Anda di halaman 1dari 39

CRTICA, Revista Hispanoamericana de Filosofa. Vol. 35, No.

103 (abril 2003): 341

EL PROBLEMA DE LA ERGODICIDAD
EN LA MECNICA ESTADSTICA
O LIMPIA L OMBARDI
CONICET
Universidad Nacional de Quilmes
olimpiafilo@arnet.com.ar

RESUMEN : El propsito del presente artculo es evaluar en qu sentido y bajo


qu condiciones la ergodicidad es relevante para explicar el xito de la mecnica estadstica. Se objeta la posicin de quienes sostienen que la ergodicidad
es irrelevante para tal explicacin, y se seala que las propiedades ergdicas desempean diferentes papeles en la mecnica estadstica del equilibrio
y en la descripcin de la evolucin hacia el equilibrio: es posible prescindir
de la ergodicidad en el primer caso pero no en el segundo. Sobre esta base,
se reformularn las definiciones de ergodicidad y mezcla, relativizndolas a
la macrovariable particular cuya evolucin irreversible se desea describir. Finalmente, se enfatiza la importancia de tomar en cuenta la elaboracin de
modelos para evaluar la utilizacin de los mtodos de Gibbs.
PALABRAS CLAVE :

irreversibilidad, Boltzmann, Gibbs, modelos

SUMMARY : The aim of this paper is to consider in what sense and under
what conditions ergodicity is relevant for explaining the success of Statistical
Mechanics. We argue against those who claim that ergodicity is irrelevant
to this explanation, by noting that ergodic properties play different roles
in equilibrium Statistical Mechanics and in the description of the approach to
equilibrium: it is possible to do without it in the first case but not in the
second one. On this basis, we reformulate the definitions of ergodicity and
mixing, relativizing them to the particular macrovariable whose irreversible
evolution is to be described. Finally, we stress the relevance of taking into
account model-construction for evaluating the use of Gibbs methods.
KEY WORDS :

irreversibility, Boltzmann, Gibbs, models

1 . Introduccin
An hoy, la mecnica estadstica contina generando profundos
debates respecto de sus fundamentos tericos. En este mbito,
uno de los problemas centrales consiste en justificar la introduccin de probabilidades en un contexto clsico determinista.
Precisamente para dar respuesta a este problema, Ludwig Boltzmann introdujo en 1871 la llamada hiptesis ergdica, segn

OLIMPIA LOMBARDI

la cual un sistema aislado recorre, en su evolucin, todos los


estados compatibles con su energa: en un sistema ergdico,
cualquier punto representativo de su estado en el espacio de las
fases pasa, a lo largo del tiempo, por todos los puntos de la
hipersuperficie de energa constante. La idea es que, dado que
en un sistema ergdico el punto representativo no queda atrapado en ninguna subregin de la hipersuperficie de energa
constante sino que recorre toda su extensin, todos los puntos de dicha hipersuperficie son igualmente probables. De este
modo, Boltzmann intentaba brindar una justificacin dinmica
de la equiprobabilidad sobre la regin del espacio de las fases
accesible al sistema.
Hoy se sabe que, por consideraciones dimensionales, la hiptesis ergdica en su formulacin original no puede ser verdadera: dado que cualquier trayectoria en el espacio de las fases es
unidimensional, no puede cubrir la hipersuperficie de energa
constante cuya dimensin es superior a uno. No obstante, la
idea implcita en el supuesto de Boltzmann puede conservarse
mediante la hiptesis cuasiergdica que reemplaza la exigencia
de que el punto representativo pase por todos los puntos de
la hipersuperficie de energa constante por la exigencia de que
pase por toda subregin de volumen finito incluida en la hipersuperficie de energa constante, y aclarando que la condicin se
cumple para los puntos pertenecientes a casi toda subregin de
tal hipersuperficie excepto las subregiones de medida nula. De
este modo se cumple que el punto representativo no permanezca
atrapado en ninguna subregin de la hipersuperficie de energa
constante, evitando la condicin demasiado exigente de que pase
por todos sus puntos a lo largo del tiempo.
En 1901, Josiah Willard Gibbs present un enfoque elegante
y sistemtico de la mecnica estadstica que permita derivar las
relaciones entre variables termodinmicas a partir de las leyes
dinmicas fundamentales sin introducir supuestos acerca de los
detalles de las interacciones intermoleculares. Por su sencillez y
elegancia, la formulacin de Gibbs se convirti con el tiempo
en la herramienta terica estndar en la mecnica estadstica,
cuya fecundidad en el tratamiento de problemas tpicos de este

EL PROBLEMA DE LA ERGODICIDAD

mbito es difcilmente cuestionable; en particular, el clculo de


los valores de equilibrio de las variables macroscpicas termodinmicas como promedios sobre el ensemble representativo es
una estrategia de la cual ningn fsico prescinde. Adems de su
funcin terica original, en el enfoque gibbsiano la ergodicidad
adquiere un nuevo papel al intervenir en la explicacin de la
evolucin de los sistemas hacia el equilibrio termodinmico.
En la actualidad, la teora ergdica se ha convertido en una
teora matemtica que estudia las propiedades de los sistemas
dinmicos desde una perspectiva exclusivamente formal. Sus
resultados han permitido volver a analizar, con herramientas
terico-formales ms precisas, el papel que cumple la ergodicidad en los fundamentos de la mecnica estadstica. A la luz
de estos resultados, durante las ltimas dcadas diversos autores comenzaron a cuestionar la relevancia explicativa que se
asignaba a la ergodicidad desde la perspectiva tradicional. Este
artculo se inserta en este contexto de discusin; su principal
objetivo consiste en esclarecer en qu sentido y bajo qu restricciones la ergodicidad cumple un papel explicativo del xito
de la mecnica estadstica de Gibbs. Para ello ser necesario
comenzar recordando los aspectos tericos sobre los cuales se
fundamenta la formulacin gibbsiana pues, en algunos casos, el
olvido de ciertas cuestiones bsicas conduce a problemas conceptuales aparentemente irresolubles.
2 . Mecnica y termodinmica
La mecnica estadstica surge cuando se intenta explicar la termodinmica macroscpica en trminos mecnicos microscpicos, bajo el supuesto de que las regularidades macroscpicas
son resultado de las regularidades que rigen los componentes
microscpicos de un sistema. Por lo tanto, cuando en este contexto se habla del sistema termodinmico y del sistema mecnico, no se alude a dos entidades independientes; por el contrario,
se trata de un nico sistema bajo diferentes descripciones: como
un sistema termodinmico S T o como un sistema mecnico S M .
A fin de simplificar la discusin, me concentrar en sistemas ais-

OLIMPIA LOMBARDI

lados, esto es, sistemas que no intercambian materia ni energa


con el medio.
2 . 1 . Descripcin mecnica
Sea S M un sistema mecnico aislado que, por tanto, conserva
su energa mecnica EM constante a travs del tiempo. Si S M
est compuesto por N subsistemas idnticos, cada uno de los
cuales posee n grados de libertad (traslacional, rotacional, etc.),
su estado queda determinado por el valor de 2nN variables. Llamando qi a las coordenadas generalizadas y pi a los momentos
cinticos generalizados de cada subsistema, el estado mecnico
instantneo m(t) del sistema S M (microestado mecnico) queda
definido por el valor de las 2nN variables de estado:
m(t) = (qi (t), pi (t)) = (q1 (t), q2 (t), ..., qnN (t), p1 (t), p2 (t), ..., pnN (t))

El estado instantneo de S M suele representarse en el espacio


de las fases correspondiente: espacio eucldeo abstracto de tantas
dimensiones como variables de estado posea el sistema. En este
caso, se trata de un espacio de las fases de 2nN dimensiones,
donde cada punto x(t) representa un estado mecnico posible
del sistema.
En el caso particular en el cual S M est compuesto por N
partculas puntuales de masa m, el estado mecnico de cada partcula queda determinado por el valor de seis variables: tres por
sus coordenadas posicionales qi y tres por las componentes de
su momento cintico pi = mqi . Por lo tanto, el estado mecnico
instantneo m(t) de S M queda definido por el valor de las 6N
variables de estado:
m(t) = (qi (t), pi (t)) = (q1 (t), q2 (t), ..., q3N (t), p1 (t), p2 (t), ..., p3N (t))

La evolucin temporal de S M se encuentra regida por las


ecuaciones de Hamilton:
dqi /dt = H/ pi

dpi /dt = H/ qi

donde el hamiltoniano H (qi , pi ) representa la energa mecnica


total EM del sistema S M . Las soluciones qi (t) y pi (t) representan la evolucin temporal del sistema, dadas las condiciones iniciales qi0 y pi0 . Puede demostrarse que tales ecuaciones

EL PROBLEMA DE LA ERGODICIDAD

cumplen las condiciones necesarias para asegurar la existencia


y unicidad de sus soluciones para cada condicin inicial:1 dado
(qi0 , pi0 ), existe una nica solucin (qi (t), pi (t)) de dichas ecuaciones, solucin que describe la evolucin mecnica del sistema.
En el espacio de las fases , tal evolucin queda representada
por una trayectoria que pasa por el punto x0 = (qi0 , pi0 ) en
t = 0; las condiciones de existencia y unicidad tambin pueden
expresarse en lenguaje geomtrico: para cada punto representativo del estado inicial, la trayectoria que en l se inicia existe
y es nica; adems, dado que no hay restricciones para fijar el
estado inicial del sistema S M , las trayectorias no pueden cortarse
en ningn punto, es decir, no existe ningn estado mecnico a
partir del cual el sistema evolucione temporalmente segn dos
o ms trayectorias posibles.
Dado que S M es un sistema aislado, H (qi , pi ) = EM es una
constante de movimiento del sistema que define una hipersuperficie E de dimensin d 1, donde d = 2nN es la
dimensin del espacio de las fases:
E = {x = (q, p) : H (q, p) = EM }

Por lo tanto, todas las posibles evoluciones del sistema estarn


representadas por trayectorias incluidas en E . En algunas ocasiones resulta conveniente representar la evolucin dinmica del
sistema S M mediante un operador Ut tal que:
(qi (t), pi (t)) = Ut (qi0 , pi0 )

En el lenguaje del espacio de las fases:


x(t) = Ut x0
1

Dada una ecuacin diferencial ordinaria de primer orden, si se cumplen


las siguientes condiciones: (i) puede expresarse en su forma normal dx/dt =
F(x, t); (ii) F(x, t) y dF/dx son continuas en cierto dominio D del plano Oxt;
y (iii) (x0 , t0 ) es un punto de tal dominio, entonces existe una solucin nica
x(t) de tal ecuacin diferencial que satisface x = x0 para t = t0 (cfr. Piskunov
1994).

