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LOS MINERALES, SUS PROPIEDADES

El objetivo de este programa es estudiar las principales propiedades fsicas de los slidos. Para ello, nada mejor que
trabajar manipulando minerales.
El procedimiento a seguir consta de cuatro pasos:
1. Leer con detenimiento la definicin de mineral y las propiedades fsicas que se describen en este programa hasta
comprenderlas bien (las puedes imprimir).
2. Realizar la prctica con las muestras de todos los minerales de esta actividad y completar una tabla con sus principales
propiedades.
3. Repasar la tabla de las propiedades hasta asegurarte de que todos los minerales estn bien descritos.
4. Realizar los ejercicios de evaluacin. Obtener el diploma de la actividad y entregrselo al profesor de la asignatura.
Vamos a trabajar con estos minerales: Aragonito, calcita, cuarzo, feldespatos (ortosa), galena, grafito, halita, micas
(moscovita y biotita), pirita, yeso, talco y azufre.
DEFINICIN: Los minerales son slidos homogneos, inorgnicos y de origen natural, con una composicin qumica
definida y una disposicin atmica ordenada.
. Slidos homogneos: sustancias slidas que no pueden ser separadas mediante procedimientos fsicos en
componentes ms simples. La mayora de las rocas son agregados de minerales que pueden ser separados unos de otros
mediante procedimientos fsicos.
. Inorgnicos: las sustancias slidas de origen orgnico no son consideradas minerales.
De origen natural: cristales similares producidos en el laboratorio (sintticos) no son considerados, en rigor, minerales.
Composicin qumica definida: los minerales son elementos qumicos o sus compuestos cuya composicin puede
representarse por una frmula (aunque en algunas ocasiones esta frmula no es necesariamente fija y puede variar
dentro de unos mrgenes definidos).
. Disposicin atmica ordenada: los minerales estn constituidos por materia cristalina. Las escasas sustancias slidas y
de origen natural que son amorfas (con una disposicin atmica desordenada) como el palo o los vidrios volcnicos se
llaman mineraloides.
Los cristales aislados son rarsimos en la naturaleza. Los minerales generalmente se presentan en agregados o
asociaciones. Llamamos rocas a las asociaciones ms comunes de uno o varios minerales, que se presentan en grandes
extensiones en la Tierra o en otros cuerpos planetarios.

LAS PROPIEDADES FSICAS:


Todas las caractersticas de los minerales dependen de su composicin qumica y estructura, en la que ejercen una gran
influencia las contaminaciones, mezclas y defectos estructurales que posea cada ejemplar en concreto. Las propiedades
fsicas de los minerales son fundamentales para su identificacin. Algunas de las ms importantes pueden determinarse
mediante simple inspeccin ocular (visu) o mediante ensayos muy sencillos.

GEOMETRA DE LOS CRISTALES:


Las relaciones geomtricas de los cristales son una caracterstica importante para la identificacin de los minerales.
Podemos caracterizar la morfologa de los cristales de dos maneras. En primer lugar tenemos las caractersticas formas
cristalogrficas controladas por la estructura y, por lo tanto, por la simetra del cristal. Existen por otro lado una serie de
trminos descriptivos que, a pesar de ser algo subjetivos, son ms fciles de entender que los de las formas
cristalogrficas, que son ms complejos aunque ms precisos.
FORMAS CRISTALOGRFICAS: Existen siete tipos de mallas o redes tridimensionales a las que se ajustan todas las posibles
estructuras internas de los minerales. Se trata de los conocidos sistemas cristalinos. En cada uno de estos sistemas hay

muchas formas posibles, pero todas las formas de un mismo sistema cristalino tienen la simetra del mismo. Los siete
sistemas son: cbico; hexagonal; trigonal; tetragonal; rmbico; monoclnico; triclnico.
LOS TRMINOS DESCRIPTIVOS: Algunos de estos trminos se refieren a cristales simples aunque una gran mayora
describen a los agregados cristalinos (que son agrupaciones de miles de cristales difciles de apreciar de forma aislada
pero que originan una nica formacin fcil de reconocer). Destacamos los siguientes: Hojoso: alargado en dos
direcciones y muy estrecho en la tercera Tabular: alargado en dos direcciones Prismtico: alargado fundamentalmente en
una direccin Fibroso: en forma de pequeas fibras paralelas fcilmente separables entre s Acicular: cristales delgados,
parecidos a agujas Dendrtico: de aspecto similar a las ramas de las plantas Drusa: superficie cubierta por una capa de
pequeos cristales Estalacttico: En forma de conos o cilindros colgantes a modo de estalactitas. Estrellado: cristales en
formas concntricas simulando estrellas.
Geoda: cavidad recubierta de cristales. Granular: agregado de granos cristalinos.
Masivo: compacto, irregular, sin aspecto definido.
PROPIEDADES PTICAS: COLOR.
El color es lo primero que nos llama la atencin cuando observamos minerales pero, en realidad, es una de las
propiedades menos tiles en su identificacin, ya que hay muchos minerales que pueden presentarse con coloraciones
muy variadas y, por otra parte, minerales diferentes pueden presentar colores idnticos. El color de los minerales se debe
a la absorcin selectiva de ciertas longitudes de onda de la luz blanca por algunos de los tomos del mineral. Cuando un
mineral absorbe todas las longitudes de onda lo veremos negro, si la refleja a todas ser blanco y si, por ejemplo, lo
vemos azul, es porque absorbe todas la longitudes de onda excepto las que corresponden al azul, que las refleja. En
estado puro una gran mayora de minerales son blancos o poco coloreados, pero algunas impurezas pueden conseguir
una gran variabilidad de colores. Los metales de transicin suelen ser los responsables de la mayora de las coloraciones.
El cobre generalmente produce minerales verdosos o azulados; el hierro es responsable de coloraciones hojas y amarillas,
etc. El color de la raya es el color del polvo fino de un mineral. Este color es ms preciso y constante que el color del
mineral que puede sufrir cambios debido a alteraciones en su superficie.

