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LA REINA DE CASTILLA

Laura C. Santiago

AGRADECIMIENTOS

Ms vale tarde que nunca. Gracias a toda la gente que me ha aguantado parloteando sobre mi
princesa para arriba, mi princesa para abajo, durante ms de una dcada. Gracias a las vctimas que
adems se lo leyeron y lo comentaron, por las cuales los soldados solo sacan la espada una vez por
batalla y dems patinazos de racord. A los que encima tortur con mis intentos de banda sonora
inspirada y opciones de portada, ya les debo lo que no est escrito.

Y escribo mucho

Lots of love,

L xx

Ana, siempre ha sido para ti :)

PRIMERA PARTE
Un reino

l sol blanquecino asomaba entre las nubes, iluminando el valle hmedo. La hierba se
hunda rtmicamente bajo las pezuas de un hermoso ciervo que corra a gran velocidad. A
cada salto que daba, los msculos de su cuerpo esbelto se tensaban bajo la piel empapada
en sudor y el miedo era perceptible en la desesperacin de su carrera.
A pocos metros de l corra una jaura de perros, cuyos ladridos resonaban a centenares de
metros, entremezclndose con el galope de ms de una docena de caballos. La partida de caza haba
cercado al ciervo tras perseguirlo durante casi una hora. Aunque los caballos eran de buena casta y
los jinetes expertos, el animal haba hecho gala de una gran fortaleza fsica y de su mejor adaptacin
al terreno. Ahora, sin embargo, empezaba a dar muestras de cansancio.
Rpido, Majestad! Esa condenada bestia colgar de la sala real esta misma tarde.
El rey solt una carcajada ronca.
Ser un buen adorno.
Varios de los hombres que montaban sacaron sus arcos y empezaron a disparar, pero su puntera
se mostr unnimemente desviada.
Disparad, seor! Intentadlo!
No escapar, Majestad! Abatidlo!
Los nobles alentaban a su soberano a alardear de su habilidad. Envalentonado por sus palabras
de aliento, el rey sac su arco y dispar al ciervo diversas veces, sin xito. No era bueno en
cuestiones de puntera, al menos no como con la espada o en un combate cuerpo a cuerpo. Aun as, su
squito mantena el entusiasmo y el rey sigui colocando flecha tras flecha en la cuerda.
Un centenar de metros ms all, oculto entre los rboles y la maleza, un hombre se hallaba
apostado. Vesta ropas oscuras y botas de montar; era joven, de facciones finas apenas
ensombrecidas por una barba incipiente. Su mirada, tan aguda que resultaba casi cortante, estaba fija
y tensaba un arco.
De repente una flecha silb en el aire y alcanz el flanco derecho del ciervo, que emiti un
bramido y cay aparatosamente. Aquello fue el fin de su desafortunada huida; segundos despus los
perros se abalanzaban sobre l. No obstante, bien adiestrados, ni tan siquiera rozaron a la presa, sino
que se limitaron a rodearla y a ladrar violentamente. Al poco llegaron los jinetes, desmontaron y
observaron satisfechos el resultado de su pasatiempo otoal. El rey tambin estaba entre ellos y fue
de los primeros en acercarse. Vesta una elegante cota de caballera y una sobrevesta color teja, pero
su aspecto era tosco. Corpulento, de anchos hombros, tena las cejas tan espesas como la barba. Sus
ojos eran pequeos y claros y el cabello negro le caa desordenadamente sobre las orejas. Esboz
una sonrisa de orgullo ante el cuerpo agonizante del animal.
Bravo, Majestad. Una vez ms, nos habis dado una leccin de caza lo felicit uno de sus
acompaantes, que vesta con suntuosidad.
Es cuestin de puntera, Rodrigo. Esta pieza estaba destinada a adornar la sala del trono.
An as, mi seor, la puntera por s sola no es suficiente.
Estoy de acuerdo con el barn afirm otro de los nobles, de labios finos y sonrisa fra.
El buen ojo y la astucia son necesarios para alcanzar un ejemplar tan valioso.
Vuestras palabras son amables. Aunque no debera decirlo, no result muy difcil alcanzarlo.
El corrillo de cortesanos reunidos para felicitar al monarca ri, complaciente, mientras los
pajes y mozos se ocupaban de los caballos. Uno de ellos se acerc al animal cado; sus bramidos de

angustia se haban convertido en un mugido ronco y pesado, respiraba con dificultad y tena las
pupilas completamente dilatadas. El muchacho aprovech un descuido para asestarle un golpe de
pual definitivo. Despus se alej y a un silbido corto los perros lo siguieron mansamente.
Nadie advirti que un joven de ojos verdes, todava arco en mano, se incorporaba a la partida,
tras salir a caballo del bosque. Cuando desmont se qued al margen de la excitacin del ambiente.
El caballero que haba felicitado al rey en segundo lugar se separ del grupo, se le acerc y tras
darle una palmada en el hombro felicit escuetamente su buena puntera.
******
Cuando fue noche cerrada sobre Talavera ya solo quedaban restos de la lluvia matinal en forma
de nubes desgajadas que ocultaban la luna de forma intermitente. En el Alczar, el ocaso haba trado
una gran fiesta para celebrar el xito de la cacera y el rey orden servir el ciervo, junto con otras
piezas menores. El vino era fuerte y aromtico y corra con abundancia. Una gran mesa angular
ocupaba el centro de la estancia, iluminada por la luz de los candelabros, y las paredes de piedra
estaban adornadas con otros trofeos de caza de ojos vtreos que observaban acusadores a los
comensales.
En la mesa, el rey Alfonso ocupaba lugar central, rodeado por sus nobles de mayor rango. A su
derecha se sentaba el barn Rodrigo de Mendoza, atento a llenar la copa de su soberano cada vez
que se vaciaba. De rostro poderoso y mentn prominente, luca una barba oscura y cuidada y ojos
negros y astutos. Vesta un jubn verde oscuro, con bordados color prpura y una capa del mismo
color prendida con broches de oro. Su voz era grave y su conversacin mesurada e inteligente,
aunque no le costaba trabajo rebajarla a la sarta de trivialidades y halagos que marcaba la ocasin.
A la izquierda del monarca se sentaba el conde de Lemos, Juan de Castro, que posea grandes
extensiones ganaderas en tierras leonesas y gallegas. l tambin iba vestido con elegancia, con ropas
color perla y sobrevesta azul marino, tena los ojos castaos, veteados de verde, y el cabello rubio
oscuro. A su lado estaba su hijo Eduardo, muy parecido al conde pero de ojos definidamente verdes
y cabello algo ms claro. Era la primera vez que el joven asista a una celebracin real y, dado su
carcter reservado, no participaba demasiado en las conversaciones. Seguramente tambin por esa
razn, los dems apenas se atrevan a dirigirle la palabra, salvo para intercambiar saludos de
cortesa. No le importaba, no necesitaba hablar: la felicitacin de su padre horas atrs por abatir al
ciervo tan discretamente le haba bastado, as que durante gran parte de la noche se limit a
permanecer callado junto al conde.
Los adustos hermanastros Gonzalo y Garca de Padilla tambin estaban presentes, finalmente
reconciliados tras enfrentarse a sangre y fuego durante los aos que siguieron a la muerte de su
padre. Aunque ahora su relacin era corts y llevaban una vida acomodada, en cuanto los vapores
del vino suban solan enzarzarse en viejas rencillas, as que tenan el buen juicio de ocupar asientos
en extremos opuestos de la mesa. Se haban congregado adems muchos otros nobles terratenientes y
ganaderos, cuya riqueza sumada era casi imposible de imaginar. Se sentaban a la mesa Felipe de
Villena, con seoros cerca de Valladolid, Simn de Pimentel, con plazas fuertes en las cercanas de
vila, Diego de Ziga, con tierras al oeste o el condestable Antonio de Velasco, hombre de peso en
el sudeste. Alfonso podra haber pasado desapercibido entre ellos, de no ser por la corona
amarillenta que cea su frente en las ocasiones especiales.
La tertulia era animada y durante los primeros instantes algunos prestaban atencin a los
malabaristas y bufones que haban acudido para amenizar la velada. Sin embargo, pronto el propio

rey se cans de cabriolas y se concentr en la comida, el vino y las doncellas con escotados trajes
parduzcos que iban y venan escanciando bebida y sirviendo bandejas grasientas. En un momento
dado, Rodrigo de Mendoza alz su copa.
Un brindis por su Majestad y por este excelente banquete!
Todos los presentes lo imitaron y profirieron hurras por Alfonso XI. El rey trat de levantarse
para agradecer el brindis, pero se tambale y volvi a caer sobre la silla. Con una risotada, palme
con rudeza la espalda de Rodrigo y este correspondi al amistoso gesto con ms vino.
Al fondo de la estancia haba un hombre de aspecto anciano, enjuto y con el cabello blanco, que
vesta de riguroso negro. Su mirada y la del barn se cruzaron un instante y aquel frunci el ceo,
mientras Rodrigo sonrea abiertamente y diriga la copa hacia l en un saludo no correspondido.
******
Eduardo de Castro sacudi la cabeza para despabilarse y ech un vistazo a su alrededor. Haca
calor, el ambiente del comedor estaba cargado por el penetrante aroma de la carne, el vino rancio y
la resina de las teas y haba una docena o ms de caballeros desplomados sobre las sillas, la mesa e
incluso el suelo, durmiendo la borrachera y roncando ruidosamente. Se le revolvi el estmago, pues
l tambin se haba quedado transpuesto y ahora estaba mareado, aunque no era la primera vez que
beba y habra jurado que su copa no haba sido llenada demasiado a menudo durante la cena. O
quiz s, en algn momento dejaba de recordarlo.
Su padre no estaba en la sala y el joven resopl y se maldijo por haberse quedado dormido. Le
pareci que faltaban algunos caballeros ms, pero no podra asegurar cules, ya que no poda
distinguir el rostro de varios de los presentes bajo las cabelleras y las capas revueltas. Al parecer, el
rey s se haba marchado, as que algunos se habran retirado al mismo tiempo. Aparte, solo algunos
criados se movan de un lado a otro, como si fueran sombras. Tratando de no hacer demasiado ruido,
Eduardo se levant y abandon el comedor, con la intencin difusa de encontrar al conde de Lemos.
Fuera del comedor haca fresco y el muchacho se ajust sobre los hombros la capa gris marengo
que llevaba. Durante un rato, vag por el castillo en calma y pronto se sinti ms despejado. Al
acercarse a una balconada le pareci or voces, as que se detuvo por instinto, apoy la espalda
contra la pared y prest atencin. S, era la voz de su padre, pero no estaba solo; si su odo no lo
traicionaba se hallaba en compaa del barn de Mendoza. No era de extraar, era de dominio
pblico que ambos nobles mantenan una relacin de colaboracin estrecha, ya que sus intereses
polticos y econmicos iban parejos. Adems, Eduardo saba que entre ellos haba una buena
amistad.
Ha sido una noche provechosa, la de hoy comentaba Juan de Castro, con cierto regocijo.
El rey me ha concedido el castillo de Ponferrada y cien hectreas de pastos al oeste de Len.
Me alegro de or eso. Vuestra disputa con Valcarce empezaba a resultar tediosa.
Ha sido una suerte que Valcarce no estuviera aqu hoy.
Y una suerte que nuestro rey estuviera de tan buen humor
Rodrigo y Juan rieron; mientras, Eduardo segua atentamente la conversacin desde el oscuro
pasillo. No es que los tejemanejes de sus mayores lo intrigaran o sorprendieran en exceso, pero
pocas veces tena la ocasin de or hablar a su padre sin ambages.
Sin embargo continu el conde, se resiste a cedernos lo ms importante. El derecho de
paso del ganado por las caadas reales. Este ao he gastado una fortuna en impuestos.
Eso es culpa de su consejero.

Ese vejestorio resulta cada vez ms molesto.


Por desgracia es astuto. Y tambin incorruptible. Alfonso no tomar ninguna decisin sin
consultarlo, borracho o no.
Al final alguien va a tener que hacer algo.
No merece la pena disinti Rodrigo.
Juan dej escapar un gruido de resignacin.
Qu sugers? le pregunt al barn.
Seguirle el juego, de momento. El rey nos va a necesitar en batalla para someter Gibraltar.
Eso nos favorecer a todos y adems es probable que cueste varios aos. Con suerte Gabriel habr
muerto para entonces y el rey no volver a ser aconsejadonegativamente.
Puede que tengis razn admiti su interlocutor.
Durante un par de minutos, los nobles guardaron silencio, as que Eduardo decidi que era
momento de retirarse discretamente. No obstante, cuando volvi a or la voz de Rodrigo de Mendoza,
aguz el odo.
Por cierto, debis estar orgulloso de vuestro hijo. Una puntera prodigiosa, aunque poco
comunicativo.
Eduardo contuvo la respiracin y el corazn se le aceler.
Habla cuando se le pide. Cuando no, calla. Basta con eso.
Cierto. An as brindo por el desdichado ciervo.
Y por el rey.
Larga vida.
El adolescente solt el aire que haba retenido y se sinti extrao. Tena que irse. Sin embargo,
al volverse atolondradamente se encontr de cara con una joven doncella y choc con ella en medio
del corredor. Ambos cayeron al suelo y la muchacha emiti un grito ahogado.
Quin anda ah? se oy desde la terraza.
Eduardo trag saliva. Por nada del mundo querra que su padre lo encontrara all e imaginara
que haba estado espiando su conversacin. Sin pensarlo dos veces agarr a la doncella de la
mueca, la incorpor y la arrastr lejos del sonido de pasos que se acercaba. Corri con la joven de
la mano de pasillo en pasillo y, finalmente, hall una puerta abierta, la empuj y se introdujeron en
una salita oscura. All aguard, con la respiracin agitada tras la puerta entreabierta, hasta que al
cabo de un rato estuvo seguro de que nadie lo haba visto y sus msculos se relajaron. Entonces se
dio cuenta de que no haba soltado a la asustada muchacha y, avergonzado, lo hizo de inmediato. Ella
se postr en espera de algn tipo de castigo.
Oh, noNo, no, por favor balbuce l, levantndola con amabilidad.
Su cara le resultaba familiar. S, la haba visto en el comedor, era una de las escanciadoras,
aunque ahora, de cerca, le pareca an ms bonita. No pareca mucho mayor que l, era castaa, tena
la cara pequea y ovalada, labios carnosos, nariz alargada y unos ojos almendrados color avellana
arrebatadores. Estaban tan cerca que sus labios casi podan rozarse. Eduardo sinti que se sonrojaba;
estaba acalorado, como si volviera a sentir los efectos del vino. Se apart de ella con cierta torpeza
y se dirigi a la puerta, pero a pesar de s mismo se volvi. La joven permaneca en el mismo sitio,
inmvil, con la mirada fija en la suya propia y una media sonrisa en el rostro.
Dime, cmo te llamas? le pregunt.
Lidia, mi seor.
l le devolvi la sonrisa. Nunca haba credo en el amor a primera vista. Pero para todo hay una
primera vez.

II

a opinin haba sido unnime desde todos los sectores: aquel matrimonio nunca
prosperara. Pese a todo, la princesa Mara de Portugal haba sido prometida con Alfonso
XI por mediacin del primer valido real, Gabriel de Albuquerque, y el rey del pas
vecino. Desde muy joven, Mara tena el orgulloso porte de una reina. No era hermosa,
pero le era innegable un cierto atractivo y una gran elegancia. De busto esbelto, facciones anguladas
y mirada severa, tena el cabello muy largo, negro y ondulado y lo llevaba recogido siempre de
manera inmaculada.
La boda congreg a toda la nobleza y esta le rindi pleitesa sin excepcin, aunque ya durante la
celebracin, a la nueva reina le bast una mirada para mesurar la verdadera fidelidad que aquellos
hombres guardaban o no a la corona. Las altas familias observaron con recelo la intrusin de un
nuevo personaje en el panorama; al mismo tiempo, el consejero Gabriel la juzg una buena aliada
para poner sensatez en el gobierno del reino. Desde el primer momento discreta y siempre en su
lugar, sin intervenir en el gobierno, mas sin desentenderse, la reina se interesaba por el pueblo y
visitaba a menudo las zonas ms deprimidas, ofreca caridad e interceda ante el rey en nombre de
sus sbditos. Ahora bien, nadie habra sido capaz de adivinar si tales menesteres le interesaban
realmente o se limitaba a realizarlos, porque se supona que era su papel.
Mara y Alfonso formaban una pareja grotesca. A ella, l le repugnaba: lo consideraba un
guerrero brbaro, buen militar, quiz, pero con pocas luces y cuyas maneras eran contrarias a la
educacin que ella haba recibido. En cuanto lo vio se haba sentido ultrajada por verse unida a un
hombre as, pero se haba tragado la afrenta y se haba propuesto cumplir su deber de esposa con
dignidad. An as, siempre que estaban juntos saltaban chispas, porque sus personalidades eran
demasiado fuertes y antagnicas. Solo la accin continuada de Gabriel, que trataba por todos los
medios que reinara cierto grado de armona, haba logrado mantenerlos juntos y en paz durante los
aos que llevaban de matrimonio. El anciano era inteligente y saba que cualquier signo de debilidad
sera aprovechado por las aves rapaces hambrientas de poder. Mara tambin lo comprenda y sola
ceder.
Era una noche hermosa, de paisaje plateado y aire fragante. Mara de Portugal estaba en su
alcoba con dos de sus damas personales, preparndose para acostarse. La reina vesta solo una
tnica fina, que le dejaba los hombros al descubierto, y tarareaba entre dientes mientras le cepillaban
el pelo. De repente, la puerta se abri sin previo aviso y las tres mujeres se sobresaltaron. El rey
Alfonso entr con paso decidido y Mara disimul una mueca de disgusto. Haba evitado asistir a uno
de los banquetes que se marido sola ofrecer a sus amigos de caza, porque la grosera que los
presida le desagradaba profundamente. Al parecer Alfonso, colorado y con los ojos vidriosos, haba
tenido la gran idea de continuar la fiesta en sus aposentos.
Retiraos.
Las doncellas salieron con la cabeza gacha tras la orden serena de su ama y Alfonso cerr la
puerta tras ellas. Mara se levant.
Qu queris?
Te he echado de menos a mi lado esta noche.
Tan concurrido como estaba el comedor, no creo que os hayis percatado de mi ausencia.
Por qu no has asistido?
Me senta indispuesta.

Cunto lo siento.
Alfonso empez a acercarse a ella y Mara no trat de retroceder. Disimulando el asco como
otras veces permiti que el rey, al cul sacaba media cabeza, le acariciara los hombros y los pechos
por debajo de la tnica.
Estis ebrio, mi seor, y ya os he dicho que no me encuentro bien repiti al cabo de unos
segundos.
Se apart de las manos hmedas y la barba sucia de su esposo lentamente, pero con firmeza. Al
rey le relampaguearon los ojos.
Me trae sin cuidado, Mara la inform con voz ronca.
Majestad, lo lamento, pero
Alfonso, cuya irascibilidad y deseo se acrecentaba por el vino, no la dej proseguir y mont
sbitamente en clera. Agarr a su mujer de los hombros y la lanz sobre la cama; despus se coloc
sobre ella y le sujet los brazos.
Aprtate! grit Mara No me toques!
Cierra la boca!
No te atrevas a hablarme as. No soy una cortesana cualquiera.
En un arranque de ira, la mujer reuni la fuerza suficiente para apartarlo de su lecho. Los dos se
miraron desafiantes, con el corazn palpitante y la respiracin entrecortada.
Mrchate de aqu, te lo advierto. Soy reina, hija de reyes, no desafes el poder de mi padre.
Me ests amenazando?
Cumplo con mi destino y mi sagrada obligacin, pero no lo har de esta manera.
Alfonso solt una carcajada.
Tu obligacin, amor mo, es darme un hijo sano y fuerte. Hace cuatro aos que tuve la
desgracia de desposarte y an no lo has hecho, as que no pregones tu sagrado deber.
Mara abri desmesuradamente los ojos y su expresin se volvi dura como la piedra.
Insinas que es culpa ma? No me hagis rer, mi seor replic con la voz cargada de
odio.
Afirmo que no es culpa ma, mujer. Y yo soy quien te lo advierte.
Con un portazo, Alfonso sali de la habitacin sin mirar a su esposa a la cara. Ella se qued
sentada sobre la cama, temblando. Se coloc correctamente el vestido y trat de apartarse el pelo de
la cara, pero estaba demasiado nerviosa. Se llev las manos sobre el vientre y las dej ah. Los
mdicos decan que no haba anomalas, que solo era cuestin de tiempo.
Solo cuestin de tiempo. Maldito fuera el hombre que le recordaba su fracaso.
******
Aunque llevaba lloviznando desde primera hora de la maana, la aldea estaba animada como
cualquier da de mercado. El suelo empezaba a embarrarse por el agua y el paso de los carros, los
animales y la gente. Ola a tierra mojada y a madera. Las gentes llenaban la plaza de una animada
algaraba. Los que eran capaces de obtener excedentes de sus cosechas, tras pagar los tributos y
alimentarse ellos mismos, eran muy pocos, pero exhiban sus productos con la esperanza de que
alguien los adquiriera, o como mnimo ofreciera un buen trato por ellos. Los que saban hilar hilaban
y los que no, tallaban. Se compraba lea para el invierno, que estaba al caer, o piezas de tela para
hacer vestidos. En las plazoletas improvisadas se oan melodas sencillas, arrancadas con ms o
menos gracia de las ctaras de un par de juglares de paso. En conjunto, Almendrera, que antao no

haba sido ms que un barrio extramuros donde se aglomeraban los siervos del rey, herva de
actividad.
Pero ests segura?
Las dos muchachas se miraron con gravedad; estaban solas en un cobertizo desvencijado, al
abrigo de odos y miradas ajenas. La que haba preguntado tena el rostro desencajado y sostena la
mano de su amiga. Como esta no le contestaba, se la apret y sacudi ligeramente, pero Leonor tena
la cabeza gacha y los labios apretados y pareca hacer grandes esfuerzos para no echarse a llorar. La
primera frunci el ceo e inspir: era una joven bonita, de cabello rizado y oscuro, formas generosas
y no demasiado alta, que aparentaba ms aos de los que tena en realidad. Su compaera era el polo
opuesto: no pareca mayor de trece o catorce aos, era espigada y de aspecto enfermizo, y una
melena castao claro le caa lacia sobre los hombros
Leonor la apremi, ests segura de eso? Segura del todo?
La aludida asinti sin despegar los ojos del suelo.
Jess! Vlgame Dios! Cmo es posible? Ay, Dios mo! se alborot la otra.
Sssshhh pidi Leonor, llevndose el dedo a los labios.
Su amiga mir en derredor, temiendo que en cualquier momento alguien asomara la cabeza por
alguno de los ventanucos. Guardaron silencio unos segundos y despus, la muchacha de pelo rizado
suspir aliviada y habl en voz baja.
Y ellos lo saben?
Leonor sacudi la cabeza.
Pero al final se enterarn aadi en un hilo de voz.
Eso es verdad.
Leonor ahog un sollozo y su amiga la mir llena de preocupacin.
T te das cuenta de lo que significa esto? le pregunt con voz tensa.
La aludida asinti entre hipidos y segundos despus estaba deshecha en llanto.
Qu hago? Qu puedo hacer, Rosa? gimi.
Rosa la abraz y trat de consolarla como pudo, mientras pensaba en alguna solucin. Al cabo
de unos minutos agarr a Leonor de los hombros con firmeza, le enjug las lgrimas y la mir a la
cara.
Tienes que irte de aqu. Y tienes que irte ya.
La muchacha neg con la cabeza, y ocult el rostro entre las manos, pero Rosa volvi a la carga.
Esta noche, Leonor. Es lo nico que puedes hacer. Tienes que irte muy lejos para que no te
encuentren. Te mataran!
No! No me!
Claro que s, o crees que van a permitir algo as?
Leonor reprimi los hipidos y se enjug las lgrimas una vez ms, mientras Rosa la miraba
significativamente. Finalmente, Leonor tuvo que admitir la verdad de sus palabras.
Y a dnde voy a ir?
No lo s. No tienes familia? Algn sitio adonde ir fuera de aqu?
Tengocreo que tengo una prima en una aldea de Atienza.
Entonces ves all. Y si no, sigue adelante, a cualquier parte, me entiendes? Ahora vete a
casa y coge algunas cosas, comida, ropa, pero no lleves mucho peso. A medianoche, ves a la puerta
norte.
Las puertas estarn vigiladas.
Conozco al guardia de la puerta, no te preocupes.

La joven asinti, pero estaba asustada. Rosa la abraz con fuerza.


Toda saldr bien la tranquiliz. Ya vers.
Te echar de menos.
Y yo a ti.
A medianoche, Leonor recorri furtivamente las callejuelas tortuosas de la aldea,
sobresaltndose a cada sonido que rompa la quietud. Llevaba un pequeo fardo bajo la ropa, con
unas pocas tiras de carne seca, queso, pan y las escasas monedas que haba podido reunir. Por suerte
para ella, las calles de tierra de Almendrera quedaban desiertas al poco de ponerse el sol. Evitando
pasar frente a las casuchas en las que titilaba algn tipo de luz, Leonor lleg hasta la muralla nueva,
que se cerraba sobre cuatro pequeos ncleos campesinos adyacentes a Talavera.
Se acerc despacio, oteando a su alrededor, pero no vio a nadie. La puerta estaba abierta y al
parecer no haba ningn guardia cerca. An recelosa, observ la garita de madera en donde los
soldados solan guarecerse en caso de lluvia. Se oa algo en su interior, as que se aproxim muy
lentamente. De repente se dio cuenta de que no eran voces, sino ms bien gemidos, y distingui
claramente a un hombre y a una mujer.
Adis, Rosa musit para s.
Y franque la puerta con apremio, dispuesta a cubrir el mayor terreno posible antes de que
amaneciera. Sin embargo, antes se volvi una ltima vez y contempl con rencor la silueta del
Alczar entre la niebla. Instantes ms tarde, algo sombro y profundamente triste animaba sus
decididos ojos, mientras se alejaba del lugar.
Camin sin descanso durante toda la noche; al principio iba casi corriendo, como si temiera que
fueran a salir en su persecucin en cualquier momento. Al cabo de las horas se dio cuenta de que era
ms inteligente tratar de reservar las fuerzas. Adems, apenas era capaz de distinguir nada en la
negrura de aquella noche de luna menguante y no quera correr el riesgo de romperse una pierna por
querer ir ms deprisa. Tena miedo, pero por suerte o por desgracia haca demasiado fro para que
pudiera concentrarse demasiado en su situacin y eso impidi que le entrara el pnico.
Cuando amaneci estaba agotada. Tena los miembros rgidos por el fro, le dolan los pies, el
fardo le pesaba y le haba dejado los hombros doloridos y la cabeza le zumbaba. Mir hacia atrs: si
aguzaba la vista, an poda ver la colina donde se alzaba el castillo, como un puntito en la lejana, y
esto no le hizo ninguna gracia. Se sent en un tocn reseco para descansar unos minutos bajo el sol
tibio de la maana y tratar de reflexionar. Lo que ms la preocupaba era la certeza de que por mucho
que se esforzara, la distancia que pudiera recorrer poda ser cubierta a caballo en mucho menos
tiempo. No le caba duda de que iran por ella; era una sierva y los seores no dejan escapar a sus
siervos cruzados de brazos. An recordaba vagamente al viejo Bernardo, que haba escapado del
feudo cuando ella tena seis o siete aos y haba sido devuelto una semana despus encadenado y con
un aspecto lastimoso por dos jinetes hoscos que parecan disfrutar dando tirones a la cadena que
sujetaba al pobre hombre por el cuello. Se haba pasado cinco das en el cepo y luego nunca haba
vuelto a ser el mismo.
La muchacha se estremeci al imaginarse lo que le habran hecho y qu no le haran a ella.
Luego se oblig a tranquilizarse, dicindose que seguramente tendra unos pocos das de ventaja
antes de que las autoridades descubrieran su desaparicin, as que tena que aprovecharlos para
poner tierra de por medio. Al poco rato se puso en camino de nuevo, tras decidir que de momento no
probara las provisiones que haba reunido. Al fin y al cabo y pese a las molestias, todava le
quedaban fuerzas y aquello no poda ser mucho peor que las duras jornadas de labranza al sol.
Poco a poco, paso a paso, Leonor se adentr en el pramo castellano por el que transcurra el

camino real. Mirara a donde mirara se extenda la inmensidad de la planicie, salpicada aqu y all de
bosquecillos irregulares de robles y alcornoques y campos de cultivo, en los cuales los campesinos
no eran ms que motitas oscuras que se afanaban de un lado para otro. Al este serpenteaba un ro y
an ms lejos, se podan distinguir las formas irregulares de las faldas de la sierra, pero solo como
una masa informe que rompa el contraste inmaculado de azul y tierra del horizonte. Durante horas no
vio ningn otro signo de vida, salvo algn que otro pjaro que surcaba el cielo. El ambiente era fro
y seco, pero no haba viento: el cielo estaba despejado y reinaba una calma total.
Camin sin parar durante toda la maana y hacia el medioda vio a un grupo de personas que se
acercaban por el camino en su direccin. Se le dispar el corazn y mir a derecha e izquierda en
busca de algn escondite, pero no vio nada que pudiera servirle. Lo nico que se le ocurra era
correr a refugiarse entre los rboles pero se domin. Seguramente ya la haban visto y an sera ms
sospechoso si hua. Al parecer se trataba de una familia, una pareja con cuatro nios pequeos, que
arrastraban una carreta vieja con sus escasas pertenencias. Supuso que iban en busca de trabajo:
tenan un aspecto famlico y si no lo encontraban antes del invierno era poco probable que los
pequeos sobrevivieran.
Buen da salud el hombre, cuando se cruzaron.
Leonor musit un saludo como respuesta y sigui andando con la cabeza gacha. La mujer la
haba repasado de arriba a abajo con desconfianza y los nios le haban sacado la lengua. A lo largo
del da se cruz con tres personas ms, el ltimo un jinete que pas velozmente por su lado en
direccin sur, sin prestarle la menor atencin, y estuvo a punto de arrollarla. Cuando desapareci de
la vista, las piernas le temblaban y tena un nudo en la garganta. Ech a correr, pero tropez y cay
de bruces. Dolorida, se arrastr hasta el borde del camino y se qued all sentada, con la cara
apoyada en las rodillas mientras gruesos lagrimones le rodaban por las mejillas. Jams se haba
sentido tan sola y tan desamparada.
Agotada, comi algo de pan y queso y descans un rato. Ahora haba ms pjaros y estos
volaban en bandadas describiendo crculos. Pronto anochecera y llevaba muchas horas sin dormir.
Decidi salir del camino real y buscar refugio en el bosque que haba a poco ms de un kilmetro.
Para cuando lleg, el cielo del oeste ya se haba teido de prpura y la temperatura haba descendido
de golpe. Aquella noche, improvis un catre de hojarasca entre los arbustos, se arrebuj en su exigua
capa y cabece hecha un ovillo, pero se despertaba continuamente al menor ruido. Estaba despierta
cuando el sol despunt sobre las copas de los rboles, pero no le fue fcil moverse, porque se haba
quedado agarrotada por el fro. Tras mascar una tira de carne e inspirar profundamente se levant.
No quera volver al camino, le pareca demasiado arriesgado, aunque vagar sola por la espesura no
era mucho ms halageo. Dando tumbos, logr llegar a un riachuelo y se dispuso a remontar el
curso, para no perderse.