OLIMPIA LOMBARDI

Un importante resultado que se cumple en este tipo de sistemas mecnicos conservativos es el teorema de Liouville.
Sea (q, p) una funcin que define una medida sobre tal
que:
() = 0
() = 1
Si A y B y A B = , entonces (A B) =
(A) + (B)

La medida de un conjunto A se define:


(A) = A (q, p)d

donde d = dqi d pi

El teorema de Liouville demuestra que:


P
/ t = (/ qi dqi /dt + / pi d pi /dt) = 0
Esto implica que la medida se preserva a travs de la evolucin:
(Ut A) = (A)

Intuitivamente, si se parte de una densidad cuyo soporte se


encuentra confinado en cierta regin del espacio de las fases,
a travs de la evolucin tal regin inicial puede deformarse y
tornarse tan filamentosa como para extenderse hasta zonas
distantes en el espacio de las fases, pero su volumen permanece
siempre constante.
2 . 2 . Descripcin termodinmica
Sea S T un sistema termodinmico aislado; por lo tanto, su energa termodinmica U se mantiene constante con el tiempo. El
estado termodinmico M (t) de S T en el instante t queda definido por un conjunto de variables termodinmicas, entre las
cuales pueden distinguirse dos grupos:

EL PROBLEMA DE LA ERGODICIDAD

Las variables Ci consideradas independientes en tanto controlables experimentalmente: su valor es fijado externamente con independencia de la situacin particular en la
que se encuentra S T . Tales variables, que funcionan como
parmetros, se denominan vnculos [constraints]: un ejemplo tpico es el volumen de un sistema confinado en un
recipiente rgido.
Las variables dependientes Fi , cuyo valor se ajusta al de
las primeras segn ciertas relaciones termodinmicas conocidas. Ejemplos de tales variables son la presin y la densidad de un sistema.

Se define como equilibrio termodinmico al estado Meq para


el cual las variables termodinmicas Fi mantienen su valor constante con el tiempo: dFieq /dt = 0. Se define la entropa S del
sistema en el estado de equilibrio Meq como:
dS = dU/T
donde T es la temperatura absoluta y dU representa un incremento diferencial de energa que conducira al sistema a travs
de sucesivos estados de equilibrio.
Empricamente se observa que cualquier sistema termodinmico aislado S T inicialmente fuera del equilibrio, evoluciona
irreversiblemente hacia el equilibrio: las variables termodinmicas Fi (t) varan su valor con el transcurso del tiempo hasta
alcanzar su valor de equilibrio Fieq , y a partir de all mantienen
su valor constante; nunca se observa la evolucin inversa. En
termodinmica se cuenta con distintas ecuaciones dinmicas no
t-invariantes2 (por ejemplo, la ley de Fourier de difusin del
2

Una ley dinmica (ecuacin) es t-invariante si es invariante ante la inversin del signo de la variable t, y de todas las variables dinmicas involucradas. El concepto de t-invariancia tambin puede caracterizarse en trminos
de las evoluciones dinmicamente posibles respecto de una ley dinmica, esto
es, soluciones de la ecuacin correspondiente. Una evolucin secuencia de
estados ei e j es dinmicamente posible respecto de la ley L si es consistente con L, es decir, si queda representada por una solucin de L. Llamando
T(e) al estado temporalmente invertido respecto de e, la ley L es t-invariante

10

OLIMPIA LOMBARDI

calor o la ley de Fick de difusin de materia) que describen la


variacin temporal irreversible del valor de las variables termodinmicas Fi (t).
El segundo principio de la termodinmica expresa de un modo general la evolucin irreversible de los sistemas termodinmicos aislados. Si el sistema S T evoluciona desde un estado de
equilibrio Meq1 con entropa S1 hasta un estado de equilibrio
Meq2 con entropa S2 , se cumple que:
S2 > S1
donde S1 y S2 son funciones de estado del sistema, esto es, no
dependen de la particular evolucin temporal que describe el
sistema al pasar de Meq1 a Meq2 .
2 . 3 . Conexin de ambas descripciones
Bajo el supuesto de que ambas descripciones refieren a un nico
sistema, se impone el intento de relacionar de algn modo las
variables termodinmicas macroscpicas de S T con las variables
mecnicas microscpicas de S M , de modo tal que las evoluciones temporales de las Fi as como las relaciones entre ellas
puedan explicarse en trminos de las qi y pi y sus evoluciones
temporales.
Aqu es importante recordar que si bien contamos con dos
descripciones de un mismo sistema, slo tenemos acceso emprico directo a las variables macroscpicas, cuyo valor puede
determinarse por medicin sobre el sistema (o calcularse de
modo directo a partir de variables directamente medibles). Por
el contrario, las variables microscpicas no pueden ser medidas
debido al carcter inobservable de los subsistemas componentes;
a ello se agrega el elevado nmero de grados de libertad del sistema bajo su descripcin S M en la mayor parte de los casos
de aplicacin. Por lo tanto, slo nos resta construir un modelo
mecnico del sistema: se postula cierta estructura del sistema,
cuando se cumple lo siguiente: la evolucin ei e j es dinmicamente posible respecto de L sii la evolucin temporalmente invertida T(e j ) T(ei )
es tambin dinmicamente posible respecto de L (cfr. Savitt 1995). Sobre el
concepto de irreversibilidad nos detendremos ms adelante.

EL PROBLEMA DE LA ERGODICIDAD

11

as como las caractersticas de los subsistemas componentes.


La relacin que se establezca entre el plano macroscpico y
el microscpico ser, entonces, una relacin entre la descripcin macroscpica S T del sistema y la descripcin microscpica
S M de un modelo mecnico de dicho sistema (volveremos sobre
este punto en la seccin 8).
El primer paso para conectar ambas descripciones consiste en
comprobar que ciertas variables termodinmicas pueden identificarse sin inconvenientes con variables definidas en el plano
mecnico. Por ejemplo, el volumen del sistema termodinmico
S T puede asimilarse al volumen dentro del cual queda confinado el movimiento mecnico de los subsistemas componentes del
sistema mecnico S M . Sin embargo, en otros casos la relacin no
es tan directa: es necesario postular una asociacin fsicamente
significativa entre las variables termodinmicas y las variables
mecnicas. Un ejemplo sencillo es el de la energa en un sistema aislado: dado que no existe intercambio de energa con
el entorno, la energa termodinmica de S T puede asimilarse a
la energa mecnica de S M energa cintica de movimiento
ms energa potencial de interaccin. Otro ejemplo es el de la
presin: si se considera el sistema bajo un modelo mecnico de
partculas que colisionan con las paredes del recipiente que las
contiene, la presin termodinmica de S T puede asociarse con
la velocidad de transferencia de momento cintico a las paredes
del recipiente por unidad de rea y unidad de tiempo, debida
al choque de las partculas de S M . En general, se supone que
el valor de las variables termodinmicas Fi queda unvocamente
determinado por el microestado mecnico del sistema; por lo
tanto, a cada Fi de S T (con excepcin de la temperatura absoluta y la entropa) se asocia una funcin del estado mecnico de
S M . En otras palabras, para cada Fi se define sobre el espacio
de las fases una funcin de fase [phase function] fi : <
tal que asigne a cada punto de el valor de Fi correspondiente.
Dada su definicin, f (x) es una funcin de muchos-a-uno, pues
toma el mismo valor para muchos microestados diferentes, esto
es, para muchos puntos del espacio de las fases.

12

OLIMPIA LOMBARDI

A fin de aclarar los conceptos, concentraremos la atencin en


un ejemplo fsico particular. Sea un gas confinado en la mitad
izquierda de un recipiente rectangular de paredes perfectamente aislantes. Empricamente se observa que, al retirar el tabique
divisor entre las dos mitades, el gas comienza a difundirse de
modo tal que, luego de cierto intervalo tiempo de relajacin
del sistema acaba distribuyndose en todo el volumen accesible y en esta situacin permanece; nunca se observa la evolucin
inversa el gas concentrndose espontneamente en la mitad
izquierda del recipiente.
Segn la descripcin termodinmica, nos encontramos ante
un sistema S T , inicialmente en el estado de equilibrio Meq1 ,
confinado en un volumen VT1 y con energa termodinmica U;
un tiempo despus de retirado el tabique divisor, S T adopta
un nuevo estado de equilibrio Meq2 con volumen VT2 y manteniendo el valor de U constante. Una variable macroscpica que
pone de manifiesto el comportamiento irreversible del sistema
es la densidad del gas en la mitad izquierda del recipiente:
en el estado de equilibrio inicial, tendr un valor (Meq1 ); al
retirar el tabique divisor, ir disminuyendo con el tiempo hasta
alcanzar el valor (Meq2 ) inferior al inicial. Sobre la base del
segundo principio puede afirmarse que:
S (Meq2 ) > S (Meq1 )
Suponiendo que se trata de un gas altamente diluido, podra
postularse el siguiente modelo mecnico del sistema: S M es un
sistema aislado respecto de fuerzas exteriores, compuesto por N
partculas puntuales de igual masa que no colisionan entre s,
pero que lo hacen contra las paredes del recipiente de volumen
VM que las contiene. Si se desprecia la interaccin gravitatoria
entre partculas y se supone que las colisiones contra las paredes del recipiente son perfectamente elsticas, cada partcula se
mueve a cierta velocidad constante entre colisiones, las cuales
modifican la direccin y el sentido de la velocidad pero no su
mdulo. El microestado mecnico del sistema en el instante t
queda representado por un punto x(t) = (qi (t), pi (t)) en el
espacio de las fases de 6N dimensiones, y su evolucin queda

