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La constelacin

de Mesjetiu
(Osa Mayor)
en el antiguo Egipto
Jo s L uL L

En los ltimos tiempos he estado estudiando diversa documentacin egipcia con


el in de poder identiicar las constelaciones y estrellas que mencionaron los antiguos egipcios en sus inscripciones. Este trabajo resulta muy interesante desde el
punto de vista del egiptlogo, pues gracias a l podemos utilizar la informacin
de algunos textos egipcios para, mediante extrapolaciones astronmicas, incluso
hacerlos susceptibles de indicar una cronologa absoluta.

Desde el siglo XIX los egiptlogos ya tenan


un pequeo conjunto de estrellas y constelaciones
egipcias plenamente identiicadas. Las equivalencias ms conocidas son las de
Sah con Orin,
Sepedet con la estrella Sirio, pero dentro
y la de
de este grupo tambin se aaden otras como
Mesjetiu, que equivale a nuestra Osa Mayor (UMa)
o, ms concretamente, al Carro. Posteriormente, los
trabajos de identiicacin de Renouf, Chatley, Locher,
Leitz, Belmonte, y el mo propio, entre otros, han
ido conformando variadas hiptesis, que han servido
para seguir ampliando nuestros conocimientos en esta
ardua tarea: el descubrimiento y descodiicacin del
cielo de los antiguos egipcios.
Sin embargo, en este artculo nicamente quiero
referirme a la constelacin egipcia de Mesjetiu, de la
que tenemos conocimiento escrito desde el Imperio
Antiguo, hace ms de cuatro milenios. Esta constelacin y alguna de sus estrellas tuvieron para los
egipcios una importancia especial.
LOCALIZACIN DE MESJETIU
Los antiguos egipcios hablaban de un tipo de
estrellas que denominaban
jxmw-skj
(Ijemu-seki) y que literalmente signiica las que no
conocen el ocaso, es decir, las inmortales. Aparentemente se trata de las estrellas circumpolares,
aquellas que nunca se ocultan tras el horizonte. En los
Textos de las Pirmides (PT), la composicin religiosa
ms antigua del mundo, se mencionan en numerosas
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ocasiones estas estrellas. As, en la frmula PT 302


( 458: a-c) se lee:
458: a

458: b

458: c
(a) El cielo est claro, la (estrella) Seped vive, porque Unas
es el viviente, el hijo de Sepedet (Sirio), (b) pues las dos
enadas se han limpiado para l (c) en Mesjetiu, la que no
conoce el ocaso (jxmw-skj).

Pero la comprensin de los textos religiosos puede


ofrecer varias interpretaciones. De hecho, este tipo de
textos es siempre abstracto, y a esto debemos sumar
las diicultades gramaticales y terminolgicas. Lo
importante, en todo caso, es observar como en PT 302
( 458: c) hallamos una relacin entre Mesjetiu y las
(estrellas) que no conocen el ocaso. Debemos concluir
que las estrellas que forman la Mesjetiu egipcia son
del tipo jxmw-skj. Por otra parte, tambin sabemos
que los egipcios consideraban que estas estrellas
representaban a dioses. As, por ejemplo, en PT 441
( 818 c) leemos:

818: c
(c) Que t puedas ir hacia aquel[los] dioses septentrionales,
los que no conocen el ocaso.

Sin embargo, no todas las estrellas del tipo jxmwskj son circumpolares. De hecho, a partir de algunos
pasajes de los Textos de las Pirmides se podra deducir que stas comprenden todas las estrellas al Norte
de la eclptica, entre las que estn las circumpolares.
Si consideramos la frmula PT 520 ( 1222 c-d) se
indica que hay que cruzar un lado del cielo para llegar
a las estrellas del tipo jxmw-skj.
1222: c

1222: d
(c) Quiera l cruzar hacia el lado en el que estn las que no
conocen el ocaso (d) para que l est bajo ellas.