III

aba pasado ms de un mes y llevaba das nevando intermitentemente, de manera que el


mundo se haba teido de blanco hasta donde alcanzaba la vista. El sol deba de estar
prximo a su punto ms alto, aunque un tupido velo plomizo encapotaba el cielo y cubra
su resplandor. Apenas se vean un alma por las calles de Jadraque y eran pocos los rastros
que la nieve no haba vuelto a ocultar. Por eso, cuando una figura plida ataviada con un deteriorado
sayo de color olivceo se desliz como un fantasma por la calle principal de la aldea, varios pares
de ojos la escrutaron desde los vanos de puertas y ventanas. Los cabellos castaos le caan sueltos
sobre los hombros, blancos y huesudos; tena el rostro demacrado, los ojos hundidos y su cuerpo, ya
de por s de constitucin frgil, pareca incapaz de sostener su propio peso un solo instante ms.
Leonor no haca caso de las miradas; en cambio s observaba los edificios y cuando puso su
atencin en el castillo que coronaba la aldea, imponente sobre un cerro perfecto tan blanco como el
resto, su expresin ausente se endureci un poco. Empezaba a nevar de nuevo, pero la muchacha
permaneci impasible mientras los copos le caan sobre el cabello y sobre la cara, donde se fundan
y se deslizaban por la piel como si fueran lgrimas. Al ver a dos soldados armados que bajaban al
galope del castillo y se acercaban a su posicin baj la vista y se ocult tras una esquina. Despus,
su mirada se encontr con la de una anciana, ms arrugada que una pasa, que la observaba con
suspicacia desde la puerta de su casa, pero fue esta la que finalmente apart los ojos con un bufido.
Sigui caminando hasta la plaza del mercado, ms concurrida que las dems calles, donde
trajinaban varias personas pese al fro y la nieve. All, se acerc a una mujer que acarreaba un haz de
lea con ms trabajo del que le hubiera costado si no se hundiera casi diez centmetros a cada paso.
La mujer resopl cuando se dio cuenta de su presencia.
Perdn, estoy buscando a Pilar Guzmn. Puede ayudarme?
La mujer neg enrgicamente con la cabeza y reanud su camino. Leonor se apart para dejarla
pasar y se acerc a otro de los aldeanos con el mismo paso maquinal que la haba llevado hasta all.
Pero tampoco obtuvo xito, ni con este ni con los siguientes a los que pregunt. Adems, la nieve
empezaba a arreciar y se haba levantado ventisca, as que poco a poco, la plaza qued desierta.
Algunos de los aldeanos se refugiaron en sus casas, pero otros entraron en una pequea cervecera
que haba en la esquina. Leonor los imit.
El local no era muy grande, pero haban logrado meter seis o siete mesas y bancos de madera
donde en ese momento beban una docena de parroquianos. El olor a cerveza estaba adherido a cada
pice del lugar y reinaba un murmullo constante de charlas que luchaba por imponerse al ulular del
viento en el exterior. Al fondo haba un mostrador desde el cual el tabernero, un hombre de cabello
negro hirsuto y poblado bigote, no perda detalle de todo el que entraba en su establecimiento. En un
rincn haba un fuego encendido, aunque si nadie aada lea pronto dejara de arder. Como si
acabara de darse cuenta de ello, el tabernero gru algo ininteligible y al poco apareci un nio, no
mayor de siete aos, con el pelo muy parecido al del hombre que lo haba llamado. Enfurruado,
atiz el fuego y, a un nuevo grito del tabernero, se escabull detrs del mostrador y desapareci por
una portezuela.
Varias cabezas se volvieron cuando la mujer forastera entr y se oyeron algunos murmullos
quedos, mientras ella paseaba la mirada por las mesas. La joven titube, incmoda a pocos pasos de
la puerta, y finalmente fue directa hacia el tabernero. Este la vio venir, se tom la libertad de
repasarla de arriba a bajo y arrug la nariz ante su desarrapado aspecto, convencido de que no iba a

hacer negocio con ella y que, por lo tanto, tampoco tena que perder el tiempo siendo amable.
Cuando Leonor lleg al mostrador, algunos de los presentes ya haban dejado de darle importancia y
estaban enfrascados de nuevo en sus bebidas y conversaciones, aunque la mayora segua espiando
sus movimientos y se mora de ganas por escuchar lo que se decan.
Qu quieres? inquiri el propietario.
A lo mejor puede ayudarme
Quieres beber algo?
La muchacha trag saliva: por supuesto que le gustara beber algo, pero no necesitaba
comprobar el saquito que ocultaba bajo la ropa para saber que estaba vaco. l adivin sus
pensamientos y se puso a secar un vaso con obstinacin.
Entonces no puedo ayudarte concluy.
Leonor tom aire y ech un vistazo circular a su alrededor: todos los que estaban pendientes de
ella se apresuraron a evitar el contacto visual. Los nicos en no disimular su atencin fueron un tro
de curtidores, sentados en un rincn apenas iluminado. Uno de ellos, ancho de espaldas y con una fea
cicatriz en el rostro, insinu una sonrisa que dej al descubierto un hueco entre sus dientes
amarillentos. Ella apart la mirada y para cuando volvi a ponerla en el impaciente tabernero, estaba
llena de determinacin. Su voz son tan tensa que su interlocutor fue incapaz de ningunearla.
Solo quiero hacerle una pregunta.
Una pregunta? Qu pregunta? replic evasivamente.
Conoce a Pilar Guzmn?
Guzmn
Vive en esta aldea, segn tengo entendido. La conoce?
El tabernero se lo pens unos momentos, mientras segua secando el mismo vaso con
movimientos rtmicos. Finalmente chasque la lengua y neg con la cabeza.
No, no la conozco. Lo siento.
Leonor agach la cabeza sin poder disimular la desilusin, pero enseguida se oblig a
sobreponerse y asinti levemente.
Gracias musit.
Ahora, si no vas a tomar nada, mrchate.
Fuera segua nevando, pero la joven ni siquiera pestae cuando se volvi y ech a andar
lentamente hacia la puerta.
Eh! Eh, jovencita
La voz provena de una mesa pequea a su izquierda, donde haba sentado un hombre delgado y
fibroso, de cabello cano y la piel de las manos muy arrugada. A juzgar por el delantal, pareca
tratarse de un abatanador. Leonor se detuvo y el hombre le hizo una sea para que se acercara, pero
ella dud.
Ven insisti, quiz yo pueda ayudarte. Herminio, una cerveza para esta joven.
El tabernero refunfu al ver cmo desapareca la posibilidad de que la forastera sin dinero se
largara de su cervecera, pero obedeci. Justo en el momento en que Leonor tomaba asiento frente al
anciano, el nio que haba atizado el fuego haba reaparecido como por arte de magia y se acercaba
rezongando con una jarrita de cerveza en la mano. El abatanador deposit una moneda en la mesa y el
pequeo la recogi al instante y se alej a grandes zancadas.
Conoce a Pilar Guzmn?
El hombre bebi un trago de su cerveza y observ a Leonor con curiosidad.
Pero bebe, chiquilla, lo mejor es cuando an tiene espuma.

Ella mir la espumeante cerveza, que le record a la nieve del exterior, y bebi un sorbo.
Sabe dnde est Pilar Guzmn? pregunt de nuevo.
Quin quiere saberlo?
La joven frunci el ceo y respondi con voz ronca.
Es mi prima.
Tu prima? No saba que tuviera primas
Vivo lejos.
Y qu te trae por aqu?
No respondi enseguida, las manos le temblaban y estaba tan exhausta que hubiera deseado
poder echarse all mismo.
Buscobusco trabajo repuso.
Qu tipo de trabajo?
Conoce a mi prima o no?
El abatanador se mostr ofendido y para demostrarlo bebi un trago significativamente
prolongado de cerveza, sin ablandarse por la angustia expectante de Leonor. Cuando acab, se
limpi la boca con la manga y se encogi de hombros.
S, conoca a Pilar Guzmn.
Dnde est? Podra decrmelo?
Muri, toda su familia, la primavera pasada. La peste.
Leonor sinti un leve mareo, como si el suelo se moviera, y se agarr del borde de la mesa. El
abatanador segua hablando despreocupadamente de los estragos que haba causado la epidemia, sin
darse cuenta, al parecer, del efecto que lo dicho haba tenido en la muchacha. Estaba muy plida,
como si la muerta fuera ella y se haba quedado helada, inmvil con los ojos clavados en la cerveza.
El nico signo de vida era el leve temblor de los labios. De repente, una lgrima se derram sobre la
mesa. El hombre se rasc la rala cabellera y, por primera vez desde la revelacin, la mir a la cara.
Vaya, lo siento. No te lo tomes as, estas cosas pasan. Nunca te haba visto por aqu no
estarais muy unidas?
Sin embargo, no obtuvo respuesta. La joven ocult el rostro entre las manos y rompi a llorar en
silencio. El abatanador mir a su alrededor y le pidi en voz baja que dejara de llorar, pero Leonor
no le escuchaba. Entonces, trat de consolarla con palabras torpes, sin xito, hasta que, cada vez ms
nervioso fue a darle unas palmaditas en la espalda. Como nada funcionaba y la situacin era de lo
ms embarazosa, acab levantndose y tras murmurar un psame apresurado sali de la cervecera
pies para qu os quiero.
Durante horas, Leonor permaneci tal como la haba dejado, sentada frente a una jarra de
cerveza sin tocar, sin abrir la boca. No recordaba la ltima vez que haba permanecido sentada a
cubierto tanto tiempo en las ltimas semanas y, en cualquier caso ya no importaba. Si haba logrado
llegar hasta all haba sido con la sola esperanza de encontrar a su pariente; aquella haba sido la
nica idea fija en su mente mientras atravesaba campos y bosques, mientras dorma al raso o cuando
soportaba el hambre. Ahora esa esperanza se haba esfumado y se haba quedado sin fuerzas. A decir
verdad, se habra quedado all sentada de buen grado hasta el fin de sus das. Y le daba igual.
No obstante, cuando al anochecer el tabernero se le acerc y le dijo en tono paternalista que
tena que irse, no se resisti. Notaba como la miraba, seguramente crea que estaba loca, incluso que
era una loca peligrosa a juzgar por la firmeza con la que la puso de patitas en la calle. Pedirle
alojamiento no habra servido de nada. Probablemente a esas alturas todos los aldeanos crean que
era una demente. Eso tampoco le importaba lo ms mnimo.

Al menos ahora no nevaba, aunque probablemente no hubiera notado mucha diferencia si


granizaba o luca el sol. Se ajust la capa sobre los hombros y se dirigi cansinamente hacia la
salida de Jadraque sin mirar atrs. Despus sigui el camino nevado que llevaba al bosque para
dejarse caer en algn rincn de la espesura, lejos de la silueta vigilante del castillo que dejaba a su
espalda. En su estado, no se percat de que alguien la segua y cuando quiso darse cuenta, un hombre
de cabello largo y con la boca torcida le haba cerrado el paso.
Al principio no reaccion, mir al hombre sin verlo y se desvi para seguir su rumbo, como si
lo que se hubiera interpuesto en su camino fuera un rbol o una roca. Pero el hombre volvi a
cortarle el paso y entonces ella retrocedi. A su espalda le vino un olor a cerveza rancia, justo en el
momento en que alguien la agarraba por detrs. El primer hombre se ri y entonces apareci un
tercero, al que s reconoci: era el curtidor de la cicatriz.
Adnde ibas? pregunt este
Soltadme!
No deberas andar sola por el bosque, podra atacarte un lobo.
Soltadme! Soltadme!
El primer hombre segua riendo con expresin bobalicona y el que la retena apret con ms
fuerza y empez a lamerle el cuello; cuando ella se resisti, el hombre de la cicatriz lo ayud a
inmovilizarla y entre los dos la tumbaron en el suelo mientras la joven gritaba y pataleaba.
Estate quieta! la amenaz.
Pero Leonor haba logrado liberar un brazo y sin previo aviso extrajo una daga de entre sus
ropas y se la clav a uno de los curtidores. El herido grit y retrocedi sujetndose un brazo
ensangrentado y la joven trat de aprovechar el desconcierto inicial para escapar, pero el hombre de
la cicatriz reaccion y la sujet del pelo, obligndola de un tirn a permanecer en el suelo.
Sers zorra! Tienes dientes, eh? Tienes dientesespera a que te los arranque.
No! No
El curtidor la abofete y se puso encima de ella. Pesaba demasiado, demasiado para moverse,
demasiado incluso para respirar. Los otros dos se haban acercado a contemplar el espectculo y la
miraban con desprecio, especialmente aquel al que haba herido. Y de repente, como en un sueo,
Leonor se dio cuenta de que no estaba llorando y que haba dejado de luchar. Su cuerpo no le
responda, no senta nada.
Y tambin le daba igual.
En nombre de Dios! Qu hacis, desgraciados?
La voz surgi de la oscuridad de repente y los curtidores se sobresaltaron.
Apartad! Dejadla en paz! exigi con autoridad.
Ellos miraron asustados hacia el origen de la voz y despus se miraron entre ellos. Leonor no
poda ver nada; lo nico que saba es que el curtidor de la cicatriz haba dejado de moverse sobre
ella.
No me habis odo? Arderis en el infierno por esto! Fuera de aqu!
El hombre de la cicatriz se levant y la joven sinti como el aire le llegaba de golpe a los
pulmones. El curtidor de la sonrisa bobalicona haba echado a correr y los otros dos no tardaron en
seguirlo. El ms rezagado de ellos tropez con una raz y call de bruces sobre la tierra, con un
gemido de dolor, pero pronto se levant y desapareci en pos de sus compaeros.
Leonor se qued all, tumbada boca arriba. La visin se le nubl y empez a ver puntos blancos.
Justo antes de perder el conocimiento, vio una cabeza que se inclinaba sobre ella, el rostro redondo
de un hombre de ojos pequeos y claros y nariz ancha, que luca una mueca de preocupacin.

******
Despert sobre un catre relativamente cmodo, en una habitacin humilde, pero limpia y
caldeada. Encima de su cabeza haba un ventanuco por donde entraba la luz de la luna. Confusa,
crey que an estaba en el bosque.
Al fin despiertas. Llevas durmiendo un da entero.
Leonor se incorpor de golpe y cuando vio a un hombre al pie de su cama se apret contra la
pared como un animal acorralado.
No te preocupes, hija. De m no tienes que temer nada.
La joven an no haba recuperado el ritmo cardaco normal y ahora la cabeza le daba vueltas
tras haberse movido tan bruscamente. Con la mano crispada sobre la manta que la cubra y esta
subida hasta la garganta, lo mir desafiante y no contest. Entonces lo reconoci, era el mismo que
haba vislumbrado antes de desvanecerse, el mismo que haba ahuyentado a sus atacantes. Lo que en
aquel momento no haba podido distinguir era que tena la cabeza tonsurada y llevaba hbito. l le
sonri al suponer que su aspecto era suficiente para darle confianza, pero ella no se senta tentada de
confiar en ms desconocidos y no le devolvi la sonrisa.
Espera, tienes hambre?
Sin esperar respuesta, se acerc a una mesita, cogi un plato de gachas y una cuchara y lo puso
ante ella.
A lo mejor est un poco fro.
La muchacha estir el brazo y lo cogi, sin apartar los ojos de los del sacerdote un solo instante.
Al final, l baj la vista algo turbado y Leonor experiment una extraa sensacin de triunfo: no
poda engaarla con aquella expresin de santurrn, en el fondo no dejaba de mirarla, como todos. El
sacerdote carraspe y ella empez a comer, primero poco a poco, y despus ms deprisa, como si se
diera cuenta de repente del hambre que tena.
Cmo te llamas, hija?
Leonor.
Ah, yo soy Fernando continu, encantado de haber entablado conversacin.
Leonor asinti con la boca llena. Despus trag de golpe y reban la ltima cucharada del plato.
Tenas hambre.
S.
Pedir ms.
Ella le pas el plato y el sacerdote se dio cuenta de lo flaco que tena el brazo, y tambin que
tena varios moratones y todo tipo de araazos.
Pero, hija ma, qu te ha pasado?
Ella le devolvi una mirada dura y no respondi. Haca tiempo que haba dejado de
sorprenderse de las marcas de la vida a la intemperie.
Dnde estoy?
Fernando mir a su alrededor.
Es un convento, cuando te encontr en el bosque te traje aqu.
Leonor enarc las cejas y mir a su alrededor escamada.
Un convento?
Las hermanas nos ofrecieron su hospitalidad, claro. No te preocupes. Aqu podrs
recuperarte.

Ya estoy recuperada.
Bueno, me alegroAl menos podrs descansar. Qu hacas sola en el bosque tan tarde?
Qu hacais vos?
Bueno, yovacil Fernando, tratando de no hacer caso de la agresividad de la muchacha
Estaba de paso, la verdad. No deberas ir por ah sola, es peligroso.
Puedo cuidarme sola.
Ya
El sacerdote asinti.
Supongo que tu familia estar preocupada.
No tengo familia.
Siento or eso afirm en tono sincero. Tienes trabajoo algn sitio a dnde ir?
Leonor baj la cabeza con amargura y al poco musit una negativa.
Bueno, seguro que encuentras algo. O si no, puedes quedarte aqu, a las hermanas no les
importar, quiz podras
Intentis salvar mi alma, padre? Llegis tarde. Adems, nadie me dar trabajo.
Por qu dices eso?
Ella solt una risita triste y despus lo mir con los ojos brillantes.
Estoy embarazada.
A Fernando se le desencaj el rostro y se alej de la cama como impulsado por un resorte.
Pero, qu dices, desventurada? Cuntos aos tienes?
Os aseguro que los suficientes.
No puede ser.
No creo que sepis de eso ms que yo.
El sacerdote pestae varias veces con incredulidad, herido en su amor propio y algo
disgustado por la insolencia de la joven.
Y el padre?
Leonor mud de expresin y volvi la cabeza. Arrebujada y temblorosa bajo la manta pareca
una nia ms que nunca. Fernando se sent en el borde de la cama y ella trat de acurrucarse an ms
en el lado opuesto.
Entonces s que deberas quedarte en el convento. Las hermanas
No! se neg ella No voy a quedarme aqu!
Sera lo mejor
Me escapar, juro que me escapar!
Fernando suspir y mir a la muchacha apesadumbrado, sin poder evitar imaginar su vientre
bajo la ropa. Durante largo rato, pareci ensimismado en sus propios pensamientos y en la celda
rein el silencio. Leonor lloraba, con la cara hundida en la almohada.
Cundo tiene que nacer? pregunt finalmente.
Por qu queris saberlo?
Porque quiz pueda ayudarte.
Ella volvi a incorporarse, con las mejillas hmedas, y lo mir con una mezcla de prudencia y
anhelo.
Escucha explic Fernando, soy el sacerdote de la villa de Berlanga, que pertenece al
feudo de los seores de Tovar. En estos momentos, la seora de Tovar espera un hijo.
Leonor no entenda a dnde quera ir a parar.
Acompame al castillo de Berlanga. Intentar que te dejen quedar all, dado que la seora

pronto necesitar mujeres con hijos pequeos que puedan amamantar al suyo.
Hablis en serio? No me engais?
Fernando sacudi la cabeza y le sonri.
Pinsatelo hasta maana, si quieres.
Se levant para irse, pero Leonor lo retuvo tomndole la mano entre las suyas.
En verano. Mi hijo tiene que nacer en verano.
Y por primera vez en mucho tiempo, sonri.

IV

astilla tena heredero al trono. Las plegarias de la reina haban sido respondidas al fin:
haba nacido el prncipe Pedro. Se deca que pareca un ngel, con el pelo muy claro y
unos grandes ojos que con el pasar de los meses se tornaron del color del oro. Poco ms
de un ao despus, Mara dio a luz una hermosa nia, que llam Isabel. Su nacimiento
estuvo a punto de costarle la vida a la reina y, aunque sobrevivi, durante un tiempo estuvo muy
delicada de salud. Isabel era el polo opuesto de su hermano, de cabello negro oscursimo y perennes
ojos azules, tan intensos como el color del cielo. Alfonso, sin embargo, apenas conoca a sus hijos.
Recibi la noticia del nacimiento de su segunda hija en el frente, pues las batallas en el estrecho
llevaban aos convulsionando Castilla y durante casi una dcada, apenas se ocup de otra cosa que
no fuera la guerra.
Aquella tarde de octubre de 1340, Alfonso volvi grupas al or los gritos y mir al oeste donde
ondeaban los estandartes de su aliado, el rey de Portugal, que haba roto las lneas del sultn Abu-alHassan y puesto en retirada a sus milicias.
Victoria! rugi.
El barn de Mendoza sonri al monarca desde debajo del yelmo, pero no era momento de
andarse con celebraciones. La faccin enemiga que comandaba el rey Yusuf an no se haba dado por
vencida y guerreaba con tesn. Rodrigo descarg con fuerza su espada sobre un desventurado
andalus y orden avanzar las lneas de infantes. Mientras, encabez una acometida de la caballera
real para alcanzar la retaguardia donde se pertrechaba el rey rebelde.
Adelante! Adelante! gritaba.
Sus hombres enarbolaron los aceros y trataron de abrirse paso hasta la posicin de Yusuf, pero
su guardia cerr filas en torno del rey nazar. Enseguida, un escuadrn de arqueros montados
arremeti contra la avanzadilla de Alfonso con una lluvia de flechas. El rey se repleg fuera del
alcance de los proyectiles y reconstruy el frente. Su aliado, el condestable Velasco guard su
retirada y despus se puso a su lado.
Traed a vuestros ballesteros le orden Alfonso. Quiero a ese escuadrn mordiendo el
polvo.
Velasco solt un gruido de asentimiento y se alej para cumplir las instrucciones del rey.
Mientras, Alfonso levant la espada para guiar a la caballera real en un ataque contra los piqueros
que guardaban el ala derecha de Yusuf, al tiempo que ordenaba al noble Simn de Pimentel que
asaeteara ese flanco con todos sus efectivos hasta que entraran en contacto. Decenas de piqueros
moriscos cayeron bajo las flechas y los que quedaron fueron insuficientes para frenar la embestida de
Alfonso. Desde su posicin, Yusuf apret los dientes y maldijo el da en que el belicoso sultn Abual-Hassan haba atravesado el Estrecho y haba conjurado a los reyes cristianos contra l.
La noche que era tranquila se ha tornado inquietamurmur.
Con una sola orden, reorganiz a su infantera y la lanz contra el flanco derecho del monarca
castellano, que haba quedado desprotegido. Durante unos minutos, cundi el caos en las filas
cristianas de aquella divisin, que haban perdido a su capitn nada ms empezar la batalla. Rodrigo
en persona acudi para reordenarlas y lanz a sus milicias para frenar el ataque. Los capitanes de las
tropas aragonesas aprovecharon el hueco para diezmar a las divisiones granadinas ms adelantadas.
A lo lejos Yusuf apret las riendas: haba sido un intento desesperado, el ltimo que poda hacer. El
Salado estaba teido de sangre, la noche se avecinaba. La batalla haba acabado.

Cuando Alfonso XI y su guardia preparaban una nueva carga para atacar a Yusuf desde otro
lado, el conde de Lemos apareci al galope en direccin al rey. Al verlo, Rodrigo azuz su montura y
lleg junto a Alfonso justo en el momento en que lo haca Juan. Los caballos de los dos nobles se
encabritaron y el conde Juan solt una maldicin y volte su espada, pero al reconocer a Rodrigo se
detuvo en seco.
Rodrigo, nunca os han dicho que sois algo temerario? pregunt con sorna.
Y vos un poco impresionable repuso el barn. Qu nuevas trais?
Al-Hassan se retira. Ha abandonado el cerco: Tarifa es nuestra.
Alfonso solt una carcajada y mir la silueta de la ciudad a lo lejos, sometida a sangriento
asedio desde haca meses. En ese momento, se oyeron cuernos de retirada en las filas de Yusuf, que
no tuvo ms remedio que seguir a su aliado en la huida.
Arrasad el campamento, orden Alfonso con voz estentrea todo lo que encontris es
vuestro!
Los soldados lanzaron gritos de jbilo ante la perspectiva del saqueo y dieron muerte a los
restos de las filas enemigas que an no se haban puesto en fuga. En el campamento se hallaron
grandes reservas de comida y oro y, como haba prometido, Alfonso dej a sus hombres que se lo
repartieran, salvo lo que se encontrara en la tienda del rey y en la del sultn. En la primera se
hallaron pequeos tesoros en joyas y libros, aunque encontr mucho ms tiles los mapas con las
posiciones del ejrcito benimern y sus estrategias de avance que fueron encontrados en la tienda de
Abu-al-Hassan. Aquella noche celebr la sonada victoria con sus aliados y amigos. A la maana
siguiente Alfonso condujo a sus ejrcitos ante las puertas de Tarifa y la ciudad le abri paso.
Hombro con hombro con su tocayo y suegro, el rey de Portugal, los reyes cristianos fueron vitoreados
por los ciudadanos desde calles y balcones.
Salve al rey! Viva Alfonso el Justiciero!tronaban decenas de voces.
El monarca cabalg orgulloso de la victoria y salud a la multitud, satisfecho de la batalla que
acababa de librar, un gran triunfo tras aos de escaramuzas y derrotas. Aunque en el mar sus flotas
eran inferiores, en tierra no tena rival y Al-Hassan haba osado desafiarlo ms all de la costa. No
tendra clemencia con l ni con su familia. Entre los que haban quedado atrs, abandonados en el
campamento, haba dos esposas del sultn y tambin uno de sus hijos, que haba tratado de refugiarse
en el bosque. Alfonso los mand ejecutar, como ofrenda a la ciudad, mientras vtores y ms vtores
se sucedan y el sobrenombre de el Justiciero resonaba en sus odos.
******
Mara de Portugal ley detenidamente el informe de Gabriel sobre las noticias que llegaban del
sur, levantando la vista de tanto en tanto para compartir una mirada de entendimiento con el valido
real, sentado al otro lado de la mesa. Alfonso haba conquistado numerosas plazas en la frontera
granadina y marchaba contra Algeciras. Cuando acab, dej el legajo a un lado e inspir en ademn
reflexivo.
El rey no tardar en regresar esta vez. Unos meses, menos de un ao afirm el anciano.
Eso creis?
Me han informado de que Algeciras va a rendirse. Yusuf quiere ofrecer una tregua. El rey la
aceptar.
Ella asinti; ni tan siquiera se le pas por la cabeza preguntar a Gabriel acerca de sus contactos.
Llevaba el cabello azabache cepillado hacia atrs y recogido en una larga trenza que le dejaba la

frente completamente despejada, de manera que sus facciones parecas an ms severas. Sus finos
labios se contrajeron en un rictus de concentracin que Gabriel conoca bien. Como haba sido su
primera impresin, durante las largas ausencias del Alfonso, la reina se haba revelado como una
gobernante eficaz y firme y los dos se haban cobrado gran aprecio.
Habis trado los documentos? le pregunt a Gabriel.
Este asinti y le tendi un pliego.
Los he redactado esta noche.
Ella lo tom y lo ley en silencio; luego, aunque saba de sobras que estaban solos en la
estancia baj la voz instintivamente.
Habis incluido las salinas de Traid coment. No se encuentran en tierras del barn de
Mendoza?
El anciano frunci el ceo.
As es.
Al barn no le har ninguna gracia.
Gabriel se puso en tensin, como siempre que algo ataa a Rodrigo de Mendoza. Aunque la de
aquellos dos hombres era una guerra de intereses tcita llevada desde la sombra, no tena nada que
envidiar a los sangrientos combates armados que asolaban el campo de batalla. Rodrigo era un
hombre ambicioso y poderoso, dos cualidades que juntas lo hacan ms que temible. Adems, era la
mano derecha del rey en combate, uno de los nobles ms importantes y probablemente el que posea
el ejrcito mejor preparado del reino, as que tambin tena el favor del rey fueran cuales fueran sus
excesos y desmanes.
Las salinas pertenecen a la corona. Si se regulan las rentas no hay lugar para excepciones, no
creis, seora?
Mara lade la cabeza mirando a Gabriel a los ojos y esboz una levsima sonrisa.
No insinuaba lo contrario, mi querido Gabriel. Tan solo constataba una circunstancia.
El anciano se relaj de inmediato y observ como la reina se quitaba el enorme anillo de oro
que llevaba en el dedo y abra un cajn de la mesa para sacar una barrita de lacre. Adelantndose a
sus deseos, le acerc una vela y la sostuvo mientras Mara funda la cantidad necesaria y formaba
una masa de color rojo brillante sobre un extremo del papel. Seguidamente estamp con fuerza el
sello real. Gabriel y ella se miraron.
Hay que ordenar al nuevo pesquisidor de Burgos agreg Mara con resolucin, mientras
devolva el documento al valido. El actual es el sobrino de los seores de Villena.
Redactar el documento.
Y que el concejo de la ciudad se haga cargo de la investidura. La guardia real mantendr el
orden.
El valido asinti de nuevo y se levant para irse, tras hacer una reverencia. Realmente, era la
alta nobleza la primera interesada en que la guerra finalizara y Alfonso volviera a tomar las riendas
de Castilla.

