contiene y slo se hubiera querido dar a entender con ello un mero ensayo, una
ten tativa para tener el bosquejo de lo que pudiera llamarse Carta geogrca del
de sierto, dentro de la amplia latitud y apartados extremos en que cabe esta expre-
sin.
El jefe de la comisin exploradora traz su plan basndolo en el principio de
aplicar los pequeos recursos disponibles, sujetos a condiciones de una pobreza
franciscana y subordinando la extensin del trabajo hasta donde pudiera ser bien
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 229 26-09-12 13:20
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
llevado en lo principal y fundamental, entendindose por esto la preferencia, entre
las diversas materias del estudio, al levantamiento geogrco dentro de un grado
satisfactorio de aproximacin a la exactitud, tal como conviene a los nes indus-
triales y de prctica utilidad que las exploraciones y estudios ordenados deben
con sultar especialmente.
Convencido el jefe, por experiencia adquirida en nuestros propios territorios,
de que con tales elementos no se emprendera en favorables condiciones la obra
su mamente laboriosa y delicada del levantamiento del mapa geogrco de una
na cin o de una porcin importante de ella, su plan lo ajust al principal propsito
de realizar, en primer lugar, la obra indispensable que le permitiera tener trazados
sobre el papel los lugares, los sistemas orogrcos y los contornos geolgicos en su
verdadera situacin.
Slo as es posible deducir conclusiones tiles para las ciencias de observacin
que suministran a las aplicaciones de la industria los datos y leyes que stas necesi-
tan para su uso y aprovechamiento.
Si el mapa no es exacto nada de lo que en l gura sirve bien a sus destinos:
los deslindes entre los terrenos geolgicos perturban y confunden al gelogo, des-
gurando la verdad de los hechos; las indicaciones para el minero lo exponen a fal-
sas deducciones y lo llevan a perjudiciales conjeturas sobre lo que conviene a sus
intereses, mientras que al gegrafo, al viajero y a todo el que necesita guiarse en sus
excursiones o proyectos, le producen confusin y oscuridad en vez de luz y auxilio.
Las correlaciones estratigrcas u horizontes geolgicos, la orientacin exacta
de los ejes montaosos o accidentes fsicos del suelo y, ms que todo para nosotros,
la manera de distribucin de los depsitos metalferos o corridas minerales, no tie-
nen aplicacin til ni sirven elmente a sus destinos en mapas tan errneos, falsos
y decientes, hasta en sus ms caractersticos rasgos, como los que circulaban en
representacin de la geografa de Chile.
De imprescindible necesidad fue, por lo tanto, subordinar todas las dems dis-
posiciones del decreto al levantamiento del mapa, y as, la marcha de la carava na
exploradora, escasa de personal y de elementos, para poder distribuirse en separa-
das expediciones al servicio de las respectivas especialidades, se reconcentr toda
en un pequeo grupo que segua las marchas y acampaba en los puntos impuestos
por las conveniencias del plan adoptado para las operaciones de la triangulacin.
Esta obra, as llevada y as realizada, tiene su historia, que ya hemos hecho, de-
jndola suspendida donde los acontecimientos polticos de 1891 acabaron con ella,
pero que debemos reanudar ahora para dejar la necesaria constancia de que de todo
servicio pblico debe quedar, como indeleble testimonio, en los archivos nacionales.
Hemos dejado hecha la sucinta relacin de los trabajos geogrcos de Estados
Unidos, de los procedimientos que las diversas naciones usan y los recursos que
ponen al servicio de semejantes obras que tan poderosamente sirven al progreso
universal; y no puede ser sino del ms imprescindible deber el seguir tambin para
nosotros mismos tan necesario procedimiento, dejando para la historia de nuestros
trabajos cientcos los documentos que han de hacer fe en ella, acreditando la for-
ma y circunstancias, los elementos y grado de precisin con que fueron originados.
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 230 26-09-12 13:20
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LEVANTAMIENTO DEL MAPA GEOGRFICO
En el anterior volumen de esta obra, con motivo de la relacin de los itinera-
rios seguidos en las exploraciones del desierto de Atacama y de la misin del autor
a Estados Unidos, se ha dado cuenta de los hechos que mediaron para entorpecer,
impedir o aplazar la publicacin de las dos ediciones de la carta geogrca y de la
obra descriptiva que deba acompaarlas respectivamente.
Aquello aconteci en Washington, entre 1891 y 1892, y regresando entonces a
Chile, el autor, para dar cuenta a su gobierno de aquellos intereses que le estaban
conados, no fue ms feliz en sus gestiones, a pesar del natural deseo pblico y
con ciencia de su deber que las altas autoridades administrativas abrigaban para no
de jar malograrse esas obras del pas, decretadas y realizadas para su uso y aprove-
chamiento.
Cinco aos completos, todo un perodo presidencial ha trascurrido impidin-
dose la terminacin y publicacin de los estudios del desierto y cordilleras de Ata-
cama, sin que la constante iniciativa del autor y el patritico apoyo y amparo de
las altas autoridades nacionales en proteccin de los bienes pblicos hayan podido
contra la inercia de autoridades de segundo orden y contra la impunidad de los
vi cios arraigados en ciertas esferas de la administracin.
Baste esto para experiencia y ejemplo y para que en la historia de nuestros tra-
bajos geogrcos conste la razn de tan largo tiempo trascurrido y el mrito de los
esfuerzos hechos para salvar del olvido y de un completo abandono, e irrevocable
prdida, trabajos que han costado dinero a la nacin y sacricios a sus autores;
que el pas y sus autoridades han favorecido y las industrias mineras del norte han
re clamado; que los intereses internacionales han aprovechado y el progreso cien-
tco del mundo ha de tomar en cuenta para abonarlos al crdito de la nacin que
los ha puesto a su servicio.
Como fuentes de informacin para tener conocimiento de todos los mapas y
do cumentos relativos a la geografa del norte de Chile que pudieran servir para
trazar la historia geogrca de los territorios sealados al estudio de la comisin
exploradora del desierto de Atacama, se ofrecieron, en primer lugar, la Ocina Hi-
drogrca, con la valiosa cooperacin y consejos de su ilustrado director, capitn
de navo don Francisco Vidal Gormaz, y la completa coleccin del etngrafo don
J. Toribio Medina, autor de la Mapoteca Chilena.
Parece que la fecha histrica del primer trabajo geogrco sobre el desierto de
Atacama se remonta nada menos que al tiempo de su descubrimiento, y a medida
que la planta audaz de los conquistadores espaoles dejaba en pos de s un reguero
de vctimas de la fatiga y de las inclemencias del tiempo.
Reere, en efecto, don J. Toribio Medina en su importante y laboriosa obra
titulada Mapoteca Chilena, que en la legendaria expedicin de Almagro gur un
sacerdote llamado Cristbal de Molina, quien, en una animada descripcin de las
materias que abraza su obra, hecha al Rey, en carta de 12 de junio de 1539, se re-
ere tambin a un dibujo que la acompaa.
Es preocupante que, por encontrarse perdido ese documento o ignorado su
paradero, no haya venido a decidir, con su irrecusable testimonio, sobre el punto
dudoso de si Almagro cay al desierto de Atacama por el paso de San Francisco,
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 231 26-09-12 13:20
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
como lo establece el historiador don Diego Barros Arana, o por Pircas Negras al
ro de Copiap, como lo presumen algunos escritores que han hecho estudios his-
t rico-geogrcos sobre el norte de Chile.
En el pueblo argentino de Tinogasta hay al respecto algunas tradiciones, dn-
dose por punto de su itinerario ese mismo pueblo y el curso del ro adentro, pe-
netrando por la Troya, cruzando el Majiaco y siguiendo el camino a Copiap por
la Estanzuela y paso de Pircas Negras, a cuyo pie, cayendo a Chile, se encuentra
el tradicional Peasco de Diego, que se supone lleva ese nombre en recuerdo del
lugar donde el conquistador descans por primera vez en tierra chilena.
Un siglo ms tarde, en 1646, el sacerdote chileno Alonso de Ovalle, de la
Com paa de Jess, acompaaba a su famosa Historia de Chile el conocido mapa
que de tanta popularidad goz en su tiempo.
Este curioso documento apenas alcanza a penetrar en Atacama, pues termina
en un supuesto ro cuya situacin correspondera al extremo sur del gran Morro
de Copiap, por donde desemboca al mar un profundo zanjn seco que tiene su
origen en las barrancas terciarias inmediatas a la costa.
All coloca, errando por ms de dos grados geogrcos, el paralelo 25, sobre
el cual est escrito lo siguiente: Peruani et chilensis regni Conpinia.
Medio grado ms al sur gura la desembocadura del ro de Copiap, hacia
donde llama la atencin con insistencia, porque las olas del mar arrojan sobre las
playas cantidades de aromtico mbar.
Entre Copiap y Huasco guran terrenos hmedos y campo cubierto de bos-
que, sin duda correspondientes a las vegas del Totoral y Carrizal, de las que an
quedan restos, y con una inscripcin en el intermedio que dice: hic lapides protiosi
turquese.
Otro siglo despus, segn dice el seor Medina en la obra ya citada, el presi-
dente don Manuel de Amat haba enviado al Rey, con carta del 8 de mayo de 1757,
el trabajo de un fraile dominico, Ignacio de Len Garavito, maestro en sagrada
teologa y catedrtico de Matemticas en la Real Universidad de San Felipe, un
mapa que contena multitud de datos del mayor inters.