EL PROBLEMA DE LA ERGODICIDAD

13

representada por una trayectoria en dicho espacio, confinada en


la hipersuperficie E correspondiente a la energa mecnica total
del sistema, EM .
En la situacin particular planteada, al retirarse el tabique
divisor entre las dos mitades del recipiente, el movimiento mecnico de las partculas, inicialmente restringido a un volumen
VM1 , pasa a encontrarse restringido a un volumen VM2 > VM1 .
Aqu, el volumen VT del gas puede identificarse con el volumen
VM en el que se encuentra confinado el movimiento mecnico
de las partculas (VT = VM = V ). Dado que el sistema se encuentra perfectamente aislado, la energa termodinmica U puede asociarse con la energa mecnica total EM (U = EM = E ).
A su vez, bajo el modelo mecnico dado, la densidad del
gas en la mitad izquierda del recipiente en cada instante puede
asociarse a la masa total por unidad de volumen en dicha mitad, n(t)m/(V/2), donde n(t) es el nmero de partculas que
se encuentran en la mitad izquierda del recipiente en el instante t. Dado que n(t) queda unvocamente determinado por
el microestado del sistema, puede definirse una funcin de fase
f (x) que adjudica a cada punto del espacio de las fases el valor
correspondiente de .
3 . El enfoque de Gibbs
La estrategia de Gibbs se basa en describir el comportamiento
del ensemble representativo del sistema bajo estudio. Un ensemble es un conjunto de sistemas que poseen la misma microestructura que el modelo mecnico del sistema bajo estudio, que
estn sometidos a los mismos vnculos externos, pero que se
encuentran distribuidos sobre los diferentes microestados posibles. El microestado instantneo de cada sistema del ensemble
se representa mediante un punto en el espacio de las fases; la
situacin del ensemble como un todo queda representada por
una nube de tales puntos representativos, uno por cada sistema del ensemble. Si el nmero N de sistemas del ensemble es
suficientemente alto, la situacin del ensemble en cada instante
puede especificarse mediante la densidad (t) de distribucin
de los puntos representativos en el espacio de las fases:

14

OLIMPIA LOMBARDI

(t) = (qi , pi , t)

cumplindose que:
N = . . . (qi , pi , t) dqi dpi
En general, se considera normalizada a la unidad:
1 = . . . (qi , pi , t) dqi dpi
En este caso, define una medida que brinda la probabilidad
por unidad de volumen de que un punto representativo de un
sistema cualquiera del ensemble se encuentre en las diferentes
regiones del espacio de las fases.
La funcin hace posible calcular los promedios, sobre todos
los sistemas del ensemble, de cualquier magnitud que dependa
de los microestados de tales sistemas. Por ejemplo, si consideramos una magnitud mecnica que define una funcin de fase
f: <, su promedio en fase en un instante dado se calcula:
< f (qi , pi )> p = . . . f(qi , pi )(qi , pi ) dqi dpi = f(x) (x) dx

Desde este enfoque, se define equilibrio estadstico como la


situacin en la cual la probabilidad representada por y los
promedios en fase son independientes del tiempo. Un modo
sencillo de asegurar el equilibrio estadstico es construir un
ensemble para el cual se distribuye uniformemente sobre todo
el espacio de las fases:
(qi , pi ) = cte / qi = / pi = 0 / t = 0

En particular, para representar un sistema aislado donde E es


una constante de movimiento Gibbs recurre al ensemble microcannico, que suele definirse de un modo totalmente general
como:
(x) = cte para x E
(x) = 0
para x
/ E
Sin embargo, en las presentaciones del tema no suele sealarse
con suficiente claridad que, cuando nos referimos a un sistema

EL PROBLEMA DE LA ERGODICIDAD

15

aislado en particular, con los vnculos Ci impuestos externamente, sus microestados posibles no son los representados por
los puntos pertenecientes a E : los sistemas del ensemble deben distribuirse uniformemente sobre los posibles microestados
representados por puntos pertenecientes a EC E , regin
accesible del espacio de las fases. Por lo tanto, en cada situacin, dados los particulares vnculos impuestos al sistema bajo
estudio, el ensemble microcannico se define como:
(x) = cte
(x) = 0

para x EC
para x
/ EC

En este caso, el promedio en fase de cualquier funcin de fase


f (x) se calcula como:
< f (x)> p = EC f (x)(x) d
Con estos elementos, el valor de equilibrio de una variable macroscpica se calcula en trminos del promedio en fase de su
funcin de fase asociada: a cada variable macroscpica Fi (t) del
sistema termodinmico S T con excepcin de la entropa y la
temperatura absoluta le corresponde una funcin de fase fi (x)
sobre el espacio de las fases de S M tal que, para el ensemble
microcannico representado por (x), se cumple:
Fieq = < fi (x)> p = EC fi (x)(x) d
Por su parte, en estado de equilibrio estadstico, la entropa de
Gibbs SG se calcula como:
SG = k (x) log (x) d
Hasta aqu nos hemos referido a la situacin de equilibrio.
Pero, cmo dar cuenta, desde la perspectiva gibbsiana, de la
macroevolucin de un sistema aislado hacia el equilibrio?3 Supngase un sistema sometido a ciertos vnculos C0 , inicialmente
3
Es cierto que la mecnica estadstica de Gibbs trata esencialmente de la
situacin de equilibrio. No obstante, ya en su Elementary Principles in Statistical Mechanics Gibbs (1902) considera el caso de un sistema aislado en su
evolucin hacia el equilibrio, y su idea original la continuaron posteriormente
otros autores. Como veremos ms adelante, en la actualidad contina el debate

16

OLIMPIA LOMBARDI

en equilibrio termodinmico; en esta situacin, el sistema es


adecuadamente representado por un ensemble microcannico
definido por:
(x) = cte
(x) = 0

para x ECO
para x
/ ECO

y la entropa de Gibbs ser:


SG = k EC0 (x) log (x) d
Si en t0 se modifican los vnculos aplicados al sistema (por
ejemplo, en el caso del gas confinado en la mitad izquierda del
recipiente, se elimina el tabique divisor), el macroestado originalmente de equilibrio se convierte en un macroestado de no
equilibrio que evoluciona hacia un nuevo macroestado de equilibrio determinado por los nuevos vnculos C1 impuestos al sistema. En la descripcin de Gibbs, el ensemble microcannico
original representado por (x) se convierte, en t0 , en un ensemble de no equilibrio representado por 0 (x, t) cuyo soporte se
encuentra confinado en EC0 . Este ensemble de no equilibrio
debera evolucionar hacia un nuevo ensemble microcannico
definido por:
1 (x) = cte
1 (x) = 0

para x EC1
para x
/ EC1

donde EC1 es la nueva hipersuperficie accesible dados los nuevos vnculos impuestos, y siendo EC1 > EC0 . En otras palabras, luego de un tiempo t superior al tiempo de relajacin,
debera darse la evolucin 0 (x, t0 ) 0 (x, t) = 1 (x).
entre los defensores de un enfoque boltzmanniano y los continuadores del enfoque de Gibbs (para una comparacin entre ambos enfoques, cfr. Lombardi
2000). Puesto que en este artculo no adopto una perspectiva histrica, formular el problema en trminos conceptuales tal como se presenta en nuestros
das (para detalles histricos, cfr. Brush 1976).

17

EL PROBLEMA DE LA ERGODICIDAD

1(x)
0(x, t0)
EC0

EC1

Sin embargo, tal situacin no es posible. Los sistemas del ensemble inicial evolucionan segn las leyes de la mecnica cumpliendo el teorema de Liouville de constancia de la medida en
el espacio de las fases: la regin EC0 podr deformarse y extenderse en la nueva regin accesible del espacio de las fases
pero, al mantener su volumen constante, no podr cubrir de un
modo efectivo la regin EC1 correspondiente al nuevo estado
de equilibrio. En consecuencia, dada la validez del teorema de
Liouville, la entropa SG se mantiene constante durante toda
la evolucin y, por lo tanto, no puede representar la entropa
termodinmica S regida por el segundo principio.

1(x)
0(x, t0)

t
EC0
0(x, t)

EC1

En el enfoque de Gibbs, lo que en realidad sucede es que


la regin inicial se ha distribuido y ramificado hasta el punto
de cubrir de un modo aparentemente uniforme la regin EC1
correspondiente al nuevo macroestado de equilibrio. A fin de

18

OLIMPIA LOMBARDI

dar cuenta de la creciente deformacin de la regin EC0 inicial,


puede definirse una entropa de grano grueso [coarse grain]
Scg : divdase el espacio de las fases en celdas y asgnese una
probabilidad Pi a cada una de ellas probabilidad de que el
punto representativo del microestado del sistema se encuentre
en la celda i; Scg se define como:
Scg = k Pi log Pi
y puede esperarse que aumente a travs de la evolucin, a medida que la regin inicial vaya ingresando en mayor cantidad de
celdas. No obstante, si un observador perfecto describiera la
evolucin del sistema inicialmente fuera del equilibrio a travs
del comportamiento de su ensemble representativo, observara
la creciente distorsin y ramificacin en el espacio de las fases
de la regin EC0 correspondiente al macroestado inicial, pero
podra comprobar la validez del teorema de Liouville: nunca se
alcanza una distribucin uniforme sobre la regin EC1 asociada
al nuevo macroestado de equilibrio, pues el volumen de la regin inicial permanece invariante durante toda la evolucin. En
consecuencia, el aumento de la entropa termodinmica S que
enuncia el segundo principio slo puede asociarse al aumento de
entropa de grano grueso Scg , y ello implica una interpretacin
gnoseolgica de la irreversibilidad.
En las discusiones acerca de la relevancia de la ergodicidad
en la fundamentacin de la mecnica estadstica suele pasarse
por alto que, en el contexto gibbsiano, las propiedades ergdicas cumplen un doble papel. En primer lugar, la ergodicidad
justifica la eleccin de un ensemble microcannico para representar el estado de equilibrio termodinmico, donde la funcin
de distribucin (x) adopta un valor constante en toda la regin
del espacio de las fases accesible al sistema. En segundo lugar,
la ergodicidad interviene en la explicacin de la evolucin hacia
el equilibrio: para que se produzca el aumento de la entropa
de grano grueso Scg , es necesario que el sistema sea mezclador,
esto es, que la regin inicial se deforme a travs de la evolucin;
pero, a su vez, esto exige que el sistema sea ergdico, puesto
que la propiedad de mezcla involucra un grado de inestabilidad