******
Cuando Alfonso XI regres a Talavera, Pedro tena nueve aos e Isabel ocho. En aquel tiempo,
los dos prncipes llevaban una vida ajetreada y reciban una educacin muy estricta, supervisada por
la reina en persona, pero pronto demostraron una inventiva notable a la hora de escapar de sus

obligaciones para jugar juntos. Tan pronto ua y carne como mortalmente enfrentados, Pedro e Isabel
a duras penas aguantaban ms de dos das sin verse. Al principio haban sido la desesperacin de sus
educadores, que eran incapaces de descubrir sus escondites o desbaratar sus estratagemas.
nicamente la amenaza de que acabaran siendo enviados a castillos diferentes lograba apaciguarlos
un tiempo, aunque no sola durar demasiado.
El da del regreso del rey, la nia se dej contagiar por la excitacin del ambiente desde buena
maana y estaba impaciente por ver aparecer al Justiciero que haba recuperado tantas plazas
importantes en tierras lejanas. Acudi a recibir al rey al atardecer, en cuanto la avanzadilla del
squito avis de su inminente llegada. Cuando lleg Alfonso, rodeado de su guardia y de ms de dos
docenas de hombres, haba tanta gente a su alrededor que no lograba ver nada. Vislumbr a su madre
entre la concurrencia y, como siempre que la vea, le pareci la mujer ms elegante del mundo. Iba
vestida con un vestido de color granate oscuro con ribetes y bordados en hilo de plata y llevaba un
recogido en lo alto de la cabeza que resaltaba su esbeltez, fijado con horquillas de rub. Estaba en
pie muy erguida, mirando al frente, serena como si no hubiera nada en el mundo capaz de perturbarla.
Isabel se irgui a su vez sin darse cuenta, y trat de adoptar aquella misma expresin, sin demasiado
xito, hasta que una doncella se agach y la reprendi por hacer muecas extraas. Su hermano, que
estaba unos metros ms adelante, solt una risita, e Isabel lo mir ceuda y le sac la lengua, de
manera que la doncella la ri de nuevo.
Estudi la imagen de su padre, imponente sobre el caballo de batalla, con su mirada altanera
sobre la gente que le perteneca. La concurrencia lo aclamaba casi como si fuera un dios y l sonrea
orgulloso. Su corazn de ocho aos rebosaba admiracin. As que eso era ser rey? Su curiosidad se
pos de nuevo en Pedro, que pareca extasiado por el desfile y esa vez fue ella la que se sonri,
imaginndolo enfundado en una armadura y regresando a caballo del frente, con la victoria dibujada
en los labios.
La doncella la cogi del hombro y la inst a arrodillarse: Mara de Portugal se haba inclinado
ante su esposo y el resto de los presentes hincaban la rodilla en el suelo. Junto a su madre haba un
sacerdote que le present la mano al monarca. Este la bes rpidamente y despus Mara se irgui de
nuevo. Isabel trat de levantarse, pero la doncella segua sostenindola firmemente del brazo. Mara
acababa de levantar las palmas de las manos y las impona sobre un Alfonso arrodillado, mientras el
sacerdote recitaba una oracin en latn. Se hizo un silencio solemne mientras la oracin flua sobre
las cabezas de todos y ataba sus miradas al suelo, en actitud de respeto.
En adelante, aquella imagen de su madre y las dos reprimendas seran lo que quedaran
grabadas en la memoria de la infanta de Castilla. En lo que se refiere al rey, apenas prest atencin a
ninguno de sus hijos ni aquel da ni en los das que siguieron, para felicidad de su esposa. En cambio
s retom sus pasatiempos y en los meses siguientes los banquetes reales y las caceras volvieron al
castillo.

ra un da soleado. Isabel se apart un negro mechn de la cara y sus ojos azules relucieron.
Sus padres estaban un poco ms lejos, sentados en sillas engalanadas y tenan varios
invitados, junto a los cuales asistan a un torneo de tiro con arco. Ella haba decidido
disfrutar, como otras veces, del sol y la brisa perfumada de los jardines, en compaa de
su squito habitual: la que haba sido su nodriza y un grupito de jovencitas de edad parecida a la
suya. La mayora eran de familias nobles de la regin muchas de ellas hijas o sobrinas de algunos
de los invitados de los monarcas aquella maana, que haban estimado conveniente introducirlas
como damas de compaa de la hija menor de los reyes. Algunas le eran simpticas, otras no tanto.
Eso s, todas la trataban con respeto y cierto manierismo, y a la princesa sola divertirle responder
con un protocolo igual de rimbombante, aplicando lo que le haban enseado. Sin embargo, su mejor
amiga era Julia, una nia alrededor de dos aos mayor que ella, de trenzas doradas, piel del color de
la miel y ojos marrones. Era hija de una de sus cuidadoras y estaba siendo educada para ser su
doncella personal. Con ella se comportaba con ms naturalidad y era con la que comparta ms
secretos y planeaba sus travesuras.
Al doblar una terraza de columnas, Isabel y las dems se encontraron con Pedro y sus amigos,
en su mayora tambin nobles herederos. La nia dio un respingo al ver al rubio jovencito insolente
que era su hermano, que para ms inri exhiba una sonrisa socarrona desde el momento en que la
haba visto. Haca dos das que estaban enfadados, aunque a decir verdad ninguno de los dos
recordaba el porqu. Isabel levant la barbilla y adopt la postura ms digna que permita su
estatura. Mientras que sus respectivos acompaantes se mostraban respetuosos con el otro, ella le
habl con aspereza.
Tienes que marcharte. En este lado del jardn estamos nosotras.
Pedro sonri an ms ampliamente y, tras mirar a sus amigos, repuso:
Dnde estn tus modales? Como te oiga madre tendremos todo el jardn para nosotros.
No se lo dirs.
No se lo diris la corrigi. Ah, y puedes aadir mi seor o Majestad
Ella frunci el entrecejo, es que siempre iba a dejarla en ridculo? Los dems observaban la
escena, divertidos. Mientras buscaba una respuesta mordaz, Isabel se fij en otro detalle y la rencilla
pas a segundo plano.
De dnde has sacado ese anillo?
Pedro mir la sortija nueva que llevaba, de oro y con un pequeo zafiro engarzado con la forma
de su inicial.
Es un regalo del conde de Lemos; me lo dio antes del torneo de tiro con arco.
La nia mir a su hermano fijamente.
Si me lo das podis quedaros en este lado del jardn.
Qu?
Por qu no?
Porque no quiero.
Y si nos lo jugamos?
Cmo?
Hagamos una carrera alrededor del jardn.
Aunque el anillo era suyo y no tena por qu jugrselo a nada, el nio enseguida se mostr muy

dispuesto a tener un poco de diversin. Los jvenes acompaantes se miraron entre ellos, temindose
lo que estaba a punto de suceder. En efecto, no solo los dos hermanos, sino tambin las amigas de
Isabel y los de Pedro se vieron corriendo por los jardines como animalillos. Aunque brincaba como
una gacela, Isabel no pudo aguantar el ritmo al estar lastrada por largo y pesados vestidos como la
mayora de las jvenes damitas. Pese a todo, Julia se revel como una corredora excelente; rpida y
ligera, super a todos sus compaeros. Al fin y al cabo ella viva en aquel castillo y haba corrido
muchas veces por aquellos mismos jardines, as que supo utilizar el mejor camino. Cuando llevaba
ya medio camino, y sin dejar de correr, acab por quitarse parte de los faldones que la molestaban.
Al llegar a la ltima recta, solo Pedro la segua de cerca, pero ya no pareca posible que la
alcanzara. Isabel empez a vitorearla unos metros ms atrs. Ya se imaginaba con el anillo puesto en
el dedo.
De pronto Julia tropez con el vestido y cay al suelo. Isabel grit. Pedro la sobrepas, pero
sorprendido por la cada de la nia, titube y opt por no seguir corriendo y retroceder para
interesarse por ella.
Te has hecho dao? le pregunt solcito.
No He tropezado.
Se apart el vestido y vio que tena la rodilla ensangrentada, pero como Pedro se alarm ms, la
cubri de nuevo y se levant. Tena las mejillas arreboladas, tanto por el esfuerzo como por la
vergenza. Los dos nios llegaron juntos a la glorieta de meta, donde Isabel se apresur a abrazar a
su amiga mientras los dems corredores iban llegando.
Julia! Ests bien?
S, mi seora. Siento haberme cado.
La princesa chasque la lengua.
No seas tonta. Da igual y con una sonrisa aadi. No saba que fueras tan rpida!
Julia se ruboriz an ms y se encogi de hombros. No le gustaba ser el centro de atencin.
Pedro se les acerc y la pequea doncella levant la vista hacia l solo un momento, suficiente para
ver que el nio le sonrea. Isabel tambin se volvi, inspirando para tomar fuerzas y asumir su
derrota, pero para su sorpresa Pedro no se burl de ella. Se haba quitado el anillo y se lo tenda a su
hermana.
Ten, para ti.
Ella lo mir con extraeza.
No. Por qu?
Julia habra ganado si no se hubiera cado.
Y t habras ganado si no te hubieras parado.
Vale, igualmente quiero que te lo quedes.
Isabel sonri deliciosamente y cogi la sortija, aunque fue incapaz de colocrsela: le iba
irremediablemente grande. Justo cuando empezaba a insinuar un mohn de desilusin, Mara de
Padilla, una de sus damas de compaa se quit una cadena de oro que llevaba al cuello, la pas por
el anillo y se la coloc a ella a modo de colgante.
El torneo de arco no tardara en finalizar. Los jardines inferiores, donde tenan lugar, estaban
adornados con guirnaldas de flores silvestres y los monarcas estaban sentados el uno junto al otro en
sendas sillas ornamentadas con cintas doradas y flanqueados por criados con sombrillas para
protegerlos del sol. Otras sillas se agolpaban a lo largo de la avenida arbolada y estaban ocupadas
por una veintena de convidados que disfrutaban del torneo, entre los que se encontraban los
compaeros habituales de cacera del rey y sus esposas. Tambin Gabriel presenciaba el acto en pie

a la derecha de la reina. Su propio hijo era uno de los participantes, un joven de diecisis aos,
cabello castao y ondulado y ojos oscuros, de complexin atltica y expresin audaz. Siempre haba
vivido con l en palacio, all haba nacido y se haba criado, desde que su madre muri al dar a luz.
Su nombre era Alfonso, en honor al rey, y Gabriel estaba tremendamente orgulloso de l: pese a ser
plebeyo haba recibido una educacin cortesana y sus modales eran perfectos. Se dira que haca gala
incluso de demasiado autocontrol para su edad.
A pesar de ser el tirador ms joven, Alfonso haba superado diversas rondas del torneo,
superando con destreza a tiradores ms experimentados que l. Sin embargo, el ganador absoluto fue
Eduardo de Castro: su mirada acerada de intenso color verde segua resultando definitiva arco en
mano y, si bien aos atrs tena talento, ahora se haba sumado la experiencia y haba alcanzado una
precisin casi absoluta. Su nombre empezaba a ser conocido tambin fuera de Castilla,
especialmente en Inglaterra, donde haba pasado varios aos. Desde que volvi al hogar era el
blanco de mltiples especulaciones: a nadie se le escapaba que como primognito del conde de
Lemos heredara las tierras y el ttulo de su padre, lo que lo convertira en uno de los nobles ms
poderosos del reino.
Entre aplausos, Eduardo recibi una hermosa flecha de oro de manos de la reina, a la cual
salud cortsmente besndole la mano.
Mi querido Juan! ri con estrpito el rey Tened cuidado con las mozas, vuestro hijo
tiene demasiada puntera!
Juan de Castro esboz una sonrisa y levant su copa hacia el rey.
Majestad, no dudis de que toda esa puntera est a vuestro servicio.
La esposa del barn Rodrigo, una mujer entrada en carnes y con voz chillona, se uni a la
conversacin y se dirigi al conde en tono confidencial.
He odo que vuestro hijo y doa Ins de Arriate van a prometerse
Bueno, doa Margarita. An no hay nada en firme.
Es una doncella agraciada, es discreta. De buena familia. Lstima, no dicen que ahora las
cosas no les van muy bien? Pero se ve que sus propiedades en Palencia son cosa fina
Rodrigo, a poca distancia, levant la copa hacia Juan a modo de saludo, o ms bien psame, por
haber sido atrapado por su esposa. l por su parte, no poda estar ms contento de haberse librado de
ella un rato. El conde de Lemos, sin embargo, era el paradigma de la caballerosidad y sonri a la
dama como si aquel fuera el nico lugar en el mundo donde deseara estar.
En cualquier caso, mi seora continu, siempre he dicho que es el chico el que tiene la
ltima palabra.
Eduardo, que haba odo esas palabras, mir a su padre y durante un instante la sonrisa ausente
que dedicaba a la concurrencia que lo felicitaba por el trofeo se toc de cierta irona, pero nadie
pareci percatarse.
Los invitados empezaron a dispersarse y formaron corrillos en su camino hacia la mesa donde
se haba dispuesto el banquete, resplandeciente sobre el verde de la hierba soleada. Rodrigo
aprovech para acercarse al rey y ambos entablaron una animada charla sobre la campaa en el
Estrecho, que dur la mayor parte de la comida.
Un rato despus de finalizar el banquete, Gabriel perdi de vista a su seor y tambin al barn
de Mendoza. Instintivamente, busc entre los presentes al compaero inseparable de Rodrigo, Juan
de Castro, pero cuando sus miradas se encontraron, este lo ningune por completo. Estaba demasiado
ocupado llevando el peso de una conversacin mltiple y liviana, gracias a la cual nadie se haba
dado cuenta de la ausencia de Alfonso. Gabriel maldijo en silencio y se separ del grupo, en

direccin al castillo. Antes de franquear la portalada principal se cruz con su hijo, que estaba
apoyado en una columna contemplando cmo, a lo lejos, los squitos de Pedro e Isabel haban vuelto
a ser separados por los eficientes ayos y jugaban en extremos opuestos.
En la sala de audiencias respondi lacnicamente a la muda pregunta escrita en la
expresin de su padre.
La sala de audiencias era una estancia ancha y alargada, con una mullida alfombra que recorra
el espacio que separaba la puerta del trono real. A su lado haba una silla ms baja, donde reposaba
un cojn de terciopelo negro bordado en plata. A lo largo de las paredes haba sendas hileras de
sillas de madera con el emblema real en el respaldo. Arrellanado en su trono, Alfonso haba
mandado traer una mesa, sobre la cual haba extendido un mapa de Castilla. Rodrigo estaba en pie
junto a l y observaba el documento apergaminado como si no le diera demasiada importancia.
Cuando Gabriel entr, la pesada puerta del saln rechin al girar sobre sus goznes y los dos se
volvieron hacia l.
Gabriel! exclam el rey. Me preguntaba por dnde andabas
Aqu mismo, Majestad repuso el anciano.
El barn y yo estbamos hablando sobre las tierras reconquistadas. Acrcate.
Gabriel asinti y se aproxim mirando fijamente a Rodrigo, que le regal una sonrisa afectada.
Como os iba diciendo prosigui el noble. Las plazas del sur se someten a la autoridad
de vuestra Majestad, pero en cualquier momento podra producirse algn levantamiento.
Tenis razn, es una zona conflictiva admiti Alfonso.
Si me lo permitierais, colocara destacamentos desde aqu seal un punto del mapa a
aqu, y mantendramos el control.
Gabriel frunci el ceo y tom la palabra.
Mi seor, vuestros ejrcitos pueden hacerse cargo de esa zona. Son tierras de la corona.
Vuestros ejrcitos deben permanecer en Algeciras algunos meses ms lo cort Rodrigo, sin
levantar la voz y si entre tanto alguna faccin rebelde supera las defensas de Monclova podra
Interrumpirse el corredor de la lana complet Gabriel con idntica calma.
Sois muy sagaz, Gabriel.
Bastara con reforzar la guarnicin del castillo de Fuentes, es poco probable que nadie ose
someterlo a un asedio prolongado, porque eso dara tiempo a reunir el grueso del ejrcito afirm
el valido, y sealando a su vez el mapa, continu El condestable Albornoz puede hacerse cargo de
la vigilancia de las puertas del sur.
No confo en l.
Ha servido con lealtad a la corona.
Pero no acudi cuando fue llamado a la batalla rebati Rodrigo, dirigindose a Alfonso.
Tan slo envi una divisin de lanceros a Salado.
Precisamente, porque tena que guardar la retaguardia.
Majestad, acaso podis confiar en alguien que se neg a sangrar por vos?
Alfonso rumi esas palabras con detenimiento y Gabriel inspir disimuladamente.
Qu me proponis, barn?
Rodrigo reprimi a la perfeccin una mueca de triunfo.
No es necesario destituir a Albornoz, pero dejad que tome posesin del castillo de Fuentes y
as podr vigilarlo tanto a l como la puerta del sur.
Gabriel mir al noble con dureza.
Pero vuestras tierras estn en Guadalajara. No os queda un poco lejos de casa, barn?

S, puede que tengis razn admiti este. Quiz el almirante Bocanegra podra hacerse
cargo de manera estable.
Bocanegra era un militar con arrojo, lo cul le deba de haber ganado el aprecio de Alfonso.
Pero tambin tena muy pocos dedos de frente, su valor en combate era el de un toro ciego que no
duda en lanzarse de cabeza contra el enemigo, ya sea este un ejrcito benimern o un muro de piedra.
Era de dominio pblico que a efectos polticos no era ms que un pelele del seor de Mendoza,
aunque era una sutileza que probablemente Alfonso pasara por alto. El valido sonri
involuntariamente, no poda negar que Rodrigo conoca al rey casi tan bien como l mismo.
El almirante Bocanegra no cuenta con ejrcito propio objet el monarca.
Cierto, pero puedo poner algunas guarniciones bajo su mando.
Qu decs, Gabriel?
Me gustara estudiarlo repuso para ganar tiempo.
Rodrigo esboz una sonrisa complaciente y sus ojos negros chispearon convertidos en meras
rendijas.
De acuerdo acept el rey. Hacedlo y cuando lo tengis un plan tomar una decisin.
Ahora volvamos afuera, mis invitados estarn echndonos de menos.
No creo, se dijo Gabriel, recordando al conde de Lemos, pero no tuvo ms remedio que
seguir a su seor. Rodrigo de Mendoza se puso a su altura, visiblemente satisfecho de s mismo.
No os lo tomis as, Gabriel le susurr. Vos la salina y yo la caada.
El valido torci los labios en lo que podra considerarse una mueca cnica, aunque era
consciente de que el barn apreciara eso ms que cualquier otra cosa. Desde el inicio de los
tiempos, la riqueza de Castilla haba sido la lana, tanto que casi haba ms ovejas que personas.
Durante todo el ao, las reses transitaban de norte a sur y de sur a norte, de Len a Badajoz, de
Navarra a Sevilla, de Cuenca a las tierras murcianas. Centenares de caadas, veredas y cordeles
hollados por pacficas ovejas, ajenas a lo mucho que significaban para todos. Dos o tres veces al
ao, los principales propietarios de rebaos se reunan en concejo, presididos por el consejo real. Y
ao tras ao, Gabriel haba sido testigo de cmo las votaciones se convertan en una mera
formalidad. Las cabaas con derecho a voto estaban encabezadas por las grandes familias. El nico
privilegio de la Corona era la titularidad nominal de los caminos reales, sobre los que recoga
impuestos.
Rodrigo y l se haban conocido all haca ms de dos dcadas. Las mismas que llevaban
enfrentados. En la actualidad, el propietario ms importante en el norte era el conde de Lemos. El
este estaba en manos del barn de Mendoza, los hermanos de Padilla controlaban otra de las
demarcaciones y la ltima era una pugna continua entre los intereses de los seores de Villena y
Valcarce. En lo que haca referencia a su territorio, las discusiones podan ser interminables. En lo
que haca referencia a los impuestos, su alineacin con Juan y Rodrigo llevaba aos siendo
inquebrantable. El resto de propietarios menores tenan a bien imitarlos, ya que los derechos de paso
eran un enemigo comn.
En la ltima ocasin, Gabriel haba presidido el consejo. Haba de votarse el nombramiento de
nuevos administradores, as como una reduccin de los pontazgos y de los montazgos. Gabriel tom
asiento en la cabecera del saln de reunin, la sala principal del alczar de Salamanca y mir a su
alrededor con desnimo. El representante de Alfonso XI estaba sentado a la derecha, con el peso que
le otorgaban sus cinco millares de cabezas de ganado. La Mesta ocupaba el resto, con sus centenares
de miles.
Desde el inicio de los tiempos, la riqueza de Castilla haba sido la lana. Y los nobles tenan la

lana, as que la Corona se doblegaba ante ellos. Gabriel daba aquella batalla por perdida, pero no la
guerra. En ese momento la caada era lo de menos. Lo que ms lo preocupaba era algo que llevaba
tiempo sabiendo, pero que al mirar el mapa se haba presentado ante sus ojos con claridad
meridiana: que, a efectos prcticos, el hombre que caminaba a su lado y sus aliados controlaban tanto
el norte como el sur del reino.
******
Mi madre quiere verme? A m? pregunt extraada Isabel.
El aya asinti y la nia dej en el suelo el arpa de juguete que tena en la mano. Algo indecisa,
se levant.
Por qu quiere verme? insisti.
No lo s, Alteza respondi el aya.
Isabel le dio la mano y la mujer la hizo levantar; despus la sigui por los pasillos. Se dirigan a
las habitaciones de la reina e imagin a su madre en su magnfico tocador rodeada de doncellas.
Nerviosa, se descubri pensando que el vestido que llevaba no era lo suficientemente bonito e
inconscientemente busc a su alrededor algn lugar donde verse reflejada. Al no encontrarlo los
nervios se le agolparon en el estmago y aminor el paso. El aya not que la nia tiraba de ella al
arrastrar los pies y se volvi.
Qu os pasa?
Isabel mir a la mujer dubitativa y agach la cabeza. Tras observarla unos instantes, el aya
esboz una sonrisa amable.
Dejad que os vea.
La diligente criada se acuclill ante ella y le sacudi el polvo del vestido. Seguidamente le
orden el pelo con los dedos a modo de peine. Al acabar, le hizo levantar la cabeza.
Mi pequea seora, estis preciosa. Vamos, sonred.
Isabel sonri y la criada le dio un pellizco carioso en la mejilla. Entonces se incorpor y
volvi a darle la mano, para llevarla hasta Mara de Portugal. Al llegar frente a los aposentos reales
y la criada llam a la puerta.
Adelante respondi la voz de la reina desde el interior.
Isabel se irgui y contuvo el aire mientras la pesada hoja de madera se abra hacia dentro y la
criada la haca pasar. Mara estaba sola, sentada junto a la ventana; la luz del sol le caa sobre el
rostro y delineaba unas facciones perfectas, sublimes como las de las reinas de los cuadros. Su hija
la contempl arrobada y oy como en un sueo cmo Mara haca salir a la criada y las dos se
quedaban solas en la habitacin.
Ven aqu, Isabel.
La nia hizo una leve reverencia y se acerc a su madre poco a poco. Casi no se atreva a
mirarla directamente, tan solo le echaba miradas furtivas a medida que avanzaba. Cuando estaban a
poco menos de un metro, Mara alarg el brazo de repente y la agarr de la mueca para atraerla
hacia s. Entonces le dio un bofetn.
Isabel ahog un grito y se llev la mano a la cara. Mara an la agarraba de la mueca y estaba
seria como un bloque de hielo. La nia la mir perpleja e hizo un puchero. Despus peg los ojos al
suelo. La reina le llev la mano al cuello y cogi el anillo de oro que llevaba colgado. Entonces
habl.
A ti te parece que esa es forma de comportarse?

Isabel levant la vista y las lgrimas le recorrieron las mejillas.


Corriendo de un lado a otro, como si fueras un animal del campo. As no se comporta una
infanta real.
Mara solt el anillo con desdn y tambin liber el brazo de su hija. Esta se llev la mano
derecha a la joya y se limpi los ojos con el dorso de la izquierda.
Lo sientofarfull avergonzada.
Una princesa jams corre, porque no reconoce nada en el mundo tan importante como para
hacerle acelerar el paso ms de lo debido aleccion tirante. Mrame.
Isabel obedeci. Mara estaba en pie junto a la ventana, recortada por el sol. Se inclin sobre
ella e Isabel hizo ademn de retroceder, pero Mara la levant en brazos y la puso en pie sobre la
silla.
Una princesa siempre mira a la cara cuando habla le dijo.
La nia mir a su madre a los ojos. En ese momento, esta le agarr la cara y le hizo bajar la
vista sin miramientos. Isabel se ech a temblar.
Y desafa solo a quin puede desafiar.
Isabel apret los labios y asinti dbilmente. Mara la solt y, tras un instante de vacilacin, su
hija levant los ojos con timidez y los pos en los de la reina con firmeza. Esta sonri un instante.
Una princesa es orgullosa. El orgullo es su posesin ms valiosa.
Le hizo un gesto para que mirara por la ventana con ella. De pie en la silla, la nia contempl el
paisaje: abajo se vea la parte este de los jardines, ms all las murallas y la aldea. Y ms lejos los
campos y la silueta de las montaas.
Todo esto, toda esa gente es tuya. Estn en este mundo para librar tus batallas. Si quieres algo
ordnalo y ellos obedecern.
Isabel frunci el ceo, observando a los criados del patio. No estaba segura de entender a su
madre, pero notaba su mano en el hombro y era una sensacin reconfortante.
Tendra que haberle ordenado a Pedro que me diera el anillo?
Mara suspir y mir a su hija.
Ahora todava sois pequeos, pero creceris. Pedro y t sois diferentes: l ser rey. Nunca
olvides que perteneces al rey: solo l puede quitrtelo todo. Nunca lo veas como un esposo, ni un
padre ni un hermano: solo como alguien que est por encima de ti. El nico ante el que tienes que
someterte, por penoso que te parezca. Como princesa, esa es tu obligacin.
La nia se volvi hacia su madre y le pareci que tena los ojos hmedos, aunque sonaba llena
de determinacin.
Pero ante los dems nunca. Ante los dems jams. Ese es tu privilegio.