PROPIEDADES PTICAS: BRILLO.


Es una propiedad compleja que describe el aspecto que presenta la superficie de un mineral cuando se refleja la luz, por
lo tanto depende de la intensidad de la reflexin. El brillo no tiene relacin alguna con el color del mineral.
Los trminos que se utilizan para referirse al brillo tratan de ser descriptivos, pero se requiere un poco de entrenamiento
para su correcta utilizacin.
En principio podemos dividir el brillo en dos tipos: metlico, cuando su superficie brilla como los metales, reflejando
totalmente la luz. Si no es as, se dice que el brillo es no metlico, y se intenta determinar si es:
Vtreo: si brilla como el vidrio.
Mate: s carece de brillo, tpico de las sustancias terrosas.
Submetlico: entre metlico y mate.
Graso: si parece como cubierto por una pelcula de grasa.
Nacarado: si se parece al brillo de las perlas, ligeramente irisado.
Adamantino: si posee un brillo muy intenso como el diamante.
Sedoso: s brilla como la seda; tpico de los materiales fibrosos.
http://www.ucm.es/info/diciex/programas/minerales/index.htm PIE 378/2004 UCM
PROPIEDADES PTICAS: DIAFANIDAD.
Llamada en algunas ocasiones transparencia, se refiere a la interaccin de la luz con el cristal. Existen estas posibilidades:
Transparentes: si puede apreciarse con nitidez el contorno de un objeto situado detrs.
Semitransparente: cuando no se puede precisar el contorno de un objeto situado detrs.
Translcidos: si deja pasar luz pero no es posible la observacin de los objetos situados al otro lado.
Semitranslcidos: el mineral es atravesado por la luz en sus bordes ms delgados.
Opacos: los cristales impiden totalmente el paso de la luz.
No es una propiedad importante en el reconocimiento de minerales; algunos de ellos translcidos o transparentes se
convierten en opacos mediante inclusiones o alteraciones.

PROPIEDADES PTICAS: LUMINISCENCIA.