En los Textos de las Pirmides se cita en numerosas ocasiones un canal llamado


mr
n xA canal de Ja, respecto al que se dice que se
puede cruzar a su lado Norte o Sur. Segn Krauss,
este canal debe hacer referencia a la eclptica, por
lo que suponiendo que en PT 520 ( 1222 c-d) el
texto se reiera tambin al cruce de este canal hacia
el Norte, no quedara ms que asumir, segn l, que
las estrellas jxmw-skj, es decir, las inmortales,
las que no conocen el ocaso, no son nicamente

las circumpolares sino tambin las situadas al Norte


de la eclptica. Sin embargo, respecto a esto tambin
hay opiniones diversas, pues, por la traduccin literal
del trmino jxmw-skj se puede entender que se trata
de las estrellas circumpolares. Por otra parte, si tracomo mr nxA canal tortuoso,
ducimos
ste bien podra hacer referencia a la Va Lctea. En
todo caso, Mesjetiu, segn los textos, queda dentro
de las estrellas situadas en la parte septentrional
del cielo.
REPRESENTACIN Y MITOLOGA DE
MESJETIU
Las primeras menciones conservadas de Mesjetiu
datan, en los Textos de las Pirmides, del reinado del
faran Unas (ca. 2347-2297 a.C.), pero las primeras
representaciones de esta constelacin se remontan a
inales del Primer Perodo Intermedio y al Imperio
Medio, es decir, a los siglos inmediatos. As, en algunos atades caractersticos de esta poca, tenemos
ejemplos muy interesantes. En estos, Mesjetiu aparece
representada en forma de pata de toro, y en ella se
indican siete estrellas, otorgndole una forma que nos
hace recordar al Carro. En la Figura 1 podemos ver
los ejemplos de Jt-jb (Itib), Jdy (Idy), aASyt (Aashyt)
y qAt (Heqat), de las dinastas IX-XI.
Por otra parte, en un texto del atad de Idi, se lee:
. (...)

Ofrenda que debe ser dada para Ra, seor del cielo en todos
sus lugares. Ofrenda funeraria compuesta de pan, cerveza,
carne y ave para este Idi. / Ofrenda que debe ser dada a Mesjetiu en el cielo boreal; ofrenda que debe ser dada a Nut (...)

Figura 1. La forma de
Mesjetiu en cuatro atades
de las dinastas IX-XI.
(EAT I)

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Mesjetiu est en el cielo boreal, pero adems a esta


constelacin se le ofrece una ofrenda funeraria. Por
un texto ms antiguo que coment con anterioridad
es evidente que las estrellas jxmw-skj, entre las que
se encuentran las propias de Mesjetiu, simbolizan a
dioses. Por eso, adems, es un deseo del difunto faran
el poder viajar hacia ese lado del cielo, pues es all
donde se renen los inmortales, los dioses.
Qu signiica para los egipcios la pata de toro
en la forma de Mesjetiu?. Una primera explicacin
la podemos encontrar en el Libro del da, escrito mil
aos despus de los Textos de las Pirmides. Estos
textos formaron parte del programa epigrico de
muchas tumbas del Valle de los Reyes:
(8)
(9)

(10)

(11)
(8) Es la pierna (Mesjetiu) de Seth la que est en el cielo
(9) septentrional unida a dos norays de piedra (10) por una
cadena de oro. Est coniada a Isis, como hipoptamo, (11)
su custodia.