EL PROBLEMA DE LA ERGODICIDAD

19

superior a la ergodicidad, es decir, mezcla implica ergodicidad


pero no a la inversa (cfr. Lebowitz y Penrose 1973).
4 . El problema de la ergodicidad
Las discusiones acerca del papel que cumple la ergodicidad en
el esquema explicativo de Gibbs suelen circunscribirse al mbito de la mecnica estadstica del equilibrio, en particular, a
la justificacin de la estrategia gibbsiana de asimilar el valor de
equilibrio de una macrovariable con el promedio en fase de su
funcin de fase asociada mediante el ensemble microcannico.
Tradicionalmente, tal justificacin se basa en el siguiente argumento: Dado que las mediciones macroscpicas insumen cierto
tiempo, la magnitud medida no es el valor instantneo de una
variable macroscpica sino su promedio temporal. El intervalo
de medicin puede ser considerado muy corto a escala macroscpica, pero es muy largo a escala microscpica; por lo tanto, el
promedio temporal sobre un intervalo finito puede asimilarse
al promedio temporal infinito. A su vez, el teorema de Birkhoff
asegura que, si el sistema es ergdico, para casi todo microestado inicial x0 , el promedio temporal infinito y el promedio en
fase tienen el mismo valor. La idea que subyace al teorema es
que, si el sistema es ergdico y se encuentra en su macroestado
de equilibrio, la microevolucin recorrer, para t , casi
todos los puntos pertenecientes a la regin del espacio de las
fases accesible al sistema; por lo tanto, el promedio temporal
de f (x) para t puede igualarse a su promedio en fase.
En consecuencia, el valor medido de la variable macroscpica
puede aproximarse al promedio en fase de su funcin de fase
correspondiente.
Este argumento tradicional, que suele incluirse en los textos
sobre mecnica estadstica, ha sido objeto de dos crticas principales:
La clusula para casi todo x0 en el teorema de Birkhoff
excluye los conjuntos de medida nula. Si el sistema se
encuentra en un microestado representado por un punto
perteneciente a tales conjuntos, el promedio temporal no

20

OLIMPIA LOMBARDI

est definido y, por tanto, el teorema de Birkhoff pierde


su aplicabilidad. Ya Tolman (1938, pp. 6869) objeta el
papel del teorema de Birkhoff desde un punto de vista fsico, al imaginar un gas confinado en un recipiente
rectangular, y compuesto por partculas que se mueven
paralelamente entre s y respecto de dos de las caras del
recipiente: el punto representativo de su microestado slo
podra recorrer una parte limitada de la regin del espacio
de las fases accesible al sistema. En consecuencia, a lo sumo podra afirmarse que la ergodicidad explica el xito
de los mtodos de Gibbs en un sentido probabilstico, en
particular, con probabilidad igual a uno.
El intervalo que requiere una medicin macroscpica no
slo no es infinito, sino que no puede considerarse como
tal. En efecto, observamos la evolucin de los sistemas hacia el equilibrio y efectuamos mediciones de magnitudes
macroscpicas fuera del equilibrio: esto sera imposible si
las mediciones siempre requirieran intervalos muy superiores al tiempo de relajacin del sistema.

Estas objeciones fueron ya claramente formuladas por Sklar


(1973), para luego ser retomadas por otros autores (cfr. Malament y Zabell 1980; Leeds 1989; Earman y Rdei 1996). Sklar
(1973, p. 209) agrega una nueva crtica cuando seala que el
argumento tradicional no exige que el sistema posea un alto
nmero de grados de libertad: un sistema de dos esferas en una
caja es ergdico y, por tanto, responde al teorema de Birkhoff;
sin embargo, no es un sistema al que pueda aplicarse la mecnica estadstica de Gibbs. Otros autores que defienden un enfoque
boltzmanniano de la mecnica estadstica tambin manifiestan
su insatisfaccin frente al esquema explicativo de Gibbs por
motivos anlogos; por ejemplo, Bricmont (1995) insiste en la
imposibilidad de brindar un sentido fsico a la distincin micromacro en sistemas con pocos grados de libertad.
Pero entonces, por qu funcionan los mtodos de Gibbs? Malament y Zabell (1980) admiten que la asimilacin de intervalos
finitos a un intervalo infinito resulta inaceptable; no obstante,

EL PROBLEMA DE LA ERGODICIDAD

21

adjudican a la ergodicidad un papel limitado pero importante


en la explicacin del xito predictivo de los promedios en fase.
Segn estos autores, el punto que debe justificarse es que la
funcin de distribucin microcannica realmente representa la
densidad de probabilidad de encontrar el sistema bajo estudio
en un microestado particular. En efecto, (x) define una medida
(A) sobre los subconjuntos A de la regin EC del espacio de
las fases accesible al sistema, tal que:
es absolutamente continua, es decir, (A) = 0 para todos
los subconjuntos A de volumen nulo sobre EC .
es invariante bajo la evolucin Ut , es decir, para todo
subconjunto medible A, (A) = (Ut A).

Malament y Zabell concentran su atencin en un corolario del


teorema de Birkhoff segn el cual, si el sistema es ergdico, la
medida correspondiente al ensemble microcannico es la nica medida absolutamente continua e invariante sobre la regin
del espacio de las fases accesible al sistema. Sobre esta base,
Malament y Zabell (1980, p. 345) concluyen que la ergodicidad
brinda un importante argumento para considerar que el ensemble microcannico efectivamente representa la probabilidad
de que el sistema se encuentre en sus diferentes microestados
posibles.4
Si bien altamente plausible, este argumento es criticado por
Earman y Rdei (1996), quienes admiten la validez de la estrategia de Malament y Zabell pero niegan su aplicabilidad a
los sistemas macroscpicos de inters. En particular, Earman y
Rdei (1996, p. 69) sealan que muchos de los sistemas tpicos
estudiados en la mecnica estadstica son no ergdicos; y aun
cuando el sistema bajo estudio sea slo un poco no ergdico
4
Malament y Zabell tambin sealan la importancia de que el sistema
posea un elevado nmero de grados de libertad para el xito de los mtodos
de Gibbs. En efecto, sobre la base de un resultado de Khinchin (1949) se
demuestra que, si f (x) tiene pequea dispersin respecto de la medida ,
la probabilidad de que su promedio en fase < f > p difiera de su promedio
temporal < f >t tambin ser muy baja y, por tanto, ser altamente probable
que los mtodos de Gibbs funcionen.

22

OLIMPIA LOMBARDI

esto es, en una nfima regin del espacio de las fases, el


resultado de Birkhoff acerca de la unicidad de falla por completo y no slo un poco (p. 71). De aqu, Earman y Rdei
concluyen que el uso de promedios en fase calculados sobre la
medida microcannica funciona; por lo tanto, la explicacin de
por qu funciona debe invocar mecanismos y propiedades no
ergdicos (Earman y Rdei 1996, p. 70).
El problema de determinar el papel que cumple la ergodicidad en la explicacin del xito de los mtodos gibbsianos
tambin fue abordado por otros autores. Por ejemplo, luego de
una extensa crtica a la relevancia fsica del teorema de Birkhoff,
Tolman (1938, pp. 6370) abandona el argumento ergdico para
justificar la equiprobabilidad y prefiere adoptar, como postulado adicional de la mecnica estadstica, el principio de indiferencia, esto es, la hiptesis de iguales probabilidades a priori
para regiones de igual medida en el espacio de las fases; este
mtodo tiene la justificacin a posteriori de conducir a conclusiones que concuerdan con los hechos empricos (Tolman
1938, p. 65). Esta estrategia de justificacin adopta un carcter
explcitamente pragmtico en la argumentacin de Sklar (1973):
la distribucin de los estados iniciales en las muestras de gas
existentes en el mundo es tal que el esquema gibbsiano funciona mediante la medida microcannica; sta es una cuestin
de hecho, no de ley. Estos hechos explican el xito del mtodo
de Gibbs. Dicho claramente, constituyen la nica explicacin
legtima de tal xito (Sklar 1973, p. 210). Si bien Sklar no
lo menciona, su estrategia parece seguir la lnea metodolgica
adoptada originalmente por el propio Gibbs con su actitud pragmtica respecto de la mecnica estadstica: el valor de la teora
reside exclusivamente en su capacidad de concordar con los resultados de la termodinmica fenomenolgica; sobre esta base,
la introduccin de probabilidades no requiere otra explicacin
ms que la utilidad de la teora resultante (cfr. Guttmann 1999,
pp. 2125).
La estrategia pragmtica para justificar el xito de los mtodos gibbsianos prescindiendo de conceptos ergdicos puede
resultar convincente en el marco de la mecnica estadstica del

