Anda di halaman 1dari 2

26 INVESTIGACIN Y CIENCIA, febrero, 1997

C
onstruido hace casi un siglo el
edificio de piedra donde me
recibe, presenta un aspecto
destartalado con las baldosas remo-
vidas y las palomas dueas de los
aleros. Marcos mohosos, sin cristale-
ras, y malas hierbas que crecen por
todas partes. Este edificio del centro
de Bogot preanuncia que la selva
no queda muy lejos. As empiezan
mis edificios, dice Manuel Elkin
Patarroyo, orgulloso del esfuerzo con
el que ha transformado otras construc-
ciones de los aledaos en un rincn
encantador, rodeado de jardines, a
imagen del Instituto Pasteur de Pars,
un parecido que le deleita porque
dice eso irrita a sus competidores
de all. Esta ampliacin del Instituto
de Inmunologa del Hospital San Juan
de Dios le permitir a Patarroyo re-
forzar su capacidad de investigacin
y comenzar la produccin en masa
de la fuente de su fama: la vacuna
contra la malaria SPf66.
Patarroyo posee un talento para
transformar otras cosas aparte de la
arquitectura. En los diez aos que
siguieron a su entrada en el panorama
internacional de la inmunologa, ha
pasado por innumerables altibajos. En
este momento, atraviesa de nuevo un
bajn, y por un motivo de peso. El
ltimo ensayo de la vacuna SPf66
(publicado en Lancet el pasado mes
de septiembre) result un fracaso:
los nios tailandeses a los que se
les inyectaron varias dosis no que-
daron mejor protegidos que los que
recibieron un placebo. Este hallazgo
se suma a un estudio de 1995 con
nios de Gambia, en el que la vacuna
se revel igualmente ineficaz.
Pero Patarroyo ya ha salido de
otras. Y en cualquier caso, para l
no existen bajones, digan lo que
digan los estudios. Su nimo es in-
domable, como firme es su decisin
a no responder a las crticas. No
me importan. No pueden conmigo.
Es problema de ellos, dice resuelto.
Mi entusiasmo no me abandona ni
por un instante. Al contrario! No
saben el favor que me hacen.
Camina raudo de un laboratorio a
otro. Da una vuelta por la sala de
modelos moleculares, que trabaja en
la tuberculosis y la leishmaniasis. Nos
detenemos en la peptidera, donde
se guardan los pptidos sintticos con
los que se elabora la vacuna. Seala
asimismo otros muchos laboratorios
y el acceso a la zona de entrada
restringida donde se fabrica la vacuna
SPf66. Normalmente llego a las ocho
de la maana y acabo a las 10 de
la noche, sbados incluidos. No me
resulta raro, porque eso es lo que
me gusta, afirma, parndose frente
a un mural, una de las muchas obras
donadas al instituto por famosos ar-
tistas hispanoamericanos.
Un grupo de colegas pasa en ese
momento. Patarroyo despeina a uno,
le da una palmada en la espalda a
otro, les toma el pelo. Todos bromean
con l. Explica ahora el teln de
fondo lo proporciona el colorido y
abigarrado Sentido de la Inmuno-
loga, del pintor colombiano Gustavo
Zalamea que monta competiciones
para ver quin acaba antes su traba-
jo. Ha prometido viajes a Cartagena
(una bella ciudad de la costa), o
plazas en la cena de la ceremonia de
entrega de los premios Nobel, para
los investigadores que acaben sus
proyectos antes del plazo. Pero les
digo: Sois unos ceporros, si queris
ir a los Nobel os tenis que comprar
un smoking, no sea que vayamos
a parecer unos subdesarrollados,
cuenta entre risas.
Define su situacin como la tpica
de un cientfico del Tercer Mundo. No
puede dejar de admitir, sin embargo,
que es un privilegiado. En Colombia
se le considera hroe nacional; segn
la encuesta de una revista, su popu-
laridad es superior a la del escritor
Gabriel Garca Mrquez. El gobierno
le asegura su financiacin, as como
el acceso a un gran nmero de monos
pertenecientes a una raza de las pocas
que pueden servir de huspedes al
parsito de la malaria que infecta al
hombre. A diferencia de la mayora
de los investigadores cuya finan-
ciacin est ligada a sus resultados
y a su capacidad de maniobra, l
puede prescindir olmpicamente de
sus crticos.