Debo al favor del mismo seor Medina la ocasin de haber podido consultar
sus manuscritos del derrotero y de la obra que el mismo Amat envi a su soberano,
con datos curiossimos y del mayor inters histrico para nuestra regin atacamea.
Figura un largo catlogo de puntos de la costa martima y del interior del de-
sierto, siguiendo al naciente por sobre la altiplanicie andina, que considera de un
grado de ancho en longitud, dentro de los paralelos 24 y 27, y pasa hasta la pro-
vincia del Tucumn.
El derrotero de la costa comienza en puerto Betas, probablemente correspon-
diente, por la latitud que le asigna, a la Caleta de Blanco Encalada o al puerto del
Cobre.
Las longitudes parece que tienen el origen de su meridiano en algunas de las
islas Canarias y el sentido en que las cuenta es de oeste a este, contrario, por con-
siguiente, al hoy acostumbrado, pero conforme con las decisiones del Congreso
Astronmico de Washington que ha dispuesto lo mismo.
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LEVANTAMIENTO DEL MAPA GEOGRFICO
He aqu algunos de los puntos anotados:
Latitud Longitud
Puerto Betas. 24 36 316 24
Baquillas, alojamiento con agua de serrana y
la ltima del poblado de Copiap. 24 27 311 48
Este punto es, sin duda alguna, el mismo de las
vegas de Vaquillas, en la cordillera fren te a
Taltal.
Paposo, monte a la mar, es alojamiento con agua. 25 6 310 30
Carrizalillo, cierto cinago que da poco agua. 25 48 310 42
Est cinago que se cita corresponde al lugar
llamado hoy Las Bombas donde est el es-
tablecimiento de concentracin de los mi-
nerales de la mina Carrizalillo.
Pueblo Hundido es alojamiento, por una y otra
parte del ro de Chaaral, y la tradi cin es
que a la parte norte del ro hubo un pueblo
que se hundi a causa de un terre moto. 26 18 311 6
Villa de Copiap, nombrada San Francisco de
la Selva. 27 5 310 8
Mina de los Candeleros de Plata. 26 311 6
Aqu pararn mientes los mineros copiapinos al ver la contradiccin de estas
situaciones de lugar respecto de Copiap, con lo conocido hasta ahora acerca de la
misteriosa mina tan buscada y tanto tiempo soada.
Si mediaban 55 en latitud entre Copiap y la mina, la ubicacin del portento-
so tesoro no corresponde a Ladrillos ni a ninguno de los otros derroteros de la
tra dicin, sino ms bien a Tres Puntas.
Pero en este cerro de tanta opulencia tampoco se encontr al tiempo de su des-
cubrimiento ningn signo de antigua explotacin.
Nuevo misterio y nuevas conjeturas para los del ocio de minero!
Vino enseguida el gran mapa del conocido gegrafo espaol don Juan de la
Cruz Cano y Ormedilla, del Real Observatorio de San Fernando, en forma de un
lbum esplndido por el lujo decorativo que lo adorna, desde su portada alegrica
del descubrimiento y la conquista de este continente por el cristianismo, hasta los
emblemas cientcos y herldicos profusamente distribuidos en todas sus pginas.
Ya el insigne Mercator haba iniciado los progresos de la cartografa con su tras-
cendental invencin de la capta plana de meridianos paralelos y latitudes crecien-
tes, a la vez que con el esmero y elegancia en el dibujo, pero entre l, por los ltimos
aos del siglo XVI y Cano y Olmedilla en 1775, no ha gurado nuestro desierto de
Atacama sino en el tosco bosquejo de Alonso Ovalle y en el derrotero de Amat.
Cano y Olmedilla es el resumen y recopilacin de todo lo anteriormente cono-
cido, bueno y malo, y de aqu viene que en nuestra diplomacia se hayan hecho
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 233 26-09-12 13:20
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
va ler con tanto tesn, segn el grado en que respectivamente favoreca a las partes
con tendientes, la importancia de los rasgos geogrcos y las lneas de demarcacin
poltica y administrativa que de ese imperfecto documento se pretenden deducir.
Despus de estos trabajos histricos, siquiera bien intencionados y fundados
en observaciones propias de sus autores, vienen los mapas de especulacin y de
me ra fantasa, entre los cuales, uno muy en boga por algn tiempo, publicado en
Londres el ao 1843 bajo la rma de Arrowsmith, ha quedado con razn relegado
al olvido y a una absoluta prescindencia.
Felizmente para las ciencias y el progreso de Chile, el ilustre Claudio Gay
ade lantaba ya, a la sazn, en el trabajo de su magna obra, y aun cuando sus bene-
cios no alcanzaban hasta nuestras latitudes del norte, el camino, sin embargo,
comenzaba a abrirse en aquella direccin, y en 1848, el gobierno contrataba, con
el gelogo don Amado Pissis, el levantamiento del nico mapa de la repblica
que hasta ahora poseemos, el cual alcanz a pasar de Copiap hacia el norte y fue
continuado despus hasta deslindarnos con Bolivia.
No es extrao que despus de ese vigoroso ensayo, trabajo de aliento para la
poca en que fue emprendido, nos hayamos quedado estacionados sin dar un paso
ms durante veinte aos, pero es inadmisible que ahora, en pleno desarrollo del pro-
greso material y de una prosperidad scal que permite la multiplicacin de las vas de
trco por mar y tierra y alienta a realizar la red de ferrocarriles en todo el ancho y
largo de la repblica, no veamos emprenderse con nuevo vigor aquel mismo trabajo
indispensable para esas mismas obras y para las mltiples necesidades de la agricultu-
ra, la minera, las industrias diversas y tambin para integridad del territorio nacional.
La gran carta geogrca de Pissis, que no pudo ser ni perfecta, ni siquiera satis-
factoriamente adecuada a los nes que debera llenar, ha llegado a ser hoy desde
todo punto de vista insuciente, como lo prueban las diarias necesidades y las con-
tinuas dicultades con que los progresos del pas luchan a cada paso para suplir la
falta de una representacin grca del territorio, siquiera en un grado aproximado
a una mediana exactitud.
Con cunta razn prevea estos hechos la experiencia y sabidura de Gay!
En una carta a don Manuel Montt, que oportunamente trascribe el seor Me-
dina en su Mapoteca, deca el ilustre naturalista:
...Sin duda vale mucho ms alcanzar la perfeccin en todo; pero respecto de las
ciencias de observacin es tan difcil que slo a la larga podr llegarse a ella, si es
que se llega. As, persudase usted que la carta de Mr. Pissis, necesariamente mucho
ms exacta que la ma, correr la misma suerte cuando ms tarde se quiera hacer
levantar otra verdaderamente topogrca y susceptible de servir a las diferentes
combinaciones del Gobierno.
El desierto de Atacama, que por su aridez y sus peligros no alcanz a ser ob-
jeto de aquellos trabajos geogrcos sino en grado de exactitud muy inferior al
del resto de la repblica, fue, no obstante, favorecido por la sabidura del ilustre
na turalista, que el pas conserva todava, para fortuna de su progreso cientco, al
cuidado del Museo Nacional.
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 234 26-09-12 13:20
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LEVANTAMIENTO DEL MAPA GEOGRFICO
Pero la obra clsica del doctor Philippi, tan valiosa y estimable por su mrito
cientco, no nos dej sino un rasgo del maestro en la vaga sonoma geogrca
del desierto y cordilleras atacameas.
El distinguido gegrafo don Alejandro Bertrand hace, en su libro titulado Me-
moria sobre las cordilleras del desierto de Atacama un completo y razonado examen del
mapa que acompaa a la referida obra, y encontrndolo de inters y oportunidad,
nos permitiremos reproducirlo:
El mapa del desierto de Atacama que acompaa al libro del doctor Philippi ha sido
construido por el ingeniero gemetra don Guillermo Dll, quien fue encargado
de la parte geogrca de la exploracin. Este mapa, que fue publicado antes de la
aparicin de la obra en los Geographische Mittheilungen del Instituto de Gotha, el ao
1856, es el que ha servido de base durante ms de veinte aos para todos los que
comprendan esa regin. Se han propagado as los notables errores que contienen,
y es de extraar que nadie hasta hoy notara que algunos estn en discordancia con
los datos originales del mismo doctor Philippi. Entre stos enumeraremos:
1 La orientacin de la gran salina de Atacama, desde su extremo norte a Tilo-
monte, es, en el mapa del que se trata norte, 30 oeste. Puede verse en nuestra
minuta que esa orientacin es norte 5 oeste, es decir, casi norte-sur. Si el se or
Dll hubiese utilizado para formar su plano el panorama que el doctor Phi-
lippi dibuj en Tilopozo no podra haber cometido ese error, pues segn los
rumbos que en l se marcan, el volcn Licancaur (de Atacama) queda al norte
18 este de Tilopozo en vez de norte 8 oeste, como resulta del mapa.
2 Igual cosa sucede en la colocacin de Rio Fro, desde cuyo punto se arrumba
el volcn Llullaillaco, segn la pgina 78 del Viaje al desierto, a los 41 de la
brjula, o sea, al norte 53 este y, segn el mapa, al norte 30 este.