VI

abriel levant la vista cuando se present en su despacho un hombre de aspecto


desaliado, de estatura mediana, complexin fuerte y piel bronceada y curtida. Sobre ella
destacaban unos ojos irisados y astutos y un cabello leonado y espeso. Vesta ropas de
viaje e iba cubierto con una capa algo polvorienta, prendida con un broche de plata en
forma de halcn. Su apariencia, sin embargo no sorprendi a Gabriel, ni el hecho de que se moviera
y hablara con la cadencia de un gato. Ni siquiera que no hubiera entrado por la puerta, sino desde
detrs de un tapiz con el escudo real, haciendo uso de uno de los pasadizos secretos de la fortaleza.
Guillermo lo salud.
El recin llegado inclin la cabeza.
Qu trais?
Guillermo sac un pliego arrugado de debajo de la capa y lo dej en la mesa del valido, que lo
cogi y hoje en silencio.
Todos dependen en mayor o menor medida del barn de Mendoza explic, mientras los
ojos el valido saltaban de rengln en rengln.
Como haba supuesto, la larga y detallada lista no era nada tranquilizadora. El tejido de
influencias de Rodrigo alcanzaba ms de lo que hubiera podido imaginar.
Qu habis averiguado del conde de Lemos? inquiri Gabriel, pasando una pgina. Su
rostro se llen de extraeza Don Diego de Ziga?
El seor de Ziga se endeud hace siete aos con un prestamista de Valladolid y estuvo a
punto de perder su palacio. El conde de Lemos se hizo cargo de la deuda.
Gabriel hizo un gesto de entendimiento y se tom un momento para reflexionar.
Sabis el nombre del prestamista?
Yom Eber Atias, judo.
Descubrid qu ms prestamistas tienen o han tenido tratos con alguno de los nombres de la
lista que os di orden el valido y el estado de sus deudas. Y traedme a Yom Eber Atias.
Guillermo asinti sin preguntas. Gabriel dej el informe sobre la mesa.
Qu hay de la mujer? La encontrasteis?
El aludido baj la mirada y pareci disgustado.
Lo lamento, seor. Nuestras informaciones eran errneas. La mujer y su hijo tenan la edad
indicada, pero no era Leonor Guzmn.
Estis seguro?
S, seor.
El valido chasque la lengua, no menos disgustado que su interlocutor.
As pues, no hay nada nuevo?
Nada, la pista se pierde en Guadalajara. Puede que haya muerto, o que se la haya tragado la
tierra.
De un modo u otro quiero que la encontris, entendido?
S, seor respondi Guillermo, con voz ronca.
Podis retiraros.
S, seor.
El hombre de la insignia del halcn inclin la cabeza de nuevo y dio media vuelta para
desaparecer por el lugar por donde haba venido, pero Gabriel lo retuvo un momento.

Buen trabajo, Guillermo.


Este asinti y se escabull como si nunca hubiera estado all. Cuando desapareci, el valido
dej escapar un suspiro, pero de nuevo se puso en tensin al or que alguien empujaba las puertas del
despacho. Era la reina Mara, que entr en la sala con una expresin extraa.
Mi seora, en qu en qu puedo ayudaros? pregunt, sorprendido por la irrupcin.
Pero Mara se limit a dirigirle una mirada tensa y despus pase por la habitacin
escudriando los rincones con el ceo ligeramente fruncido. Al poco se qued parada, observando el
tapiz del escudo real a la izquierda de la mesa de Gabriel. Entonces se volvi hacia el anciano, que
no pudo evitar que una gota de sudor le resbalara desde la frente.
Quin es Leonor Guzmn?
******
Gabriel sigui a Mara por los pasillos con el corazn en un puo, sin haber sido capaz de
retenerla, de hacerla recapacitar. La mujer iba tan rpido que el valido tena que ir casi corriendo
para no perderla. Sin vacilar un solo instante, la reina se dirigi hacia los aposentos de Alfonso,
haciendo a un lado a todo el que se interpusiera en su camino. Cuando lleg ante la puerta, Gabriel
hizo un ltimo intento y se atrevi a tocarla, a agarrarla del brazo y a suplicarle.
Majestadpor favor.
Mara se zaf de l y empuj las puertas con decisin. Entraron en una sala espaciosa cuyas
paredes de piedra estaban casi desnudas, salvo por un imponente escudo que coronaba el cabezal de
la cama y los soportes de las antorchas. Haba adems una mesa, con una jarra de vino y copas, y
varios bales. Las armas favoritas del rey y su armadura estaban colocadas en un soporte y el suelo
estaba cubierto con una enorme piel de lobo. Alfonso no estaba solo, un ayudante de cmara estaba
con l y le colocaba el cinto.
Fuera se apresur a ordenar Gabriel, ya que Alfonso estaba demasiado sorprendido por la
irrupcin de su esposa y se dira que la reina ni tan siquiera haba reparado en el sirviente.
El criado se haba quedado con la boca abierta y miraba estpidamente a Mara, pero la voz de
Gabriel lo hizo reaccionar y tras farfullar algo que deba de ser s, mi seor hizo una torpe
reverencia y se march. Por su parte, Alfonso se acerc a la mesa y se sirvi vino.
Vaya, me alegro de verte, querida. A qu debo el honor? pregunt con fingida
indiferencia.
Mara le dirigi una mirada glida, fulminante como los rayos de una tormenta, pero no de una
tormenta cualquiera, sino una de esas que arrasan los campos, destruyen cosechas y hacen tambalear
los reinos. Sin mediar palabra, dio un par de pasos hacia l, con expresin amenazadora. Toda su
elegancia, toda su determinacin y realeza llenaban la sala, como si estuviera dispuesta a hacer saltar
todo por los aires con un destello definitivo. Gabriel sinti un escalofro de inquietud que le recorri
todo el cuerpo. Era consciente de que en esa ocasin no poda hacer nada para salvar la situacin
los ojos de Mara se lo haban dejado bien claro, as que lo nico que acert a hacer fue salir de la
habitacin y cerrar la puerta tras de s.
Alfonso se acomod en una butaca y la mir displicente. Ella se haba detenido a dos metros de
l.
Es cierto?
Es cierto qu?
Que tienes un bastardo.

El rey abri unos ojos como platos, mientras trataba de asimilar la pregunta directa de Mara.
De qu diablos ests hablando?
De Leonor Guzmn.
Alfonso se atragant con el vino y empez a toser. Cuando recobr la capacidad del habla su
voz son turbada.
Cmo sabes eso?
Mara pareca a punto de estallar, todo su cuerpo temblaba de ira.
Desgraciadobalbuce.
El rey apret los dientes; un oportuno o inoportuno acceso de orgullo ante la mujer que lo
despreciaba empezaba a apoderarse de l.
De todas maneras le espet, no creo que te importe.
Cmo puedes ser tan irresponsable?
Irresponsable? exclam. Querida, supongo que no ignorars que he compartido lecho
con muchas mujeres menos frgidas que t. No es asunto tuyo.
Lo es, brbaro estpido, en tanto que pone en peligro el reinado de mi hijo!
Eso no es cierto!
Ese nio es mayor que Pedro y podra exigir el trono!
No tienes derecho a hablarme as!
Exijo que los encuentres y acabes con ellos inmediatamente!
Ambos gritaban. Alfonso, que se haba levantado, volvi a tomar asiento con la respiracin
entrecortada. Leonor le importaba un comino y de repente su posible hijo tambin le traa sin
cuidado: aquello era una guerra entre Mara y l.
Pues no pienso hacerlo.
Mara trag saliva.
Siempre he sabido que eras un intil incapaz de gobernar. Pero al menos esperaba que no
dificultaras las cosas hasta este extremo.
Todos los hombres tienen amantes.
Los reyes de verdad anteponen su reino a todo lo dems. T lo has puesto todo en peligro por
un revolcn. Crees que me importa lo ms mnimo con quin te acuestes? Hubiera bastado con que
esperaras un poco.
Mara
Y solo por llevarme la contraria insistes en no poner solucin al problema. T no eres un rey;
t no eres nada. No te mereces a una reina.
La portuguesa dio media vuelta y se dirigi hacia la puerta.
Qu vas a hacer?
Me marcho, Alfonso. No aguantar ms ni tu falta de respeto ni ser el hazmerrer de la corte.
Lo nico que me ha mantenido a tu lado hasta ahora era mi deber de darte un heredero y eso ya lo he
hecho. No es culpa ma que t lo eches todo a perder.
El rey estaba completamente desconcertado y le dola el pecho como si el corazn estuviera a
punto de salirle por la boca. Trat de retenerla, pero Mara no permiti que se le acercara y cuando
l hizo uso de la fuerza se revolvi en su contra con una rabia inusitada y lo apart de un empelln.
Alfonso se qued de piedra.
No puedes hacer eso! protest encolerizado Adnde crees que vas a ir?
Vuelvo a Portugal. Y si te queda un poco de sentido comn sabrs que no podrs
impedrmelo.

******
La marcha de la reina se prepar en pocos das e Isabel fue informada la maana de la misma.
Sin tiempo para reaccionar, la nia fue ataviada con uno de sus mejores vestidos y le cepillaron el
pelo con tanta vehemencia que crea que se lo iban a arrancar. An sin entender lo que ocurra, fue
escoltada hasta el patio delantero del castillo. All haba un cortejo de carruajes y se haba
congregado casi todo el servicio. La llevaron al lado de su hermano, que tambin estaba vestido de
gala y tena el semblante inusualmente serio, pero cuando quiso acercarse a l no le fue permitido. La
gente se mova de un lado para otro, llevaban paquetes y enganchaban caballos a las carrozas, en las
cuales montaban la mayora de las doncellas personales de la reina. Por qu haba tanto alboroto?
Qu significaba que su madre se iba?
Mara de Portugal apareci entre el gento acompaada de sus damas y se dirigi al carruaje
principal, delante de los nios. Isabel observ cmo se acercaba: era tan hermosaLa nia la
admiraba sobre todas las cosas y atesoraba en su memoria cada mnimo momento que haban
compartido. Qu quera decir que se marchaba? Un nudo empez a atenazarle la garganta, porque
empezaba a comprender lo que ocurra a su alrededor. Todo aquel gento significaba un para
siempre.
He hecho algo mal. Se marcha por mi culpa
La reina se detuvo ante Pedro, pero Isabel fue incapaz de mirarlos.
Que Dios te acompae, hijo mo se despidi de su primognito. Que l te ayude a ser un
rey justo al que se sometan todos los pueblos de Castilla. Este reino se har grande ante ti, por ti,
para ti.
Que Dios est con vos, madre respondi el prncipe con voz serena.
A continuacin, la reina se agach junto a Isabel.
Que Dios te acompae, hija ma. Para ser lo que debes ser debers sacrificarte mucho
mucho. Deseo que t s tengas la fuerza suficiente le dijo con la voz rota.
La nia la miraba con los ojos muy abiertos: su madre se estaba disculpando y no entenda por
qu. Nunca se le haba pasado por la cabeza que Mara pudiera hacer algo equivocado, as que si se
iba era porque tena que hacerlo. Y si no estaba bien, por qu la abandonaba?
No lo olvides aadi Mara. Eres una princesa. Nunca dejes que te vean llorar.
Isabel sacudi la cabeza: si eso era ser una princesa ella no deseaba serlo. Quiso imitar a
Pedro y contestar con alguna frmula, pero no pudo, as que apart la cara y mir obstinada al suelo.
Mara inspir, cerrando los ojos un instante y se enderez. Acto seguido entr en el carruaje. El
cortejo se puso en marcha levantando una gran polvareda, mientras unos agitaban la mano como
despedida y otros se limitaban a observar cmo se alejaba. Sbitamente, Isabel ech a correr detrs.
Isabel! grit Pedro.
Las doncellas se espantaron y corrieron detrs para detenerla. En realidad Isabel no saba por
qu persegua la carroza, pero estaba a punto de gritar y rogar que se detuvieran. No lleg a hacerlo,
ya que trastabill y se fue al suelo. All, sobre la tierra, not que le faltaba el aire y el estmago se le
encogi como si cayera al vaco. El corazn se le aceler y le retumb en los odos como si la
cabeza le fuera a estallar. Iba a morirse? Abri la boca para pedir ayuda, pero lo nico que le sali
fue un gemido quejumbroso en busca de oxgeno. Al poco, llegaron las doncellas. Un aya la
incorpor y al darse cuenta del tono azulado de su piel se asust y retrocedi. Se acerc entonces una
de sus nodrizas chasqueando la lengua con disgusto por lo pusilnimes que eran las doncellas

jvenes.
Solo es un acceso de nervios. No seis bobas se dirigi a la nia, con voz calma.
Respirad, alteza. Nada os lo impide. Todo ir bien.
La levant en volandas, barboteando palabras de consuelo, y entre todas la llevaron al interior
del Alczar. Mientras, la carroza principal desapareca en el horizonte, bajo la mirada atenta del rey
en la parte ms alta de una de las torres.
Aquella noche la pequea apenas peg ojo, pese a haber quedado agotada. Uno de los cirujanos
de la corte la haba examinado largo rato, para acabar dictaminando que una dieta a base de pan
cimo y unos das de oracin templaran su espritu. La nodriza sacudi la cabeza resignada y fue a
dar la orden a las cocinas. E Isabel llor durante horas, sin que sus ayas encontraran la manera de
consolarla, ya que ni las palabras amables ni las caricias que le dispensaban lograban reconfortarla.
Pero si ni tan siquiera la vea a menudo Cmo puede habrselo tomado tan a la tremenda?
susurraban las doncellas entre ellas en un rincn de la habitacin.
Una madre siempre es una madre sentenciaba la ms anciana en tono filosfico.
Pobre criatura
Ya se le pasar. Se cansar y entonces se quedar dormida.
Sin embargo, no se le pasaba. De vez en cuando, agotada, dormitaba un rato, pero pronto se
despertaba con un sobresalto. La ansiedad iba y vena y las lgrimas volvan a empapar la almohada.
La situacin empez a repetirse cada noche, para desesperacin de las mujeres que se ocupaban de
la nia. Pensando que quiz era la oscuridad la que la inquietaba, dejaban candelas encendidas junto
a la cama y velaban junto a ella durante la noche para evitar que se consumieran, pero tampoco surti
demasiado efecto. Volvieron a llamar al cirujano, que tras otro examen concienzudo decidi aplicar
un tratamiento de sangrado.
Pero, seor terciaron algunas mujeres Es solo una nia.
Una nia contaminada, si no poseda, sentenci el mdico. Y ellas, preocupadas como estaban,
no tuvieron la voluntad ni la seguridad de oponerse al diagnstico, ni siquiera al verlo sacar el tarro
con las repelentes sanguijuelas, ni al ser testigos de cmo las depositaba una a una sobre la blanca
piel de la pequea, demasiado aterrorizada para llorar siquiera.
Desde aquel terrible da Isabel trat de dormir con todas sus fuerzas, pero se despertaba a
menudo y entonces aquella extraa angustia se apoderaba de ella y la dejaba sin aire. Tena la
sensacin de que el suelo desapareca y ella temblaba sobre el vaco. En esos momentos lloraba en
silencio, pero cuando oa a las doncellas murmurar por la habitacin, las ltimas palabras de su
madre volvan a ella inexorablemente y apretaba los ojos para que la creyeran dormida.

VII

as paredes del despacho de Gabriel relucan a merced de las llamas caprichosas de la


chimenea, mecidas por la corriente. En ocasiones, el valido haba aprovechado su
hipntico vaivn para concentrarse y an ahora era capaz de perderse en sus pensamientos
durante horas al contemplar una llama. Pero aquel no era momento de meditar. Ante l
estaba Yom Eber Atias, un hombre delgado y con el pelo entrecano, de nariz aguilea y ojillos
inquietos que paseaban por los muebles rezumando inteligencia. El valido le ofreci sentarse y su
invitado acept, recogiendo con gracia la lujosa capa que llevaba sobre la tnica, pero rechaz el
vino con un ademn.
Os doy las gracias por haber venido hasta aqu, mi seor Atias.
Bueno, imaginad mi sorpresa al recibir vuestra llamada. No poda dejar de asistir. En qu
podra ayudar un humilde comerciante judo a su Majestad? repuso.
El valido entrecerr los ojos y se pas un dedo por los labios.
He sido informado de que los negocios os van muy bien. Y segn tengo entendido de vez en
cuando algunos seores acuden a vos en busca de ayuda.
Qu tipo de ayuda? pregunt Atias con inocencia Los seores no quieren ms que
siervos y ms siervos, caballos, armas Es fascinante lo mucho que a los seores les gusta la
guerra.
Estoy de acuerdo concedi Gabriel. Pero las guerras son caras.
Le tendi un papel con una serie de nombres que Atias ley con inters. Al cabo de un rato
enarc las cejas y se la devolvi, bastante asombrado.
Vaya, me impresiona el exhaustivo conocimiento que tenis de mis clientes. Os habis
tomado muchas molestias.
Sois uno de los prestamistas ms conocidos entre los vuestros.
Atias se encogi de hombros.
Los nuestros tendemos a exagerar. Yo solo soy un simple y honrado prestamista del
montn.
No dudo de vuestra honradez. Os he llamado para pedir vuestra ayuda, en nombre del rey,
claro.
El semblante del judo se ilumin y enseguida adopt un tono complaciente.
Oh, por supuesto, por supuesto. Cualquier cosa por su Majestad. De cunto estamos
hablando?
Gabriel se recost sobre la silla y sacudi la cabeza.
No hablo de dinero, mi seor, sino de otro tipo de colaboracin.
Explicaos.
Al rey le interesara que dejarais de tener tratos con cierto nmero de nobles, cuya fidelidad
a la corona es dudosa.
Atias forz una sonrisa, aunque era ms una mueca que otra cosa.
Bueno, mi seor, eso est muy bien. Pero cmo alimentar a mi familia en el futuro?
Cuantos aos hace que no pagis impuestos?
La media sonrisa del prestamista desapareci de su cara como por arte de magia.
Bastara con escarbar un poco para que se descubriera vuestra estafa. Si mis clculos no me
engaan, la suma asciende bastante ms que el dinero que se os debe en este momento. Vuestra

familia agradecera que no estuvierais encarcelado.


No es muy caballeroso amenazarme cuando he venido aqu por propia voluntad.
No es una amenaza, seor mo. A ninguno de los dos nos interesa que eso ocurra. Si accedis
a colaborar con su Majestad, su Majestad har la vista gorda con esa deuda y toda deuda parecida
que pudierais acumular en el futuro.
El judo lo mir con renovado inters, aunque an tena algo que objetar.
No pagar est muy bien, pero segus sin decirme cmo pretendis que me gane la vida
despus de eso.
Os ofrezco un trato.
Os escucho.
Trabajad para m: os dar poderes para controlar los caminos. Obtendris un porcentaje de
los impuestos que recaudis.
Atias solt una carcajada.
Ahora queris que os arregle el desaguisado? Si vuestras cuentas dan pena! Parece mentira
la cantidad de impuestos que la Mesta logra estafaros al ao.
Decidme algo que no sepa.
El judo dej de rer, pero mantuvo una sonrisa pensativa. Finalmente repuso.
Nombrad nuevos entregadores, nombres que yo os dar. Trabajarn por una simple comisin.
Judos?
Importa?
En realidad no. Qu os parece un veinte por ciento?
Atias abri tanto los ojos que su rostro pareca ms que nunca el de un ave rapaz que acabara de
divisar una presa. Los dos saban que estaban hablando de mucho dinero y mientras haca sus
clculos mentales, Gabriel permaneci sentado tranquilamente en la silla. Atias tena que aceptar, ya
que solo haba dos opciones: dejar de conceder algunos prstamos y, a cambio, hacerse an ms rico
o bien ser prendido. El prestamista pronto lleg a la misma conclusin.
Cmo sabr qu caballeros tendrn que prescindir de mis servicios? quiso saber.
No temis, seris informado a su debido tiempo. Quiere eso decir que aceptis?
Soy un hombre fiel al rey Alfonso.
El anciano se mostr complacido.
Ha sido un placer.
Lo mismo digo.
Asumo que tenis contactos con otros prestamistas
Podra decirse que soy bastante respetado en la comunidad.
Hacedles saber que los hombres que, como vos, sean fieles al rey Alfonso recibirn un trato
fiscal igual de favorable.
El prestamista sonri, pero simul sentirse ofendido y contest con mucha dignidad.
Todos los judos que conozco son leales al rey.
Poco despus, Yom Eber Atias abandonaba el despacho dejando a Gabriel ms que satisfecho.
De cara al fuego, dej vagar su mente un buen rato, planeando con cautela sus prximos
movimientos: destituir a los entregadores corruptos, nombrar a los nuevosTendra que hacerlo
poco a poco para evitar problemas. En ese momento ech de menos poder discutir con la reina
Mara, que durante aos haba sido tan estrecha colaboradora, e intent imaginarse lo que ella dira,
pero sus pensamientos se interrumpieron cuando llamaron a la puerta.
Al ordenar que entraran, se encontr cara a cara con una visita inesperada: el prncipe Pedro,

seguido de un par de reacios criados. Inconscientemente, el valido mir a la ventana un instante, para
hacerse una idea de la hora y comprob que no se haba dado ni cuenta de que era bien entrada la
noche. Ocultando la sorpresa, se volvi gentilmente hacia el prncipe e hizo una reverencia. El nio
correspondi con una educada inclinacin de cabeza que hizo que unos mechones rubios le cayeran
sobre la frente. Se los apart con un gesto rpido y pos sus ojos bien despiertos en el rostro del
valido.
Qu puedo hacer por vos, Alteza?
Siento haber interrumpido vuestro trabajo.
Gabriel sonri un instante. La voz de Pedro era clara y bien timbrada y se expresaba con una
madurez impropia de su edad. Aquello no le vena de nuevo, pero le inspir un profundo cario por
el nio que tena delante; sin duda tena mucho ms aplomo que los criados que lo haban
acompaado y permanecan cabizbajos a su espalda.
Mi trabajo es serviros a vos y a vuestro padre, joven seor.
El prncipe no pareci darle importancia, incluso se dira que se sinti algo azorado; era
demasiado sensato para sentirse superior al valido.
Quisiera pediros que me permitierais ir a ver a mi hermana. Me dijeron que deba hablar con
vos.
El valido frunci el ceo con curiosidad.
Por supuesto que podis ver a Isabel. Maana, si lo deseis, har que
Me gustara verla ahora, si es posible.
Gabriel titube.
Mi seor, es muy tarde. Vuestra hermana debe de estar durmiendo.
No est durmiendo afirm con gravedad. Est llorando.
La respuesta dej sin palabras a su interlocutor. Aunque la princesa no estaba a su cargo, y a
decir verdad siempre haba estado demasiado ocupado para prestarle mucha atencin, el valido era
el responsable ltimo del servicio en el castillo y le haban llegado rumores sobre su estado.
Cmo sabis que est llorando?
Pedro se encogi de hombros y desvi la mirada, pasendola distradamente por la habitacin.
Y por qu creis que llora? insisti el valido.
Pero el prncipe no contest. De repente volva a parecer un indolente nio de nueve aos. Sin
embargo, algo le rondaba por la cabeza.
Por qu se ha ido nuestra madre? pregunt, clavando los ojos dorados en el anciano
Gabriel.
Tuvo que marcharse por motivos de estado.
Pedro le sostuvo la mirada un instante, pero hizo ver que se contentaba con eso, como si lo
hubiera preguntado por pura curiosidad.
La echis de menos, Alteza?
El nio volvi a encogerse de hombros.
Quiz vuestra hermana la echa de menos. Creis que estaba muy unida a la reina?
Pedro lo observ en silencio. Poda gustarle Gabriel, confiar en l y respetarlo, pero tambin
era perfectamente consciente de que lo estaba sometiendo a un interrogatorio y no estaba dispuesto a
seguirle la corriente.
Puedo ver a Isabel?
El valido suspir. Tena que admitir que no haba logrado un entendimiento entre ambos. Lo ms
seguro era que si le denegaba el permiso, el prncipe le obedeciera. Sin embargo, tampoco poda

encontrar una razn convincente para impedirle ir junto a Isabel: al fin y al cabo, nadie haba podido
encontrar una solucin mejor.
Por supuesto cedi.
Querrais acompaarme, para que me dejen entrar?
Gabriel asinti. En un gesto paternal casi involuntario puso la mano en el hombro del nio para
guiarlo fuera de la estancia; Pedro pareca complacido y dej que fuera el paso del valido el que
condujera la pequea comitiva.
Llegados ante los aposentos de la princesa, el soldado que los guardaba no dud en obedecer al
gesto de Gabriel y se apart al punto. Al abrir la puerta entraron en una pequea antesala donde
dormitaba una doncella y que estaba separada de la estancia principal por cortinas. Al fondo,
diminuta en una enorme cama con dosel, Isabel estaba despierta, haba levantado tmidamente la
cabeza y observaba.
La doncella se despert de golpe y mir a su alrededor alarmada. En cuanto reconoci a
Gabriel se puso en pie, pero enseguida vio al prncipe y se inclin con torpeza.
Alteza, seormi... mi seor, ocurre algo?
Gabriel la tranquiliz y mantuvo una breve conversacin con ella en voz baja explicndole la
situacin. Mientras tanto, Pedro permaneci dcilmente a su lado, aunque toda su atencin estaba
puesta en el interior de los aposentos. Finalmente, el valido se inclin junto al nio y le dijo:
Podis ir, joven seor. Vendr a buscaros por la maana.
l lo mir y le sonro, antes de atravesar las cortinas. Isabel se haba sentado en la cama para
cuando Pedro lleg a su lado y a Gabriel le dio tiempo a ver cmo se sentaba junto a ella, antes de
abandonar la estancia.
Al valido le gustaban los nios; lo fascinaba cmo pasaban de ser pequeos cachorros de
hombre inocentes y errticos a convertirse en personitas autnomas y conscientes del mundo a su
alrededor. El proceso le pareca casi mgico, probablemente era lo nico verdaderamente milagroso
que exista para su mentalidad ilustrada. No obstante, no saba nada de ellos. Haba sido el menor de
cinco hermanos, con bastante diferencia de edad, y haba vivido siempre rodeado de personas
adultas, con lo cual no entenda a los nios ni haba sabido jams cmo tratarlos. Su propio hijo, al
que adoraba, se le antojaba a menudo un extrao, porque no estaba seguro de cundo el joven haba
dejado de observar sus acciones con curiosidad infantil y haba pasado a tener opiniones e
iniciativas propias. Gabriel saba tratar a los adultos y siempre haba tratado a Alfonso como a tal.
Pens en Pedro durante toda la noche. Su compostura y mirada inteligente le haba causado una
honda impresin, y lleg a la conclusin de que quera hacerse cargo de l. Era decidido, perspicaz,
y haba algo noble en sus ojos que ansiaba comprender y canalizar. Se ocupara personalmente de su
educacin y lo convertira en el mejor rey de todos los tiempos. Fantase con esa idea durante horas,
acerca de los libros que le enseara a leer y los principios que poda imbuirle. No dejara que la
oscuridad y la supersticin hicieran un simple monarca guerrero y ciego de una mente brillante. Tan
ilusionado estaba con sus planes que no se dio cuenta de que empezaba a amanecer. Solo entonces se
retir a dormir un poco.
A media maana, el valido se dirigi a la estancia de la princesa, impaciente por saber qu
habra ocurrido all dentro y si su intuicin con respecto al prncipe haba sido la correcta. Al llegar,
dos guardias le abrieron la puerta y l fue a entrar con decisin, aunque de sbito cambi de idea y
decidi entrar ms sigilosamente. En la antesala no haba nadie; las cortinas estaban corridas y la luz
del sol entraba alegremente en la estancia, en la cual se oan las voces de un par de doncellas y un
criado. En el centro, Isabel y Pedro jugaban sentados en el suelo, de espaldas a l. El nio tena un

juego de bloques de madera tallados en forma de almenas, torres y arcos con los que trataba de armar
un complejo castillo. Isabel tena un par de caballos de madera barnizada y pareca inmersa en un
dilogo imaginario entre ambos.
A los pocos segundos, la mayor de las doncellas se percat de la presencia del valido, pero este
orden que guardara silencio y que viniera a su encuentro. Ella obedeci y se desliz a la antesala
sin que los nios advirtieran que haba alguien ms en la habitacin.
Cmo han pasado la noche? le pregunt en un susurro.
La expresin de satisfaccin de la mujer hablaba por s sola. Adems, hablar confidencialmente
con Gabriel la haca sentir importante.
Bien, mi seor. Que gran idea traer al prncipe!
Qu han hecho exactamente?
Nada especial. La nia estaba despierta, cmo no, cuando vos llegasteis anoche, pobre
pequea, y ni nos habamos dado cuenta. El nio se sent con ella y estuvieron hablando en voz baja,
no pudimos entender lo que decan
Y despus?
Nada, ella se acurruc y se durmi. Haca mucho que no la vea dormir, al menos no tanto
rato seguido. Quiz se despert en algn momento, pero nada como antes, no
Qu hizo l?
l? l se durmi un poco despus, angelito. Deba de estar muy cansado, tambin
Gabriel suspir y se dedic a observar a los pequeos, mientras la doncella segua parloteando.
Pedro segua intentando construir su castillo, pero siempre se le derrumbaba al tratar de formar la
ltima torre, bastante inestable dada la altura que se haba obstinado en darle. Con una sonrisa, el
valido asisti a sus repetidos intentos y fue testigo de cmo creca la impaciencia y precipitacin del
pequeo, de manera que segua fracasando.
Isabel tambin haba estado atenta a los progresos de su hermano y al cabo de un rato le pidi
que la dejara intentarlo. l no puso ninguna objecin y la princesa se coloc a su lado, dispuesta a
enfrentarse a la torre. Por primera vez, el valido estudi a la nia con inters. Sin duda era una nia
muy bonita, con grandes ojos y facciones redondeadas, el pelo tan negro y brillante como el de su
madre. Se fij en el anillo que llevaba colgado del cuello no era ese el anillo de Pedro?, pero
fue el gesto de concentracin con que colocaba las piezas lo que ms lo sorprendi.
Mientras la torre suba, el prncipe segua sus progresos atentamente: aunque ms lenta, Isabel
era ms cuidadosa al ajustar los distintos bloques y eso hizo que lograra colocar ms que l. Sin
embargo, cuando slo quedaban tres piezas, la nia se detuvo.
Va a caerse afirm. No te gusta as?
Hay que ponerlas todas.
Pero se caer.
No tiene gracia si no las ponemos todas.
Ella arrug la nariz. No quera que la torre se cayera, pero tambin quera verla lo ms alta
posible. Trat de poner un bloque ms, pero la base se tambale y se detuvo.
Espera murmur.
Le dio la pieza a Pedro y rode la parte baja de la torre con las manos, para que no oscilara.
Ponlas.
El nio obedeci y coloc una pieza ms tratando de imitar el esmero que haba puesto ella y
pendiente de que el resto de la estructura aguantara. Despus coloc la penltima y el pilar tembl,
pero Isabel lo asegur enseguida para que pudiera depositarla. Para poner la ltima tuvo que

levantarse, mientras su hermana, desde el suelo, miraba hacia arriba expectante y celebraba con una
exclamacin alegre la finalizacin de la torre. Entonces se apart con cuidado y los dos
contemplaron su obra orgullosos, incluso se alejaron un par de pasos para verla mejor. Se miraron
entre ellos y soltaron una risita. Al cabo de unos instantes, Isabel volvi a sentarse junto a sus
caballos de madera y Pedro derrib la torre de un manotazo para empezar un nuevo diseo.
Qu vas a construir ahora, Majestad? pregunt la princesa.
Una ciudad!
Gabriel solt una carcajada, tom aire y atraves el arco que separaba la antesala de la estancia
principal. De los nios, Isabel fue la primera en verlo y cuando l inclin la cabeza para saludarla,
ella le dedic una sonrisa arrebatadora. Pedro se volvi y se levant enseguida para recibir al valido
con la ms educada de sus expresiones, pero fue Gabriel el que se acuclill para ponerse a su altura.
Alteza murmur an sonriente, y mirando a la princesa aadi. Debis llamarlo
Alteza. Solo los reyes y las reinas tienen ttulo de Majestad.
Ella emiti un sonidito de sorpresa y por un momento mir a su hermano como si aquello fuera
lo ms divertido del mundo. Entonces, el valido se dirigi a Pedro.
Alteza, es hora de irnos. Tenis obligaciones que atender.
Ms clases?
Las clases son importantes, mi seor.
Pero son aburridas.
Gabriel pens en Lpez de Ayala, miembro del consejo real y riguroso preceptor del prncipe,
rgido y religioso hasta la mdula.
Qu os parecera que os las impartiera yo? Creis que podra ayudaros en algo?
El pequeo lade la cabeza mientras reflexionaba sobre la propuesta, pero el tiempo que tard
en contestar se debi ms a lo inesperado de la misma que al hecho de que tuviera que pensar
realmente una respuesta. Cuando al fin contest estaba muy excitado.
De verdad harais eso? Me encantara, mi seor. Hay un montn de preguntas que deseara
haceros
Por supuesto ri Gabriel. Y tendris tiempo para hacerlas. Ahora venid conmigo.
Pedro asinti. Isabel sonri levemente como despedida, aunque se la vea algo desilusionada.
El valido la mir a los ojos y despus desvi la atencin hacia los bloques de madera desperdigados
por el suelo. Enseguida volvi a ella: tena una corazonada y tena por costumbre seguirlas.
Os gustara acompaarnos, Alteza?
El rostro de Isabel se ilumin, pero no acab de crerselo hasta que Gabriel le tendi la mano y
con un gesto afectuoso la inst a levantarse con ellos.