Mesjetiu, pues, representa la pierna de Seth, dios


que, como asesino de su hermano Osiris, presenta un
aspecto maligno. Es su hermana Isis, en su forma de
hipoptamo, quien tiene la misin de custodiar esa
pierna en el cielo boreal. Para ello, la tiene atada por
cadenas de oro a dos amarres.
Esta imagen se puede apreciar mejor en algunos
techos astronmicos, como el de Seti I (Figura 2) o
Pedamenope (Figura 3). En estos techos fueron representadas constelaciones boreales, entre ellas Mesjetiu
(esta vez en forma de toro o toro ovalado, en vez de en

Figura 2. Detalle del techo


astronmico de Seti I,
dinasta XIX. (EAT III, 188
ig. 31)
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forma de pata como era usual en el Imperio Medio),


y a otra en forma de hipoptamo que sostiene en sus
manos los dos postes de amarre o norays (bien perilados en el ejemplo de Pedamenope), hacia los que se
dirigen las cadenas o cuerdas desde Mesjetiu.
En el papiro Jumilhac, de poca ptolemaica,
encontramos an ms explicaciones complementarias
sobre el origen de Mesjetiu en el cielo boreal:
Despus de que l (Horus) cortase su pierna (la
de Seth), lo levant en la mitad del cielo, estando
las divinidades all para guardarlo, la pierna-msxt
del cielo septentrional, y la gran hipoptamo-rrt
wrt lo sostiene de modo que no pueda viajar entre
los dioses.
Tanto en ste como en otros documentos de la
poca ptolemaica, Seth haba sido derrotado por
Horus y desmembrado. Tras esto, Horus coloc la
pierna de Seth en el cielo boreal dejando que la gran
hipoptamo lo mantuviera atado, coninado a esa
zona del cielo. Sin embargo, aunque estos textos
sean tardos, el origen de esta historia se remonta, sin
duda, al Imperio Antiguo, pues en los Textos de las
Pirmides (PT 61 42) se dice: Oh, Osiris, el rey,
toma la pierna de Seth que Horus ha cortado. El dios
Horus, en su forma de Harendotes, recibe el apelativo
de
rw-nD-jt.f, es decir, Horus, el vengador
de su padre. Fue el dios Horus, pues, el responsable de que esta pierna fuera al cielo septentrional, y
descuartizando as a su to Seth, es como veng a su
difunto padre (que tambin aparecer en el cielo en su
forma de %AH, que corresponde con Orin).
La mitologa egipcia es una fuente importante
para entender cmo explicaban los egipcios la existencia de esta constelacin. No obstante, a veces los
textos mitolgicos egipcios parecen contradictorios.
As, en un sarcfago de toro procedente de Kom
Abu Yasin, dinasta XXX, encontramos la siguiente
inscripcin:
.

[...] (...)

Figura 3. Detalle del


techo astronmico de
Pedamenope, dinasta
XXVI. (De R. H. Wilkinson,
JARCE 28 1991, ig. 4)

.
Saludos a Osiris, primer toro, t eres Osiris toro del cielo [...]
(...) / Las estrellas del cielo boreal, ellas son tu pierna-msxt ,
ellas nunca se ocultan en el cielo occidental / como las estrellas decanales, (ellas) viajan al revs en la noche as como en
el da. / Ellas estn tras la gran hipoptamo del cielo boreal
como tu pierna-msxt cuando va al cielo meridional cerca de
los bau de los dioses que estn en Orin-%AH.

Segn este ltimo texto, pues, la pierna de toro


sera una forma de Osiris, algo completamente incoherente con los textos anteriores. Pero, an el autor
clsico Plutarco, en De Iside et Osiride, nos relata que
(los egipcios dicen) que el alma de Isis es llamada
por los griegos la Estrella del perro, y Sothis por los
egipcios; que la de Horus se llama Orin, y que la
de Tifn es la Osa Mayor. Tifn, por supuesto, es el
dios griego correspondiente al egipcio Seth.
LAS ESTRELLAS DE MESJETIU
En los atades del Imperio Medio es donde mejor
se ha representado la forma de Mesjetiu y el nmero
de estrellas que formaban la pata de toro (Figura 1).
Marcaron siete estrellas, las siete estrellas del Carro.
Por otra parte, los egipcios tambin estaban interesados en observar el movimiento de esta constelacin
y su cambio de posicin durante los meses del ao.
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El mejor ejemplo procede del sarcfago de Kom