3 De las latitudes enumeradas en el captulo 7 de la obra del seor Philippi,
s lo aparece el origen de una de ellas, la de Tilopozo, que segn dice el autor,
des cansa en una excelente altura de luna calculada por el doctor Moesta,
di rector entonces del Observatorio de Santiago. Esta latitud resulta ser segn
ese dato 2319, siendo as que la que obtenemos por los rumbos del pa no ra-
ma al que hemos aludido no puede bajar de 2346, valor que ms bien nos
in clinaramos a aumentar en un minuto o dos, por los datos itinerarios a Peine
y Tilomonte, cuyas latitudes hemos determinado con exactitud.
En cuanto a las latitudes de los otros puntos que menciona la lista del doctor
Philippi, adolecen tambin de notables errores como se ve en el cuadro siguiente:
Localidad Latitud segn Philipi Latitud verdadera Diferencia
San Bartolo
1
2208 2244 30 36 30
Atacama 2226 2254 50 28 50
Aguada Carvajal 2252 2323 31
Toconao 2238 2311 30 33 30
Cinaga redonda 2313 2344 31
Tilopozo 2319 2346 30 27 30
1
La latitud de este punto la hall inscrita en un cuadrante solar colocado en el establecimiento y
concuerda con mis resultados.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Puede decirse que todos los puntos enumerados estn situados en el mapa del
Via je al desierto algo ms de en latitud, o sea, unas trece leguas ms al norte del pa-
ralelo que realmente ocupan.
Los errores en longitud son tambin notables, pero esto no es de extraar por
la falta de instrumentos apropiados en esa exploracin:
Localidad Latitud segn Philipi Latitud verdadera Diferencia
Atacama 6900 6811 49
Volcn Miique 6812 6744 28
Tilopozo 6834 6812 22
Volcn Llullaillaco 6846 6832 14
Se ve, pues, que los puntos estn sealados al poniente de su verdadera situa-
cin y el error aumenta a medida que se va al norte, de manera que Atacama est
colocado en el meridiano que ocupa realmente Caracoles.
A pesar de estos errores, y no considerando la situacin absoluta de cada pun-
to, el mapa de la obra de Philippi es un buen gua itinerario, y las distancias a vuelo
de pjaro de uno a otro de los puntos recorridos son bastante exactas:
Segn Philippi Segn nuestros datos
De Copiap a Tilopozo 440 km 436 km
De Tilopozo a Atacama 95 97
De Atacama a Copiap 530 510
Una circunstancia digna de mencin es que la topografa del desierto est mu-
cho mejor representada en la reduccin del mapa de Philippi que aparece en los
Geographische Mittheilungen de 1856 que en el mapa grande que acompaa al libro.
El doctor Philippi ha deducido de alturas baromtricas observadas con un ins-
trumento imperfecto la altitud de 2.404 metros sobre el mar para Atacama, valor
que se acerca mucho al que hemos obtenido con quince das de buenas obser-
va ciones. No hemos dejado de notar que la edicin alemana del doctor Philippi
asigna a la salina de Atacama la altitud de 6.928 pies franceses, o sea, 2.307 metros,
valor muy inferior al que hemos obtenido.
En suma, hemos podido utilizar el mapa del libro del doctor Philippi para
gurar en el nuestro la topografa de la falda occidental de la cordillera, entre el
cerro de Doa Ins, Imilac y Puquios, recticando la posicin del Llullaillaco, la
de Rio Fro y otras aguadas con datos posteriores.
Ms tarde, despus de los ltimos trabajos de don A. Pissis, y fundndose en
un bosquejo de triangulacin del desierto que tenia ms de imaginario que de real,
don Augusto Villanueva traz un mapa abundante en detalles y recticaciones que
pudo introducir con motivo de exploraciones mineras e industriales que el supre-
mo gobierno con a la competencia del distinguido ingeniero.
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LEVANTAMIENTO DEL MAPA GEOGRFICO
Este trabajo sirvi, por algn tiempo, de nico gua del desierto, prestando
muy oportunos y tiles servicios.
Finalmente, don Alejandro Bertrand traz, con mano diestra y erudicin de
ge grafo, los itinerarios de una interesante excursin, en la que determin, con
no table exactitud, algunos contornos de la altiplanicie boliviana.
Hay que agradecer al autor de este importante trabajo un mrito que lo realza
y recomienda todava ms. La honradez cientca al exhibir las pruebas de lo que
se arma y suministrar los elementos con que se construye, es como la cartera
abierta del ingeniero, que nada oculta ni disfraza, o como los elementos del trin-
gulo que no admiten ms solucin que la verdad.
En el procedimiento usado por el seor Bertrand, que debera ser de uso co-
rriente en trabajos de tal naturaleza, la duda no encuentra asilo, y bueno o malo el
resultado, basta el sello de la verdad que reeja para ser estimado en todo su valor
y merecida conanza.
La Memoria de don Juan del Pino Manrique, fechada en 1787, muy importante
e ilustrativa para las regiones del sur de Bolivia y norte de la repblica Argenti-
na, abraza hasta el partido de Atacama como extremo occidental y austral de la
provincia de Potos, deslindndola al norte con Tarapac y Lipes, por el sur con el
reino de Chile, por el este con la provincia de Tucumn y por el oeste con la costa
del Pacco, que entonces se llamaba mar del sur.
Al referir este autor los caracteres geogrcos del partido de Atacama, dice
que los lugarejos de Peine y Susques estn en situacin inmediata a la cordillera
de Chile, dato que el lector interesado en el estudio de la cuestin internacional
puede aprovechar inspeccionando, en nuestro mapa de aquellas regiones, la alu-
dida situacin de esos puntos con respecto a una y otra cordillera, tanto la que
corresponde a la inmediacin de Susques como la que se relaciona con Socaire.
Agrega que Peine tiene un temperamento ms benigno por la mayor cerca-
na a la costa, como si entendiera el autor, por esta circunstancia, que la llamada
cor dillera de Chile existira bastante apartada al oriente de aquel casero, en cuyo
ca so no sera la del Lincacaur-Llullaillaco sino probablemente la de Antofaya, o
la que deslindaba entonces, como ahora, al partido de Atacama con Tucumn y
Sal ta.
Rerindose al centro aurfero de Incahuasi, cuya situacin, respecto de la
cor dillera de Antofaya, y an la de Mojones, es al oriente, dice que este lugar de
mi nas de oro est hacia los connes de la provincia de Salta, es decir, que quedara
al occidente de la cordillera de Chile, lo que con ms claridad seala como tal la
limtrofe del partido de Atacama en Salta y Tucumn.
Este importante documento deja vaguedad e incertidumbre acerca de lo que
llama cordillera de Chile, pero conrma con toda la plenitud de la evidencia la
inexistencia de un ttulo de la repblica Argentina respecto de un solo palmo de
terreno en la puna de Atacama, dentro de la cual se comprenden los territorios de
Susques, Pastos Grandes y Antofagasta.
Otra memoria de gran notoriedad fue la que muchos aos despus, en 1851,
public don Jos Mara Dalence con motivo de estudios estadsticos sobre Boli via.
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 237 26-09-12 13:20
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Este autor ensalza, como el anterior, los recursos pastoriles e importancia de la
puna de Atacama como regin habitable y til, abundante en riqueza mineral y de
algn valor para la agricultura.
En cuanto a lmites geogrcos, pierde el escritor los rumbos y se confunde en
la situacin geogrca de los lugares al citar el deslinde de Bolivia con Chile: sola-
mente es explcito al denir el lmite oriental de la puna con la Argentina, citando
el cerro de Galn y la Puerta de las Burras.
Viene enseguida, como enseanza geogrca, la gran obra de Tschudi, ms
interesante, en verdad, por sus lujosas y abundantes ilustraciones que por el conte-
nido de su absurdo mapa, el cual, no obstante, ha hecho fe y autoridad entre los
cartgrafos alemanes.
Contemporneo al anterior, entre 1858 y 1859, sala a luz en Nueva York el
gran mapa mural de Bolivia, que por espacio de quince a veinte aos ocup a sus
au tores Ondarza, Muja y Camacho.
Esta gran hoja de papel dibujado es lo que ms ha inuido para desorientar
y confundir a los diplomticos negociadores de pactos y tratados internacionales,
pues de all se dedujo el falso papel que ha desempeado el punto de Sapalegui, y
la importancia de El Diablo como punto culminante, siendo simplemente aplica-
ble este nombre a un pequeo valle o quebrada insignicante y sin circunstancia
alguna que le diera prominencia para ser siquiera citado como lugar geogrco
ca racterstico o de algn detalle digno de mencin.
El ingeniero alemn don Hugo Reck, bien conocido entre nosotros por sus
considerables trabajos y largos viajes, fue quien traz el mapa ms aceptable de
Bolivia para acompaarlo a un libro sobre geografa y estadstica del mismo pas,
pero el autor no recorri la puna de Atacama y slo nos da de ella el rasgo orogr-
co de las perturbaciones que sufre la cordillera de los Andes entre los paralelos
21 a 22, distribuyndose en varios brazos, uno de los cuales,
el oriental y principal hace un salto de cerca de 60 kilmetros al sudeste, y
describiendo un arco converge despus al sudoeste hasta el lmite chileno boliviano
frente a Copiap. Y agrega: los brazos occidentales son estrechos y bajos; el
ms oriental se llama serrana de Purilanjti. Corren divergentes hasta la latitud de
Calama, y de aqu van en direccin paralela hacia el sur y se juntan en Salina de
Punta Negra con un segundo ramal, que a su vez se rene cerca de Copiap con el
tronco principal de los Andes, cuya direccin es norte sur.