VIII

lac, clacLos dos nios correteaban por el monte entrechocando sus espadas de madera
como si estuvieran en medio de una batalla; parecan dos puntitos sobre el verde
inmaculado de la hierba que rodeaba las murallas del castillo de Berlanga. Tenan que ir
con cuidado, porque a poco que tropezaran, era fcil que alguno cayera rodando varios
metros por la falda de la loma y de vez en cuando sobresalan rocas puntiagudas. Los nios lo saban,
pero no por eso dejaban de saltar y esquivar las estocadas del otro como si fueran cachorros
nerviosos, sin dejar de rer y de soltar bravuconadas. Los dos tenan alrededor de once aos: uno de
ellos, el ms alto, llevaba el pelo de color oro viejo bien cortado bajo las orejas, pero lo tena
alborotado y, a menudo, tena que apartrselo de los alargados ojos marrones, mientras con la otra
mano mantena a raya a su oponente. Este era un poco ms bajo en estatura, pero no menos gil. Tena
los ojos azules y penetrantes; su cabello era tan negro como el ala de un cuervo y lo llevaba algo ms
largo y asilvestrado. El primero era el hijo pequeo de los seores de Tovar y se llamaba Tello. El
segundo era Enrique, hijo de Leonor Guzmn.
Tello atac con fuerza y Enrique se las arregl para bloquear la estocada, pero despus no pudo
recuperar la guardia a tiempo y tuvo que retroceder para esquivar el siguiente golpe. Dio de espaldas
contra el muro de la torre del homenaje y Tello se ech a rer, aunque no lo atac, sino que baj el
arma y esper a que se recompusiera. Enrique tambin sonrea.
Te vencer, villano! bram Tello.
Eso habr que verlo, conde! replic su amigo.
Volvieron a la carga. Enrique sali de donde estaba para no tener ninguna pared detrs y
embisti contra Tello. De nuevo las espadas chocaron con un sonoro clac y el chasquido se repiti
una y otra vez mientras los nios jugaban. Enrique consigui subirse a una roca y Tello fue detrs,
pero cuando las espadas se encontraron perdi la suya, se desequilibr y cay de espaldas sobre la
hierba. Como se encontraban en un desnivel, empez a rodar hacia abajo y se detuvo un poco ms
all. Enrique baj de la roca, recogi la espada cada y corri en su busca. Lleg a su lado justo
cuando Tello se incorporaba y se frotaba la lastimada rabadilla.
Te has roto algo? pregunt Enrique, arrodillndose junto a l.
No respondi su amigo, chasqueando la lengua para quitarle importancia y ponindose en
pie, pero mira estome va a caer una buena.
Ahora se sealaba un rasgn enorme en las calzas a la altura de la rodilla. Enrique examin el
roto un momento y frunci los labios mientras asenta. Entonces le pas la espada.
Seguimos?
Ya has ganado dijo Tello.
No, as no vale.
Claro que vale. Eras un campesino huyendo del conde, no puedes bajar a ayudar al conde!
Ya te habras escapado.
Ah
El nio acept el razonamiento. Tras dejarse caer sobre la hierba, agarr una piedra y la lanz
con todas sus fuerzas ladera abajo. Tello lo imit y estuvieron un rato charlando y tirando piedras.
Eran amigos desde siempre, podra decirse que se conocan desde que haban nacido. La madre de
Enrique haba sido nodriza de Tello y durante varios aos Leonor y su hijo haban vivido en las
dependencias del castillo de Berlanga. Ahora vivan en la aldea que haba en la falda de la colina,

pero an as seguan jugando juntos cuando les era posible.


De repente, oyeron a una doncella que llamaba a Tello desde el castillo. Enrique se volvi e iba
a levantarse, pero su amigo lo agarr de la ropa y tir de l hacia el suelo.
Agchate! Vamos a escondernos!
Los dos se arrastraron y se agazaparon detrs de una roca en forma de plato que surga de la
tierra, hasta que la voz pas de largo. Despus, se incorporaron y se sentaron sobre la piedra.
No era Francisca? pregunt Enrique con extraeza, refirindose a una de las criadas ms
antiguas de la familia Tovar.
Creo que s.
Y por qu nos escondemos?
Tello se encogi de hombros, pero su amigo not que evitaba mirarlo a los ojos.
No me vas a decir por qu nos escondemos?
Por nada se defendi Tello.
No me lo creo.
Nos escondemos porque me da la gana, vale?
Tello pareca enfadado y Enrique no entenda la razn, aunque lo cierto es que empezaba a
enfadarse tambin. Desde que su madre y l se haban marchado a la aldea Tello tena das muy raros
y no era la primera vez que pareca avergonzarse de que lo vieran con l.
Qu pasa? le recrimin No quieres que nos vean juntos y no sabes cmo decrmelo?
Su amigo enarc las cejas.
Y eso a qu viene?
Ya sabes a lo que viene!
Eso es lo que crees?
Pues s.
Tello le dio un empujn.
No digas tonteras. Es mi madre la que no quiere que juguemos juntos.
Enrique estaba a punto de volverse y devolverle el empelln, pero se qued quieto.
Por qu?
Y yo qu s.
Pero de nuevo not que le estaba ocultando algo.
Claro que lo sabes! estall.
Qu ms da?
Dmelo!
Tello quiso levantarse, pero Enrique lo retuvo apretndole el brazo con tanta fuerza que su
amigo solt un respingo.
Me haces dao.
Dmelo y te soltar.
Porque eres un bastardo! Contento?
Enrique lo solt y Tello se alej de l un paso o dos, frotndose el brazo. Su amigo se haba
quedado quieto, estaba colorado y lo miraba con gravedad. Durante unos segundos pareci que iba a
saltar sobre l y darle un puetazo o quiz que se pondra a llorar. Sin embargo, al final pestae con
perplejidad y habl algo inseguro.
Un bastardo? Qu significa eso?
Tello, an molesto por su reaccin anterior, se sent a cierta distancia de Enrique y no lo mir a
la cara al contestar.

No lo s, no se lo pregunt respondi en tono sincero. Creo que algo as como que no


tienes padre.
Enrique mir al suelo y sinti una punzada de amargura. Era cierto, no tena padre, l lo saba
mejor que nadie. Pero segua sin entender por qu aquello era malo, para l era ms un hecho que un
insulto. El caso es que para la familia de Tello lo era y se senta profundamente herido. Su amigo se
percat y se apresur a aadir.
Pero a m me da igual! Eso es lo que dicen mis padres, pero t y yo somos amigos.
Enrique levant la vista, no demasiado convencido. Tello chasque la lengua y se alej de all,
pero no enfil hacia la fortaleza, sino que recogi las espadas que haban dejado tiradas unos metros
ms arriba, volvi y le lanz una a Enrique, que la cogi al vuelo.
Vamos a jugar, vale? propuso el joven noble Ahora yo serun marqus y t un
campesino que quiere robar mis gallinasy aquello de all ser el corral as que
Por qu tengo que ser siempre un campesino? No podemos ser nobles los dos?
Tello titube. La idea no acababa de cuadrarle.
Peroentonces por qu tendramos que pelearnos?
Esta vez fue Enrique el que se encogi de hombros y como no se le ocurra una razn se puso a
juguetear solo con la espada. Tello, deseoso de complacerlo, lo anim a levantarse.
Si quieres yo hago de campesino y tu eres el noble, vale? Tienes que impedirme que llegue
hasta el corral y escape
******
Al caer la tarde, Enrique volvi a casa. La casucha que comparta con Leonor no era de las ms
grandes de la aldea, pero tampoco era de las ms pequeas, y en cualquier caso a ellos dos les
bastaba. Pese a haber vivido parte de su corta vida en el castillo de Berlanga, a Enrique ni se le
haba pasado por la cabeza quejarse por el cambio. En su momento Tello haba pedido a sus padres
que lo dejaran quedar, pero l mismo haba rehusado, porque no quera vivir separado de su madre.
Al llegar al camino de tierra que sala de la aldea y se perda en el valle, torci a la izquierda.
Al ser de las ltimas que haba sido construida, su casa se encontraba en la afueras. Al menos, se
dijo, as no estaba tan apiada con las viviendas cercanas como el resto. Remont una pequea
pendiente de un salto y se encontr frente a la puerta de su hogar, una construccin de un solo piso,
de piedra sin remozar y con el techo de madera y paja. Al lado de la puerta haba un espeso enebro.
Ms all tan solo haba unas cinco casas ms antes del ro, que formaba una especie de lmite natural
para la aldea.
Enrique entr en casa y al principio no vio nada, porque dentro estaba bastante oscuro. Le
pareci que su madre estaba en un rincn, detrs del hogar, y guardaba algo apresuradamente.
Enseguida, sus ojos se acostumbraron a la diferencia de luz y comprob que Leonor estaba
efectivamente donde haba credo, pero tena los brazos en jarras y lo miraba con severidad.
Se puede saber dnde has estado? lo ri.
Enrique cerr la puerta tras de s y musit un por ah desafiante. Leonor solt un gruido.
Por ah repiti la mujer Pero t qu te has credo? Que el padre Fernando no tiene
otra cosa que hacer que esperarte?
Enrique, que haba empezado a encender las teas que colgaban de las paredes, se qued inmvil
al entender de qu estaba hablando Leonor. Se haba olvidado por completo del padre Fernando y de
que aquella tarde iba a venir para seguir con las clases de lectura y escritura. Farfull una disculpa,

pero Leonor pareca demasiado enfadada como para conformarse con eso, se le acerc con paso
decidido y se inclin sobre l con los brazos cruzados. Su madre segua siendo una mujer muy
delgada y angulosa y cuando estaba encolerizada daba verdadero miedo, porque los ojos se le
encendan desde dentro y pareca capaz de cualquier cosa. El nio la adoraba, pero haba aprendido
a mantenerse a distancia cuando se suma en uno de sus periodos de humor agrio, cosa que le ocurra
de vez en cuando desde que tena uso de razn. El problema era que, en aquella ocasin, l tambin
haba tenido un mal da.
El padre Fernando viene a ensearte para hacerte un favor, mocoso desagradecido.
Pues que no venga! Ya te lo he dicho muchas veces! No quiero leer para nada!
Leonor abri los ojos, asombrada por la reaccin de su hijo, pero a los pocos segundos su
rostro se contrajo en una expresin an ms airada que la anterior.
He dicho que aprenders a leer y a escribir y lo hars.
No quiero!
La mujer frunci el ceo y por un momento pareci que iba a abofetearlo, pero se dio cuenta de
que Enrique, enfurruado, tena los ojos llenos de lgrimas.
Tello aprende a leer y seguro que no se queja tanto afirm Leonor, como si estuviera
aburrida de aquella discusin.
Y en lugar de pegarle le arrebat la vela con la que prenda las teas y empez a hacerlo ella,
dndole la espalda. Enrique se sorbi las lgrimas y se sent en un rincn.
Pero yo no soy como l atac.
Qu quieres decir?
Que yo soy un bastardo.
Al estar de espaldas, Enrique no pudo ver la reaccin de Leonor, que por unos segundos se
qued inmvil, con la vela en la mano. Entonces, muy lentamente se volvi, con parte del rostro
iluminado por la llamita que llevaba en la mano, y el resto en sombras. l baj la cabeza.
Quin te ha dicho eso? pregunt Leonor con voz tensa.
Enrique permaneci silencioso un momento.
Es lo que soy, no? dijo como toda respuesta.
Qu crees que es un bastardo?
Ahora el nio se removi inquieto y Leonor sacudi la cabeza imperceptiblemente. Su
expresin se suaviz y se acerc a Enrique, mientras este contestaba.
Pues que no tengo padre.
Leonor solt una carcajada y Enrique la mir, ofendido.
No seas estpido. Claro que tienes padre, de dnde te crees que has salido si no?
Y l cmo iba a saberlo?, pens. Sin embargo, no poda negar que la idea de que en realidad s
que tena padre lo reconfortaba.
Entonces, quin es? quiso saber, esperanzado.
Pero Leonor volvi la cara.
No tengo por qu decrtelo.
Dime quin es! Yo quiero saberlo!
Pero no necesitas saberlo. Y punto concluy ella.
Es el padre Fernando?
Leonor mir a su hijo con la boca entreabierta y de repente se ech a rer. Sin dejar de rer, se
levant y se dispuso a finalizar el encendido de las teas.
Eso es ridculo. Aunque s, bueno. Supongo que es lo que todos piensan, no? coment con

sorna Por m pueden pensar lo que les venga en gana.


Enrique le dio la espalda, entre enfadado y avergonzado. Haba pronunciado el nombre del
sacerdote casi sin pensar. Fernando le era simptico, al margen de que ahora lo obligara a aprender a
leer, vena a menudo por casa y de vez en cuando haba credo notar cierta complicidad entre su
madre y l. Se dio cuenta de que, de un modo vago, siempre haba dado por hecho que l podra ser
su padre. Y ahora que descubra que no lo era, se senta bastante desilusionado.
Entonces, soy un bastardo o no?
S, lo eres.
Pero, si tengo padre
Ser hijo bastardo no significa no tener padre, sino que tus padres no estn casados. Y yo no
estoy casada.
Ah se apen el nio.
Leonor suspir y se volvi. Tras mirarlo detenidamente un rato, se le acerc y lo cogi de los
hombros.
Escchame bien, Enrique le dijo. Ahora todava no lo entiendes, pero no debe
importarte lo que la gente diga de ti. Algn da tendrn que tragarse sus palabras.
Y Leonor le acarici el pelo azabache con ternura. Al poco se separ y le dio un golpecito en el
hombro antes de enderezarse.
Ah, y la semana que viene no se te ocurra llegar tan tarde lo advirti, el padre Fernando
llegar a la hora de siempre para darte clase.
El nio asinti con resignacin, ya se le haban pasado las ganas de discutir, y observ a su
madre ir y venir por la casa mientras preparaba una cena frugal a base de pan y berzas. Comieron
rpido, antes de que anocheciera del todo, y cuando terminaron fueron a acostarse enseguida a la
cama baja que compartan al fondo de la cabaa, para reservar las velas. Pero Enrique no poda
dormir, ya que haba demasiadas cosas que le rondaban por la cabeza. Al cabo del rato, cuando su
madre se durmi, opin que haba llegado el momento de resolver al menos una de ellas, as que se
levant con sigilo y se dirigi al rincn donde haba descubierto a Leonor al entrar. Tena mucha
curiosidad por saber qu tena escondido por all, porque estaba convencido de que la haba visto
trajinar con algo y que despus haba disimulado.
En silencio, busc en la oscuridad. No vea nada salvo la pequea alacena donde su madre
guardaba hierbas. La abri y se encontr con unos cinco tarros y algunos saquitos. Tras comprobar
que Leonor no se haba movido, abri al azar algunos de los saquitos y comprob, como era de
esperar, que estaban llenos de hierbas secas y molidas, algunas muy aromticas, otras menos, algunas
en rama, otras con flores. No las conoca todas, a decir verdad no conoca ni la mitad, y no se
entretuvo demasiado examinndolas. Abri tambin un par de tarros, con idntico resultado, as que
se desanim. Quiz antes la imaginacin le haba jugado una mala pasada. Cogi otro tarro, ms por
inercia que por verdadero inters, lo abri y de nuevo lo encontr lleno de algo que parecan
semillas, alargadas y encorvadas como diminutos cornezuelos. Iba a dejarlo en su estante, cuando se
dio cuenta de que el tarro pesaba demasiado.
Sin dudarlo dos veces, y con el corazn latindole con fuerza, hundi la mano entre las semillas
y palp. Pronto encontr algo slido y plano, como un disco. Algo que estaba fro. Lo sac y se
acerc a la ventana para verlo mejor: era una moneda de plata. Abri y cerr los ojos para
asegurarse de que no estaba soando, la volte entre los dedos, y volvi por el tarro. Bajo los
cornezuelos haba ms monedas, seis o siete, quiz un par ms. No es que fuera una fortuna, pero era
ms dinero junto del que haba visto en su vida y no tena ni la menor idea de que su madre lo

tuviera. Y tampoco de dnde lo sacaba.


Qu haces?
Enrique dio un salto y se levant con aire culpable. Leonor estaba delante de l, la vea
claramente recortada por la luz que entraba por la ventana. El nio trat de esconder el tarro, pero su
madre lo agarr de la mano y le oblig a abrirla. Todava llevaba una de las monedas dentro.
Enrique, haz el favor de decirme qu estabas haciendo orden la mujer.
Lolo encontr balbuce el nio.
Lo encontraste? Y qu, estabas robando?
No.no! neg l con vehemencia Madre, cmo iba a?
Deja eso donde estaba y vuelve a la cama inmediatamente.
Para qu tienes ese dinero? pregunt confuso Cmo es que tienes?
Ese dinero es tuyo, entiendes? Es para ti.
Para m?
Un da tendr el suficiente para comprar tu libertad. No te pasars toda la vida como siervo
de Berlanga zanj ella, con los ojos brillantes.
De dnde lo sacas, madre? Es mucho dinero pregunt, como si temiera la respuesta.
He dicho que te vayas a la cama.
Leonor trabajaba el campo, como el resto de siervos, y de vez en cuando realizaba alguna tarea
en el castillo, pero no cobraba por ello, al menos no con dinero. Enrique lo saba. Solt la moneda en
el tarro, estaba temblando. Haba demasiadas preguntas que bullan en su cabeza, demasiadas
emociones las de aquel da: primero descubrir que los padres de Tello no queran que se acercara a
su hijo, luego que era un bastardo, que en algn lugar tena un padre pero que Leonor no pensaba
decirle quin. Y ahora que su madre guardaba dinero escondido en un tarro y que tampoco pensaba
decirle cmo lo ganaba.
Madredijo con un hilo de voz ereseres una?
Leonor lo mir fijamente.
Una qu? le espet.
Una puta?
La bofetada lo fulmin, lleg tan rpido que ni siquiera la vio venir y sinti un dolor intenso y
abrasador en la cara. Se llev la mano a la mejilla mientras le saltaban las lgrimas y gimi. Leonor
respiraba de manera entrecortada y lo miraba con los ojos desorbitados. De repente pareci volver
en s y cay de rodillas frente a su hijo, que no trat de retroceder pese a estar asustado. Sin previo
aviso, lo agarr y lo atrajo hacia ella, para estrecharlo con fuerza entre sus brazos y el nio se apret
contra su pecho sin dejar de sollozar.
Al da siguiente, Leonor sali temprano sin despertarlo y no volvi hasta pasado el medioda.
Enrique no era capaz de mirarla a la cara y su madre no trat de forzarlo a hacerlo. La situacin se
prolong varios das, durante los cuales el nio se esforz por estar en casa el menor tiempo posible.
Un tarde, Tello lo encontr subido en la rama de un rbol, con aire taciturno, cerca de la muralla
norte, y se extra de que estuviera en las cercanas del castillo y no hubiera ido a buscarlo para
pasar el rato.
Hola, puedo subir?
Enrique dej que subiera y estuvieron hablando un rato, aunque no le cont la discusin, ni que
haba encontrado dinero en un tarro, ni nada por el estilo. En cambio, s que le cont que su madre le
haba explicado lo que era un bastardo, y que no tena nada que ver con que no tuviera padre. Tello
acept aquel esclarecimiento con total naturalidad, pero cuando intent hacer elucubraciones sobre

quin podra ser el padre del chico, este no quiso seguir la conversacin, salvo para desmentir
categricamente que fuera Fernando, el sacerdote.
Mi madre se ha empeado en que aprenda a leer se quej, para cambiar de tema.
Ya s se sum Tello, es un aburrimiento.
Adems, para qu sirve leer? Leer el qu? No he visto un libro en mi vida.
Yo he visto uno! exclam su amigo Mi padre tiene uno y salen espadas y escudos y
caballosSi quieres se lo coger algn da, no lo mira mucho, y te lo traer. Es ms divertido
aprender a leer leyendo algo.
Enrique sonri. Tello siempre lograba que se sintiera mejor y que sus problemas parecieran
menos graves, pero le daba miedo pensar en lo que podra hacer si se enteraba de lo que crea haber
descubierto de su madre. Odiaba guardarle secretos, pero la posibilidad de que decidiera dejar de
ser su amigo le pareca mucho peor.
Aquella tarde, cuando regres a casa encontr a Leonor y al padre Fernando sentados a la mesa
y hablando en tono confidencial. Dud si deba entrar o no, pero los mayores lo haban visto e
interrumpieron la conversacin como si no ocurriera nada. El sacerdote se levant y salud
jovialmente al nio con una palmada en el hombro que estuvo a punto de descoyuntarlo. Fernando era
un hombre muy grande.
Qu tal, Enrique? Has practicado las letras que te dije?
Mmms, s seor.
Bien, bien. En fin, yo ya me iba. Hasta luego, Leonor.
La mujer lo despidi con un movimiento de cabeza y el padre Fernando sali de la casa.
Enrique se qued en la puerta, observando como el hombre se alejaba pendiente abajo y estaba a
punto de rodar, para desaparecer entre los tejados que brillaban con los ltimos rayos de sol.
Una vez ms, Enrique y Leonor cenaron en silencio, pero al nio le pareci que aquella noche
su madre lo miraba con especial intensidad. Cuando acabaron, Leonor retir los cuencos, pero en
lugar de empezar a apagar las velas, se coloc un chal sobre los hombros.
Vas a salir? pregunt Enrique, casi sin darse cuenta de que era la primera frase que le
diriga a su madre en das.
Leonor asinti y Enrique agach la cabeza. Le habra gustado que dijera que no; no saba que
poda ir a hacer su madre a aquellas horas, o mejor dicho, no se lo quera preguntar. La mujer segua
mirndolo de aquella manera indefinida que la caracterizaba cuando estaba pensando en algo. Tello
le haba dicho una vez que en eso los dos se parecan.
Y t vas a venir conmigo dijo al fin.
El nio levant los ojos de golpe, sin comprender, pero al parecer haba odo correctamente.
Ves a la alacena y coge los saquitos del primer estante orden. Y ponte algo, despus
har ms fro.
Enrique se apresur a obedecer y sali en pos de su madre en cuanto esta acab de apagar las
velas. Ya era de noche, pero el cielo se haba encapotado de golpe y era como si se hubiera apagado
por completo: ni una sola estrella, ni un solo rayo de luna. No obstante, los dos encontraron
fcilmente el camino, estaban muy acostumbrados y se guiaban con seguridad mediante las lucecitas
que brillaban todava en algunas de las casas de la aldea. En algn lugar ladr un perro, y como era
la costumbre, el ladrido fue contagioso y pronto haba unos cuatro o cinco canes aullndole a una
luna que ni siquiera podan ver. El nio crey ver a uno de los animales torcer una esquina, pero al
cabo de un momento ya se haba escabullido al fondo de la calle.
No llegaron a penetrar en el centro de la aldea, sino que ms bien la rodearon. Se estaban

dirigiendo a la parroquia del padre Fernando, a orillas del ro. Aquello an desconcert ms al hijo
de Leonor, pero no dijo nada. Cuando llegaron, la mujer mir en derredor y solo despus de
asegurarse de que no haba nadie cerca, llam a la puerta de la sacrista.
Soy yo dijo en voz queda.
Las puertas se abrieron y la luz del interior los envolvi. All estaba el sacerdote, con su ancha
nariz ms ancha que nunca y con una mueca de sorpresa en cuanto sus ojillos claros se posaron en
Enrique.
Ya ha llegado? pregunt Leonor.
El sacerdote asinti, le gui un ojo al nio y los hizo pasar. Enrique haba estado en la
sacrista varias veces, no en vano conoca a Fernando desde nio, pero aquella noche se le antojaba
tan extraa que observ los crucifijos, el armarito y la mesa cubierta de santos como si fuera la
primera vez. Entonces vio que no eran los nicos que haba en la habitacin. Haba dos mujeres,
sentadas en sillas de madera, una mayor que la otra, ambas con aspecto de campesinas. Deban de ser
madre e hija. La mayor rodeaba los hombros de la ms joven con el brazo, y pareca muy tensa. La
menor, quiz de catorce o quince aos, miraba a su alrededor terriblemente asustada y ahog un grito
en cuanto los vio aparecer por la puerta. Enseguida se le llenaron los ojos de lgrimas y empez a
balancearse adelante y atrs. Leonor se le acerc con decisin y esboz una sonrisa tranquilizadora.
Buenas noches, cario. No te preocupes por nada, ser muy rpido.
La chica se esforz por sonrer, en cambio, la otra mujer le demostraba a Leonor una antipata
manifiesta. Esta no le hizo el menor caso, se volvi hacia Enrique y le dijo:
Dame las hierbas Enrique se las tendi de inmediato. Esprame aqu, de acuerdo? El
padre Fernando te har compaa.
El nio asinti sin emitir sonido alguno. Entonces su madre volvi a dirigirse a la joven de la
silla.
Ven conmigo, quieres?
La aludida mir a la otra mujer como si dudara, pero se levant dcilmente y sigui a Leonor.
La madre de la chica se levant de un salto.
Puedo entrar? pregunt. Tena una desagradable voz nasal.
Leonor las mir a ambas a los ojos, primero a la joven, despus a la mayor y de nuevo a la
joven.
No es necesario, querida. Ser mejor que esperes fuera.
Pareci que su interlocutora tena algo que objetar, pero se lo trag y volvi a sentarse con un
bufido. Sin prestarle demasiada atencin, Leonor hizo pasar a la joven a una habitacioncita contigua,
el cuarto de Fernando, en donde haba una pequea cama, y cerr la puerta tras de s.
Con un suspiro, Fernando puso la mano en el hombro de un Enrique atnito y con la otra le
acerc una silla.
No tardar mucho le dijo, algo ms apagado que de costumbre.
Qu va a hacer? Qu le pasa a esa chica?
La mujer de la silla gru. Al parecer acababa de darse cuenta de la presencia del nio y no le
haca ninguna gracia verlo all. Enrique se la qued mirando, inseguro respecto a si tena que
mostrarse avergonzado o disculparse por algo, pero Fernando recuper su atencin.
No le hagas caso le susurr. No tiene nada que ver contigo.
Qu va a hacer mi madre? pregunt el nio en voz baja.
Tu madre va a ayudar a esa chica
Brujera! Eso es lo que va a hacer exclam la mujer, retorcindose un mechn de pelo