EL PROBLEMA DE LA ERGODICIDAD

23

equilibrio. Sin embargo, cuando se pasa a considerar la evolucin hacia el equilibrio desde el marco terico de Gibbs, no
es tan sencillo prescindir de la ergodicidad. En equilibrio, el
problema consiste en justificar un mtodo que ha demostrado
ampliamente su capacidad predictiva; si se prescinde de la hiptesis ergdica, puede adoptarse otro tipo de justificacin sin que
ello atente contra el xito de tal mtodo. Pero en el contexto
de la evolucin hacia el equilibrio, ste no es el caso, pues la
explicacin gibbsiana de la irreversibilidad depende esencialmente del carcter mezclador del sistema: si el sistema no es
ergdico y, por tanto, no es mezclador el esquema terico
de Gibbs predice que no se producir el aumento de la entropa
de grano grueso asociada con la entropa macroscpica; en otras
palabras, no se producir el aumento de entropa postulado por
el segundo principio. Por lo tanto, prescindir de la ergodicidad
aqu no conduce simplemente, como en el caso del equilibrio, a
conservar el mtodo gibbsiano pero con una nueva justificacin;
en el contexto de la evolucin hacia el equilibrio, prescindir de
la ergodicidad equivale a rechazar la explicacin gibbsiana de
la irreversibilidad, esto es, a considerar incorrecta la asociacin
entre la entropa macroscpica y la entropa de grano grueso Scg .
Esto explica la razn por la cual quienes adoptan, en una
u otra variante, la lnea terica de Gibbs siempre subrayan la
necesidad de que la microestructura del sistema posea un alto grado de inestabilidad para que se manifieste el fenmeno
de la irreversibilidad. Uno de los primeros autores en sealar
el papel esencial que cumple la inestabilidad dinmica para la
irreversibilidad fue el fsico ruso Krylov, al afirmar que el proceso de mezcla es indispensable para que exista la relajacin
de los sistemas fsicos, esto es, para hacer posible la existencia
de una ley probabilstica de la distribucin de los estados que
sea independiente del estado inicial y est determinada por la
frmula de la fluctuacin (Krylov 1979, p. 19).5 Pero la idea de
mezcla, si bien carente por completo de definicin formal, fue
5
Los trabajos de Krylov fueron originalmente publicados en la dcada de
1940. Una interesante discusin acerca de las tesis de este fsico ruso puede
encontrarse en Batterman 1990.

24

OLIMPIA LOMBARDI

ya introducida por Gibbs en el captulo XII de su Elementary


Principles in Statistical Mechanics con su famosa analoga de
la gota de tinta en un vaso de agua (Gibbs 1902, pp. 144145).6
En su ya clsico texto, Tolman retoma explcitamente la misma
idea:
esta disminucin [de k Pi log Pi ] es resultado de la incapacidad
de los puntos representativos del ensemble, originalmente presentes en alguna particular regin pequea pero finita q1 . . . p f con
densidad uniforme , de moverse juntos como un todo compacto
sin cambiar la forma de la extensin que ocupan. [ . . . ] las diferentes densidades de grano fino , dentro de una celda del espacio
de las fases correspondiente a un rango E a E + E, finalmente
se mezclan como para darnos una densidad de grano grueso P
aproximadamente uniforme dentro de ese rango. (Tolman 1938,
pp. 177178)

Es interesante notar cmo Gibbs y Tolman, careciendo de elementos tericos para relacionar ergodicidad y mezcla, creen posible prescindir de la ergodicidad en la situacin de equilibrio
para el clculo del valor de las macrovariables como promedios
en fase pero, no obstante, consideran la propiedad de mezcla
como un elemento indispensable para la evolucin irreversible
del sistema hacia el equilibrio. Los matemticos necesitaron ms
de treinta aos para traducir en trminos formales la intuicin
fsica de Gibbs; cuando finalmente lo hicieron, sus resultados
iluminaron muchos aspectos relevantes para la discusin acerca
del problema de la ergodicidad.
Sin embargo, tambin respecto de los procesos irreversibles
surge el disenso cuando se intenta establecer el papel que cumple la ergodicidad. Algunos autores rechazan la explicacin de
Gibbs de la evolucin hacia el equilibrio y prefieren adoptar la
lnea boltzmanniana, segn la cual un sistema evoluciona desde
6
Es interesante notar que el tratamiento que hace Gibbs de la irreversibilidad en el captulo XII parece contradecir los primeros captulos de su
obra, donde el autor asume una actitud crtica frente al poder explicativo de
la ergodicidad y asume una actitud pragmtica acerca de la justificacin de sus
propios mtodos.

EL PROBLEMA DE LA ERGODICIDAD

25

sus macroestados menos probables hacia sus macroestados ms


probables. Por ejemplo, Lebowitz (1993) desacredita la entropa
de Gibbs como magnitud fsica relevante en la medida en que
permanece constante durante la evolucin del sistema; segn
el autor, slo la entropa de Boltzmann definida como una
medida del nmero de microestados compatibles con cierto macroestado de equilibrio captura la distincin entre las escalas
microscpica y macroscpica. Desde una perspectiva similar,
Bricmont (1995) sostiene que todo intento de forzar el aumento de la entropa de Gibbs mediante particiones de grano grueso
genera la incorrecta impresin de que la irreversibilidad depende de tales particiones y, por tanto, es un fenmeno subjetivo.
Segn este autor, la ergodicidad no es condicin ni necesaria
ni suficiente para la irreversibilidad. No es condicin suficiente
puesto que hay sistemas ergdicos de pocos grados de libertad para los cuales no tiene sentido hablar de comportamiento
irreversible. Pero la afirmacin ms fuerte es que la ergodicidad tampoco es condicin necesaria, ya que existen evoluciones
que, sin ser ergdicas, manifiestan un carcter inequvocamente
irreversible. Lebowitz se refiere a los procesos irreversibles en
un sentido anlogo: las caractersticas esenciales de la evolucin no dependen de propiedades dinmicas especficas, como
la positividad de los exponentes de Lyapounov, la ergodicidad
o la mezcla (Lebowitz 1993, p. 32).
En resumen, si bien es posible prescindir de la ergodicidad
para explicar el xito de los mtodos de Gibbs en el contexto de
la mecnica estadstica del equilibrio, cuando se intenta explicar
la evolucin hacia el equilibrio el problema queda planteado
con toda claridad. Mientras desde la perspectiva gibbsiana es
indispensable que el sistema sea mezclador para manifestar un
comportamiento irreversible, algunos autores sostienen que la
ergodicidad no es condicin necesaria para la irreversibilidad e
incluso afirman la existencia de sistemas dinmicos no ergdicos
que describen evoluciones irreversibles hacia el equilibrio.

26

OLIMPIA LOMBARDI

5 . Conceptos bsicos de la teora ergdica


Para tratar el problema de la ergodicidad en trminos actuales,
es necesario contar con los principales conceptos y resultados
que suministra la teora ergdica en su presentacin formal.
Sea un sistema dinmico S definido por:
El espacio de las fases , compacto y metrizable.
El flujo Ut : , con t <, tal que para todo A ,
1
U0 A = A, Ut+s A = Us (Ut A) y Ut A = U
t A.
La medida sobre , normalizada e invariante bajo el
flujo Ut , y tal que para todo A , (Ut A) = (A) para
todo t.

Def. 1: El sistema S es ergdico sii para todo A tal que


(A) 6= y para casi todo x (excepto para conjuntos de
medida nula), se cumple {Ut x} A 6= para algn t.
Def. 2: El sistema S es descomponible sii puede particionarse
en dos o ms regiones invariantes de medida no nula; por ejemplo, existen A, B tales que A B = , A B = , (A) 6= ,
(B) 6= y, para todo t, Ut A A y Ut B B.
Teorema 1: El sistema S es ergdico sii es no descomponible.
Def. 3: Sea el sistema S y sea f : < una funcin de fase
integrable:
el promedio en fase de
f (x)(x)d

se define: < f > p =

el promedio temporal de
lim T 1/T t0t0+T f (Ut x)dt

se define: < f >t

Teorema 2 (teorema de Birkhoff ): Sea el sistema S y f (x) una


funcin de fase integrable sobre :
Para casi todo x (excepto para conjuntos de medida nula), el promedio temporal de f , < f >t , existe y es
independiente del instante inicial t0 .

EL PROBLEMA DE LA ERGODICIDAD

27

Si el sistema S es ergdico, para casi todo x (excepto para conjuntos de medida nula) se cumple que
< f > p =< f >t .

Def. 4: El sistema S es mezclador sii, para todo A, B , se


cumple que lim|t| (Ut A B) = (A)(B).
Teorema 3: Sea el sistema S, f (x) una funcin de fase integrable
sobre y una medida absolutamente continua respecto de
(esto es, para todo A , (A) = 0 (A) = 0). Se define
t (A) = (Ut A). Si el sistema es mezclador, t converge a
(t ) para |t| en el sentido de que se cumple:
lim|t| f (x)t (x)d = f (x)(x)d
6 . Sistemas no ergdicos?
En qu tipo de sistema piensan los autores que, como Earman
y Rdei, afirman que los sistemas tpicos estudiados en mecnica
estadstica son no ergdicos? Tal vez un ejemplo de este tipo de
sistema sea el caso de un gas cuyo modelo mecnico consiste
en un conjunto de partculas puntuales que no colisionan entre
s, pero que lo hacen elsticamente con las paredes del recipiente que las contiene.7 Si el gas se encuentra originalmente
confinado en la mitad izquierda del recipiente, al retirarse el
tabique divisor el valor de la densidad en dicha mitad disminuir salvo condiciones iniciales microscpicas excepcionales
hasta alcanzar un nuevo valor de equilibrio. No obstante, el
sistema no es ergdico: dado que las partculas no colisionan
entre s, mantienen invariante el mdulo de su velocidad; por
lo tanto, no todas las regiones pertenecientes a la regin EC
accesible al sistema son recorridas por el punto representativo.
7
Un caso conocido de este tipo de modelo mecnico es el llamado gas
de Lorentz, compuesto de un gran nmero de partculas que no interactan
entre s y que se mueven en un plano entre un arreglo peridico de dispersores
[scatterers], ubicados de modo tal que una partcula no puede recorrer ms
que una distancia especificada entre colisiones.