Estos grandes rasgos son regularmente exactos y a su tiempo sern completa-
dos con sus detalles y demostraciones en el curso del presente libro.
El sabio paleontlogo doctor German Burmeister, antiguo director del Museo
de Buenos Aires, tambin acompaa con un mapa de las regiones cordilleranas de
Atacama al primer tomo de su gran obra Description physique de la Republique Arjen-
tine, edicin de 1876, pero trazado algn tiempo antes, con datos tomados por el
mismo autor, en su famoso viaje a Copiap, en 1860, y los suministrados por una
memoria de don Nicols Naranjo sobre las cordilleras de San Francisco.
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 238 26-09-12 13:20
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LEVANTAMIENTO DEL MAPA GEOGRFICO
Como mapa geogrco, el trabajo del doctor Burmeister nada aclara o ms
bien, al contrario, confunde ms y no corrige nada de las incertidumbres y vague-
dades de antao, conservando solamente el inestimable valor geolgico de sus
sabias y profundas observaciones.
El gran atlas de Mr. Martin Monssy que acompaa a su luminosa obra sobre
la repblica Argentina, trabajo ocial que prest a aquella nacin en su tiempo,
como sucedi con el mapa de Pissis entre nosotros, el gran servicio de ser lo prime-
ro como bosquejo geogrco de los respectivos pases, no avanza tampoco nada
para nuestro objeto, pero suministra datos interesantes en relacin con la orografa
general de los Andes, a sus cortes y perles, descartando todo lo que contiene de
pura imaginacin y mera fantasa del dibujante.
Enseguida vienen los diversos trabajos parciales o de detalle que con motivo
de exploraciones mineras, de indagaciones sobre guanos y salitres, de expedicio-
nes militares y de trazado de ferrocarriles, haban aumentado considerablemente
el conocimiento de la parte ms septentrional del desierto de Atacama, quedando
el resto, desde el reciente puerto de Antofagasta y el distrito minero de Caracoles
al sur, siempre totalmente a oscuras y desconocido en sus regiones interiores.
Emprender la conexin de todos estos trabajos entre s habra sido tarea fati-
gosa e intil, tratndose de emprender un levantamiento general y sistematizado
como el que iniciaba por entonces la comisin exploradora de Atacama, abarcan-
do con sus excursiones y estudios, en conjunto y segn un plan determinado, toda
la extensin del vasto territorio del desierto y de las altiplanicies andinas, desde la
costa martima hasta la ltima cordillera del oriente por donde serpentea, en las
nevadas alturas, la frontera anticlinal que limita nuestra soberana nacional.
Habra que jar con las lneas de la red trigonomtrica esa raya fronteriza y
se ra necesario dejarla sealada con los hitos materiales o los puntos de mira carac-
tersticos y netamente denibles, habra que denir el dorso continental que separa
nuestras vertientes que vienen al Pacco de las opuestas que corren al Atlntico:
tarea demasiado vasta para ser acometida con exiguos recursos e insuciente per-
sonal, pero que pudo continuar avanzando y logr al n verse terminada, ofrecin-
dose al fallo de la opinin que juzga y a la sancin benvola del pas que deba
aprovecharla.
Difcil, si no imposible, es trazar marcadas lneas de separacin entre los mto-
dos y los medios que respectivamente corresponden a los diversos ramos de las
ciencias que tratan de la medida del espacio.
Desde los estrechos horizontes de la topografa, que acumula los detalles, hasta
la geodesia, que liga entre s a las naciones y los continentes, y desde sta hasta
la astronoma, que nos seala el punto cntrico del universo, de dnde derivan la
fuerza, la luz y el calor que engendran la vida sobre este planeta, hay graduaciones
y tintas intermedias que no permiten decidir donde cesa la una para dar lugar al
dominio de la otra, variando as el grado de perfeccin en los procedimientos y
aumentando el rigor de la exactitud matemtica, desde la plancheta al teodolito y
al anteojo meridiano, como aumenta de esplendidez el sol desde los albores del
horizonte hasta la plena luz del medioda.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Tratndose de un territorio desierto y rido, desnudo de toda vegetacin, pero
profusamente cubierto de materias minerales de gran valor industrial, o a lo menos
de til aplicacin y fcil aprovechamiento; cruzado de sistemas montaosos que
se relacionan por la direccin de sus prolongaciones con el curso o corrida, segn
rumbos determinados a los que obedecen los criaderos de minerales metlicos, y
comprobada la existencia de la riqueza de este reino de la naturaleza en numero-
sos y opulentos lugares de produccin, el objeto de un levantamiento geogrco
de semejante suelo no poda ser sino el de servir principalmente a nes de inters
industrial y de naturaleza tal que, en sus demarcaciones, se encontraran elmente
expresadas todas aquellas circunstancias que importan al mejor y ms completo
conocimiento de los sistemas orogrcos que sealan la situacin exacta de las mi-
nas y de los veneros metlicos, y demarcan los caracteres y contornos geolgicos
del suelo y de sus diversos aspectos fsicos.
El trabajo as realizado no es fruto de la aplicacin de los mtodos minuciosos
y de extremo rigor de exactitud, ni tampoco es el resultado de aquella falta de m-
todo que desgura las distancias y adultera la verdad topogrca en indicaciones
de importancia: es un trmino medio entre el levantamiento minucioso que se es-
mera en los detalles y el sistema de formacin de mapas de grosera aproximacin
o de fantasa, que no responden de la exactitud de los hechos que consignan.
El mapa del desierto y cordilleras de Atacama expone con delidad y seala
con precisin los caracteres ms importantes del terreno, como la colocacin de
los lugares, la distribucin y curso de las montaas, la situacin de las minas princi-
pales, la direccin de las lneas anticlinales que determinan las cuencas hidrogr-
cas, as como las sinclinales por donde corren las aguas, los contornos geolgicos
ms notables y la ubicacin precisa de las aguadas y puntos de refugio y salvacin
en las soledades del desierto.
Con tales elementos, la jacin de los puntos de existencia mineral, de cual-
quier naturaleza, pueden responder con delidad y certidumbre a las necesidades
cientcas e industriales de la geologa minera y de la trascendental cuestin de la
distribucin de los minerales.
En la ciudad de Copiap, partiendo desde el extremo occidental de la estacin
de ferrocarril en la calle de Borgoo, con rumbo norte 61040 oeste, y aprove-
chando el terrapln casi horizontal y la disposicin favorable que ofreca la va
f rrea, se midi directamente una base de 2.000 metros.
Entre los errores de mayor trascendencia a los que el ingeniero est expuesto
en las operaciones geodesias son, sin duda alguna, como lo demuestra el clculo,
los que resultan de la delicada operacin de medir una base.
Dada la naturaleza, el objeto y las condiciones del trabajo geogrco que se iba
a emprender, no se crey necesario usar las rigurosas precauciones y esmeradsi-
mas prolijidades que se acostumbran en trabajos de precisin matemtica.
Tal grado de exactitud no caba aqu, ni era posible ni necesario.
Los extremos de la base, una vez hecha la primera medicin, quedaron aproxima-
damente jados con dos fuertes postes de madera, enterrados a bastante profundi-
dad, paralelamente a los rieles de la va y a cuarenta centmetros distante de ella.
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LEVANTAMIENTO DEL MAPA GEOGRFICO
La cabeza de los postes estaba protegida por una plancha de hierro slidamen-
te aanzada y, sobre ellas, quedaron marcados por la interseccin de dos lneas
trazadas con buril los dos puntos extremos que determinaron la exacta dimen-
sin de 2.000 metros, medida tres veces consecutivamente dentro de un lmite de
aproximacin menor de un milmetro.
Comprobada con los teodolitos la perfecta alineacin del riel, determinada su
inclinacin al horizonte y vericada su supercie continua, segn un mismo plano,
se escogieron para la medida tres reglas de madera cuidadosamente recticadas,
terminados sus extremos en planchas de bronce y bien dispuestas para que en sus
contactos se adhirieran lo mejor posible.
No siendo el caso de medir estos contactos con nonios, ni de apreciar dilatacio-
nes, estando, por otra parte, demostrado y admitido por los gemetras que las
re glas de madera aceitadas y barnizadas no sufren alteracin apreciable en sus lon-
gitudes por los efectos ordinarios de temperatura, hubo de aceptarse como de bas-
tante y satisfactoria exactitud el error menor de un milmetro que dio por resulta do
la medicin de la base.
No habiendo lnea quebrada tampoco se hizo necesaria la reduccin a un mis-
mo arco de crculo mximo.
Todava, ni aun la reduccin de la base al horizonte de uno de sus extremos
entraba en la necesidad de ser considerada.