Y aquen este lugar, Dios bendito... Una bruja...Una bruja. Eso es lo que es!
Fernando la mir compungido, pero volvi a indicar a Enrique que no le hiciera caso. Sin
embargo, el nio estaba an ms alarmado que antes, as que el sacerdote inspir profundamente y le
dijo:
Vers, Enrique. Esa chica se ha quedado embarazada, est esperando un hijo, entiendes? Iba
a casarse el mes prximo, pero su prometido muri hace una semana
La mujer de la silla emiti un sollozo y se cubri la cara con las manos mientras farfullaba
palabras incomprensibles, aunque nada halageas a juzgar por el sonido.
Tu madre va a ayudarle a dejar de estar embarazada. A perder el nio, digamos.
Por qu?
Y cmo quieres que le demos de comer? salt la mujer, como si la hubieran acusado de
algo No tenemos ni para nosotros!
Enrique la mir, muy impresionado. Dese levantarse y tratar de consolarla, pero Fernando
neg con la cabeza.
Mi madre sabe hacer eso?
As es.
Es una bruja! Es una bruja! solloz la mujer Y vos, padre, sois
Yo puedo ser lo que vos queris, seora la ataj l. Pero las brujas no existen.
Ella se apacigu un poco, pero sigui sollozando de vez en cuando, cabizbaja en su asiento. Al
final, el padre Fernando se sent a su lado y le cogi la mano.
Enrique apenas movi un msculo durante el tiempo que pas en la sacrista. Al cabo de un par
de horas se abri la puerta del cuartucho y su madre sali sosteniendo a la joven por la cintura.
Estaba bastante plida y sudorosa, pero se sostena en pie. Enseguida, la mujer mayor se abalanz
sobre ella y la cubri de caricias y besos. Fernando y Leonor intercambiaron una mirada y ella
asinti, aunque pareca abatida. Tena sangre en el vestido y Enrique se qued embobado con las
manchas de las mangas. Solo reaccion cuando su madre extendi el brazo y vio cmo la mujer
mayor depositaba una moneda de plata en su mano. Despus, abandon la sacrista, sosteniendo con
fuerza a su hija del brazo y rechazando que el sacerdote las acompaara hasta la puerta.
Fernando, Leonor y Enrique se quedaron solos y ninguno de los tres pareca del mejor humor
posible. Al nio le dola ver a su madre en aquel estado, as que se le acerc como si quisiera
hacerse ms presente y ella le coloc la mano distradamente sobre el cabello.
Marchaos a casa les dijo Fernando. Yo recoger.
Ests seguro?
S. El nio tiene que estar cansado.
Enrique pas por alto que hablaran de l como si no estuviera en la habitacin. A decir verdad,
estaba exhausto. Fernando le dio un golpecito de despedida y Leonor lo gui a la salida sin apartar la
mano de su cabeza. Fuera, el cielo se haba despejado un poco y luca vacilante alguna que otra
estrella. Enrique camin en silencio junto a Leonor. Cuando estaban a medio trayecto, Leonor le
habl.
Bueno, una bruja te parece mejor que una puta?
El nio sinti como si lo golpearan y dese hundirse en la tierra.
Lo siento musit.
No quiero que lo sientas. Solo quiero que sepas que hara cualquiera de las dos cosas para
sacarte de aqu. Y te aseguro que no me avergonzara de ello.
Yo no me avergenzo de ti! De verdad.

Leonor mene la cabeza, pero acarici el cabello de su hijo mientras caminaban. Enrique iba
cabizbajo, pero de vez en cuando lanzaba miradas furtivas a su madre y siempre pareca a punto de
decir algo ms, aunque al final se arrepenta.
Qu? acab preguntando la mujer.
Por qupor qu me tuviste a m? Por qu no me perdiste?
Ella trag saliva y tom aire.
Yo tuve suerte. Pero no todo el mundo la tiene en estos tiempos.
Entonces, yo tambin tuve suerte.
Supongo que s.
Haban llegado frente a la pendiente y Leonor se hizo a un lado para que Enrique subiera
primero, pero l se qued quieto, mirndola de hito en hito.
Te quiero, madre murmur.

IX

o, quieto...quieto.
Isabel detuvo al hermoso caballo blanco que montaba. Un sencillo vestido azul
cobalto, a juego con sus ojos, entallaba su perfecto cuerpo de catorce aos. Llevaba el
cabello negro recogido, aunque algunos mechones le caan indmitos sobre la frente. Sus
facciones haban perdido la redondez de la infancia, pero seguan siendo suaves y armnicas.
Era un da claro y luminoso y la joven infanta se dispona a pasear por las tierras cercanas del
alczar de Talavera. Desde haca algo ms de dos aos tanto ella como Pedro se haban convertido
en los amos absolutos de la fortaleza, ya que su padre haba vuelto a las tierras del sur para sofocar
revueltas menores. En su ausencia, Gabriel haba estado an ms ocupado, trabajaba casi todo el da
yendo y viniendo, recibiendo visitas y enviando mensajes y en consecuencia haba dejado bastante
libertad a sus pupilos. Ahora, Alfonso XI acababa de regresar e Isabel estaba decidida a aprovechar
los que quiz seran los ltimos das de tranquilidad.
Al volver una esquina, la infanta castellana hizo una mueca: acababa de ver a su hermano una
docena de metros ms all. El chico vesta ropa de campaa, era de complexin atltica y el cabello
rubio le caa sobre las orejas brillando con el sol. Sus ojos del color de la miel estaban fijos en una
jovencita de su misma edad. Ella estaba apoyada en un muro, mientras l, con una sonrisa, le hablaba
a pocos centmetros, con la mano apoyada muy cerca del hombro de la muchacha. Isabel los observ
un instante y despus agarr las riendas de su montura y la dirigi hacia ellos.
Otra vez atosigando a mis doncellas, querido hermano?
La doncella se sobresalt y mir a Isabel con temor. En cambio, Pedro ni tan siquiera volvi la
cabeza. Es ms, su sonrisa an se ensanch y pareci que se extenda al resto de sus rasgos.
Hay algn problema? quiso saber.
En absoluto repuso ella. Resulta de lo ms entretenido verte en accin.
En accin" repiti el prncipe arqueando las cejas.
S, pero agradecera que dejaras de cortejar a las damas que estn a mi servicio.
Yo no las cortejo.
Las distraes, entonces.
Pedro solt una sonora carcajada y se dirigi a la doncella.
Os estoy distrayendo?
Yomi seorbalbuci esta.
Visiblemente alterada, la chica no entenda ni la broma ni el sentido del humor que gastaban sus
seores y estaba convencida de que en cualquier momento le llegara una reprimenda desde una u
otra parte. El prncipe se dio cuenta de su expresin angustiada y apart el brazo.
Perdonadme, podis marcharos.
Conforme a sus palabras, la muchacha hizo una leve reverencia y se escabull por una
portezuela. El joven la contempl hasta que desapareci de la vista y se volvi hacia su hermana con
gesto de fastidio.
Mira lo que has hecho.
Vaya, siento habrtelo estropeado respondi la infanta, pero su cara la traicionaba. Lo
haba encontrado de lo ms divertido.
El caballo se agit un poco, dio unos cuantos pasos y resopl. Isabel sostuvo las riendas con
firmeza y el animal sacudi la cerviz con tozudez. Su ascendencia rabe quedaba patente en su porte

orgulloso y formas robustas, bien definidas pese a su juventud. Su padre, el rey, se lo haba enviado
como regalo del frente del Estrecho, cuando no era ms que un potrillo e Isabel en persona se haba
encargado de domarlo. Aunque la obedeca sin rechistar, era un pura sangre de carcter y le gustaba
recordrselo al mundo de tanto en tanto.
Tranquilo Janto
El animal, bautizado con el nombre del mtico caballo del hroe griego, relinch suavemente
cuando Pedro se le acerc y le acarici el morro con familiaridad.
Cada vez se parece ms a ti brome el prncipe.
Isabel puso un mohn socarrn, pero se inclin y se abraz de la crin rubia de Janto con afecto.
En su mano brill un anillo. Pedro se la cogi de la mano.
Al final te lo has puesto.
Me cans de llevarlo colgado.
Todava me arrepiento de habrtelo dado.
Esta vez fue Isabel la que ri y extendi la mano para observar la joya con orgullo.
Es una pena canturre.
Ibas a montar?
S, mi seor, queris venir?
Claro.
De un salto, Pedro subi elegantemente a la grupa del caballo, detrs de Isabel y se abraz de su
cintura. Casi inmediatamente, la princesa agarr las riendas con firmeza y espole a Janto, que se
ech al galope a una velocidad de vrtigo. El paisaje del monte empez a deslizarse ante ellos como
una mancha borrosa y el aire era tan tonificante que abra los pulmones.
Ve ms despacio! aull Pedro.
Te da miedo ir a caballo, Pedro?
Ests loca! T me das miedo!
La princesa ri y aument la velocidad con un grito de jbilo, al que su hermano no tard en
unirse. A lo lejos, una atribulada familia de ciervos sali huyendo. Los campos de Castilla mostraban
todo su esplendor del verano, trinaban los pjaros y la naturaleza respiraba vida y lata al mismo
ritmo que el corazn de los jvenes. La carrera los llev hasta la parte superior de una garganta, en
el fondo de la cual estaba el lecho seco de un antiguo ro. Ahora, a sus pies se extendan dorados
campos de trigo, que se mecan con el viento como si fueran las olas del mar. Ms all haba algunas
cabaitas y algo ms lejos empezaba el bosque: un enorme bosque de encinas y pino albar que
penetraba en las montaas del horizonte. Pedro desmont y se acerc al borde del abismo para
observar la inmensidad.
Es hermoso.
S que lo es.
Una rfaga de viento hizo que tanto las espigas como los rboles se movieran al tiempo y le
susurrasen al cielo. El prncipe sonri y coment:
Gabriel me dijo un da que si uno respira una sola vez el aliento de los valles de Castilla,
parte de su alma pasa a formar parte de ella. Entonces ya no puede abandonarla sin sentirse
incompleto y vaya donde vaya siempre regresar.
Isabel esboz una sonrisa ante el tono soador de Pedro. Su hermano era la persona ms
casquivana que conoca, pero si a algo era completamente fiel era a su devocin por Castilla. Estaba
enamorado de aquella tierra desde que tena uso de razn y cuando hablaba de ella los ojos le
brillaban y no poda evitar que se le iluminara la cara.

Cuando sea rey continu Pedro, arrancando y haciendo girar una ramita de espliego de un
arbusto cercano, har que Castilla se extienda a los cuatro vientos, hasta los desiertos del sur y las
montaas del norte.
Su hermana fingi admirarse.
Y pondrs paz en todas las fronteras brome, chasqueando los dedos.
Y har construir monumentos que perduren ms mil aos.
Y recorrers todo el reino hasta el ltimo rincn.
Pedro mir a Isabel unos instantes y despus se volvi de nuevo con una sonrisa maliciosa.
A lo mejor te llevo, pero solo si te portas bien.
Oye! replic airada.
Rode el cuello de su hermano con las riendas y apret un poco, pero l supo zafarse y la atac
hasta estar a punto de hacerla caer del caballo. Las risas de ambos resonaron por todo el valle. Al
final Isabel capitul, colorada y despeinada de tanto forcejear.
Deberamos volver al castillo opin la joven. Aunque no tengamos a Gabriel encima, me
da la impresin de que se pone nervioso si no recibe informes puntuales de dnde estamos. Despus
de tanto rato sin controlarnos estar empezando a preocuparse.
Pedro ri: tena la certeza absoluta de que eso era verdad. Los dos apreciaban a Gabriel desde
el fondo de su corazn, aunque a veces la reserva del anciano era excesiva para su gusto.
De acuerdo, pero esta vez yo llevar las riendas.
Ni hablar.
******
Los ladridos del perro se impusieron por encima de los balidos de las ovejas y el pastor alarg
el cuello para ver por dnde andaba el animal. Resultaba difcil verlo, una mancha negra rpida
como el viento entre una sinuosa masa de lana blanca. Al final lo localiz una decena de metros ms
adelante, agazapado en el suelo con expresin amenazadora frente a una dscola oveja que haba
detectado algo de su inters fuera de los lindes de la caada. El pastor le silb y el perro enderez
las orejas. A un grito de su amo, el animal gru y se lanz a las patas de la oveja. Esta retrocedi
con un balido lastimero y trat de escapar por un lado, pero el perro fue ms rpido y volvi a
mordisquearla. Despus se agazap para cortarle la retirada y la oveja recuper el rumbo de sus
compaeras con la decepcin pintada en los ojillos tristones. El pastor sonri satisfecho y torci los
labios para emitir un silbido sostenido. De inmediato, el perro se incorpor y sigui su ronda por el
flanco derecho. Pronto, el pastor volvi a perderlo de vista y se concentr en las ovejas que tena
ms cerca. Uno de los guardias a caballo lo distrajo un momento al pasar por su lado, pero apenas
cruzaron una mirada: pese a los meses que pasaban juntos al ao, pastores a pie y jinetes no solan
hablarse demasiado. El pastor suspir, se asegur de que las ovejas caminaban ordenadamente
delante suyo, al menos hasta donde le alcanzaba la vista. Ms all haba otros pastores y una decena
de perros a sus rdenes. Tambin distingua las siluetas de un par de jinetes. Por detrs de l haba el
mismo panorama: ladridos, balidos y relinchos bajo la inmensidad del cielo en la planicie.
Al caer la tarde, mientras las ovejas pastaban desperdigadas como copos de nieve en un campo,
el pastor tom asiento junto a sus compaeros para cenar. Algunos de los perros correteaban por los
alrededores, esperando que sus amos les tiraran algo de comida. El pastor llam al suyo con un
silbido corto y este se acerc meneando la cola para coger un trozo de panceta seca de su mano. El
hombre sonri viendo como el animal lo mascaba con fruicin personalmente la encontraba dura e

inspida y apart la vista solo cuando los dems pastores le llamaron la atencin. Al parecer
pasaba alguna cosa: un pequeo escuadrn de jinetes haban aparecido en el pasto y los hombres a
caballo que viajaban con el rebao acudan a ver qu ocurra. Lejos como estaban, an podan or el
eco de la discusin.
Mi seor, me temo que las normas estn claras sentenci el lder de los recin llegados,
que se present a s mismo como Lev, un hebreo de cuerpo nudoso Como entregador real mi
deber es velar por ellas y tengo autoridad para imponer sanciones.
Mi seor est exento de tributo de paso protest el jinete que comandaba la trashumancia
. Tengo un permiso con el sello del mismsimo rey.
El rey no tiene jurisdiccin para derogar un montazgo local, salvo el Real Servicio. Es
privilegio del concejo de la ciudad intervino uno de los acompaantes del entregador. Tambin
pareca judo y permaneca a la derecha del funcionario.
Qu clase de tontera es esa? Hace ms de diez aos que hago esta ruta y es la primera vez
que se nos retrasa con semejante necedad.
Antes o despus es necesario poner orden, mi seor sonri Lev. Haciendo un gesto a uno
de los escribanos que lo acompaaba y consult la tablilla que le alarg. Si no me equivoco
llevis un rebao de mil quinientas cabezas. Sabis que superis el lmite por cabaa?
Qu diablos?
Tengo que imponeros una multa por ello. Adems, debis ciento cincuenta medidas de oro a
las arcas. Si no las pagis no se os permitir el paso.
Al guardia del rebao apret los dientes.
No hablis en serio.
Probadme.
Fuera de s, el guardia mir a sus compaeros, todos con cara de pocos amigos.
No tengo esa cantidad. Solo dispongo de setenta.
Entonces me veo obligado a tomar medidas. Desde este momento el equivalente de esa
diferencia en reses pasa a disposicin de la hacienda pblica. Seores...
Media docena de alguaciles se separaron del pequeo ejrcito del entregador y fueron hacia las
ovejas, pero los guardias les cortaron el paso.
Eso es! No tenis derecho a hacerlo!
Resulta que s lo tengo, mi carta de competencias tambin lleva el sello de la administracin
real. Os ruego que apartis a vuestros hombres u os arrestar por obstruir a un funcionario del rey.
El guardia maldijo entre dientes e hizo un leve gesto de cabeza. Los dems jinetes se apartaron y
permitieron que los alguaciles cabalgaran hacia el rebao y ordenaran a los extraados pastores que
se pusieran manos a la obra para separar el medio millar de ovejas que les corresponda. El guardia
observ las operaciones, de humor sombro.
No pongis esa cara se burl el entregador. Estis de suerte: ahora ya estis dentro de
los lmites. Podra perdonaros la multa.
Su interlocutor le dirigi una mirada de desprecio.
Mi seor no tolerar esto. Tendris noticias suyas.
Vuestro seor puede reclamar sus reses en cuanto pague lo que debe ms los intereses. Mi
escribano os preparar el documento.
Con un bufido, el guardia volvi grupas y se alej de vuelta con el rebao. Sus hombres lo
siguieron. El entregador Lev suspir y estir sus nervudos brazos para desentumecerlos. Su
compaero asista complacido a la rapidez con la que las despistadas reses eran separadas de sus

congneres.
Othniel estar contento murmur.
******
Es lo acordado.
Sois de lo ms eficiente.
Yom Eber Atias sonri con humildad mientras guardaba la bolsa de oro en las alforjas de su
caballo. Mientras, Gabriel relea los ltimos informes fiscales de los entregadores reales que el
judo acababa de entregarle.
Todo correcto?
Ms que correcto.
Atias suspir y ech un vistazo distrado a su alrededor. Estaban a solas en el pequeo altozano,
a medio camino de ninguna parte.
Por cierto, mis cargamentos estn teniendo algunos problemas en los puertos. Un buque
aragons hundi uno de mis barcos en Mlaga cuando se neg a cederle el derecho de atraque.
Tambin soy comerciante, Gabriel, episodios como ese me perjudican bastante.
Os conseguir una carta de preferencia. La flota del rey sigue destacada en la zona, as que no
creo que osen contravenirla. Os pido paciencia.
La paciencia cuesta dinero, mi seor.
Gabriel asinti vagamente. Se ocupara de ello.
Os preocupa algo? inquiri Atias, notando que su colaborador se quedaba abstrado con
la mirada fija en las nubes.
Solo pensaba.
Puedo preguntar en qu?
En la guerra.
Atias frunci el ceo.
Si no me equivoco hace aos que la tregua se respeta, no estn seguras las plazas del sur?
Ms o menos lo estn. No ha habido levantamientos de importancia.
Entonces?
Demasiados aos de paz hacen que los seores se olviden de la guerra. Y cuando se olvidan
de la guerra se acuerdan de su propia ambicin.
El anciano tom aire.
Estos aos han sido tranquilos, pero tengo la impresin de que este pequeo oasis nuestro va
a durar poco. En adelante tendremos que andar con ms cautela.
El judo emiti un sonido indefinido de asentimiento. Mientras, Gabriel agarraba las riendas de
su caballo y se dispona a descender de la colina.
La paz entre los seores significa la guerra contra nosotros concluy.
Los dos se dirigieron una mirada de despedida. Atias sonri.
Realmente, es fascinante lo mucho que a los seores les gusta la guerra.
******
Sois un irresponsable! Por qu tengo que venir yo a sacaros las castaas del fuego?
Rodrigo de Mendoza estaba tan furioso que Csar Manrique, su vasallo de Molina, se encogi

lleno de temor.
Si no pago lo que debo, me quitarn las tierras se lament.
Pedid un prstamo, yo no soy un banco.
Si lo he intentado, mi seor objet Manrique, pero ni un solo prestamista me da crdito.
No aceptan mis reses como aval, porque estn intervenidas por la hacienda real. Tampoco mi
castillo
Yo soy vuestro maldito aval!
No, barn. Eso tampoco les vale.
Rodrigo no poda creer lo que oa. Era la ensima vez que un prestamista rehusaba a hacer
tratos con un seor feudal al que l avalaba y durante los ltimos aos la situacin no haba hecho
ms que agravarse. Poco a poco, el barn haba perdido parte de su influencia en las tierras el
suroeste, porque la mala administracin y cierto grado de vida disoluta haban arruinado a varios de
sus vasallos y la corona haba embargado sus tierras. En todo el reino no haba un solo prestamista
con fondos lquidos suficientes que no fuera judo, y al parecer no haba judo que estuviera
dispuesto a responder a su llamada.
Fuera de mi vista, seor de Manrique rugi entre dientes. Y os juro por Dios que si
vuelvo a veros en una casa de juego os har tragar los dados.
Csar Manrique contuvo su orgullo herido y agach la cabeza ante el barn: furioso o no, saba
que le dara el dinero, as que no le importaba salir de la habitacin con el rabo entre las piernas.
Rodrigo lo ech y despus arremeti contra una silla con tanta fuerza que el infeliz mueble dio un
chasquido y se le quebr una pata.
Maldicin
Desde que haban sido nombrados nuevos agentes fiscales, una medida que no estaba sujeta al
voto de la Mesta, era casi imposible evadir los montazgos. Nadie saba muy bien de dnde haban
salido, poco se conoca de ellos, salvo que gozaban de un decreto real y eran implacables en su
control. Ya haban embargado millares de reses que haban ido a parar a la Corona. Y todo aquello
solo tena un nombre: Gabriel.
Se sent en un butacn y se acarici la barba, tratando de pensar. No estaba seguro de cmo,
pero Gabriel se haba puesto a la adinerada comunidad juda de su parte. l haba cometido el gran
error de confiarse. No poda negar que el consejero se haba conducido con una discrecin digna de
admiracin. Algo ms calmado, Rodrigo sonri para s al reconocer la eficacia e inteligencia de su
rival. Empezaba a creer que habra sido mejor eliminar al valido real tiempo atrs: una simple orden
y tendra lugar un desgraciado accidente. Sin embargo, por alguna razn que ni l mismo se
explicaba, lo respetaba demasiado como para hacer eso. Y tambin era demasiado orgulloso:
respondera al desafo con otro an mayor.
Hizo llamar a un criado, pero fue su esposa quin entr.
Los criados no se atreven a entrar. Qu os sucede?
Nada que sea de tu incumbencia. Haz llamar a mi escribano.
Ella frunci el ceo y se retir. Al rato, lleg un hombre bajo y encorvado, vestido con ropas
oscuras y con pluma, tinta y pergamino en la mano. El barn lo hizo tomar asiento y con voz clara,
empez a dictarle una carta, a sabiendas de que estaba a punto de poner en marcha una enorme
maquinaria.
Juan de Castro recibi la nota en su residencia de Monforte y la ley atentamente. Tampoco a l
aquellos problemas le venan de nuevo y enseguida supo lo que Rodrigo precisaba de l. Mand
enjaezar su caballo de inmediato y parti raudo hacia Vilar de Donas, un monasterio de la Orden de

Santiago del cual su hermano pequeo era prior. Lleg bien entrada la tarde y encontr un nutrido
grupo de gente que se agolpaba bajo el prtico de la fachada occidental. Peregrinos, sin duda, que
acudan a rendir culto o bien por un plato caliente y un lugar para pasar la noche. En cuanto lo vieron
aparecer a caballo se apartaron para dejarle paso y el conde apenas si les dirigi una mirada; pas
de largo la iglesia, una construccin imponente de piedra gris pulida, con una nave central muy ancha
y una portalada de arquivoltas. Tambin pas de largo el resto de edificios pblicos y fue
directamente a las instalaciones del monasterio.
Al acercarse, dos caballeros con sobrevesta plateada y la cruz de gules en el pecho le salieron
al paso.
Quiero ver al prior Nicols. Decidle que el conde de Lemos ha venido a visitarle.
Los dos caballeros saban quin era as que no se hicieron de rogar, abrieron el portn y lo
hicieron pasar a un patio de columnas. Dentro haba ms caballeros, algunos vestidos igual que los
que guardaban la entrada y otros con hbito. Enseguida acudi un mozo para hacerse cargo del
caballo y mientras, uno de los guardias conferenci unos instantes con un hombre achaparrado que
llevaba hbito. Este, se acerc a Juan y lo salud con deferencia.
Mi seor Juan, hacia tiempo que no os veamos por aqu.
Cmo estis, Sancho?
Bien, bien, trabajando duro, ya sabis respondi con una risita. Si sois tan amable de
acompaarme.
Juan asinti con la mejor de sus sonrisas: Sancho y l se detestaban desde que el conde hiciera
que su hermano fuera designado prior en lugar de aquel.
El conde de Lemos fue guiado a travs de una maraa de corredores profusamente decorados
con pinturas murales exquisitas. Finalmente lleg a la celda del prior, una sala que ms que celda
debera llamarse aposento regio, a juzgar por la cantidad de tapices, terciopelos y joyas que
contena. Un caballero, embutido en un hbito prpura con la cruz de la orden, se levant en seguida
a recibirlo. Los dos se parecan bastante, Nicols tena los mismos ojos marrones veteados en verde
y con la misma forma, solo que algo ms anodinos. Tambin tena los labios ms bien delgados y las
facciones se daban un aire, aunque el prior era ms mofletudo que su hermano mayor y al parecer la
vida lo estaba tratando algo mejor. A decir verdad, aunque su mirada segua siendo viva y
penetrante, el tiempo haba hecho mella en Juan de Castro y pareca siempre ms cansado de lo que
debera.
Juan! Bienvenido. Tienes buen aspecto minti Nicols.
Los dos se saludaron calurosamente y despus tomaron asiento.
Y bien? Qu te trae por mi humilde morada? Has venido a purificar tu alma?
Asumo que rezas por ella de vez en cuando repuso el conde, degustando el vino que
Nicols acababa de servirle. Si tener un hermano prior no me abre las puertas del cielo, nada lo
har.
Cmo se encuentra mi sobrino? Creo saber que vive enera Ponferrada?
As es. Gobierna con bastante acierto, aunque a veces peca de poca rigidez suspir.
An es joven. Pero es un joven admirable. Un da de estos me gustara hacerle una visita,
pero ya sabes, las obligaciones que nunca te dejan tiempo para otra cosa.
Me hago cargo. No quisiera yo tus responsabilidades. Y sin embargo aqu estoy, pidindote
ayuda.
Qu puedo hacer por ti? se interes con voz melosa.
Tienes buenas relaciones con el Maestre de la orden?

