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1.

INTRODUCCIN

La epidemiologa es una disciplina indisolublemente ligada a la salud pblica y su uso se ha convertido
actualmente en una necesidad para ella. La aplicacin del mtodo epidemiolgico, los procedimientos y
tcnicas de anlisis para la investigacin sanitaria son una contribucin fundamental en el contexto de la
salud pblica actual. La investigacin de brotes, la vigilancia en salud pblica, la investigacin causal, la
evaluacin de tecnologas sanitarias, los estudios para la identificacin de desigualdades en salud son
ejemplos de esos aportes.

La definicin de polticas, programas y estrategias sanitarias en todos los mbitos en gran medida son
producto de la evidencia sobre los determinantes y los factores causales o de riesgo de enfermedades y
daos a la salud en general.

A pesar de los avances y los aportes conocidos an restan muchos retos importantes a la epidemiologa
para seguir contribuyendo a construir una nueva salud pblica. La situacin de salud de poblaciones y
grupos vulnerables, como los pueblos indgenas en todo el mundo, son un ejemplo de los retos que faltan
por abordar y superar. Por ese camino deseamos avanzar para ayudar con este mdulo en particular.

2. EPIDEMIOLOGA DE LAS ENFERMEDADES TRANSMISIBLES

Una enfermedad transmisible o infecciosa es una afeccin causada por la transmisin de un agente
infeccioso o sus productos txicos desde una persona o animal infectado a un husped susceptible de
forma directa o indirecta. El control y prevencin de las enfermedades infecciosas es uno de los mayores
triunfos de la epidemiologa. Muestra fehaciente de ello son los trabajos clsicos de John Snow sobre el
clera, de Finlay sobre la fiebre amarilla, la reciente erradicacin de la viruela, entre muchos otros.
A pesar de todo ello las enfermedades transmisibles siguen siendo los problemas sanitarios ms
importantes en muchos pases. An en pases desarrollados algunas de estas enfermedades como las
Infecciones respiratorias agudas (IRA), son responsables de una elevada morbilidad y causa de prdidas
econmicas por frecuente incapacidad laboral temporal, as como una causa importante de mortalidad en
nios pequeos y ancianos.

Por otro lado la aparicin de nuevas enfermedades y la reaparicin de otras supuestamente controladas
hacen que estas afecciones representen un problema emergente para el mundo moderno. Ejemplos de
estas dolencias son la Fiebre de Lassa, enfermedad viral transmitida por roedores y descrita por primera
vez en Nigeria ,1969; la enfermedad de los Legionarios causada por un bacilo Gram negativo, descrita a
partir de un brote de neumona en un congreso de la Legin Americana en Filadelfia en 1976; ms
recientemente las epidemias por virus Marburg y Ebola en Zaire y otros pases africanos en 1976 y 1995;
las infecciones por Hantavirus en los EUA. Pero el ejemplo ms relevante de esta situacin es la aparicin y
expansin mundial del SIDA, contra el cual lucha en la actualidad toda la comunidad cientfica.

A. Triada ecolgica de la enfermedad infecciosa

Para que se produzca una enfermedad infecciosa y la misma se difunda en una poblacin deben
coexistir e interactuar tres factores esenciales, que constituyen la denominada triada ecolgica. Ellos
son:

(1) El agente causal. Agente biolgico capaz de producir el dao a la salud.
(2) Ambiente. Conjunto de factores externos que influyen en la relacin hombre agente, determinando
la transmisin del agente y la aparicin de la enfermedad.
(3) El organismo susceptible o husped. Se refiere al individuo sobre el cual gravitan los elementos
anteriores y de cuyo equilibrio complejo (biosicosocial) depende el estado de salud o de
enfermedad.

Estos tres elementos determinan el proceso de la enfermedad infecciosa mediante la interaccin de
otros factores que conforman un modelo epidemiolgico que se conoce como cadena de transmisin o
epidemiolgica. Lo integran: Agente causal, Reservorio, Puerta de salida, Va de transmisin, Puerta de
entrada, Organismo susceptible o husped. Cada uno seala las etapas por las que atraviesa el proceso
infeccioso y el recorrido del agente hasta el husped.

En la evolucin de la enfermedad infecciosa se pueden distinguir varias etapas o perodos:

Perodo de incubacin. Tiempo que transcurre desde que el individuo es infectado, hasta la
aparicin de los primeros sntomas o signos de la enfermedad. Puede ser corto (menos de 7
das), mediano (7 a 14 das) y largo (ms de 15 das).
Perodo prodrmico. Sigue al perodo de incubacin, en l aparecen manifestaciones
inespecficas del proceso infeccioso, tales como cefalea, fiebre, malestar general, debilidad,
adinamia y otras.
Perodo de estado. Comienza con la aparicin de los sntomas y signos caractersticos de la
enfermedad.
Perodo terminal. Contina despus del perodo de estado, puede evolucionar hacia la
agravacin y la muerte o pasar a la recuperacin, convalecencia y curacin del paciente.
Perodo de transmisibilidad. Perodo de tiempo durante el cual el individuo es infectante,
eliminando los agentes causales de la enfermedad y diseminndolos entre los susceptibles de la
comunidad. Puede superponerse a otros perodos del proceso infeccioso y es variable para cada
afeccin especfica




B. Proceso de la enfermedad infecciosa

Es preciso definir algunos conceptos, como infeccin que es la penetracin, multiplicacin e invasin
de un agente infeccioso en el cuerpo del hombre o animales sin que generalmente haya signos o
sntomas de la enfermedad que ellos producen. La enfermedad infecciosa es el resultado final de una
infeccin, aunque puede haber infeccin sin enfermedad, lo que no existe es enfermedad infecciosa
sin infeccin.