He aqu, para comprobacin, los datos de este elemento de clculo:
Base medida = 2.000 metros
Bb = 2 sen
2
a
Siendo d, ngulo de inclinacin = 0 26 50
B = base medida
b = base reducida al horizonte del extremo oriental
log. 2 = 0.3010300
log. B = 3.3010300
2 log. sen a = 5.1827392
log. Bb = 8.7847992
Bb = 0.0609 metros
B = 2000
Bb = 0.0609
b = 1999.9391
Para la reduccin de esta magnitud al nivel del mar, dada la mejor altura cono-
cida de Copiap 369
m
, la frmula:
log. B = 3.3010167
log. h = 2.5489787
log. Bh = 5.8499954
log. R = 6.8050086
1
2
1
2
Bb=B
h
R
h
2
R
2

h
3
h
4
R
3
R
4
+ +
.......
) )
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Bb = 0.11091
B = 1999.93910
(Bb) = 0.11091
b = 1999.82819
Base reducida al nivel del mar
Tomando el primer tringulo A B y que arranca de esta base:
A = 58 26 20; B = 92 4 20; I = 29 29 20
que da para el lado AI = 4.060
m
28
log AB = 3.3009928
log sen 92420 = 9.9997159
3.3007087
log sen 292920 = 9.6921899
log AI = 3.6085188
AI = 4.059.93
Ahora bien, tratndose de trabajos de mera exploracin, con instrumentos de
regular exactitud y apenas con medios y recursos de viajeros y observadores a vue-
lo de pjaro, no haba para qu entrar en la apreciacin de errores de tal magnitud
y se acept para el clculo de los tringulos, lisa y llanamente, la base de 2.000
me tros, tal como result de la exacta medicin directa.
Sin hacer ms que mencionar, por respeto y admiracin, los estupendos traba-
jos geodsicos y maravillosos resultados de las cartas de Alemania, Francia e Ingla-
terra, slo posibles en la generosidad de los recursos y la grandeza de tales nacio-
nes, sanos a lo menos permitido pretender que podemos acercarnos y aspirar a un
gra do de exactitud satisfactorio, equivalente al de segundo orden y prcticamente
lo bastante para la el y til aplicacin de un mapa a los usos ordinarios y a las
con veniencias del Estado.
En este orden y en tal necesidad: nada de pilares de mampostera para la
cmo da y slida instalacin del teodolito, ni de heligrafos y construcciones esme-
radas para la nitidez y pureza de las imgenes hemos podido disponer.
Era forzoso conformarse con simples castillejos o mojones de piedra seca de
1,50 a 3 metros de altura, segn los casos, a veces coronados con una banderola,
p ero generalmente sin apndice alguno y sin aprovechar las formas naturales o
pun tas agudas de las cumbres sino cuando, por muy caractersticas y netas, podan
servir de bien denidas miras.
Por lo general, los lados de los tringulos variaban entre 5.000 y 10.000 metros,
para cuyas distancias, como se comprende, las miras de 1,50 a 2 metros eran lo
bas tante para dar buenas imgenes.
En la altiplanicie, donde los tringulos eran mayores, las seales de 2 a 3 metros
bastaban, al ojo ejercitado en tales operaciones, para conseguir buenas punteras.
El mtodo seguido desde el principio de los trabajos para la colocacin de las
miras de observacin, mejorado ms tarde con la constante y laboriosa prctica del
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LEVANTAMIENTO DEL MAPA GEOGRFICO
ingeniero, a la vez que con la destreza y sagacidad de ojo adquirido por los ayu-
dantes auxiliares para la estimacin aproximada de las distancias y de la amplitud
de los ngulos, ha consistido en distribuir los puntos de primer orden segn los ejes
de las montaas que corren de sur a norte y los de cordones transversales que las
ligan entre s.
Las cumbres ms altas han sido siempre las elegidas, por inaccesibles que pare-
cieran y, en todos los casos, adems de llenar las prescripciones relativas a la forma
conveniente de los tringulos, se procur en todo lo posible distribuir los puntos
accesorios o de segundo orden por donde mejor respondan al propsito de solu-
cionar el problema orogrco de la orientacin de los sistemas de montaas.
Conviene tener esto en cuenta al examinar el cnevas as trazado, para explicar-
se as la razn de lo que pudiera parecer irregular o poco simtrico en cuanto a la
uniformidad de los rdenes de tringulos y a su encadenamiento.
Tan cierto es que el gegrafo no se hace en las aulas de la universidad como
que todava no es bastante tampoco para hacerlo el campo de experiencia en don-
de se forma el agrimensor.
La percepcin de las magnitudes y de la disposicin relativa de los objetos en
los cuadros de la naturaleza es un hbito que slo se adquiere en el teatro mismo de
aque llas grandes realidades. All donde los efectos engaosos de la visin porfan
obs tinadamente en dar las proporciones de lo culminante y principal a lo que ape-
nas es mediano y secundario, y viceversa, es donde se aprende a percibir y a juzgar
las verdaderas proporciones del paisaje. En los desiertos es donde se acostumbra la
vista a distinguir entre la realidad y los efectos perturbadores de la refraccin, entre
la verdad desnuda y los falsos halagos del miraje, entre las apariencias que adul-
teran el relieve topogrco del terreno y la percepcin geomtrica que aprecia las
salientes aristas y pendientes abruptas de una montaa piramidal donde la visin,
al contrario, percibe declives y contornos redondeados.
La desnudez del terreno, por otro lado, la esterilidad por doquier, la extensa
su percie desierta, lo escabroso y empinado de las cumbres y los obstculos y
pri vaciones, han dicultado pero no impedido que al n quedaran, como testigos
irre chazables del trabajo y como instrumentos eles para su comprobacin o rec-
ti cacin, las modestas seales que el tiempo destruir pero que el clculo y el
teo dolito sabrn en cualquiera ocasin descubrir y comprobar.
El mtodo de triangulacin adoptado ha consistido en procurar el encadena-
miento de todos los puntos culminantes y trminos o extremidades de los cordones
de montaas para determinar sus ejes de direccin y la manera como se distribu-
yen y enlazan entre s, tanto desde el punto de vista del problema orogrco como
del de inters y atencin que mereca el de los contornos geolgicos.
De esta manera, los vrtices de tringulos de la cadena de la costa martima
se ligan con los de la cordillera occidental de los Andes, los de sta con los de la
cor dillera Real y los de esta ltima, a su vez, con los de la cordillera oriental donde
li mita por aquel viento la altiplanicie atacamea, y todos stos entre s y con los de
cordones transversales y contrafuertes que corren en sus respectivas direcciones o
empalman y entrelazan con los ejes principales, forman una simtrica red de lneas
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
geodesias que dibujan con exactitud los caracteres ms salientes del esqueleto ro-
calloso de aquel gran detalle de nuestro continente.
Ms de quinientos tringulos son los que se encadenan en esta red, y si su
for ma no es tan regular y armnica como las que muy fcilmente se trazan con la
ima ginacin en el papel, llenan no obstante la prescripcin de las convenciones
to pogrcas y satisfacen al rigor de las exigencias del clculo as como a las conve-
niencias del trazado grco.
Los instrumentos usados para la medicin de los ngulos han sido dos magn-
cos teodolitos de la acreditada casa de Schwalb Hnos., de Valparaso, construccin
de Throughton, sistema concntrico y con aproximacin de 20 en ambos limbos
azimutal y vertical.
De construccin slida, hasta el punto de haber resistido estos exactos instru-
mentos las ms duras y destructoras pruebas, viajando largas distancias a lomo de
mula, no sufrieron jams otro deterioro que el desgaste natural e indispensable del
eje vertical despus de constante uso en cuatro aos de servicio.
An teojo astronmico con retculo provisto de cinco hilos verticales y uno ho-
rizontal, formando cuerpo rgido con el limbo zenital.
Su peso total, en su caja, de cincuenta kilogramos ms o menos, permita el uso
porttil sobre su trpode de madera.
Con nsima divisin en plata, excelentes niveles y microscopios para la lec-
tura en ambos limbos, no era necesario ms que para las condiciones del trabajo
que iba a emprenderse.
Para la estacin del instrumento en los vrtices se ha prescindido del error
de excentricidad, cuidando de disminuir todava ms su pequeez, con la conve-
niente colocacin del teodolito respecto de los puntos visados y la limitacin de su
distancia al centro de estacin a no ms de un metro, por lo general.
Para la lectura de los ngulos ha sido necesario conformarse con las circunstan-
cias generales del trabajo, como en todo lo dems. Los huracanes, el hielo excesi-
vo, la premura del tiempo, la inestabilidad del suelo, la vibracin del trpode del
ins trumento y el estado de agitacin natural del observador en medio de condicio-
nes difciles y en el corto tiempo disponible, no podan permitir la multiplicidad
de lecturas, ni por la repeticin ni por el excelente sistema de reiteraciones, pero
las anotaciones se han hecho siempre con cuidado, con atenta observacin y con
el detenimiento necesario para no incurrir en equivocaciones injusticables, sino a
lo sumo en los errores consiguientes y dentro de los lmites permitidos y acepta dos.
Y as ha sucedido que la suma de los ngulos se ha vericado muchas veces en
el rigor de los 180, en otras se ha mantenido inferior a la suma de los errores de
20 para cada ngulo, es decir, a una o dos divisiones del nonio, y en muy raras
ocasiones el error ha excedido del maximum de 1.