El Maestre est senil, no tardar en reunirse con el Creador. Pero tengo buenas relaciones
con su consejo admiti. Seguidamente aadi con falsa modestia Algunos consideran que yo
podra ser la persona adecuada para sucederle en el cargo.
Juan sonri. Quera a su hermano, por eso lo haba convertido en alguien til en lugar de dejar
que se echara a perder sirviendo a Dios desde un oscuro monasterio benedictino.
Aydame. Quin sabe si eso podra hacerse realidad pronto.
Por supuesto, mi querido Juan. Para eso est la familia.

aba llegado el invierno y la nieve haba cubierto los campos y los jardines con su manto.
Desde la vuelta del rey, la vida haba transcurrido tranquila en el castillo, pero Pedro se
vea cada vez ms absorbido por las tareas administrativas que le encomendaba el valido
real. Gabriel era consciente de que era viejo y de que su salud se resentira pronto, de
manera que se haba propuesto instruir al futuro rey cuanto antes posible. A menudo, el prncipe
trabajaba codo con codo con Alfonso, el hijo del primer consejero. Gabriel, que aspiraba a que su
hijo lo sucediera en el cargo, opinaba que los dos jvenes deban acostumbrarse a colaborar en el
gobierno.
Aquella maana el aire estaba seco y elctrico y la respiracin de personas y animales se
converta en vapor en cuanto entraba en contacto con el ambiente. Pedro haba conseguido librarse un
rato de sus obligaciones y vagaba por el patio con el caballo de las riendas, buscando a Isabel.
Crey verla a lo lejos, sentada en un banco de piedra, y se acerc, pero enseguida se percat de su
error. La chica no difera mucho en edad con su hermana, pero tena el cabello pelirrojo y rizado. Era
de rasgos regulares y finos y unos brillantes ojos grises lo observaban con curiosidad.
Deseabais algo?
Su voz reflejaba la misma seguridad en ella misma que el resto de su apariencia. Pedro se sinti
inesperadamente desconcertado, pero sonri con cortesa.
Disculpadme, os haba confundido con otra persona.
Entonces lamento haberos desilusionado concluy ella.
El prncipe lade un poco la cabeza, sorprendido e intrigado por la muchacha.
En absoluto, mi seora. No os haba visto antes por aqu.
Mi padre se est entrevistando con el rey en estos momentos y me ha permitido acompaarlo.
La mirada de Pedro se desvi un instante hacia el castillo. Segn crea, su padre estaba reunido
con el seor Gonzalo de Padilla para mediar entre el noble ganadero y los agricultores colindantes.
Gabriel se haba pasado tres das preparando el encuentro.
Entonces, vos debis ser
Soy Mara, la hija menor del seor de Padilla.
Encantado repuso l, inclinndose para besarle la mano.
Y bien?
Cmo decs?
Vuestro nombre, caballero.
El prncipe levant las cejas y la mir an ms desconcertado. Entonces solt una suave
carcajada y se encogi de hombros.
Por Dios, perdonadme. Qu torpe soy se disculp con humildad. Me llamo Pedro. Pedro
Alfnsez de Borgoa.
A Mara se le desencaj el rostro un instante y baj la mirada hacia el blanco suelo con rapidez.
Perdonad mi mala educacin, Alteza.
l pareca cualquier cosa menos ofendido.
Por favor, no os disculpis.
Mi padre siempre dice que debo moderar mi vehemencia.
No importa. Miradme, os lo ruego. Tenis unos ojos realmente mgicos.
Mara no se inmut. Conoca bien la fama de Pedro: haba podido confirmar que era bastante

atractivo y se deca que sola embaucar a las doncellas con palabras zalameras. No obstante, pasado
el apuro de no haberlo reconocido, lo nico que vea en l era un joven presuntuoso y no tena por
qu seguirle la corriente.
Se los debo a mi abuela.
Tendr que agradecrselo entonces.
Pedro le pidi permiso para sentarse a su lado y ella tuvo que aceptar.
No os aburrs de estar aqu sentada? Puede que vuestro padre se demore an un rato.
Sois muy amable respondi ella, pero seguramente acabe pronto.
Si no me equivoco, vivs en
Montalbn.
Eso. No tengo el placer de conocerlo, pero he odo que es un lugar impresionante.
Era amable, s. Y ciertamente dulce. Haba algo en su voz que la atrapaba. La muchacha reuni
fuerzas para apartar la mirada y Pedro se humedeci los labios.
Os apetecera dar un paseo conmigo, mi seora? pregunt con una sonrisa insinuadora
Creo que la espera se os hara ms corta.
Mara cambi de opinin: era un presumido sin remedio. Busc una excusa para negarse y la
encontr cuando una criada sali de una portezuela y fue a su encuentro, para anunciarle que su padre
la esperaba en el patio delantero. Mara se levant pausadamente y se volvi hacia Pedro con toda la
intencin.
Lo siento, mi seor. Tendremos que aplazar ese paseo.
Os tomo la palabra.
Le hizo una reverencia y sigui presurosa a la criada, no sin antes pasear una ltima vez sus
ojos perla por los dorados de Pedro. l le sonri, y no dej de hacerlo mientras se alejaba, mientras
jugueteaba con el pie en la nieve.
******
Gabriel, qu queris decir?
Isabel no daba crdito a sus odos.
Solo digo que quiz sera mejor que pasarais un tiempo fuera. Medina es un lugar precioso.
Por qu iba a querer irme de aqu?
Alteza, ya sois una mujer. No os aburrs de ver siempre lo mismo?
Cabalgar, tocar el arpa, pasearIsabel llevaba una vida ms o menos ociosa y liviana. No es
que eso le agradara o le desagradara, pero al fin y al cabo no haba mucho ms que hacer: viva al
margen de la mayora de asuntos, no por falta de inters, sino simplemente porque no le
correspondan y nadie la informaba de ellos. En cualquier caso no quera irse. Le gustaba Talavera.
Cruzada de brazos ante el valido se neg en redondo a seguir escuchndolo. Gabriel suspir
derrotado.
Qu ha sido de la nia que haca caso a todo lo que le deca? se lament.
Oh, Gabriel. Sigue aqu. Solo que ha crecido.
El valido no tena ninguna duda. Todo el que la vea pasar sola estar de acuerdo: la princesa
haba nacido con la elegancia de su madre y mirarla a ella era evocar a la reina, pero mucho ms
bella.
Gabriel, qu sucede? pregunt el rey.
Isabel se volvi hacia la puerta.

Padre! No os haba odo entrar.


El valido hizo una reverencia.
Disfrutasteis de la cacera? se interes.
Entretenida resumi el rey.
Mir a su hija de hito en hito y esta le sonri tmidamente.
Anda, haz feliz a tu padre y treme algo de beber mand, haciendo un gesto con la mano.
Isabel asinti decorosa y sali de la habitacin. Gabriel se dispuso a seguirla.
Qu era eso de Medina.
El valido le quit importancia.
Solo era una idea que haba pensado.
No pienses tanto, Gabriel. La vida es demasiado corta.
Aquella noche, Isabel fue llamada a los aposentos reales. Algo inquieta, se apresur a acudir.
No haba nadie guardando la puerta y eso la extra. Cuando entr en la habitacin de su padre lo
encontr sentado en una mullida butaca cerca del fuego. Llevaba una copa de vino en la mano y sobre
la mesa haba una redoma de vidrio casi vaca. Las armas que guardaba en la habitacin estaban
esparcidas por el suelo, como si las hubiera estado utilizando. Era algo que haca a veces desde que
haba vuelto corra ya el rumor de que el rey haba perdido la cabeza en la ltima campaa,
cuando estaba ebrio trataba de ponerse la armadura y blanda su espada farfullando rdenes como si
estuviera en el campo de batalla.
Querais verme, Majestad? musit.
Al encontrarse su mirada con la de Isabel, esta se arredr. Algo iba mal, su padre estaba como
ido. Ni siquiera pareca que la hubiera odo. Sus ojos relucan de un modo indefinido y cuando le
habl pareca que no era con ella con quin hablaba, incluso que hablaba ms consigo mismo.
Ests muy hermosa, querida.
La princesa se mir un momento. Llevaba un vestido crudo sencillo, con mangas de encaje.
Gracias, mi seor respondi.
Acrcate.
Ella titube y se volvi un momento hacia la puerta, que haba dejado cerrada a su espalda. Su
corazn lata apresuradamente mientras obedeca y sinti una sacudida cuando el rey se levant y
qued en pie frente a ella.
Qu deseis?
Alfonso la mand callar y ella se qued inmvil. El rey empez a caminar en torno a ella,
atravesndola con los ojos a medida que avanzaba. Isabel se estremeci, pero no dijo nada, se qued
en pie, casi conteniendo la respiracin hasta que volvi a situarse frente a ella.
Qu hacis, padre?
l frunci el ceo, pero hizo caso omiso de la pregunta. La agarr del brazo y la hizo avanzar
hacia un rincn. Ella camin a trompicones, observando de pasada las armas, y trag saliva. Su
padre la coloc frente a un espejo y observ el reflejo de ambos. Pareca tan complacido por este
que su boca se torci en una sonrisa. Por un momento, Isabel se relaj y crey que el rey la dejara
marchar ahora. Sin embargo, todos sus msculos se crisparon cuando not que empezaba a tocarla.
Trat de apartarse, pero Alfonso la retuvo con una fuerza inusitada y ella se qued helada. Hizo un
par de intentos de desasirse, sin xito. El rey estaba desatndole la ropa con una mano y paseaba la
otra por su cadera.
No

Alfonso le tap la boca y, de un tirn, acab de aflojar el vestido, que empez a resbalarle de
los hombros. Isabel volvi a estremecerse, el rey estaba acabando de bajarle el vestido y ella senta
arder sus manos sobre cada parte de su cuerpo. Completamente rgida, solo poda mirar al frente: al
espejo que le devolva su rostro aterrorizado y su torso desnudo.
S, es perfecto murmur Alfonso. Por fin es perfecto, querida.
No saba a qu se refera, pero al tratar de respirar fue incapaz de tragar aire. Aquella sensacin
que crea olvidada, el suelo que desapareca bajo sus pies y la angustia de la cada volva a dejarla
sin aliento tras aos de estar encerrada en lo ms hondo de su memoria. Boque ruidosamente por
oxgeno, mientras su padre la tiraba en el suelo y se colocaba sobre ella. No poda reaccionar y no
era capaz de resistirse. La voz de su madre resonaba con demasiada fuerza.
Nunca olvides que perteneces al rey. Es el nico ante el que tienes que someterte, por penoso
que te parezca. Como princesa, esa es tu obligacin.
******
Era de noche cuando la Orden de Santiago se abati sobre Valladolid: unos trescientos
caballeros eclesisticos de plata y gules armados hasta los dientes recorrieron las calles como si se
hubiera desatado el fin del mundo. Divididos en escuadrones de una docena, batieron las calles
sembrando el pnico. Los perros callejeros empezaron a ladrar y a aullar ruidosamente al paso de
los jinetes y los precavidos atrancaron portones y contraventanas, sin dejar de poner la oreja en la
pared o espiar por las rendijas con los ojos bien abiertos.
Pese a la manera violenta y amenazadora en la que haban penetrado las puertas de las murallas,
los disciplinados caballeros tenan un objetivo determinado y salvo algunos sustos se guardaron bien
de causar destrozo o dao alguno en su camino. Los nicos edificios en los que entraron fueron en las
tiendas judas y en las viviendas de aquellos que las regentaban. Tambin irrumpieron en las
dependencias del recaudador de impuestos y en los concejos urbanos, en los que llevaron a cabo un
registro tan brutal como metdico. Los cajones eran arrancados de sus guas de cuajo, los pergaminos
volaban por la sala y los aterrorizados ocupantes de las viviendas gritaban al ser golpeados y
arrinconados.
En el nombre de Dios, qu sucede? Por qu hacis esto? gritaba el recaudador de
impuestos, con la cara descompuesta y la camisa de dormir puesta, mientras trataba de mantener a sus
hijos pequeos y a su mujer lejos de los caballeros que saqueaban la casa.
La mano de la justicia es larga e inexorable, mi buen seor respondi una voz desde el
vano de la puerta.
El prior Nicols entr en la sala, con los hbitos de gala de la orden y un aire de satisfaccin en
el rostro al echar un vistazo a su alrededor. Cuando su mirada se encontr con los ojos desencajados
del recaudador, compuso una expresin beatfica y se acerc a ellos.
Que nios ms hermosos. Y sanos, en verdad coment, cogiendo a uno de los pequeos de
la barbilla. Me hace muy feliz que a la gente sencilla le vaya bien en la vida.
Mi seor, Excelencia... No hemos hecho nada malo El rey tendr noticia de esto!
Por supuesto que la tendr afirm. Y no temis, la inocencia siempre acaba por
demostrarse.
Nicols se alej de la familia y mir por la ventana un rato, atento a como sus hombres
registraban algunas casas ms en la misma calle.
Nos lo llevamos todo orden al fin, dirigindose a sus hombres. Y al cabo de un momento

aadi. Y a ellos tambin.


No! No! grit el recaudador.
La mujer chill cuando los caballeros le pusieron la mano encima, se revolvi y recibi una
bofetada. Los nios, asustados, se echaron a llorar, y cuando el recaudador trat de defenderse solo
consigui recibir un golpe y quedar inconsciente. Nicols frunci el ceo, se acerc al caballero que
sostena a la mujer y le dio una sonora bofetada.
Somos soldados de Dios le record framente. Haced el favor de no comportaros como
vulgares salvajes.
Los prisioneros, en total casi una treintena, fueron trasladados maniatados en medio de la noche
hasta el alczar de la ciudad, tras las murallas interiores, fuertemente custodiado por la Orden.
Nicols pase por las abarrotadas mazmorras con parsimonia, atendiendo a los interrogatorios. En un
par de ocasiones contuvo a sus hombres que excitados por la visin de la sangre iban demasiado
lejos en sus mtodos inquisitivos. Otras veces, l mismo orden tensar ms la cuerda o volver a
aplicar el hierro candente, sobre todo cuando tena la corazonada de que el desventurado cautivo
saba ms de lo que deca.
Pronto amanecera. Tras una noche tan intensa como aquella y tan diferente de las que sola
pasar en su aburrida celda de Vilar de Donas todos estaban tan cansados que ni tan siquiera los
torturados soltaban un solo gemido. Haba cinco especialistas revisando documentos requisados sin
parar y ya haba sido informado de que era un buen material. Pero no bastaba, su hermano estara
inmensamente complacido si lograra algo ms.
Entr decididamente en una de las celdas, donde un hombre joven colgaba de los brazos de una
argolla en el techo, herido y al borde de la inconsciencia.
Trae agua orden al soldado de la puerta. Y la fusta.
El caballero obedeci y enseguida estuvo de vuelta con lo que le haba pedido. Ni corto ni
perezoso, Nicols le lanz el agua al prisionero para despejarlo; el hombre recibi el bao con un
gemido de dolor y empez a toser.
Os advierto que yo tambin estoy cansado y mi paciencia tiene un lmite le dijo el prior.
Ya os he dicho todo lo que ssolloz el prisionero.
Nicols le asest un golpe de fusta y el hombre grit y se retorci de dolor, con lgrimas en los
ojos.
Dnde est tu padre?
Yo no
Dnde est tu padre?
Ya os lo he dicho
De nuevo un golpe.
Dnde est tu padre?
Tuvo que viajar unos das al sur para ocuparse de sus negociosno s dnde exactamente.
Qu negocios?
Mi padre es comerciante, ya
Vas a decirme que tu padre es un simple comerciante?
S, l no es ms que
El tercer latigazo le arranc un gemido gutural y por un momento qued inerte, balancendose en
el aire, con la sangre chorreando por la espalda.
Malditos perros usureros rezong Nicols, mientras le echaba agua por encima de nuevo.
El hombre abri los ojos pesadamente. El prior saba que no podra ir mucho ms lejos.

Solo quiero saber algo. Solo una cosa. Si eres capaz de contestrmela, te dejar marchar.
El hombre solloz y neg con la cabeza.
No s nada, mi seor
Escchame, escchame bien. Tu padre, el honrado comerciante, conoce a mucha gente,
verdad?
Susupongo que s.
Quiero que me digas si se ha reunido alguna vez con un tal Gabriel de Albuquerque.
No s quin es
Nicols entr en clera y lo golpe una y otra vez.
Quieres que me crea que un judo como t no conoce a Gabriel de Albuquerque?Me tomas
por imbcil? escupi.
El hombre grit hasta desgaitarse. Cuando el prior se separ de l, estaba casi muerto.
Dame una sola prueba de que tu padre y Gabriel estn juntos en esto sise Nicols,
colorado y con los ojos encendidos. Dmela y se acabar este tormento.
Pero el hombre no poda ni hablar, tena los ojos en blanco y la boca entre abierta con espuma
en las comisuras de los labios. Justo cuando Nicols iba a hacer uso del agua una vez ms, apareci
un caballero en la puerta, se le acerc y le susurr al odo.
Mi seor, tengo que comunicaros que nuestro estimado Maestre ha fallecido. Requieren
vuestra presencia en la Casa Principal.
Oh exclam Nicols, como toda respuesta.
Dej el cubo de agua en el suelo y le pas la fusta al guardin del prisionero.
Me temo que tengo que irme. Bajad al seor Atias de ah. Y aseguraos de que hable o
tendris noticias mas.

XI

edro condujo a su caballo al trote por la brillante planicie de aguanieve escarchada. Era
un da despejado, sin una sola nube que recorriera el cielo, y el sol invernal arrancaba el
verde ms puro de la hierba hmeda. El prncipe cerr los ojos para sentir el sol en la
cara al cabalgar y ensanch la sonrisa. A lo lejos apareca ya el ro Torcn y, tras l, el
castillo de Montalbn cortaba el horizonte, inaccesible sobre una elevacin escarpada y protegido
por altos muros anaranjados. Se coloc la mano a modo de visera y domin las riendas con la otra.
El caballo relinch y aminor el paso entre resoplidos y Pedro lo hizo dar un rodeo para examinar la
impresionante construccin. La naturaleza misma se haba convertido en su sabia aliada ya que el ro
le haca de foso en tres de sus cuatro alas. En la restante se concentraban todo tipo de defensas
arquitectnicas habidas y por haber: un foso artificial, torreones y barbacanas desde donde una
guarnicin escasa poda poner en jaque a todo un ejrcito con solo unas pocas flechas. Para acceder
al interior solo haba dos puertas y las dos estaban fuertemente guardadas por torres albarranas
dotadas de matacanes y aspilleras. Pedro qued muy asombrado por la grandiosa fortaleza y qued
prendado de su podero y su insolencia al atalayar el mundo desde las alturas con la inequvoca
mueca burlona de quien se sabe inalcanzable. Le devolvi la sonrisa, retador; l traspasara aquellas
defensas.
No obstante, no deba franquear aquellos muros por mucho que quisiera hacerlo, sino ser
prudente y, sobre todo, paciente. Cabalg hacia la fachada sur, donde se hallaban las puertas de
acceso al recinto y desmont. Estaba muy decidido a aguardar cuanto fuera necesario para verla, ya
que confiaba en su suerte ms que en ninguna otra cosa y deseaba tanto que apareciera que ni tan
siquiera contemplaba la idea de que no lo hiciera. At largo a su caballo para que pudiera pasear en
busca de tallos y se tumb sobre la hierba de cara a la entrada del castillo, silbando una tonadilla
ligera para matar el rato. Las horas empezaron a caer una tras otra, pero Pedro no perdi el nimo, ni
siquiera cuando el mismsimo caballo se aburri y empez a mordisquearle las vestiduras en gesto
de No podemos volver a casa?.
A media tarde la vio por fin abandonar la fortaleza montando una yegua blanca como una
experta amazona. Se levant tan de golpe que su caballo brinc y piaf acusador, pero Pedro se
haba quedado embobado mirando a su amazona pelirroja y no le prest atencin. Sin apartar los
ojos de la figura que cabalgaba rauda en la lejana, busc a tientas sus propias riendas y mont de un
salto. Despus la sigui, ilusionado y expectante.
Mara de Padilla rode el castillo de Montalbn y tom el camino real hacia el norte. Poco
antes de llegar, Pedro adivin a dnde se diriga, pues haba una hermosa ermita en la zona y haba
odo que la gente de los alrededores sola acudir all para rezar en soledad. Efectivamente, la joven
se detuvo ante el templo, una sencilla iglesia de granito que respiraba paz, apartada en su hermoso
rincn de la meseta. Mara at su yegua fuera y entr en la iglesia. A los pocos minutos, Pedro la
imitaba y la segua al interior.
No saba que erais tan devota.
Mara, en pie ante el altar en la nave central, se volvi al or su voz, baada por la luz que se
derramaba desde las ventanas. Al principio se la vio sorprendida, pero solo dur unos segundos
antes de que entornara sus penetrantes ojos grises y le hiciera una inclinacin de cabeza,
respondiendo con naturalidad.
Es un buen lugar para estar tranquila repuso.

Tenis razn, eso mismo me he dicho yo esta maana.


De veras?
S, nada ms levantarme he sabido que vendra aqu hoy.
Pero, mi seor, si es por la tarde apunt Mara. Tan largo ha sido el camino?
El camino, no; la espera, un pocorespondi Pedro sonriendo.
Mara sacudi ligeramente la cabeza y le dio la espalda.
No esperaba volver a veros tan pronto admiti la joven.
Pedro recorri la nave, pas por su lado, y lleg hasta el pequeo altar. Pas los dedos por la
piedra y le regal una mirada irresistible.
Os dije que vendra a veros. Soy una persona de palabra.
Mara se resisti y enarc una ceja desafiante.
No acabo de entenderos, Alteza. Habis venido buscndome a m o buscando paz de
espritu?
Pedro solt una suave carcajada y observ la capilla como si rumiara la respuesta. La joven se
esperaba una nueva fanfarronada, pero la sorprendi el calor de su voz al responder y el afecto
sincero con que se toc su mirada al recorrer la sillera de la ermita.
Me temo, mi seora, que de ahora en adelante las dos cosas quedarn ligadas en mi mente,
junto con los muros de esta bella ermita.
Sin darle tiempo a reaccionar, continu en tono jovial.
Vos me prometisteis cabalgar conmigo algn da, lo recordis?
Mara apret los labios, lo mir directamente a los ojos y se le acerc con deliberada lentitud.
Pedro dio un paso atrs y apoy los codos en el altar, como un nio despreocupado, aunque en
verdad no perda detalle de los movimientos de la joven, hasta el menor roce de la seda del vestido
contra la blanca piel. Los dos quedaron a pocos centmetros el uno del otro, sostenindose la mirada:
la de l, divertida; la de ella impasible.
Quiz lo hice. Y quiz lo hagaen vuestros sueos.
Mara se alej por la nave de la iglesia, dejando al prncipe plantado en el sitio.
Nadie os ha dicho que sois muy cruel? se lament Pedro desde el altar.
Mara se volvi, impaciente, con toda la intencin de espetarle lo que nadie le haba dicho que
era l, pero se detuvo al ver que Pedro estaba de todo menos serio. Sin dar su brazo a torcer, la
joven son firme.
S lo que estis haciendo, he odo hablar de vos. Qu soy? Vuestro reto de la semana? Pues
os habis equivocado de trofeo.
Pedro se humedeci los labios y moder su sonrisa, porque no quera que pensara que se
burlaba de ella. Mara tom aire, sin asomo de rendicin, pero se olvid de expulsarla en cuanto l
levant la vista y se vio reflejada en sus ojos.
Siento que pensis eso, pero lo entiendo le dijo. As que el verdadero reto va a ser
haceros cambiar de opinin.
Si aquellas palabras tenan algn efecto en Mara, su semblante no lo exteriorizaba. Para Pedro,
aquella fortaleza la haca todava ms encantadora.
Y, como trofeo, me bastar una simple sonrisa vuestra.
******
Haca apenas una hora que haba amanecido y el ala norte del Alczar estaba desierto y

silencioso. Lo nico que se mova era la menuda figura de Isabel, deslizndose sigilosamente por los
pasillos hacia su habitacin. Le pareci or pasos y se coloc bien la ropa sobre los hombros, al
tiempo que volva el rostro hacia la pared. En ese momento, un criado pas por su lado y le dirigi
una reverencia, a la que ella correspondi vagamente, mientras se apretaba contra el muro de manera
instintiva para evitar que su cuerpo y el del criado llegaran a rozarse lo ms mnimo. Luego, no
reemprendi su camino hasta que lo perdi de vista por completo.
De repente sinti que la agarraban de la cintura y se dio un susto de muerte. Enseguida la
soltaron y cuando se volvi se encontr frente a frente con Pedro, que la observaba con expresin
risuea.
Perdona, te he asustado? Ests sorda? Te he llamado tres veces.
La infanta trat de recuperar el aliento. No haba odo los gritos de su hermano.
Pedro
Hola, preciosa. Haca das que no te vea.
Isabel asinti y forz una sonrisa. Pedro hizo ademn de cogerla de la mano para caminar, pero
ella apart la suya y camin con los brazos pegados al cuerpo. El prncipe no le dio mayor
importancia y le rode relajadamente los hombros con el brazo. Ella luch por no estremecerse ante
el contacto y se prepar para que la invadiera una sacudida como cuando Alfonso la tocaba. Pero no
sucedi.
Has madrugado coment el joven. Has hecho algo interesante?
Isabel murmur una negativa.
No? insisti l, dndole un apretn carioso.
La joven levant la vista hacia l y se encogi de hombros, pero no se sinti cmoda al mirarlo
a la cara: le daba la impresin de que era capaz de leer en ella como en un libro abierto. Por esa
razn, baj los ojos y camin con la mejilla apoyada en su hombro. Aprovechando que no poda
verle el rostro, cerr los ojos para concentrarse en la sensacin de su compaa. De algn modo,
lograba apartar cualquier otra cosa de su mente.
Bueno, qu tal ests? le pregunt l.
Habra preferido que permaneciera en silencio o que no le hiciera preguntas cuyas respuestas no
se vea con nimo de inventar. Abri los ojos.
Has montado, Pedro? Llevas la ropa llena de polvo.
Es cierto. Tienes razn, he estado cabalgando.
A estas horas?
El prncipe sonri sin poder evitarlo. Isabel no se haba fijado hasta ese momento, pero lo
cierto era que la expresin de su hermano era de una felicidad exultante y se mora de ganas de
compartirla con ella.
Isabel, tengo que contarte algo.
El qu?
Hace tiempo que quera hacerlo.
Vamos, dmelo ya.
Pedro se detuvo y la mir a los ojos.
He conocido a una mujer maravillosa. Es la mujer de mi vida, eses la duea de mi corazn
y lo mejor es que creo que yo lo soy del suyo.
Isabel se apart de su abrazo y al perder su punto de apoyo sinti que las piernas le flojeaban.
Por un momento, la sonrisa que haba forzado para animar a su hermano a hablar se esfum de su
rostro y solo pudo arreglrselas para preguntar:

Quin es?
Mi seora Mara de Padilla, hija del barn Gonzalo de Padilla. Sabes a quin me refiero?
Isabel ech a andar de nuevo, con la cabeza hecha un lo. Su hermano la sigui expectante.
S respondi al cabo de unos segundos. S, fue una de mis damas de compaa durante un
tiempo.
Pedro abri mucho los ojos, como si aquella fuera la mejor noticia que haba recibido en aos.
En serio? Y cmo era?
No lo s, hace muchos aos y no tuve mucho trato con ella contest la infanta con total
sinceridad. Aunque haca esfuerzos para desenterrar de su memoria el rostro o la voz de Mara, tan
solo era capaz de recordar que tena el cabello rojo, porque era la nica persona pelirroja que haba
conocido hasta el momento. Me pareces. No fue ella la que me dio la cadena para colgar el
anillo, cuando me lo diste aquella tarde?
Al hablar, alz la mano para mirar la sortija de oro que llevaba, con la P de zafiro engarzada.
Pedro le tom la mano y contempl la joya.
Es verdadEs verdad, lo recuerdo. Me acuerdo de ella. Cmo no me fij entonces? Es la
mujer ms hermosa que he visto en la vida!
Eras un cro repuso Isabel, retirando la mano.
Supongo que s. Pero ahora soy tan feliz.
Me alegro mucho.
El joven la mir y se puso algo serio.
Ya s que crees que me paso la vida cortejando a doncellasa tus doncellas con demasiada
frecuencia. Cuntas veces me habr dicho que se ha enamorado?: no es eso lo que ests
pensando?
No, la mayora de las veces no vienes a contrmelo. As que esta ser de verdad.
Pedro ri.
De momento es mejor que nadie lo sepa. Pero a ti tena que contrtelo.
Para Isabel fue como recibir un latigazo. Por suerte haban llegado ante sus aposentos y pudo
detenerse apoyada en la puerta. Pedro pareci despertar de un sueo, mir a su alrededor y despus a
su hermana. Estaba algo nervioso por todo lo que acababa de contarle, pero feliz de haberlo hecho.
Bueno, te dejo. Tendrs cosas que hacer le dijo a la muchacha. De repente frunci el ceo
y aadi. Ests bien?
S, por qu?
Pareces cansada.
Es que he dormido poco.
Seguro?
Claro.
Levant la mano para acariciarle la mejilla, pero ella no se lo permiti. Pedro se extra, pero
exaltado como estaba no lo achac a nada en particular. Le hizo un guio y le dedic una radiante
sonrisa de despedida.
Hasta luego.
Cuando la joven entr en su habitacin estaba plida como la cera. Su doncella Julia se levant
de un salto de la silla donde estaba y fue a su encuentro con cara de consternacin.
Seora
No es nada asegur con voz entrecortada.
Los ojos de Julia se llenaron de lgrimas. Desde nia haba permanecido junto a la princesa, en

ella poda confiar, pero an as Isabel no quera ayudarse de su hombro y trataba de llegar sola hasta
la cama. De repente se encontraba fatal, todo le daba vueltas. Antes de llegar las nuseas la
vencieron, y se tambale. Julia corri a su lado y la sostuvo mientras vomitaba en el suelo.
Seora
Isabel sacudi la cabeza con vehemencia, porque no quera orlo. Y qu si vomitaba? Y qu si
llevaba hacindolo una semana? Ahora ya nada importaba. Mir a Julia con los ojos enrojecidos.
Tenis que decrselo a alguien. A Gabriel, a vuestro hermano.
No!
Julia call, pero su silencio era an ms elocuente que sus palabras. Su seora se levant y se
dej caer en la cama, con la cara hundida en la almohada.
Pedro no puede ayudarme. Nadie puede.
Yo s.
Julia se sent en la cama y mir a Isabel con gravedad.
He odo hablar de alguien.
Isabel se incorpor.
Puedo escribirle y pedirle que nos ayude.
Era una idea aterradora para la infanta, que pocas veces se haba sentido tan desamparada. Mir
en derredor, como si tratara de encontrar otra solucin, oculta en algn rincn de la habitacin donde
haba crecido. Pero nada de lo que haba credo inamovible lo era ya y ni su pasado ni su presente le
ofrecieron otra salida para el futuro. Asinti dbilmente y volvi a tenderse sobre el lecho.
******
Desde todas las torres, las trompetas anunciaron la llegada al Alczar de un rico carruaje con un
squito de caballeros eclesisticos. Al poco, los visitantes haban entrado en el patio principal y
desmontaban como si fueran los dueos del lugar. Uno de los caballeros corri hacia la portezuela
del carruaje y la abri. Inmediatamente hizo una reverencia tan exagerada que se dira que intentaba
tocar el suelo con la nariz. Lo primero que asom desde el interior del carruaje fue una mano
gordezuela, cubierta de anillos. A continuacin apareci el cuerpo redondo y corto del obispo
Gregorio, un hombre cincuentn con rostro de perro, que caminaba siempre con el mentn bien alto.
El consejo real fue convocado con urgencia para recibir al ilustre invitado, que rechaz todo
intento de agasajo y exigi reunirse con ellos de inmediato. Cuatro de los soldados eclesisticos lo
rodeaban en todo momento mientras recorra los pasillos y una vez entr en la sala del trono, se
quedaron junto a la puerta firmes como palos. El monarca, de mal humor por haber sido movilizado
tan de repente, se levant del trono y camin hacia el obispo para inclinarse ante l y besar el anillo
pontificio. Sus consejeros estaban all en pleno, frente a las sillas laterales, y compartan miradas de
inquietud y preocupacin. Cuando el monarca y el prelado tomaron asiento, el resto los imitaron.
Excelencia lo salud el rey. Vuestra visita nos honra. A qu debemos un placer tan
inesperado?
El obispo arrug la frente y mir a su alrededor con suficiencia, escrutando el rostro de los
presentes uno a uno. Algunos, especialmente un hombre de cabello cano sentado a mitad de la fila de
la izquierda lo miraban con devocin, otros con respeto y la mayora con cierta prudencia. Gabriel,
sentado en la primera silla a la derecha del rey, baj la vista cuando sus ojos coincidieron. Cuando
lo juzg conveniente, el obispo carraspe y habl con voz estentrea.
Ha llegado a mis odos una preocupante informacin, Majestad.