Abu Yasin (Figura 4), cuya inscripcin acabo de
comentar. En dos registros aparece la pata de toro
cambiando de orientacin. Estos registros debemos
empezar a leerlos desde el primero que queda en la
parte superior derecha. Dicha casilla corresponde al
primer mes de akhet (primera estacin del calendario
civil egipcio). A partir de ah hay que seguir hacia la
izquierda, de modo que esas tres primeras casillas
se reieren a la posicin que adopta la pata de toro
wxA), a
en el cielo, al comienzo de la noche (
medianoche (
Hrj-jb grH) y al alba (
HD tA)
durante ese primer mes de akhet. Siguiendo ms hacia
la izquierda encontramos la orientacin de Mesjetiu
para esos mismos momentos de la noche hasta el
segundo mes de peret (2 estacin del ao egipcio).
La serie continua en el segundo registro, en la casilla
del extremo derecho, completando as el resto del
ao. Un simple vistazo nos ayudar a entender que
hay considerables errores en la representacin de
los cambios de orientacin de Mesjetiu, el Carro, a
lo largo de la noche. No obstante, no se trata de un
documento de uso plenamente astronmico, pues, se
encuentra en un ambiente funerario. De todos modos,
el mero hecho de que se haya representado la evolucin de Mesjetiu a lo largo del ao demuestra que
esta constelacin tena una importancia especial para
los antiguos egipcios.
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Figura 4. Posiciones de
Mesjetiu a lo largo del
ao, en un sarcfago de
la dinasta XXX. (EAT III,
pl. 24)

Figura 5. Mesjetiu en el
techo astronmico de
Senenmut, dinasta XVIII.
(Foto del autor)

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La importancia de Mesjetiu queda patente en


que ya es mencionada en los Textos de las Pirmides, desde la V dinasta, pero tambin en el modo en
que fue representada y en las indicaciones concretas
que se hacen de sus estrellas. Un ejemplo claro es
el que nos proporciona el techo astronmico de
Senenmut (Figura 5), de la poca de la reina Hatshepsut (ca. 1479-1458 a.C.), de la dinasta XVIII.
Siguiendo un modelo tpico del Imperio Nuevo, la
pata de toro se ha transformado en un toro en forma
de ovoide apuntado con cuatro pequeas patitas.
Sin embargo, lo interesante en esta representacin

es ver como la cola del toro est formada por tres


estrellas, la ltima de las cuales fue coloreada en
rojo, circundada por un crculo en rojo e incluso
indicada por un objeto puntiagudo. Esto slo puede
ser explicado si entendemos que esta estrella de
Mesjetiu tena una signiicacin especial para los
egipcios. En mi opinin, dicha estrella es 85- UMa
Alkaid (Benetnash).
Es posible que este objeto apuntado no represente una constelacin egipcia sino un instrumento
de observacin. Esto se ve con ms claridad en el
techo astronmico de Pedamenope, de la dinasta
XXVI (Figura 3). En l podemos apreciar como este
objeto apuntado se ha transformado en una especie
de poste, y no debe ser casualidad que la primera de
las divinidades que se sitan a su izquierda alza su
brazo derecho y sujeta lo que podra ser un bay, es
decir, un instrumento tipo mira. Si asociamos el bay,
el poste y la estrella marcada en rojo en la tumba de
Senenmut, parece an ms evidente que esta estrella,
Alkaid, sirvi para que los egipcios estableciesen
orientaciones o mediciones de trnsito por el meridiano central, etc.
Hemos visto cules son las siete estrellas que
forman la pata de toro pero, durante el Imperio
Nuevo la forma de representar esta constelacin
cambi. Esto podra indicar que otras estrellas se
aadieron para dar forma de toro a lo que inicialmente es slo una pata del mismo. Dado que una
de las caractersticas principales de este animal son
sus cuernos, es probable que a la pata de toro se le
aadiesen estas prominencias, lo que podra dar
como resultado esa forma ovoide del cuerpo del toro,
producto de la fusin iconogrica de la pata con
lo que pretenda ser el cuerpo del animal. En todo
caso, en algunos techos, como el de Pedamenope,
la cornamenta del toro aparece marcada por una
serie de estrellas que le dan forma. Esto podra ser
casual, pues en este sentido los egipcios no fueron
muy afortunados en la representacin de estrellas
sobre sus constelaciones, pues comprobamos como
de forma casi unnime estas no son ms que objetos
decorativos.
No obstante, suponiendo que la cornamenta del
toro tenga un valor real en el cielo, y dada la orientacin de la pata del toro, lo ms probable es que sta
tenga que formarse con las estrellas 1, 23, 29, 30, 25
y 9, 12 UMa. De ese modo podemos imaginar cmo
vean los egipcios a Mesjetiu en su forma de pata de
toro y en su forma de toro (Figura 6).