28

OLIMPIA LOMBARDI

Sin embargo, en este caso la pregunta clave es: esta forma


de no ergodicidad es relevante respecto de la densidad? Para
que la densidad en la mitad izquierda del recipiente disminuya
hasta su valor de equilibrio slo es relevante la posicin de
las partculas: la velocidad que posean las partculas en cada
instante no influye en el valor de la densidad en dicho instante.
Desde el punto de vista gibbsiano, la evolucin irreversible
de la densidad en la mitad izquierda del recipiente slo exige
que, a travs del tiempo, el microestado del sistema adquiera
casi todos sus posibles valores de posicin. En el lenguaje
del espacio de las fases, el punto representativo del microestado
del sistema no debe permanecer confinado en ninguna subregin
de medida no nula, ya no de la regin accesible EC en su
totalidad, sino de una regin p incluida en EC y de dimensin
inferior a EC ; tal regin p es resultado de la interseccin
entre EC y el hipercilindro definido por el valor constante del
mdulo de la velocidad de las partculas. En definitiva, si bien
el sistema no es ergdico respecto de toda la regin accesible
EC , s es ergdico y, por tanto, no descomponible respecto de
la subregin p EC .
Si bien en el contexto restringido de la mecnica estadstica
del equilibrio, Earman y Rdei (1996, p. 74) se aproximan a esta
idea cuando afirman que, a fin de preservar un papel explicativo
para la ergodicidad, ya no es necesario referirse a ergodicidad
y mezcla completas [full ergodicity, full mixing], sino a una
ergodicidad finita y a una mezcla finita, esto es, referidas
a un conjunto finito de observables {Oi }. Los autores definen
mezcla finita del siguiente modo:
Def. 5: El sistema definido por (E , Ut , ) es mezclador respecto
del conjunto finito de observables {Oi } sii para toda medida
absolutamente continua respecto de y tomando t (A) =
(Ut A), se cumple:
lim|t| E fOi (x) t (x) dE = fOi (x) (x) dE
y si bien no definen ergodicidad finita, es fcil suponer que lo
haran del siguiente modo:

EL PROBLEMA DE LA ERGODICIDAD

29

Def. 6: El sistema definido por (E , Ut , ) es ergdico respecto


del conjunto finito de observables {Oi } sii para casi todo x E
(excepto para conjuntos de medida nula) se cumple que:
< fOi > p = < fOi >t E fOi (x)(x) d = limT 1/T toto+T fOi (Ut x)dt

En nuestro ejemplo, en lugar de ser completamente ergdico


y mezclador, el sistema deber ser ergdico y mezclador respecto del observable macrovariable densidad en la mitad
izquierda del recipiente para que el sistema explicativo gibbsiano funcione.
En primer lugar, cabe sealar que la posicin que aqu adoptan Earman y Rdei no parece consistente con su afirmacin
anterior, segn la cual la justificacin del xito de los mtodos
de Gibbs debe invocar mecanismos y propiedades no ergdicos (1996, p. 70): salvo que la ergodicidad finita y la mezcla
finita sean consideradas propiedades no ergdicas, no puede
negarse que, aun desde esta perspectiva, ergodicidad y mezcla
siguen cumpliendo un importante papel en la fundamentacin
de los mtodos gibbsianos.
Pero un aspecto ms interesante de la discusin es establecer el motivo por el cual Earman y Rdei consideran necesario
introducir una diferencia conceptual entre ergodicidad y mezcla
completas y ergodicidad y mezcla finitas. Los autores parecen
considerar que la ergodicidad y la mezcla exigidas por el enfoque de Gibbs se refieren a toda la hipersuperficie E del espacio
de las fases; a fin de ajustar esta exigencia a las definiciones generales de ergodicidad y mezcla (definiciones 1 y 3), en lugar
de definir el sistema dinmico mediante su espacio de las fases
completo, lo hacen mediante la hipersuperficie E (definiciones 5 y 6). Con ello, las definiciones de ergodicidad y mezcla
completas (definiciones 1 y 3) como de ergodicidad y mezcla finitas (definiciones 5 y 6) se refieren al sistema dinmico S =
(E , Ut , ), donde se define sobre E . Si bien esta estrategia no es objetable matemticamente, desde un punto de vista
fsico parece bastante artificial: en el caso de nuestro sistema
de partculas que no interactan entre s, al cambiar su energa
total no nos encontraramos ante el mismo sistema con diferente
energa, sino ante un sistema diferente. La artificialidad de este

30

OLIMPIA LOMBARDI

enfoque se manifiesta claramente si se aplica al sencillo sistema


de una nica partcula libre en movimiento acelerado: en tanto
su velocidad vara instantneamente, su energa tambin se modifica, y la partcula cambiara su identidad instante a instante.
Sin embargo, la estrategia matemtica de Earman y Rdei
se torna ms difcilmente aceptable al recordar que, como fue
sealado, cuando nos referimos a un sistema aislado en particular, con sus propios vnculos Ci impuestos externamente, los
microestados en los que puede encontrarse el sistema no son
los representados por todos los puntos pertenecientes a E ; por
el contrario, los sistemas del ensemble microcannico deben
distribuirse uniformemente sobre los posibles microestados representados por puntos pertenecientes a EC E , donde EC
es la regin del espacio de las fases accesible al sistema dados su
energa total y los vnculos que le son impuestos. En otras palabras, la regin del espacio de las fases que resulta relevante no
es toda la hipersuperficie E , sino la regin accesible EC E :
slo sobre ella la mezcla y, por tanto, la ergodicidad se presentan
como condicin necesaria para el comportamiento irreversible
del sistema. Pero EC queda definida por los vnculos impuestos
externamente. Por lo tanto, si adoptramos la estrategia de Earman y Rdei de definir el sistema mediante la regin del espacio
de las fases relevante en cada caso, deberamos aceptar que toda
modificacin en los vnculos impuestos modifica la identidad del
sistema: en nuestro ejemplo, al eliminar el tabique divisor entre
las dos mitades del recipiente, no diramos que ha cambiado el
volumen accesible al movimiento de los elementos del sistema,
sino que nos encontramos ante otro sistema. Pero esta decisin
metodolgica se enfrenta al modo en que suele considerarse la
identidad de los sistemas en la prctica cientfica: en nuestro
ejemplo, al retirar el tabique divisor, el fsico no considera que
se encuentra ante un nuevo sistema, sino que el mismo sistema
ha cambiado su volumen al modificarse uno de los vnculos
impuestos desde el exterior y, con ello, se ha modificado la
regin del espacio de las fases accesible al sistema. Y an ms:
si se aceptara que no se preserva la identidad del sistema con la
modificacin de los vnculos, sera necesario justificar por qu

EL PROBLEMA DE LA ERGODICIDAD

31

una ley fsica como el segundo principio establece una relacin


entre estados de equilibrio entre sistemas diferentes.
Sobre la base de estos argumentos, desde un punto de vista
fsico parece mucho ms razonable definir un sistema dinmico
mediante su espacio de las fases completo, cuyas caractersticas quedan determinadas por el nmero de grados de libertad
del sistema y por las particulares coordenadas generalizadas de
sus elementos componentes. A su vez, dado que la ergodicidad
y la mezcla relevantes en esta discusin nunca se refieren al espacio de las fases completo, resulta ms adecuado relativizar
la definicin misma de los conceptos de ergodicidad y mezcla
respecto de cierta subregin de , del siguiente modo:
Def. 7: Dado un sistema S definido por (, Ut ), y dada una
regin sobre la cual se define una medida , S es
ergdico sobre sii para todo A tal que (A) 6= y
para casi todo x (excepto para conjuntos de medida nula),
se cumple {Ut x} A 6= para algn t.
Def. 8: Dado un sistema S definido por (, Ut ), y dada una
regin sobre la cual se define una medida , S es
mezclador sobre sii para todo A, B se cumple que
lim|t| (Ut A B) = (A)(B).
Esta relativizacin de los conceptos de ergodicidad y mezcla,
no slo preserva la identidad del sistema frente a modificaciones de los vnculos impuestos, sino que permite concentrar la
atencin en la subregin del espacio de las fases relevante en
cada situacin. Tal subregin puede quedar definida exclusivamente por los vnculos o, como en nuestro ejemplo, tambin
por la particular relacin entre la macrovariable de inters y las
microvariables que definen el microestado del sistema.
Desde este nuevo punto de vista es posible comprender nuestro ejemplo de la densidad en la mitad izquierda de un recipiente desde una perspectiva diferente de la propuesta por Earman
y Rdei. Para estos autores, tal densidad es el observable relevante y, por tanto, es necesario definir el concepto de mezcla
y de ergodicidad finita respecto de tal observable como un
concepto diferente del de mezcla y de ergodicidad com-

32

OLIMPIA LOMBARDI

pleta. Desde nuestra perspectiva, por el contrario, no hay aqu


dos conceptos diferentes de mezcla y de ergodicidad, sino
un nico concepto que se aplica a la regin del espacio de las
fases relevante en cada caso; en nuestro ejemplo se trata de la
regin p , incluida en la regin accesible EC y definida por el
valor del mdulo de la velocidad de las partculas que componen el sistema. En otras palabras, desde el enfoque gibbsiano,
la irreversibilidad exige como condicin necesaria que el sistema sea mezclador ergdico sobre p segn la definicin 8
definicin 7, donde = p .
En definitiva, en la formulacin terica de Gibbs las propiedades ergdicas del sistema relativas a la regin relevante
del espacio de las fases cumplen un importante papel en la
explicacin de la evolucin irreversible hacia el equilibrio termodinmico en trminos de la microdinmica subyacente. A su
vez, dado que el sistema conserva sus propiedades ergdicas una
vez alcanzado el equilibrio, la aplicabilidad del teorema de Birkhoff tambin adquiere su justificacin. Por lo tanto, objetar la
exigencia de ergodicidad para el xito de los mtodos de Gibbs
sealando la existencia de sistemas tpicos que no son siquiera
ergdicos sobre E resulta sumamente engaoso:8 es verdad que
tales sistemas no son ergdicos ni mezcladores sobre toda la hipersuperficie E , pero s lo son sobre una regin ms restringida
del espacio de las fases, y sta es la nica condicin necesaria
de mezcla y ergodicidad que exige el enfoque de Gibbs.
7 . Volviendo al ncleo del problema
Esta discusin acerca de las propiedades ergdicas que exige
la perspectiva de Gibbs pone de manifiesto la importancia de
no sucumbir a la seduccin del formalismo matemtico olvidando el problema fsico que se intenta resolver. Earman y
8

Esta crtica a los defensores del enfoque de Boltzmann se refiere exclusivamente al problema de la ergodicidad, pero no implica una completa
adhesin al enfoque gibbsiano, el cual posee sus propias limitaciones como,
por ejemplo, la necesidad de justificar la utilizacin de ensembles para explicar el comportamiento de sistemas singulares, o el carcter gnoseolgico de la
entropa de Gibbs.