En los ngulos verticales o de inclinacin se ha tenido el mismo cuidado de
observacin, pero la mucho mayor signicacin de los errores en este sentido no
ha podido, necesariamente, dar para las alturas de los puntos sino resultados de
menor exactitud aunque de importancia y utilidad, como datos de comprobacin,
para el conocimiento de esas magnitudes adquirido por otros medios.
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Cercanas caleta Sarco. Atacama. Pablo Osses, archivo particular.
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LEVANTAMIENTO DEL MAPA GEOGRFICO
Los errores de refraccin, dadas las horas obligadas de observacin, siempre
despus de las 10 A.M., hasta las 3 P.M. eran, por lo tanto, lo menor y lo ms seme-
jantes posible.
Para la clara percepcin de las visuales, las nieblas tan constantes en la costa
daban lugar a prdidas de tiempo y a ms o menos vagas punteras, al contrario de
lo que aconteca en el desierto central o en las regiones andinas, donde la pureza
de la atmsfera y a veces la belleza de las tardes permita aprovechar, aun para las
visuales ms largas de los grandes tringulos, el lmpido y hermoso fondo azul y
aurora en que se dibujaba la silueta de las montaas, destacndose de ella en sus
caractersticos contornos las seales geodesias.
Lo necesario era siempre, sobre todo en las grandes alturas, despacharse pron-
to, aprovechando muy bien el tiempo, porque adems de la lectura de los ngulos
haba siempre el trabajo de dibujar el aspecto topogrco, observar los instrumen-
tos de altura, tomar notas geolgicas y coleccionar rocas, hacer anotaciones diver-
sas y trazar el camino recorrido.
En las altas montaas del desierto y cordilleras la dicultad no consiste nica-
mente en llegar a las cumbres, sino en mantenerse sobre ellas. Llevar all los re-
cursos para la subsistencia del hombre y pasar las noches al abrigo de una carpa es
po sible, pero lo que no es fcil, y a menudo imposible, es llegar hasta all con las
bes tias y mantenerlas.
Raras veces se ha podido repetir una ascensin: la del Licancaur cost una
pe nosa trasnochada, malogrndose el objetivo de hacer estacin geodesia en su
cspide empinada y escoricea, a 6.003 metros sobre el nivel del mar, y a 3.000 de
abrupta elevacin sobre su base. Intentar por segunda vez este camino de espiral
en torno de un perfecto cono surcado de grietas profundas abiertas en terreno de
cortante vidrio volcnico, habra sido precipitar el resultado nal de la expedicin
por el agotamiento de los animales.
El registro para la formacin del cnevas consta simplemente del encabezamien-
to en que se anota el lado del tringulo que se toma por base y el punto extremo del
mismo que se toma por estacin, y en seguida cuatro columnas en que se anotan:
1 los lados del vrtice,
2 las lecturas en el limbo azimutal,
3 las inclinaciones en el crculo vertical y
4 las observaciones.
Ejemplo:
Base C D = 1.360 m: estacin en C: en Llano
de Varas, frente a mquina Atacama, distancia
119 m al sur 5345 este.
Direccin astronmica de C D = 3431
Direccin magntica = norte 2145 este.
Inclinacin al horizonte = 00120 B.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
H Y
X
ngulos ngulos ngulos Observaciones
en los vrtices azimutales verticales
D C
I
2805120 25720 Cumbre morro de Cachiyuyo
3 3154000 10200 Palomar de la Posada
Base C D: estacin en D:
C D

I
681620 25140 Cumbre morro de Cachiyuyo.
C D
4
2851640 25140 En la llanura, camino a Tres Pun-
tas
Base, lado D I:
I D
2
38840 Cerro Chico: arranque del cor-
dn Ca chi yuyo
Con los datos as anotados se han calculado los lados de los tringulos y con
stos las coordenadas rectilneas.
Partiendo de la base de Copiap, comienza la red topogrca con los elemen-
tos siguientes:
Clculo del azimut de un lado
Base medida AB = 2.000 metros
Direccin astronmica AB = 3114522 5
Direccin magntica AB = 2985920 0
Tringulo ABI (Linderos cerro Chanchoqun)
ngulo en A = 582620
ngulo en B = 92 420
ngulo en I = 292920
AB sen. 875540
sen. 292920
Direccin AI desde A 10 11 40 3.301,0300
+ x = 718,63 para I +9.999,7159
13.300,7459
+ y = 3.996,18 desde A 9.962,1899
log. AI = 3.608,5560
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LEVANTAMIENTO DEL MAPA GEOGRFICO
360
311 45 20
58 26 20
48 14 40
direc = 10 11 40
Seno Coseno
3.608,5560 3.608,5560
+ 9.247,9470 + 9.993,0890
2.886,5030 3.601,6450
N 718,63 N 3996,18
Tringulo A B 4 (Lindero frente a mquina Gallo)
ngulo en A = 735000
ngulo en B = 451840
ngulo en 4 = 605120
direccin A 4 desde A = 2375520
A 4
AB sen. 451840
sen. 605120
x = H sen D y = H cos. D
3.301,0300 3.211,6498 3.211,6498
+ 9.851,8304 9.928,0515 9.725,1518
13.152,8604 3.139,7013 2.936,8016
9.941,2106
log. A4 = 3.211,6498 N 1.374,43 N 864,57
x = 1379,43 para 4
y = 864,57 desde A
Clculo para base 4 1
+x = 718,63 +y = 3.996,18
x = 1.379,43 y = 864,57
x = 2.098,06 y = 4.860,75
frmula para direccin de 4 1: tang. D =
frmula para largo: 41 = x
2
+

y
2
x
2
= 4.401,630 log. x = 3.321,8067
y
2
= 23.626,400 log. y = 3.686,6992
x
2
+ y
2
= 28.028,030 log. tan D = 9.635,1075
log. (x
2
+ y
2
) = 7.447,5921 Ang D = 23 21 00
log. (x
2
+ y
2
) = 3.723,7960 lag. de base 41 = 5.294,
mts
25
N 5.294,
mts
25 direccin 41 = 232100
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Tringulo 4 1 6 (Lindero C. mina Chanchoqun)
ngulo 4 = 301840
ngulo 1 = 595200
ngulo 6 = 874920
direccin 46 desde 4 = 553940
46 =
41 sen. 595200
sen. 874920
div.: 41 = 2321
+ 321840
div.: 46 = 553940
3.723,7960
+ 9.936,9456 seno coseno
13.660,7416 3.661,0554 3.661,0554
9.999,6862 + 9.916,8305 + 9.751,3458
log 46 = 3.661,0554 3.577,8859 3.412,4012
+x = 3.783,43
mts
para 6 N 3.783,
mts
43 N 2.584,
mts
65
+y = 2.584,65 desde 4
Ms adelante, en el lugar correspondiente, se insertar el registro general don-
de consten los resultados de estos clculos para todos los puntos de la triangulacin.
As conocidas las coordenadas de los vrtices respecto de los ejes rectangula-
res formados por el meridiano y paralelo que se cruzan en el punto A, extremo
oriental de la base de Copiap, tomado por origen, se procedi en seguida a la
trans formacin de aquellas lneas rectas a coordenadas esfricas, o sea, a los ele-
mentos geogrcos de latitudes y longitudes, reriendo estas ltimas al meridia-
no de Greenwich para ajustarse a las resoluciones del Congreso Astronmico de
Washing ton.
Y ya que se presenta la ocasin de citar aquel acontecimiento cientco, cuyas
decisiones hacen ley y deberan ser acatadas y denitivamente observadas, sanos
permitido una corta disertacin acerca de las conclusiones decretadas por aquel
tribunal cientco que se reere al sentido en que deben ser contadas las longitudes
terrestres.
Conviene y est sancionado como un deber de homenaje al progreso cient-
co el numerar la graduacin de las longitudes en sentido de oeste a este?
Los defectos de este sistema son evidentes, y a pesar de la unanimidad que, en
nombre de la indisputable conveniencia de uniformar y perfeccionar los procedi-
mientos geogrcos, recay sobre las decisiones del sabio Congreso, no se resuelve
el criterio cientco ni menos el sentido prctico del ingeniero ni del marino a con-
tar las distancias de longitud en direccin opuesta al movimiento diurno de la tierra.
Y con mucha mayor razn si se considera que la incuestionable ventaja de la
hora universal, tan sabiamente sancionada por el mismo Congreso, se ve afectada
por los molestos cambios de fecha y procedimientos de clculo ms engorrosos.
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LEVANTAMIENTO DEL MAPA GEOGRFICO
Acostumbrar el espritu a admitir que el sol pasara por las horas mayores antes
que por las menores, es decir, por el meridiano de dos horas antes de culminar
en el de una hora, o sea, considerarlo por los meridianos de 20 horas en el Ro de
la Plata, antes de tenerlo sobre los de 16 horas de nuestras costas del Pacco, es
someterlo a una morticacin tan intil como inconducente.
Por tales razones, y por seguir tambin la prctica adoptada todava por los
marinos chilenos, la graduacin de las longitudes, en el mapa de que tratamos, se
ha hecho partiendo del meridiano de Greenwich y en el sentido acostumbrado de
oriente a occidente.