Algunos minerales cuando son sometidos a estmulos mecnicos, qumicos o a variaciones trmicas, emiten luz de
coloraciones diversas, es el fenmeno de la luminiscencia. Si, una vez cesado el estmulo, la emisin permanece durante
bastante tiempo se habla de fosforescencia. Si la emisin cesa con el estmulo se denomina fluorescencia.
PROPIEDADES MECNICAS. La Tenacidad: es la resistencia que opone un slido a ser roto. Esta propiedad no tiene
ninguna relacin con la dureza (por ejemplo el diamante es el mineral ms duro que se conoce pero debe tratarse con
cuidado para evitar que se fragmente por un golpe). Frente a la tenacidad, un mineral puede comportarse como tenaz o
resistente o bien como frgil si se rompe con facilidad Por otra parte existen una serie de trminos referidos a la facilidad
con la que un slido puede ser deformado. Destacamos los siguientes: Dctil, si se pueden hacer hilos delgados.
Maleable, si puede moldearse en lminas delgadas. Flexible, si se curva fcilmente sin romperse. Elstico, cuando recobra
su forma primitiva al cesar la fuerza que lo deforma y plstico si no recobra su forma original. La Dureza: es una propiedad
bastante caracterstica por lo que la tratamos con mayor extensin. Se define como la resistencia que ofrece la superficie
lisa de un mineral a ser rayada. Depende de la cohesin y, por lo tanto, de la estructura (cuanto mayores sean las fuerzas
de enlace, mayor ser la dureza) y tambin de la composicin qumica. La dureza vara con la direccin. Su determinacin
exacta es difcil. Para identificar la dureza sigue siendo vlida la escala de Mohs.
Esta escala toma como referencia 10 minerales a los cuales se les asigna un nmero entero. Comparando sus durezas se
puede determinar la de cualquier mineral. El mineral con nmero superior siempre raya a los inferiores (pero las
variaciones de dureza entre cada uno de los minerales de la escala no son valores constantes). La escala de Mohs es la
siguiente:
1.- TALCO, 2.- YESO, 3.-CALCITA, 4.- FLUORITA, 5.- APATITO, 6.FELDESPATO, 7.- CUARZO, 8.- TOPACIO, 9.- CORINDN, 10.- DIAMANTE
En los laboratorios escolares es frecuente establecer tres o cuatro grupos:
Dureza baja: si se raya con la ua.
Dureza media: si se puede rayar con el vidrio pero no se raya con la ua
(en este caso la dureza estar comprendida entre 2,5 y 5,5).
Dureza alta: si no se puede rayar con un trozo de vidrio (la dureza del mineral ser en este caso mayor que la del vidrio
que es de 5,5).
Dureza muy alta: si no se puede rayar con un trozo de cuarzo (la dureza ser entonces mayor que 7).
Para determinar la dureza hay que tomar una serie de precauciones:
Realizar las pruebas en superficies frescas, pues superficies alteradas provocan una disminucin de la dureza.
No confundir la raya con la huella que dejan los minerales ms blandos.
Mientras la huella puede ser limpiada, la raya es irreversible.
Tener en cuenta la naturaleza de un mineral pues los minerales pulverulentos, granulares o astillosos pueden
romperse y quedar aparentemente rayados por minerales realmente ms blandos.
FRACTURA Y EXFOLIACIN.
La rotura de un mineral a lo largo de una superficie irregular se denomina fractura. Se llama exfoliacin cuando un
mineral se rompe a favor de alguna de sus caras planas. Esta propiedad est ntimamente ligada a la estructura cristalina.
Los planos de exfoliacin representan las direcciones en las que los enlaces que unen a los tomos son relativamente
dbiles. Existen unas cuantas reglas acerca de la exfoliacin, una es que es reproducible, esto es que un cristal se podr
romper una y otra vez a lo largo de planos paralelos a los de exfoliacin. Otra es que todo plano de exfoliacin debe de
ser paralelo a caras reales o posibles del cristal. Tambin podemos establecer que los mismos minerales presentarn
siempre la misma exfoliacin. Para describir los grados de exfoliacin se emplean trminos como: perfecta, buena,
regular (apreciable), pobre o imperfecta Existen tambin diversos nombres para designar las diferentes clases de
fractura: concoidea (con superficies curvas en forma de concha), fibrosa o astillosa (con entrantes y salientes
puntiagudos) granular, desigual o imperfecta, etc.
PESO ESPECFICO Y DENSIDAD El peso especfico es la relacin entre el peso de un mineral con el peso del mismo volumen
de agua pura a 4 C (que es la temperatura en la que el agua alcanza su densidad exacta de 1 g/cm3). Se muestra
numricamente sin unidades. Un PE de 3,5 indica que el mineral pesa tres veces y media el peso del agua. El PE est

determinado por la estructura cristalina y por la composicin qumica. Cuanto mayor es nmero atmico de los
elementos que forman el mineral y ms compacto es su ordenamiento interno mayor es el peso especfico. Se consideran
ligeros los minerales con pesos especficos inferiores a 2, entre 2 y 4 se consideran normales y pesados los superiores a 4.
La mayora de los minerales que forman las rocas tienen un peso especfico de alrededor de 2,7. Aunque fsicamente el
concepto de peso especfico es diferente al de densidad, es comn utilizar estos trminos como sinnimos (la densidad es
la masa por unidad de volumen de un material. Suele expresarse en gramos por centmetro cbico). El PE es un dato de
gran fiabilidad para la determinacin de los minerales. Con un poco de prctica se pueden realizar buenas aproximaciones
sopesando los minerales en nuestras manos, pero es bastante fcil determinarlo con exactitud utilizando una balanza.
PROPIEDADES MAGNTICAS.
Cuando los minerales son fuertemente atrados por un imn se denominan ferromagnticos (magnetita). Cuando son
atrados dbilmente paramagnticos (hematites, siderita). Cuando no son atrados diamagnticos (azufre, cuarzo).
PROPIEDADES ELCTRICAS
Los metales nativos, los sulfuros y los xidos transmiten la corriente elctrica; sin embargo, la mayora de los minerales
son malos conductores o dielctricos. Algunos minerales (con ejes polares, esto es sin centro de simetra) al estar
sometidos a presin adquieren cargas elctricas de signo contrario en sus extremos. El fenmeno se conoce como
piezoelectricidad (por ej. el cuarzo).
Algunos cristales cuando se someten a variaciones trmicas se cargan de electricidad en algunas caras, el fenmeno se
conoce como piroelectricidad (la turmalina).