EL PROBLEMA DE LA ERGODICIDAD

33

Rdei aceptan sin cuestionamiento la definicin formal y totalmente general de mezcla que les suministra la teora ergdica,
y tratan de aplicarla a los sistemas para los cuales el enfoque de
Gibbs ha mostrado su eficacia; al comprobar que tales sistemas
no responden a la definicin, inventan una nueva propiedad de
mezcla definida a semejanza ya no de la definicin general que
brinda la teora ergdica (definicin 4), sino de una consecuencia
de tal definicin (teorema 3), consecuencia que, precisamente,
asegura el xito de la explicacin gibbsiana. Cmo se justifica la
introduccin de esta nueva propiedad? En la argumentacin de
los autores no parece haber otra justificacin que el mero hecho
de que la nueva propiedad asegura el xito de los mtodos de
Gibbs. En otras palabras, si la pregunta es: Por qu la mecnica estadstica del equilibrio funciona? (Earman y Rdei 1996,
p. 74), una respuesta basada en una nueva propiedad cuya introduccin se justifica exclusivamente en permitir que la mecnica
estadstica funcione resulta sospechosamente circular. Quienes
consideramos que los problemas fsicos exigen soluciones en
trminos fsicos difcilmente podemos sentirnos satisfechos con
tal respuesta.
Desde nuestra perspectiva, por el contrario, no es necesario
definir una nueva propiedad de mezcla, sino slo aplicar el
concepto general de mezcla a una regin particular del espacio
de las fases. Aqu la pregunta relevante es: cmo se justifica
fsicamente la eleccin de tal regin? Sin duda, no apelando
al xito de la formulacin gibbsiana. Para ello es necesario
volver al ncleo del problema de la ergodicidad y recordar que
el disenso adquiere el carcter de dificultad conceptual en el
contexto de la evolucin irreversible hacia el equilibrio. Por lo
tanto, en primer lugar debe clarificarse el sentido preciso de
los conceptos de reversibilidad e irreversibilidad que entran en
juego en la discusin.
A diferencia del concepto de t-invariancia, aplicable a ecuaciones dinmicas, el concepto de reversibilidad no se aplica a
ecuaciones o leyes sino a procesos. Un proceso P compuesto
por la sucesin temporal de eventos a1 , a2 , . . . , an es reversible
si tal sucesin puede presentarse en ese orden o en el orden

34

OLIMPIA LOMBARDI

inverso; es irreversible si tal sucesin siempre se presenta en


ese orden temporal, y nunca se observa en el sentido inverso
an , . . . , a2 , a1 . Cuando los conceptos de reversibilidad e irreversibilidad se expresan de este modo, los eventos ai son aspectos
parciales de los estados de un sistema. Por ejemplo, en la mecnica, si los eventos considerados son las sucesivas posiciones
de una partcula, la evolucin temporal de la posicin de la
partcula es un proceso reversible; en la termodinmica, si los
eventos considerados son las sucesivas densidades de un gas
inicialmente confinado en la mitad izquierda de un recipiente
a partir del momento en que se retira el tabique divisor entre
las dos mitades, la evolucin temporal de dicha densidad es un
proceso irreversible. Es importante insistir en que los conceptos
de reversibilidad e irreversibilidad no se refieren a los estados
de un sistema, sino a la evolucin temporal de alguna magnitud representada por una de las variables que define el estado
del sistema. Esto es particularmente claro en la mecnica: si
la sucesin de posiciones de una partcula en el tiempo es x1 ,
x2 , . . . , xn , tal sucesin puede presentarse en sentido temporal
inverso, xn , . . . , x2 , x1 ; en este caso, la ocurrencia de la sucesin
inversa requiere la inversin temporal de los estados mecnicos
de la partcula, de modo tal que la secuencia temporalmente
invertida de estados no se compone de los estados originales
sino de los estados temporalmente invertidos respecto de ellos:
T (en ), . . . , T (e2 ), T (e1 ). Por ello, el proceso del cual debera
predicarse estrictamente la reversibilidad es la evolucin temporal de la posicin de la partcula, y no la evolucin temporal de
sus estados mecnicos.
En el caso termodinmico, el proceso al cual se aplica el predicado irreversible es la evolucin temporal hacia el equilibrio
de alguna propiedad observable representada por una variable
macroscpica del sistema.9 En nuestro ejemplo, el predicado
9

Si bien tradicionalmente el problema de la irreversibilidad suele plantearse en trminos del aumento de entropa, parece ms natural hacerlo en
trminos de la evolucin hacia el equilibrio de alguna propiedad observable
del sistema, puesto que observamos cmo la densidad de un gas se vuelve uniforme o cmo se mezclan dos fluidos, pero no observamos en forma directa el
flujo de entropa.

EL PROBLEMA DE LA ERGODICIDAD

35

irreversible se aplica al proceso generado por los sucesivos valores de la variable macroscpica densidad en la mitad izquierda
del recipiente, valores que disminuyen progresivamente desde
el instante en que se retira el tabique hasta alcanzar la situacin
de equilibrio. Pero cada variable dinmica macroscpica se asocia con una funcin de algunas de las variables microscpicas
que definen el microestado del sistema, si bien no necesariamente con todas ellas; por ejemplo, si la macrovariable es la
densidad, slo son relevantes las posiciones de las partculas;
pero si la macrovariable es la temperatura, las microvariables relevantes son las velocidades de las partculas. En consecuencia,
en la explicacin de la evolucin irreversible de cierta variable
macroscpica no es necesario que la propiedad de mezcla se
refiera a todas las microvariables del sistema, incluidas aquellas
que resultan irrelevantes respecto de la macrovariable considerada; por el contrario, slo es necesario que el sistema sea
mezclador respecto de las microvariables que intervienen en la
funcin asociada a la macrovariable cuya evolucin irreversible
se pretende explicar.
El lenguaje del espacio de las fases permite expresar la misma
condicin en trminos geomtricos. Sea un sistema S aislado
con su descripcin macroscpica S T y su descripcin microscpica S M . Sea F (t) una variable macroscpica de S T . Sean
x1 , . . . , xd las d microvariables que definen el microestado de
S M y mediante las cuales se construye el espacio de las fases
de dimensin d. Supngase que la macrovariable F se asocia con
una funcin de las primeras k microvariables de estado: f (xi ),
con 1 i k y k < d. Para que el enfoque de Gibbs explique
la evolucin irreversible de F (t) es condicin necesaria que S M
sea mezclador sobre una regin k incluida en la regin EC accesible al sistema, donde k es resultado de la interseccin entre
EC y la hipersuperficie definida por todas las combinaciones de
los valores posibles de las restantes microvariables de estado x j ,
con k j d. Un modo tal vez ms sencillo de visualizar
la misma condicin consiste en descomponer el espacio de las
fases en dos subespacios i y j construidos mediante las microvariables xi y x j , respectivamente; para explicar la evolucin

36

OLIMPIA LOMBARDI

irreversible de F (t) es condicin necesaria que la propiedad de


mezcla se cumpla sobre la regin iEC accesible al sistema, ahora
definida sobre el subespacio i . En nuestro ejemplo, para que
el esquema terico de Gibbs explique la evolucin irreversible
de la densidad del gas en la mitad izquierda del recipiente es
condicin necesaria que la propiedad de mezcla se cumpla sobre
p
la regin EC definida por la energa y los vnculos del sistema,
p
pero donde EC es una regin del subespacio de posicin p obtenido de descomponer el espacio de las fases correspondiente
al sistema.
Esta argumentacin pone de manifiesto que la discusin acerca de la relevancia de las propiedades ergdicas en la teora de
Gibbs no puede perder de vista el problema fsico que intenta
resolver. La teora ergdica, en cuanto formalismo matemtico,
brinda una excelente herramienta para precisar los conceptos involucrados en el debate, pero esto no implica que pueda utilizrsela de un modo indiscriminado. Como toda teora matemtica,
la teora ergdica no puede brindar por s misma la respuesta
a un problema fsico: su aplicacin slo ser fructfera si previamente sus trminos formales se interpretan con precisin a
la luz de los aspectos fcticos del fenmeno fsico bajo estudio.
Cuando esta precaucin metodolgica se pierde entre la maraa
de argumentos puramente formales, fcilmente pueden extraerse conclusiones inadecuadas o, al menos, irrelevantes respecto
del problema fsico en cuestin.
8 . El papel de los modelos
Una pregunta totalmente diferente de las formuladas en las secciones anteriores es la que se refiere a las caractersticas de los
sistemas fsicos reales estudiados en la mecnica estadstica en
cuanto a su grado de inestabilidad: cmo se aplican los resultados de la teora ergdica en la prctica cientfica? Los crticos
de la relevancia de la ergodicidad estn en lo cierto cuando
afirman que muchos sistemas estudiados en la mecnica estadstica no son ergdicos y, por tanto, son descomponibles. En
algunas situaciones, la descomponibilidad posee manifestaciones