La determinacin de la longitud geogrca de Copiap, de donde arranca la
base principal de la triangulacin y en cuyo extremo oriental fue decidido el ori-
gen de las coordenadas relativas, ha sido objeto de repetidas pruebas y numerosas
observaciones, ya que la imperfeccin de los instrumentos y la dicultad de los me-
dios disponibles as lo ameritaban. Y slo despus de tanteos y vericaciones diver-
sas se ha logrado al n tener, con la seguridad de los procedimientos astronmicos,
el punto de partida bien denido y los medios de comprobacin bien establecidos.
Para las observaciones se ha hecho uso de un crculo de reexin de Pstor y
Martins con horizonte de mercurio; de un teodolito de los mismos constructores, de
apreciacin de 10 y de un sextante de igual aproximacin, perteneciente al ocial
de marina don Carlos Porter W., con la valiossima cooperacin de ese ilustrado pro-
fesor, cuya prematura muerte, acaecida poco tiempo ms tarde, ha sido una prdida
muy sensible para la marina nacional; dos cronmetros de bolsillo Dent, nmeros
30.567 y 40.587, que jams justicaron, por su marcha irregular, la fama de su autor,
y uno excelente de Jewit nmero 1.150 perteneciente al mismo seor Porter.
LATITUDES
Comenzando por el puerto de Caldera, las latitudes anteriormente conocidas eran
las siguientes:
Latitudes sur Autores
270508 A. Pissis (embarcadero)
270346 Almt. Clou (semfora)
270400 Cartas marinas (faro)
270325 (?)
La del seor Pissis est indudablemente equivocada por exceso, la del almiran-
te Clou del Atalanta se reeren a la semfora del puerto y la ltima es la latitud
del faro.
El seor Porter tenia varias observaciones, pero con motivo de estos estudios
del desierto veric una interesante serie de alturas de sol durante 30 das consecu-
tivos, dando el promedio de todos los clculos: 270234 de latitud sur.
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DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
Posteriormente veric el mismo trabajo una comisin del observatorio astro-
nmico, debido a la benvola cooperacin del malogrado matemtico, su antiguo
director don Jos I. Vergara, que siempre prest su ilustrada experiencia al buen
xito de estos estudios.
Presidida esa comisin por el competente actual director del observatorio se-
or A. Obrecht y tomando por punto de observacin el pie de la torre de la iglesia
parroquial de Caldera, cuya cspide es el vrtice principal de la triangulacin, su
resultado fue, calculada para dicha cspide:
270405 9
Comparada esta latitud con la del marino Porter W., la diferencia asciende a
131 9, pero teniendo en cuenta la distancia de norte a sur que separa a ambos
pun tos de observacin, los resultados se aproximan hasta no exceder esa diferen-
cia de 50.
Comparando ahora con la latitud que resulta de la triangulacin, la diferencia
es mucho menor:
Obrecht 270405 90
Com. Exploradora 270417 67
Cspide de la torre
Diferencia 11 77
Siendo tan admisible un error de esta magnitud se dio por aceptada la diferen-
cia, la que, seguramente, resulta de un desplazamiento en el ngulo de la direccin
astronmica aceptada para la base e introducida en el clculo del primer azimut
de un lado.
Ahora, por lo que respecta a la ciudad de Copiap, el mismo seor Pissis y
el astrnomo americano Gillis son los nicos autores que haban determinado su
latitud antes de los presentes estudios:
Pissis 272230
Gillis 272223
El capitn de marina don A.C. Lynch, que por algn tiempo estuvo agregado
a la comisin exploradora, obtuvo como promedio de una serie de observaciones
meridianas de sol:
Lynch 271936,6
cuyo valor introducido como elemento en los clculos de longitud y en las com-
pro baciones de la triangulacin result ser una cifra un tanto baja.
La siguiente observacin, el 23 de julio de 1885, vino a restablecer la mayor
proximidad de la verdad al resultado de Gillis:
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LEVANTAMIENTO DEL MAPA GEOGRFICO
Var., hor. de la Decl 31,00
Dif. De merid
s
. 4,689
46,89
1496,7
145,359
Decl. N 20016,7
Correccin 225,4
Decl.
n
a o.
h
t. v. de Copiap 195751,3
Alt. merid.
o
inst. doble 843640
Error del inst. +12 40
Altura doble ob.
s
422440
RP 58
Alt. verd. 422342
Semid.
tro
+1547
Alt. v. 423929
D. Z. 472031
Decl. N 195751
Latitud S 2722397
Nuevas observaciones solares y de Jpiter dieron resultados ms o menos apro-
ximados, basta quedar en los lmites siguientes:
San Romn 272224 8
Porter y San Romn 272216
He aqu el tipo de clculo aceptado para esta ltima (vase cuadro en pgina
siguiente).
Aceptando esta ltima latitud como la que mejor comprobaba, comparndola
con la latitud Porter para Caldera, la diferencia de paralelos Copiap-Caldera con
la diferencia de ordenadas de la triangulacin, previa correccin de las distancias
entre los lugares de observacin, no se crey necesario proceder a nuevas deter-
minaciones de este elemento mientras no se pudiera disponer de ms perfectos
instrumentos y medios ms adecuados.
Llegado, por n, este caso, mediante el envo de la comisin del observatorio,
el seor Obrecht instal sus trabajos en un punto inmediato al extremo oriental A
de nuestra base fundamental, y relacionando a este mismo punto, segn la dispo-
sicin que explica la gura, obtuvo por latitud: 272133 5 sur.
El clculo de la ordenada del campanario de la iglesia parroquial de Caldera
da, transformndola en arco de meridiano, para latitud de aquel punto, como ya se
ha dicho antes, 270417 67. Agregando a este valor el valor de la ordenada
+y = 31.969
metros reducidos a arco de meridiano, o sea, 1718, segn la frmula
10.800
para
el minuto de las diferencias en latitud:
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LEVANTAMIENTO DEL MAPA GEOGRFICO
Latitud iglesia de Caldera, 270417 67, calculada por triangulacin.
Dif. latitudes Caldera-Copiap, 1718 00, calculada por triangulacin.
Lat. Copiap, extremo A de la base, 272135 67, calculada por triangulacin.
Comparacin
Obrecht, latitud de Copiap, 272133 5, en el extremo A de la base.
Comisin exploradora, latitud en Copiap, 272135 67, en el extremo A de
la base.
Diferencia: 2 17.
Esta aproximacin, tan cerca de la exactitud matemtica e inesperada para los
medios y naturaleza del trabajo de la comisin exploradora, resulta de que nuestra
latitud para Caldera excede en 11 67 a la de la comisin de astrnomos, como ya
se dijo en el lugar correspondiente.
La cuestin de las latitudes queda, en consecuencia, establecida denitivamen-
te como sigue:
Por observaciones astronmicas Por triangulacin
Lat. sur de Copiap 272133 5 Lat. sur de Copiap 272135 67
(estacin del ferrocarril) (estacin del ferrocarril)
Lat. sur de Caldera 270405 9 Lat. sur de Caldera 270417 67
(iglesia parroquial) (iglesia parroquial)
Dif. 1727 6 Dif. 1718
Es decir:
Diferencia en arco = 9 6
Diferencia en metros = 274
mts
Ya queda dicho que esta diferencia debe tener su origen en la pequea abertu-
ra o amplitud del ngulo adoptado en la orientacin de la base para el clculo del
primer azimut de un lado. Este error, en la mayor escala de
1
250.000 es sensible a un
mi lmetro, pero dados los usos a que est destinado el mapa del desierto y cordi-
lleras de Atacama, si hubiera de construirse en escala de
1
500.000 el error sera pres-
cindible, y nulo en el caso y escala de
1
1.000.000 , que ser, dada la extensin del terri-
torio que comprende, la que convenga al uso manual e industrial a que debe servir
especialmente el mapa.
Sin embargo, debe observarse aqu que este error es el ms considerable que
aparece en todo el cnevas y no se repite para los mismos puntos de Copiap y
Caldera en el sentido de la distancia en longitud, porque nuestros resultados, para
esta magnitud, arrojan un error totalmente nulo respecto de los obtenidos por los
astrnomos, como se ver ms adelante.
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 255 26-09-12 13:20
-256-
DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
LONGITUDES
Para el puerto de Caldera se conocan las siguientes:
Pissis (centro del pueblo) 704958 O. de Greenwich
Almirante Clou (semfora) 705207 82 dem
Buque Atalanta (semfora) 705112 8 dem
Porter W. (estacin del ferrocarril) 705130 dem
Al tratarse de comprobar estas longitudes con motivo de los trabajos de la co-
misin exploradora, el seor Porter W., siempre deferente y dedicado a observa-
cio nes de este gnero, prest, como antes, el contingente de su correcta experien-
cia y de sus buenos instrumentos astronmicos del uso corriente en la marina.
Se trataba de cambiar seales telegrcas con el observatorio astronmico y
las operaciones se hicieron en la noche del 6 de diciembre de 1883, en buenas con-
diciones atmosfricas y en perfecto estado de la corriente elctrica en el telgrafo
para la transmisin matemtica de las horas respectivas.