Lo que no puede permitirse, en
cambio, es ignorar la realidad de
la vida en Colombia, donde nume-
rosos grupos guerrilleros luchan por
el poder, donde los traficantes de
droga se hallan en todas partes y
donde el realismo mgico de Garca
Mrquez puede parecer prosaico. El
PERFILES
Marguerite Holloway
MANUEL ELKIN PATARROYO: El hombre que quiso vencer la malaria
INVESTIGACIN Y CIENCIA, febrero, 1997 27
verano del ao pasado, un carga-
mento del polvo blanco de Patarroyo
el SPf66 se reemplaz por una
harina muy distinta. Y hace unos
cuantos aos, los guerrilleros le ten-
dieron una emboscada a l y a su
familia cuando regresaban de visitar
unas ruinas precolombinas. Me de-
tuvieron durante cinco horas porque
queran hablar conmigo, comenta,
quitando inters a la experiencia, con
una voz quiz ms baja de lo que
pretende.
Pero lo que le hace ms feliz de
su notoriedad, contina rpidamente,
es que los jvenes colombianos se
interesan cada vez ms por la ciencia.
Otra encuesta reciente afirmaba que
el 67 % de los nios de esa nacin
quieren ser cientficos. Qu mejor
xito podra yo desear? Haber ofre-
cido a este pas una consciencia,
exclama. Los chicos, en vez de
querer ser Maradonas o cantantes de
rock, pues no!, prefieren ser cient-
ficos, y eso es muy importante para
nuestro pas.
El mismo tena sus propias ilusiones
de joven, segn me cuenta: A los
once aos, empez a atraerme la qu-
mica. Y mi sueo era siempre fabricar
vacunas sintticas. Sus padres eran
negociantes y queran que sus hijos
siguieran sus pasos. No parece que
lo consiguieran. Entre sus vstagos
hay cinco mdicos, una enfermera
y un psiclogo infantil. Pese a la
contrariedad paterna, reconoce que
le inculcaron un sentimiento firme
de que cualquier cosa que hiciera
sirviera para los dems.
A finales de los sesenta, parti al
extranjero, algo que recomienda a sus
investigadores. Tras un breve contacto
con la virologa en la Universidad de
Yale en 1968, trabaj en inmunologa
durante varios aos en la Universidad
Rockefeller. Regres a Colombia, don-
de estudi varias enfermedades infec-
ciosas, hasta que un colega le urgi
a cambiar de objetivo. Me dijo que
estaba perdiendo el tiempo, que estaba
trabajando en un problema que no era
tan grave como la malaria. Y me dio
las estadsticas, recuerda, mientras
conduce con soltura entre el trfico
de las calles de Bogot. Cada ao,
contraen la malaria nada menos que
500 millones de personas; entre 1,5
y 3 millones de ellas, en su mayora
nios, mueren. El tratamiento de la
enfermedad es complicado, porque en
muchas regiones algunas cepas del
parsito se han vuelto resistentes a
la droga principal, la cloroquina, y
cada vez parece ms claro que la
alternativa, Lariam, entraa excesiva
toxicidad.
El enfoque que acometi para de-
sarrollar una vacuna de malaria se
sala de la ortodoxia. En vez de
crearla a partir de cepas del parsito
de la malaria, ya fueran muertas, ya
debilitadas, sintetiz pptidos idn-
ticos a los que usa la cepa ms
virulenta, Plasmodium falciparum.
En la poca en que realizaba los
experimentos iniciales, pocos inmu-
nlogos pensaban que los pptidos
manufacturados podran producir una
enrgica respuesta inmune. Pese a
todo, someti a prueba la capacidad
de varios pptidos para producir an-
ticuerpos en los monos y seleccion
cuatro: uno usado por el parsito
durante su estadio larvario, y tres
usados por el parsito ya maduro
para fijar e infectar los eritrocitos.