EL PROBLEMA DE LA ERGODICIDAD

37

observacionalmente accesibles; ste es el caso, por ejemplo, de


una fase slida en equilibrio con una fase lquida o, en general,
de cualquier fase en equilibrio con otra. En estas situaciones,
los mtodos de Gibbs se aplican no sobre toda la regin del
espacio de las fases accesible al sistema, sino sobre cada una de
las subregiones en las cuales aqulla se descompone. No obstante, en muchos casos el sistema no manifiesta observacionalmente
seal alguna de descomponibilidad; cmo acta el fsico cuando
se enfrenta a este tipo de sistemas? La estrategia usual es aplicar,
de todos modos, los mtodos de Gibbs bajo el supuesto de que
el sistema es ergdico y posee las propiedades ergdicas ms
fuertes. Sin duda, esta estrategia no asegura el xito predictivo.
Si los mtodos gibbsianos funcionan, ello brindar elementos en
favor del supuesto de ergodicidad. Pero, qu sucede cuando las
predicciones no se confirman empricamente? En este caso, la
reaccin del fsico no ser abandonar drsticamente el enfoque
de Gibbs, sino buscar argumentos adicionales en favor de la
descomponibilidad del espacio de las fases en subregiones donde los mtodos de Gibbs sigan siendo aplicables. Como seala
Quay:
un ejemplo clsico de este tipo de fracaso de la mecnica estadstica se encuentra en los primeros tratamientos del H2 puro.
Como resultado de las marcadas diferencias entre la teora y los
resultados experimentales, se encontr que el espacio de las fases
del H2 deba dividirse en dos subespacios correspondientes al orto
y al para hidrgeno. (Quay 1978, p. 54)

Estas consideraciones nos conducen a recordar un aspecto


que frecuentemente se pasa por alto en las discusiones en torno a los fundamentos de la mecnica estadstica. Cuando se
intenta conectar la descripcin mecnica S M y la descripcin
termodinmica S T de un mismo sistema, slo se tiene acceso
emprico directo a las variables macroscpicas correspondientes
a S T . Por el contrario, la descripcin mecnica S M refiere a
un modelo mecnico del sistema, construido sobre la base de
postular cierta estructura microscpica, as como las caracters-

38

OLIMPIA LOMBARDI

ticas de los subsistemas componentes. Por lo tanto, cuando nos


enfrentamos a un sistema a cuya descripcin termodinmica S T
podemos acceder empricamente y pretendemos aplicar los mtodos de Gibbs, debemos necesariamente postular un modelo
mecnico microscpico al cual referir la descripcin S M . La
construccin del modelo depende del conocimiento previo o de
conjeturas acerca de la microestructura del sistema.
Esta etapa descriptiva permite aplicar los mtodos de Gibbs,
pero an no asegura su xito predictivo: bien puede suceder
que no se obtengan resultados satisfactorios. Frente a esto, la
situacin ms favorable sera aquella en la que pudiramos demostrar formalmente que nuestro modelo es ergdico, e incluso
que posee las propiedades ergdicas ms fuertes; en este caso,
la estrategia ms razonable consistira en intentar reformular el
modelo, tal vez hacindolo ms complejo e incluyendo factores
considerados irrelevantes en el modelo original. Pero, lamentablemente, en la prctica la situacin dista de ser tan sencilla: la
demostracin formal de que un sistema posee ciertas propiedades ergdicas es una tarea de enorme complejidad matemtica, y
slo se ha logrado en casos altamente idealizados a travs de procedimientos sumamente complejos. Por lo tanto, prcticamente
siempre trabajamos con modelos mecnicos cuyas propiedades
ergdicas no podemos demostrar. Frente a ello habra dos actitudes posibles. Si, atendiendo a las crticas, prescindiramos por
completo del supuesto de ergodicidad, deberamos renunciar a
utilizar una poderosa herramienta terica como la gibbsiana para
explicar las propiedades y, principalmente, el comportamiento
dinmico del sistema macroscpico en su evolucin hacia el
equilibrio. Pero ste es un precio demasiado alto que los fsicos
suelen no estar dispuestos a pagar, al menos no desde el comienzo. Por ello, la estrategia ms frecuente consiste en suponer
que las propiedades ergdicas se cumplen y aplicar los mtodos
de Gibbs esperando obtener predicciones exitosas; si esto no
sucede, se intenta reformular el modelo mecnico a la luz de
argumentos fsicos adicionales. De todos modos, esta estrategia
tampoco asegura que se alcanzar una adecuacin predictiva: si
bien la mecnica estadstica de Gibbs ha demostrado su capaci-

EL PROBLEMA DE LA ERGODICIDAD

39

dad para abordar mltiples y dismiles situaciones, hay muchos


casos en los cuales an no se ha podido aplicar exitosamente.10
Estos argumentos, referidos a la prctica cientfica en el contexto de la mecnica estadstica, permiten afirmar que el supuesto de ergodicidad no constituye un ingrediente superfluo o
estril en la teora gibbsiana. Por el contrario, el fracaso predictivo de los mtodos de Gibbs bajo el supuesto de ergodicidad
no descomponibilidad brindan informacin extremadamente til acerca de la estructura microscpica del sistema, e incluso
puede conducir a conjeturar ciertas propiedades inobservables
de los subsistemas microscpicos componentes.
A su vez, los mismos argumentos permiten evaluar bajo una
nueva luz el debate acerca del papel explicativo de la ergodicidad en el marco terico de Gibbs. En las discusiones suele
enfatizarse el xito predictivo de los mtodos gibbsianos pero
olvidando sus limitaciones. Si bien tal xito es innegable, no
pueden ignorarse los casos en los que los resultados no son
los previstos. Las crticas al papel explicativo de la ergodicidad
basadas en la existencia de sistemas no ergdicos olvidan que,
cuando el sistema es no descomponible, los mtodos gibbsianos
no son aplicables sobre toda la regin del espacio de las fases
accesible al sistema, sino que slo lo son sobre cada una de
las subregiones que resultan de la descomposicin. Por consiguiente, la no ergodicidad de muchos sistemas de inters para
la mecnica estadstica no impugna el papel de las propiedades
ergdicas en el marco explicativo de Gibbs. En definitiva, la
exigencia de ergodicidad y de mezcla que impone el enfoque
de Gibbs no asegura el carcter ergdico y mezclador de todos
los sistemas relevantes en la mecnica estadstica, sino slo de
aquellos donde se aplica exitosamente. Por lo tanto, mientras
muchos autores formulan el problema preguntando Por qu
los mtodos de Gibbs funcionan?, en realidad la pregunta adecuada es Por qu los mtodos de Gibbs funcionan cuando
funcionan?, y en su respuesta las propiedades ergdicas cumplen un importante papel.
10

Por ejemplo, los mtodos gibbsianos todava no se han podido aplicar


exitosamente a fluidos de muy alta densidad.

40

OLIMPIA LOMBARDI

9 . Conclusiones
Sin duda, los resultados formales de la teora ergdica han permitido discutir los problemas asociados con la fundamentacin
de la mecnica estadstica mediante argumentos mucho ms precisos que los esgrimidos por los padres fundadores de la teora.
Sin embargo, en muchas discusiones tales resultados formales se
aplican de un modo completamente general y no se relativizan
a la luz del fenmeno fsico que se pretende explicar. El poder
de la herramienta matemtica ha oscurecido la cuestin fsica.
La posicin formulada en este artculo acerca del papel que
cumplen las propiedades ergdicas en el esquema terico de
Gibbs cierra el camino a argumentos basados en la demostracin limpia de teoremas generales. Nuestra perspectiva exige
considerar, en cada sistema de inters, los argumentos fsicos
que conducen a escoger cierto modelo mecnico y los resultados
predictivos que se obtienen de tal eleccin. Adems, para cada
modelo mecnico asociado al sistema bajo estudio, se impone
el anlisis del comportamiento de las microvariables relevantes respecto de la macrovariable cuya evolucin se pretende
describir. Es innegable que la incorporacin de estos aspectos
conceptuales y metodolgicos hace ms complejos los trminos
del debate. Pero si olvidamos el ncleo del problema fsico de la
ergodicidad, corremos el riesgo de extraviarnos en discusiones
puramente formales acerca de propiedades abstractas y generales que, finalmente, los sistemas fsicos suelen no poseer.
BIBLIOGRAFA
Batterman, R.W., 1990, Irreversibility and Statistical Mechanics: A
New Approach?, Philosophy of Science, vol. 57, pp. 395419.
Bricmont, J., 1995, Science of Chaos or Chaos in Science?, Physicalia Magazine, vol. 17, pp. 159208.
Brush, S., 1976, The Kind of Motion We Call Heat, North Holland,
Amsterdam.
Earman, J. y M. Rdei, 1996, Why Ergodic Theory Does Not Explain
the Success of Equilibrium Statistical Mechanics, British Journal
for the Philosophy of Science, vol. 47, pp. 6378.

EL PROBLEMA DE LA ERGODICIDAD

41

Gibbs, J.W., 1902, Elementary Principles in Statistical Mechanics,


Yale University Press, New Haven.
Guttmann, Y.M., 1999, The Concept of Probability in Statistical
Physics, Cambridge University Press, Cambridge.
Khinchin, A.I., 1949, Mathematical Foundations of Statistical Mechanics, Dover, Nueva York.
Krylov, N.S., 1979, Works on the Foundations of Statistical Physics,
Princeton University Press, Princeton.
Lebowitz, J.L., 1993, Boltzmanns Entropy and Times Arrow,
Physics Today, vol. 46, pp. 3238.
Lebowitz, J.L. y O. Penrose, 1973, Modern Ergodic Theory, Physics
Today, vol. 26, pp. 2329.
Leeds, S., 1989, Malament and Zabell on Gibbs Phase Averages,
Philosophy of Science, vol. 56, pp. 325340.
Lombardi, O., 2000, La interpretacin de la irreversibilidad: Prigogine versus Gibbs, Dilogos, ao XXXV, pp. 3756.
Malament, D.B. y S.L. Zabell, 1980, Why Gibbs Phase Averages
Work The Role of Ergodic Theory, Philosophy of Science,
vol. 47, pp. 339349.
Piskunov, N., 1994, Clculo diferencial e integral, Limusa, Mxico.
Quay, P.M., 1978, A Philosophical Explanation of the Explanatory
Functions of Ergodic Theory, Philosophy of Science, vol. 45,
pp. 4759.
Sklar, L., 1973, Statistical Explanation and Ergodic Theory, Philosophy of Science, vol. 40, pp. 194212.
Savitt, S.F., 1995, Introduction, en S.F. Savitt (comp.), Times
Arrows Today, Cambridge University Press, Cambridge.
Tolman, R.C., 1938, The Principles of Statistical Mechanics, Clarendon Press, Oxford.
Recibido el 13 de septiembre de 2002; aprobado el 8 de enero de 2003.