He aqu el tipo del clculo segn las conocidas reglas de Ducon:
Sexta lectura en Santiago 9
h
51
m
20
s
Adelanto del cromtro de Santiago 36,64
Hora media de Santiago 9 50 43,36
Long. del Obs. de Santiago 4 42 42,40
Hora de Greenwich temp. M 2 33 27,76
Hora Jewit correspodt. a lect. 6
a
9 55 19
Atraso de Jewit est
o
abst
o
4 38 6,76

al tiempo medio de Greenwich
Por su parte, en el observatorio, el seor Wickmann tambin, al mismo tiempo
que el seor Porter y llevando a su ltima expresin el clculo anterior, determinaba
la parte proporcional de la marcha de su cronmetro en el intervalo comprendido
entre la una y media horas trascurridas en el momento de las observaciones y el
del golpe telegrco de la 6 trasmisin adoptada, como sigue:
H. Gr. tom. en el momento medio de las observaciones 8
h
54
m
56
s
26
H. Sant. tomada en el momento de la 6 transmisin 9
h
50
m
43
s
36
Long. de Sant. O. de Gr 4
h
42
m
42
s
40
H. Gr. tm. en el momento de la 6 transmisin 14
h
33
m
25
s
76
Intervalo, 5
h
64 = 5
h
38
m
29
s
50
Marcha del cronmetro Jewit = 5
s
06, luego:
Agregando este valor a la long. obtenida:
4
h
43
m
12
s
98
1 19
Long. de Caldera 4
h
43
m
14
s
17
5,645,06
24
= 1
s
19
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2 2
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 257 26-09-12 13:20
-258-
DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
As quedaba corregido un error prescindido que acerca mucho el resultado al
de Wickmann, que va a verse a continuacin.
Conviene advertir antes que este astrnomo introdujo como elemento en sus
clculos e interpolaciones la antigua long. de Porter 4
h
43
m
26
s
en vez de la poste-
riormente mejorada, como queda dicho.
La diferencia podra consistir en la mayor exactitud de la apreciacin de la
ho ra y correccin de la declinacin, pero probablemente ms que en esto estar
aqulla en la razn del mayor rigor de los instrumentos y medios que se disponen
en un observatorio astronmico.
Omitiremos dar aqu el tipo de clculo que ya hemos dado a conocer en otro
libro.
Resultados de los cambios de seales con el observatorio astronmico:
6 de diciembre de 1883
Long. de Caldera O. de Santiago 32
s
38
Long. de Caldera O. de Greenwich 4
h
43
m
14
s
70
Aqu conviene observar que la longitud 4 h 42 m 42 s 4 dada para el observato-
rio de la Quinta Normal de Agricultura, adolece del error propio de los medios de
observacin que su antiguo director, el distinguido astrnomo seor Moesta, poda
disponer en aquel tiempo, muy distantes aun de la poca moderna de los telgra-
fos submarinos que nos trasmiten ahora instantneamente la hora matemtica de
todos los pndulos del mundo.
Al mtodo de las distancias lunares le sustituy el de la transmisin elctrica
de la hora, bajo la accin de la competencia cientca del sabio director de la co-
misin del pasaje de Venus en Chile, Mr. de Bernardires en 1883.
Por la doble va de Panam y de Buenos Aires obtuvo el ilustrado astrnomo
los siguientes interesantes resultados:
Diferencia entre el poste meridiano del cerro de la Artillera en Valparaso y el
poste meridiano de la Escuela Naval de Buenos Aires: 53
m
0
s
11 al oeste de Pars.
Diferencia de longitud entre Valparaso (palo de la Bolsa) y Panam (catedral):
0
h
31
m
35
s
92 O.
Diferencia entre Pars y Bolsa de Valparaso
Por va de Buenos Aires : 4
h
55
m
54
s
11 O
Por va de Panam : 4
h
55
m
53
s
83 O
Latitud de Valparaso, palo de la Bolsa = 33210 1
Luego respecto de Greenwich:
Longitud de Valparaso 4
h
46
m
33
s
15 O
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 258 26-09-12 13:20
-259-
LEVANTAMIENTO DEL MAPA GEOGRFICO
Calculada con estos elementos la longitud de nuestro observatorio de la Quin-
ta Normal, da Mr. de Bernardires:
Observatorio Nacional de Chile 4
h
42
m
46
s
3 O de Gr.
o sea 704134 5 O de Gr.
Corregida entonces la longitud encontrada para Caldera del mismo error que
afectaba al meridiano adoptado para Santiago, aquella se reduce as a:
Longitud Caldera: 4
h
43
m
18
s
69 = 704940 35 O de Gr.
Hagamos ahora referencia al resultado de las prolijas observaciones de Obrecht,
dejando a un lado las longitudes que se reeren a la semfora y a la de Porter W.,
recticada despus; agreguemos a la longitud anterior 265, que corres pon de a la
diferencia del local, y dejemos sin modicacin la de Pissis, cuyo punto de ob ser va-
cin nada dista del de Obrecht.
Longitud de Caldera O de Gr.
Obrecht 705009
dif. 11
Pissis 704958
dif. 15
Porter San Romn 704943
Como se ve, la longitud del seor Pissis, bastante aproximada a la verdad, di-
fera slo en 11 con la determinada ltimamente por la comisin del observatorio,
pero como en el tiempo de nuestros trabajos se careca de este medio de referen-
cia, se hizo necesario repetir frecuentes operaciones, especialmente en el sentido
de determinar la diferencia de tiempo entre Copiap y Caldera.
Para el clculo de las coordenadas geogrcas de todos los vrtices de la triangu-
lacin, se haba tomado una longitud no comprobada y se hacia indispensable descu-
brir el error que ese elemento iba a introducir en los laboriosos clculos de cnevas.
Haba razn para desconar de las antiguas longitudes determinadas para la
ciu dad de Copiap y las nicas dos conocidas se apartaban bastante una de otra.
En efecto:
Pissis (plaza) 702220 O de Gr.
Gillis (plaza) 702807 5 O de Gr.
Para recticar estos elementos y descubrir la diferencia de longitud entre los
dos puntos requeridos, no se dispona sino de los cronmetros Dent de bolsillo, de
tan poca merecida conanza, pero que el seor Porter se encarg de estudiar en
su marcha diaria por medio de comparaciones con su excelente Jewit nm. 1.150.
En la noche del 10 de enero de 1885 las recprocas trasmisiones telegrcas
entre Copiap y Caldera daban para Dent nm. 30.567 una marcha diaria de 96
s

Desierto y cordilleras de Atacama.indb 259 26-09-12 13:20
-260-
DESIERTO Y CORDILLERAS DE ATACAMA
37, atrasado; y procediendo a los cambios de hora, resultaron bastante felices para
que en una serie de diez seales, slo en una falt la rigorosa igualdad en las uni-
dades de segundo.
Apuntemos a continuacin los datos y el clculo usado, advirtiendo que la me-
jor latitud de Copiap que entonces se dispona era la resultante de la latitud Porter
pa ra Caldera, aumentada en el valor de la ordenada de la triangulacin reducida
a arco.
Una serie de observaciones posteriores dio lo siguiente el 22 de marzo de 1885:
Long. Copiap 4
h
41
m
19
s
75 O de Gr.
Long. Copiap 4
h
41
m
21
s
59 O de Gr.
Long. Copiap 4
h
41
m
17
s
22 O de Gr.
Long. Copiap 4
h
41
m
20
s
22 O de Gr.
Long. Copiap 4
h
41
m
20
s
87 O de Gr.
99,65
4
h
41
m
193
s
93 = 701958 95
Aproximndose el promedio de esta serie al del anteriormente obtenido por
ob servaciones del 16 de enero del mismo ao, con pequea diferencia relativa-
mente, slo faltaba an obtener una determinacin directa de Copiap con Santia-
go. Al efecto, en la noche del 19 de julio del mismo ao 85, estaba todo dispuesto
para las transmisiones cronomtricas, prestndose siempre obsequioso el seor
Ver gara, como asimismo el seor Cabrera Gacita, que en todas las anteriores
oca siones haba prestado a los trabajos su inteligente contribucin y los oportunos
ser vicios de su especialidad como electricista.
Resultado:
Longitud Copiap 4
h
41
m
19
s
96 O de Gr.
Estos resultados, comparados entre s y con el de la triangulacin, conducen a
con clusiones muy satisfactorias.
Observaciones del 10 de enero del 85 4
h
41
m
21
s
1
Id. del 22 de marzo del 85 19,93 dif. 1
s
17
Id. del 19 de julio del 85 19,99 dif. 0
s
06
Tomando como la aproximacin ms exacta, 4
h
41
m
20
S
, comparemos con la
longitud encontrada para Caldera por los mismos medios 4
h
43
m
14
s
79, sin intro-
ducir las explicadas correcciones:
Dif. de long. entre Copiap y Caldera: 1
m
54
s
79
Es decir: en arco de paralelo 2841 85 = 47.181 m
Abcisa Copiap-Caldera x = 47.271 m
90 m
Desierto y cordilleras de Atacama.indb 260 26-09-12 13:20
-261-
LEVANTAMIENTO DEL MAPA GEOGRFICO
Pero mucho mayor es an la aproximacin de nuestro trabajo geodsico con el
denitivo y riguroso trabajo de los astrnomos, cuya longitud se reere a los pun-
tos mismos de la triangulacin, desapareciendo, por este hecho, toda vaguedad o
duda respecto de las pequeas diferencias de local, etctera.
Segn los datos trasmitidos por el seor Obrecht, la misma gura trazada al
tratar de las latitudes explica la manera en como se ha relacionado el lugar del
observatorio con el punto extremo A de la base.
Este punto y el de la torre de la igles