En 1987 public que la vacuna prote-
ga al 50 por ciento de los monos.
La controversia estall en cuanto
los investigadores intentaron reprodu-
cir en vano los resultados. A ello
replica que usaron un compuesto
diferente.
Mientras almorzamos en un res-
taurante tpico, aprovecha un inter-
valo para trazar un eje en un papel,
que representa el tiempo, en el que
marca las fechas de sus artculos.
Tras su primer xito lleg el primer
traspis. Comet un error a causa
de mi ignorancia en epidemiologa,
explica. Decidi aplicar la vacuna a
sujetos humanos sin poner en prc-
tica un estudio de doble ciego. La
comunidad cientfica le reproch su
metodologa y la falta de tica por
haber pasado tan rpido a las pruebas
con personas.
Conforme aparecieron, a lo largo
de los aos, otros resultados la
vacuna, aunque segura, ofreca una
proteccin irregular y variable, la
opinin de los expertos continuaba
dividida. Siempre ha sido una per-
sonalidad muy fuerte, que despier-
ta emociones contrapuestas, seala
Hans Wigzell, director del Instituto
Karolinska de Estocolmo. Me ha
impresionado mucho su empuje. Su
ciencia es fuerza bruta.
En la mayora de los estudios, la
vacuna slo aprovechaba a entre un
30 y un 40 por ciento de los pacien-
tes. Pero esa cifra poda leerse de
distintas maneras. El 30 por ciento
de 500 millones es una cifra con-
siderable. Se juzgaba con diferente
calibre el SPf66 y el resto de las
vacunas a causa de las peculiarida-
des de la malaria: incluso la gente
que ha desarrollado una inmunidad
natural contra el parsito la pierde a
veces. Conforme los ensayos a gran
escala en Colombia y en Tanzania
confirmaban ese 30 por ciento, pare-
ca que Patarroyo ganara la partida.
En 1995 cedi los derechos de la
vacuna a la Organizacin Mundial
de la Salud.
Se produjeron entonces los episo-
dios de Gambia y Tailandia. Aunque
algunos inmunlogos mantienen que
no estn dispuestos a darse por ven-
cidos con el SPf66, no ocultan su
frustracin por la variabilidad de los
resultados. Tiene que haber algn
mtodo de evaluar por qu funciona
o deja de funcionar, comenta Louis
Miller, del Instituto Nacional de la
Salud de los Estados Unidos.
Patarroyo enumera a bote pronto
varias razones. Los sistemas inmuni-
tarios de los nios pequeos, como
esos de entre seis y once meses a los
que se inocul en Gambia, difieren
de los que presentan ya desarrollados
los adultos. Adems, la vacuna usada
en Tailandia quiz no fuera idntica
al SPf66. Por no hablar de la va-
riabilidad gentica de los individuos
y su influencia en la determinacin
de las respuestas inmunitarias. Pero
no le interesa entrar en discusiones
bizantinas. Simplemente quiere seguir
adelante, estudiar cmo mejorar la
vacuna y desarrollar otras. Ese es
el lema del instituto, insiste: La
bsqueda de la esencia de las cosas.
No si desarrollamos una vacuna contra
la malaria. Lo que queremos es de-
sarrollar una metodologa. Realmente
fabricar vacunas. Y Patarroyo deja
entrever en ese momento que sus
nuevas investigaciones pueden reve-
lar por qu el SPf66 se muestra tan
caprichoso.
Sea lo que fuera lo que guarda en
la recmara, el SPf66 sigue siendo
la nica vacuna contra la malaria
en etapa de ensayo, y su trabajo,
desconcertante y controvertido, ha
animado la especialidad. Por lo que
a l respecta, se le ve encantando
en su bata de investigador, encantado
de dirigir su laboratorio y encantado
de ser libre de pensar y transformar.
El desarrollo intelectual! Cuntos
consiguen eso? La mayora de la
gente tiene que hacer cosas que no
les gusta.
Los cientficos
somos realmente
unos privilegiados,
dice Patarroyo.