ORIENTACIONES ASTRONMICAS A
MESJETIU
Si atendemos a textos tardos, encontramos
menciones a orientaciones de templos hacia la constelacin de Mesjetiu. As, por ejemplo, en el templo
ptolemaico de Edf, fundado por Ptolomeo III en el
ao 237 a.C., leemos (Edf II, 31):
.

Yo sujeto la vara y cojo el mango del palo. Mido con Seshat.


Vuelvo mi cara hacia el curso de las estrellas y hago que
mis ojos se dirijan a Mesjetiu / en que %k-aHa (el indicador
del tiempo: Thot) est junto a su merhyt. Yo ijo las cuatro
esquinas del templo.

Estos textos van acompaados de representaciones (Figura 7) en las que se observa como el faran
y la diosa Seshat sujetan largas varas, unidas por una
cuerda, al tiempo que agarran por el mango un instrumento de tipo mira, un bay. En realidad, esto forma
parte de un antiqusimo ritual denominado

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pD-sS, es decir, el estiramiento de la cuerda. Una


acuerda estirada, orientada o no astronmicamente,
serva para trazar los ejes maestros del templo que
deba construirse. Ahora, si volvemos a la imagen ya
comentada del techo de Pedamenope, podemos ver
como parecen repetirse los elementos ms importantes

Figura 6. Posible reconstruccin de Mesjetiu como


pata de toro y toro. (Dibujo
del autor)

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Figura 7. Seshat y el
faran durante el estiramiento de la cuerda.
(De R. H. Wilkinson, The
Complete Temples of
Ancient Egypt Londres,
2000, 38)

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del ritual: un personaje con un bay, una larga vara y


la orientacin astronmica hacia Mesjetiu.
El texto de Edf no deja lugar a dudas. La
constelacin de Mesjetiu, formada por las estrellas
principales de nuestra Osa Mayor, era empleada
para orientar el templo. Por las mediciones realizadas recientemente por Belmonte dentro del
proyecto Orientatio ad sidera, sabemos que el
templo ptolemaico de Horus de Edf tiene una
orientacin de 1 45' N, por lo que esta desviacin
puede deberse a varios factores: a) que se haya
realizado una orientacin aproximada al Norte, o
b) que se haya buscado el orto de una estrella de
Mesjetiu (que por entonces ya no era totalmente
circumpolar). Respecto al primer caso, sabemos que
en ocasiones los egipcios realizaban orientaciones
siguiendo las de otros ediicios o, sin buscar precisin, por los mtodos ms simples. En el segundo
caso, sin embargo, nos vemos obligados a suponer
que elegan una de las estrellas de Mesjetiu para
establecer la alineacin.
Despus de ver cmo en el techo astronmico de
Senenmut sealaron tan descaradamente la ltima
de las estrellas de la cola de Mesjetiu (Figura 5),
que debe corresponder a Alkaid (Benetnash), nuestro primer objetivo debera ser esta estrella. Sin