La enfermedad infecciosa tiene varias formas de expresarse o manifestarse y ello depende de mltiples
factores, los cuales pueden ser de dos tipos:

Dependientes del agente causal.

Infectividad: capacidad para penetrar y producir infeccin en el husped.
Difusibilidad: capacidad para diseminarse en el husped una vez invadido.
Toxigenicidad: capacidad para producir sustancias txicas que afectan los sistemas del
husped.
Patogenicidad: capacidad para producir enfermedad en el husped.
Virulencia: expresa la gravedad de los daos producidos en el husped.
Mutagenicidad: capacidad para producir mutaciones que le permitan evadir los sistemas de
defensa del husped.
Antigenicidad: capacidad para provocar respuesta inmunolgica en el husped.
Especificidad: afinidad por determinado tipo de organismo, sistema orgnico o tejido, donde
produce los mayores daos.

Dependientes del husped.

Factores primarios (susceptibilidad, resistencia e inmunidad)
Factores secundarios (edad, sexo, raza, estado nutricional, balance hormonal, traumas,
estrs, enfermedades crnicas, ocupacin, hbitos y nivel socioeconmico el cual
condiciona algunos factores primarios o secundarios).

Al mismo tiempo estos factores pueden estar influidos por las condiciones del medio ambiente:
temperatura, humedad, radiaciones, situacin climtica u otras. Todo ello determina la variabilidad de
la respuesta individual del proceso infeccin enfermedad o formas de manifestacin clnica de este
proceso, lo que se conoce tambin como fenmeno del iceberg epidemiolgico. Esta puede tener
varias expresiones:

a) Infectados. Individuos que presentan la infeccin, persona que alberga el agente especfico.
Incluye los portadores.
b) Enfermedad inaparente. Individuos aparentemente sanos, no presentan signos o sntomas de
enfermedad. Se detecta por estudios de laboratorio.
c) Enfermedad subclnica. La enfermedad se manifiesta incompleta con un cuadro atpico, larvado,
con trastornos leves, con frecuencia aborta o se frustra.
d) Enfermedad clnica. La enfermedad se manifiesta completamente, con sntomas y signos
caractersticos, lo que facilita el diagnstico rpido.
e) Enfermedad hiperaguda o fulminante. Cuadro severo con complicaciones graves que
frecuentemente llevan a la muerte.

Un elemento de gran valor epidemiolgico en este proceso son los portadores asintomticos, que en
muchas ocasiones son los responsables de la diseminacin de una enfermedad en la poblacin.

La variabilidad del proceso infeccin-enfermedad en la poblacin se manifiesta en las siguientes
expresiones:

1. Casos espordicos o aislados. Aparicin de enfermos aislados de una afeccin, sin relacin
aparente, determinada en tiempo y espacio.
2. Endemia. Nmero de casos habituales, no se apartan de la cifra esperada, limitada en
espacio e indeterminados en el tiempo.
3. Epidemia. Nmero anormalmente elevado de casos, muy por encima de lo esperado,
determinados en espacio y tiempo.
4. Pandemia. Nmero anormalmente elevado de casos, muy por encima de lo esperado, en
crecimiento continuo, indeterminado en espacio y tiempo.

C. Medidas de control en las enfermedades transmisibles o del proceso infeccin-enfermedad

Las medidas indicadas para el control y/o eliminacin de una enfermedad infecciosa se desarrolla
sobre los tres componentes principales de la cadena epidemiolgica: sobre el agente, sobre el husped
y sobre la va de transmisin o el medio ambiente. De acuerdo con el momento en que se desarrollan
estas medidas pueden ser inmediatas, sobre el foco de infeccin en el momento de ocurrencia de la
aparicin de la enfermedad o permanentes en forma de campaas o programas de control o
erradicacin. Estas medidas pueden ser:

Contra el agente-reservorio (portadores o enfermos).

1. Comprobacin de la certeza del diagnstico.
2. Notificacin de todos los casos.
3. Aislamiento de enfermos y portadores.
4. Tratamiento especfico.
5. Historia epidemiolgica.
6. Educacin sanitaria.
7. Alta epidemiolgica.

Contra el medio ambiente y la va de transmisin.

1. Desinfeccin concurrente y terminal.
2. Control higinico del medio ambiente: agua, alimentos, vectores, residuales lquidos y
slidos, vivienda y locales de trabajo o recreacin.

Contra el organismo susceptible (hombre sano).

1. Generales:
Educacin sanitaria.
Alimentacin adecuada.
Hbitos de vida saludables.
Higiene personal.
Recreacin.

2. Especficas:
Inmunizacin.
Quimioprofilaxis.
Cuarentena.