embargo, en el ao 237 a.C. Alkaid alcanzaba una


altura de 2 (debemos considerar la extincin atmosfrica) a casi 18 de azimut, si bien Mizar apareca
en un azimut similar al de la orientacin del templo
cuando alcanzaba una altura cercana a 2 20'. Por
tanto, si en Edf no se hubiera hecho una orientacin
aproximada hacia Mesjetiu (hacia el Norte), sino una
orientacin concreta al orto de una de sus estrellas,
la mejor candidata de las siete hubiera sido Mizar
y no Alkaid. Sin embargo, como hemos visto, no se
indica en los textos de Edf que el objetivo sea una
estrella en concreto.
En el ao 54 a.C., Ptolomeo XII fund el templo
de Hathor en Denderah. Aqu las inscripciones son
ms concretas, pues se seala un objetivo especico
en Mesjetiu:
(...), el rey de las Dos Tierras ha estirado la
cuerda con satisfaccin, y con su vista hacia el Ax
de Mesjetiu, ha establecido la casa de la diosa, la
seora de Denderah.
Como queda dicho en este texto, el ritual del
estiramiento de la cuerda en el templo de Hathor (la
seora de Denderah) tuvo como objetivo su alineamiento hacia el Ax (aj) de Mesjetiu, pero no sabemos
exactamente como traducir Ax (aj) en este contexto.
La palabra Ax (aj) puede traducirse como brillante,
idneo, excelente o transigurado. Si optamos
por la brillante de Mesjetiu, deberamos pensar en
su estrella ms luminosa. Las ms brillantes de la Osa
Mayor son Dubhe (50- UMa) y Allioth (77- UMa),
de magnitud 1,8 cada una, y Alkaid (85- UMa), de
magnitud 1,9.
Dado que la orientacin del templo es de 18 N,
no queda ms que comprobar qu estrella de Mesjetiu apareca en esa posicin. Y, no casualmente,
esta estrella no es otra que Alkaid, que en esta poca
no era circumpolar. Es casi tan brillante como la
ms luminosa de la Osa Mayor, pero an no ocupando esta primera posicin en el ranking de brillo
poda ser la idnea para los egipcios, tal y como
parece entenderse por el techo de Senenmut. Al in
y al cabo era la estrella del extremo de la pata o de
la cola del toro. Por tanto, en Denderah s parece
que los egipcios alinearon su templo principal
observando el aj de Mesjetiu, es decir, la estrella
Alkaid (Figura 8).
Jos Lull es licenciado en Arqueologa y
doctor en Historia por la Universidad de Valencia, y licenciado en Egiptologa por la Universidad de Tbingen (Alemania). Ha trabajado
como investigador posdoctoral en el gyptologisches Institut der Universitt Tbingen y es
responsable del estudio del techo astronmico
de Senenmut. Adems, es Coordinador de la
seccin de Arqueoastronoma de la Agrupacin Astronmica de La Safor. Para contactar:
jose.lull@gmail.com

Figura 8. Orientacin del templo de Hathor al orto de Alkaid en el ao 54 a.C. (Dibujo del
autor)

BIBLIOGRAFA
- Krauss, R., Astronomische Konzepte und Jenseitsvorstellungen in
den Pyramidentexten (Wiesbaden, 1997).
- Lull, J., La Astronoma en el Antiguo Egipto (Valencia, 2005).
- Neugebauer, O., y Parker, R. A., Egyptian Astronomical Texts, III
(Londres, 1969).
- Sethe, K., Die altaegyptische Pyramidentexte, I-II (Leipzig, 1908).
- Shaltout, M. y Belmonte, J. A., On orientation of ancient Egyptian
Temples I: upper Egypt and lower Nubia, JHA (2005).

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