Qu informacin?
La hereja! exclam Gregorio. Medrando bajo vuestras propias narices y
enriquecindose a vuestra costa.
Alfonso pareci desconcertado por aquella afirmacin, aunque lo que ms le molest fue el tono
de superioridad de su interlocutor.
Si vuestra Excelencia fuera tan amable de explicarse... intervino el consejero Lucas de
Bjar.
El obispo resopl indignado.
Judos respondi, como si fuera evidente.
Los judos llevan viviendo siglos entre nosotros, Excelencia dijo Lucas. La Iglesia les
permiti quedarse.
Siempre que renunciaran a la hereja y abrazaran la verdadera fe apunt el consejero de
pelo cano.
Gabriel lo fulmin con la mirada. En cambio el obispo pareca complacido.
Cmo os llamis, seor?
Lpez de Ayala, Excelencia.
Gregorio asinti con lo que deba de ser una sonrisa en su rostro perruno y Ayala se hinch
como un pavo. Entonces Alfonso, cansado de todo aquel intercambio, volvi a tomar la palabra.
De todos modos, mi seor, no me digis que habis hecho todo este camino para decirme que
un puado de judos conversos solo fingen ser conversos.
Se hizo un silencio tenso, mientras el rostro del prelado viraba hacia el morado y echaba
chispas por los ojos.
He hecho todo este camino para deciros que un puado de judos que fingen ser conversos
han amasado una ingente fortuna en los ltimos aos evadiendo los impuestos que vos deberais
controlar, Majestad dijo de un tirn.
El primer consejero real inspir.
Podemos saber quin os ha dado esa informacin, Excelencia? inquiri con calma.
Los muy nobles caballeros de Santiago sospechaban que varias comunidades segua
practicando cultos herejes y tomaron medidas. Imaginad su sorpresa al encontrar pruebas de que
llevaban ms de un lustro estafando a las arcas. El Maestre de la Orden, Nicols de Castro dio aviso
al obispado de inmediato.
Qu pruebas?
El obispo chasque los dedos y uno de los caballeros eclesisticos acudi con un fajo de
documentos, que tendi al rey. Alfonso los cogi, pero se limit a pasarlos a su derecha, al valido
Gabriel. Gregorio volvi a resoplar.
Exijo que abris una investigacin inmediatamente. La corrupcin ha llegado demasiado
lejos. En adelante, los caballeros de la Iglesia se encargarn de llevar el control fiscal de las
comunidades judas.
Eso, mi seortrat de decir el anciano de la izquierda del rey, llamado Pascual.
Excelencia, eso va en contra del Ordenamiento complet Gabriel.
Entonces cambiad el Ordenamiento. Es inadmisible que un rey cristiano permita que ocurran
estas cosas.
Alfonso le dirigi una mirada torva.
Este rey cristiano ha matado ms infieles de los que vos podrais convertir en toda vuestra
vida espet.

Por suerte, el prelado no lo oy, o fingi que no lo haba hecho. Se volvi hacia Lpez de
Ayala, que contena la respiracin como los dems.
Os agradecer que me mantengis informado de cmo avanza la investigacin, mi seor le
dijo.
Ser un honor.
El obispo dio por terminada la conversacin y se levant, de manera que todos los presentes se
levantaron tambin. Entonces, extendi la mano con expresin desafiante y no la baj ni se movi
hasta que Alfonso se lleg ante l y volvi a besarle el anillo.
Excelencia, no preferirais quedaros a descansar esta noche? ofreci con voz discordante.
Sois muy amable, pero tenemos obligaciones que atender.
Dicho esto, se dio la vuelta y atraves bambolendose la puerta del saln del trono, rodeado
por sus caballeros. En cuanto desapareci se levant un murmullo entre los presentes y muchos
lanzaron miradas furtivas al rey esperando que dijera o hiciera algo. Sin embargo, lo nico que
Alfonso hizo fue dirigirse a la puerta que haba en el extremo opuesto. Estaba tan furioso que los
pocos consejeros que corran el peligro de entorpecerle el paso retrocedieron a una. Gabriel
permaneca callado, con los documentos en la mano y el ceo ligeramente fruncido. No vio venir al
rey y volvi a la realidad solo cuando este se detuvo delante de l, lo agarr y lo arrastr a un
rincn.
No s que ha pasado le sise. Pero arrglalo.
El valido asinti. A su manera estaba tan disgustado como el monarca y tambin hubiera
deseado agarrar a ms de uno de la pechera y sacudirlo, aunque los nombres que se le ocurran no
estaban presentes en la sala.
******
Doa Catalina!
La voluminosa aludida dej de amasar el pan de la cena y se volvi, acalorada. En la entrada de
las cocinas haba aparecido un curioso personaje. Deba de tener unos treinta aos, tena la cara
llena de pecas y el cabello parduzco muy rizado. Al hablar, las palabras le silbaban entre los dientes
y se apoyaba cmicamente sobre unas piernas cortas y musculosas.
Qu quieres, Jos? Tengo faena.
Busco a Julia.
No est aqu.
Ya lo veo, pero podrais buscrmela?
No me distraigas a la nia, Ratn. Que t no tengas trabajo no quiere decir que ella tampoco.
Jos adopt una mueca ofendida y se apart el pelo de la cara con aire desenfadado. Desde que
haba aparecido por el castillo, haca ya unos diez aos, haba hecho todo tipo de trabajos. Era
imposible determinar dnde estaba Jos o qu haca en un momento dado. Siempre apareca por el
lugar menos pensado, como un ratn, y por eso se haba ganado ese sobrenombre entre los criados.
No voy a distraerla! No os hagis de rogar, seora, que el ceo no os favorece nada.
Catalina solt un gruido y se balance con los brazos en jarras.
Espera aqu. Y ms te vale que sea importante.
Gracias, ama.
Y no toques nada!
No.

Jos el Ratn se sent en una de las mesas y mientras aguardaba mordisque una zanahoria,
aunque ms que naranja, tena una tonalidad marronosa cuando la encontr. Un par de criados
entraron y salieron, dirigindole sendas miradas de curiosidad. l no dej de saludarlos con la ms
abierta de sus sonrisas, que dejaba al descubierto la separacin entre los dientes que haca que al
hablar silbara como lo haca. Poco despus oy un ruidito a su derecha: un ratn diminuto roa un
pedazo de pan duro. No pudo evitar rerse.
En ese momento apareci Julia, seguida de Catalina. Esta ltima sigui trabajando sin ms
palabras, mientras la joven se acercaba a Jos.
Me buscabas?
Ests muy guapa, princesa.
Desde que Julia haba entrado como dama de compaa y despus doncella personal de Isabel,
Jos sola llamarla princesa" para meterse con ella. La rubia doncellita mene la cabeza para
apartarse la trenza del hombro.
Qu quieres, Ratn?
Lleg lo que me habas dicho que esperabas.
La expresin de Julia se demud. Hizo salir a Jos de la habitacin, con un gruido por parte
del ama de las cocinas.
Ya ha llegado la carta?
S, princesa. Mi amigo Teo, que se ocupa de clasificar el correo, me ha dado aviso. Como
dijiste, una misiva dirigida a una tal seora Esperanza. Quin es Esp?
La tienes?
No, Teo solo se comprometi a decrmelo cuando llegara, pero no quiere sacarla. Tenemos
tiempo hasta que repartan el correo de la tarde.
Y por qu no la has cogido?
No s leer! Cmo se escribe Esperanza"?
Julia lo mir con suspicacia. Si de algo estaba segura es de que Jos era ms listo que el
hambre.
Es igual, acompame. Vamos a buscarla.
Julia avanz con decisin por los corredores poco alumbrados del nivel inferior, seguida de
cerca por Jos. Ella pareca nerviosa, as que el Ratn se dispuso a aliviar algo la tensin del
momento y alarg la mano.
Jos! Quita la mano! exclam ella, volvindose de pronto.
Lo siento, mujer.
Ser mejor que pases delante.
Como quieras.
l tom la delantera fingiendo extraeza mientras la muchacha rea internamente. Le constaba
que Jos no actuaba en serio la mayora de las veces. Subieron unas escaleras y llegaron al ala este.
Entonces Jos le cogi la mano.
Te lo advierto!
Shhh! Tranquila, princesa. Vamos por aqu, llegaremos antes.
Apart un tapiz y descubri una puerta de madera. Se llev la mano a los pantalones y sac un
llavn. Al introducirlo en la cerradura y girar, la puerta cruji y se abri con docilidad.
Desde cuando tienes acceso a los pasadizos?
Lo tena, cuando trabaj como asistente del cuarto consejero.
No trabajabas en la limpieza de los salones del este?

Eso fue despus. Ahora soy ayudante del jardinero.


Julia solt una carcajada y renunci a acordarse de todo ello. Al cabo de un rato, Jos le hizo un
gesto para que guardara silencio y salieron a otro pasillo. Recorrieron un tramo largo y giraron a la
derecha. As se encontraron con una gran puerta de madera que conduca a la secretara. Escucharon
con atencin por si haba alguien en el interior, y cuando estuvieron seguros entraron con cuidado.
Era un cuarto pequeo, lleno de papeles amontonados en las mesas y estantes. Entre ellos estaba el
correo.
Bien, no hay nadie. Busca tu carta, yo vigilar.
Julia obedeci y empez a pasar las cartas dobladas a modo de sobre a toda prisa. Pasaron unos
momentos de nerviosismo, largos instantes con el nico sonido del roce del papel. Con las prisas,
algunas cartas se le cayeron al suelo y la muchacha se agach a recogerlas. El corazn le saltaba en
el pecho con cada segundo que pasaba.
Date prisa, viene alguien.
Qu?
Venga, o nos meteremos en un buen lo.
La joven sinti que las piernas le temblaban y fue tan rpido como pudo. Jos se mova inquieto;
los pasos cada vez se oan ms cerca, pero saba que si pona a Julia ms nerviosa tardara ms en
encontrar la carta.
Ya est! exclam la chica de repente.
La tienes?
S.
Vamos, fuera. Fuera!
La agarr del brazo y la arrastr hacia el exterior. Los dos corrieron por el pasillo y justo en
ese momento una sombra volvi la esquina y Julia empuj a Jos contra el muro. Los dos contuvieron
la respiracin, agazapados en la oscuridad, sin mover un msculo. La sombra era Alfonso de
Albuquerque e iba directamente hacia ellos. A la desesperada, Julia se volvi hacia Jos, le rode el
cuello con los brazos y lo bes apasionadamente.
Alfonso pas por su lado y les ech una mirada fra. Reconoci a Julia, pero prefiri no
interpelarla; respecto a l, sus rasgos le eran familiares pero evasivos. Pas de largo sin molestarse
en adivinar de dnde haban salido. Solo cuando Julia vio que desapareca por el rabillo del ojo,
pudo respirar tranquila. Dio un paso atrs y sonri a un aturdido Jos.
Gracias por haberme ayudado. Te debo una.
Me doy por pagado, princesa.
La dama se alej presurosa por el corredor en direccin contraria a Alfonso. Jos se rasc la
cabeza con resignacin, suspir y emprendi tambin el camino de regreso.

XII

lo largo de su vida, Gabriel haba visitado Palencia en pocas ocasiones y,


desgraciadamente, nunca por placer. Conoca a uno de los caudillos locales, un hombre
astuto de ideas claras, aunque su relacin siempre haba sido por carta y jams se haban
visto. Por esa razn observ con curiosidad el rostro del corpulento burgus que fue a su
encuentro, ataviado ricamente al estilo de la alta caballera. Sin decirse nada en la calle, donde
podan ser odos por extraos, pasaron a una salita donde le ofrecieron comida y bebida.
Don Gabriel de Albuquerque, supongo aventur el burgus. Tena una voz profunda y
rasposa, como el gruido de algunos animales.
Y vos sois?
Germn Alvarado.
Celebro que al fin nos encontremos.
Tenis proposiciones interesantes afirm. Y dirigindose a los dems aadi.
Caballeros, ya estamos todos. Si sois tan amables, pasaremos a la sala contigua, algo ms grande y
ms privada.
Los presentes, representantes de las ciudades ms importantes del reino, siguieron a Germn. El
anciano Gabriel se irgui en toda su estatura y de dispuso a hacer lo mismo en ltimo lugar, pero en
ese instante fue retenido.
Podra hablar con vos, mi seor, tan solo un instante? inquiri la voz de Yom Eber Atias.
El valido se volvi sorprendido, pues no se haba percatado de la presencia del judo. Los dos
hombres se sostuvieron la mirada.
Ahora no es el momento.
Yo creo que s.
La voz del judo era fra e inexpresiva, hasta el punto de resultar peligrosa. Eran los nicos que
quedaban fuera de la sala, aunque los dems todava estaban tomando asiento y hablando de esto y
aquello sin haber notado su demora,
No tuve nada que ver con la batida de la Orden de Santiago, mi buen amigo afirm Gabriel
. Espero que no lo dudis.
No lo dudo. Solo me gustara saber qu estis haciendo para solucionarlo.
Tengo las manos atadas, no tengo autoridad sobre los asuntos de la Iglesia. Adems, Lpez de
Ayala es un pesquisidor tenaz.
La orden de Santiago no solo ha tomado documentos. Tambin ha tomado prisioneros.
Ya lo s.
Uno de ellos es hijo mo, consejero. Sabais eso? Lleva prendido un mes.
Gabriel apret los labios. Seguan hablando en susurros y casi sin pestaear.
No puedo hacer nada.
Ms os vale poder. Si esos incompetentes eruditos vuestros acaban por descifrar los papeles
de mi gente ser el fin para vos. Y si mi hijo muere, tambin.
Germn les llam la atencin y tanto Atias como Gabriel tuvieron que entrar en la sala, como si
nada hubiera ocurrido, salvo un amistoso intercambio de saludos entre viejos conocidos. Los dems
ya se haban sentado en torno a una mesa de madera iluminada con candelabros.
Dado el secreto de esta reunin, es necesario que todo lo que aqu se diga aqu se quede. Al
menos hasta que hayamos llegado a un acuerdo comenz Germn.

El valido asinti y se sent en una de las sillas dispuestas alrededor de la mesa.


Me gustara agradecer a todo el mundo su presencia apunt Gabriel.
Nuestros intereses son comunes, mi seor sise el judo Atias, con voz desmayada.
Aunque a algunos nos pese, segus siendo la persona con quin hablar.
Mientras hablaba, miraba al valido con cierto aire dolido, pero Gabriel ni se plante el hacer
referencia al respecto.
Yo slo busco el bien de Castilla, estimados seores. Mientras las dos metas vayan unidas,
nuestras negociaciones avanzarn.
Los caudillos se miraron con cautela, conscientes de que el valido estaba marcando las
distancias. Atias sonri, como dndose por aludido, pero se mostr dispuesto a seguir escuchando.
******
Daniel Atias abri los ojos lentamente pero no vio ms que oscuridad. Apenas senta su cuerpo,
como si fuera otra persona la que se hallaba tirada, desnuda y lacerada, en el suelo helado del
maloliente calabozo. Trat de moverse, pero sus msculos no respondieron. Quiz era mejor as,
seguramente su mente haba abandonado su cuerpo para evitar el dolor. Pero una mente sin cuerpo no
era nada: ahora vagaba por la habitacin chocando con las paredes como una mosca atrapada.
Cuntas horas llevaba all? Es ms, dnde era all? Haba perdido la nocin del tiempo y del
espacio y a duras penas conservaba la propia identidad. Empezaba a ser capaz de distinguir las
piedras de la pared de enfrente, pues al parecer sus ojos se haban acostumbrado a la falta de luz y
barran dilatados cada recoveco. La piedra se movi. Era una alucinacin? No la oa moverse. A
decir verdad no oa absolutamente nada, salvo el repiqueteo incesante del agua en algn rincn.
Seguramente alguna gotera se filtraba por las paredes o el techo. Y si se ahogaba? Llegaran las
gotas a llenar el calabozo? La piedra volvi a moverse. No, no era la piedra: era una cucaracha que
andaba muy ajetreada por encima. Enseguida empez a notar que aquel cuerpo que no senta suyo le
cosquilleaba. Estara cubierto de cucarachas? A lo mejor se lo coman. Al fin y al cabo pareca
lgico: ese era su mundo, la piedra, la gota, la cucaracha. No haba nada ms.
Cerr los ojos. No haba mucha diferencia entre tenerlos abiertos o cerrados, o entre estar
despierto o dormido. Los volvi a abrir, cuntas horas haban pasado? Oa voces y no vea su
piedra, porque haba algo en medio. Maldita oscuridad. S, era una bota, haba alguien ms en la
celda. Una masa oscura se cerni sobre l y alguien le puso los dedos en la garganta. Atias not el
latido de su propio corazn al mismo tiempo que el visitante lo comprobaba y con l los
acontecimientos de las ltimas semanas regresaron de golpe. Record el dolor y solt un gemido
ronco. Ya era de da? Se estremeci, sin fuerzas siquiera para encogerse sobre s mismo, y esper
la mordedura del agua, que desvanecera el valioso entumecimiento de la semiinconsciencia.
En lugar de agua, el visitante lo envolvi con una capa y lo incorpor. El dolor fue tan intenso
que Daniel se qued sin aire y abri la boca para gritar con todo el que pudiera reunir. Pero el
visitante le tap la boca con la mano rpidamente.
Guardad silencio le susurr.
Daniel solloz y apret los dientes. El visitante se lo carg a la espalda; deba de ser un hombre
fuerte. Mareado por el trajn, el prisionero sinti arcadas y resbal, pero una tercera persona impidi
que se golpeara con el empedrado y fren la cada, justo antes de que Daniel vomitara sobre el suelo.
Despus, el primer hombre volvi a cargrselo a hombros sin pronunciar palabra y le pas un
manojo de llaves al otro. Este hizo una inclinacin de cabeza y desapareci por el corredor opuesto.

Aguantad pidi el portador de Atias en voz baja. Pronto saldremos de aqu.


Daniel se agarr a l con todas sus fuerzas y asinti como un nio obediente. El visitante
caminaba a paso rpido y el hombro se le clavaba en el estmago. Al cabo de un rato le pareci que
suban escaleras. En ese momento se detuvo y se oyeron exclamaciones. Alertado, Daniel entreabri
los ojos a tiempo de ver a un caballero de Santiago enarbolar su espada contra ellos. Su porteador
sac otra y la blandi con una sola mano, pero antes de que tuviera que enfrentarse con l apareci
otro hombre por detrs y acab con el soldado. Tambin esos dos compartieron un saludo silencioso.
Daniel se pregunt quines seran y cuntos; quiso hablarles pero empezaba a perder el sentido. El
hombre que lo llevaba ech a correr de nuevo, ascendiendo, siempre ascendiendo, hasta que crey
sentir el aire fresco del exterior en la piel.
******
En uno de los despachos del alczar de Valladolid, el monje de la Orden de Santiago repasaba
uno a uno la montaa de papeles que haban requisado y cubran la mesa y el suelo. A la luz de las
velas, el experto llevaba toda la noche buscando algo que le sirviera para incriminar al valido real;
esas haban sido sus instrucciones y saba que estaba quedndose sin tiempo. All haba de todo,
recibos de entrega, listados, tratos comerciales, transacciones, todo registrado con la pulcra eficacia
de las comunidades hebreas, pero ninguna definitiva para relacionar a Gabriel con la mastodntica
estafa. Tan solo un nombre que apareca aqu y all: Othniel. El monje se desesperaba cada vez
que lo encontraba: estaba seguro de que se refera a Gabriel, pero no podra demostrarlo a menos
que en algn lugar se estableciera la equivalencia.
Ni siquiera se han preocupado de disimularlo refunfu, al caer en la cuenta de que incluso
los dos nombres significaban lo mismo. Pero esta vez la fuerza de Dios estar con nosotros,
aunque me deje las pestaas en ello.
Las horas pasaron, las velas se consumieron y la paciencia empez a flaquear, pero el monje era
un hombre concienzudo. Sus colegas de la orden no haban hallado nada, pero l era el ltimo
escaln, un documentalista experto. Si all haba algo lo iba a encontrar. Y Nicols aseguraba que lo
haba. Mientras andaba enfrascado en la tarea le pareci que ola a humo y dio un salto en la silla.
Ech un vistazo a todos los candelabros, uno a uno, temeroso de que por accidente prendiera alguno
de los preciados legajos. Ninguno se vea en peligro, pero an as se levant para apartar una de las
teas de una mesita rinconera para asegurarse de que no se producira ninguna desgracia. Al hacerlo
ech un vistazo distrado a los papeles que haba apilados en ella, papeles que ya haba revisado al
principio de la noche. Se frot los ojos y agarr uno de ellos hecho un manojo de nervios.
Pero cmo?murmur Cmo no lo he visto antes?
Lo acerc a la lumbre con tanta vehemencia que casi tira la mesa y lo repas una y otra vez.
Lo tengo se dijo Lo tengo!
Solt una carcajada y esta reson en la habitacin recordndole que estaba solo. Presa de la
excitacin, pens en llamar a alguien a gritos. Dej el papel en la mesa y se dirigi a la puerta.
Despus se lo pens dos veces y volvi por el documento para llevarlo consigo. Cuando lo cogi
estuvo a punto de besarlo.
Al parecer la fuerza de Dios ha guiado mi mano. Gabriel, no eres tan infalible como creas
Se volvi hacia la puerta, pero algo capt su atencin. Segua oliendo a humo, de dnde
diablos vena? Mir el papel y por alguna razn le tembl en las manos. Despus de dirigi a la
puerta y llev la mano al pomo: estaba ardiendo. Se apart con un respingo y retrocedi.

No puede ser
Las hojas de madera crujieron como toda respuesta: por debajo empezaban ya a colarse volutas
de humo negro y la temperatura aumentaba por momentos. El monje se santigu: saba de sobras que
tras la puerta, las hambrientas llamas se deslizaban en busca de alimento y lo hacan con una
celeridad implacable.
******
En palacio, Pedro y Alfonso de Albuquerque trabajaban en uno de los despachos de Gabriel en
el ala oeste. El hijo del valido ordenaba y redactaba documentos con rapidez y eficacia. A sus
veintids aos no haban cambiado su carcter serio ni su inalterabilidad; era alto y bien
proporcionado, llevaba el pelo cortado a la altura del mentn y la barba castaa rasurada, salvo el
contorno de la barbilla, una delgada lnea sobre el labio superior y un poco bajo el inferior.
Trabajaban en silencio: tenan una relacin corts, pero Alfonso no era una persona que se tomara
muchas confianzas con nadie, as que al margen de los asuntos de estado no solan conversar
demasiado.
De repente se abri la puerta y entr el consejero Lpez de Ayala. Pareci extraarse de la
presencia de los jvenes, aunque enseguida le hizo una reverencia a su antiguo alumno y este inclin
la cabeza. Al parecer, esperaba encontrar la sala vaca.
Dnde est tu padre, chico?
March a Astudillo hasta el mes que viene.
Y qu est haciendo all?
Est con el rey, bien lo sabis.
Lpez de Ayala no ocult su enojo. En efecto, saba que Gabriel haba acompaado al rey a
Alfonso a las tierras del seor de Valcarce, porque este haba invitado al monarca para que
presidiera los esponsales de su hija menor. Sin embargo, tena la seguridad de que solo lo haba
hecho para darle esquinazo y maquinar a sus espaldas.
Tengo que hablar con l.
Se lo dir en cuanto regrese. Si yo puedo ayudaros
Con vuestro permiso, Alteza, siguiendo la misin que me fue encomendada por el obispo
Gregorio, me veo en la obligacin de registrar este despacho.
A Pedro, al que Ayala se haba dirigido al margen de Alfonso, no se le ocurri qu decir. Le
hubiera gustado negarse, por lealtad hacia su tutor, pero no tena autoridad para hacerlo. Entretanto,
el hijo del valido tena el ceo fruncido y no se le vea muy conforme con la idea de levantarse del
escritorio y dejar al consejero trastear a su antojo. Si no haca o deca algo, la situacin poda
hacerse todava ms tensa.
Realmente es necesario hacerlo ahora que Gabriel no est presente? pregunt Pedro,
forzando un tono neutral. Si buscis algo en concreto, puede que Alfonso sepa donde encontrarlo.
Si no, quiz pudierais aguardar a la vuelta de su padre.
Lpez de Ayala observ al prncipe lleno de incredulidad. Segundos despus la afrenta
substitua a la sorpresa. Y un instante ms tarde, sus aos de poltica entraron en juego.
Por desgracia, s me parece necesario, Alteza, aunque entiendo vuestra postura. Si lo deseis,
escribir al rey para que dirima nuestro inofensivo desacuerdo.
Pedro suspir y mir a Alfonso de reojo. Este negaba con la cabeza.
No creo que sea necesario importunar al rey por algo como esto accedi Pedro de mala

gana.
Ayala se mostr plenamente de acuerdo.
Sin embargo, espero que no os moleste si permanecemos en la sala mientras buscis vuestros
documentos. As podremos seros de ayuda en cualquier momento.
El consejero tuvo que aceptar la condicin, aunque solo fuera para atajar aquel pulso dialctico.
No poda negar que el joven prncipe era capaz, si bien de haber permanecido bajo su tutela ms
aos, seguro que no se habra vuelto tan impertinente.
El registro dio comienzo, bajo la atenta mirada de Alfonso y Pedro: Ayala vaci cajones,
estanteras y armarios, desenroll pergaminos y examin documentos lacrados. De vez en cuando,
aunque solo fuera por no moverse, el hijo del primer valido real le obstaculizaba el paso. En esas
ocasiones, Ayala resoplaba y se detena, hasta que Alfonso, muy lentamente, se apartaba. Quiz por
la presencia del prncipe o, seguramente, por que no estaba en su naturaleza, el registro no fue
violento ni impetuoso. No hubo papeles volando ni muebles volcados: Ayala buscaba, coga,
examinaba y volva a dejar cada papel de manera metdica, sin mover un solo legajo de su lugar.
Durante una hora, el consejero deambul de un lado a otro del despacho sin que ninguno de los tres
abriera la boca. Y a final, cuando tuvo que detenerse con aire de derrota, fue Alfonso quin rompi
el silencio.
Lamento que no hayis encontrado lo que buscabais, mi seor. Mi padre os habra sido de
ms ayuda. Me consta que est muy comprometido con la investigacin que llevis a cabo y os ha
hecho llegar cualquier documento que le habis pedido.
Ayala tena un rictus nervioso en el rostro: el hijo del valido le daba escalofros, saba que
Gabriel le ocultaba algo y su investigacin no avanzaba. Se acerc a Alfonso y le puso la mano en el
hombro.
Sabais que hace dos noches se declar un incendio en el alczar de Valladolid?
No tena noticia.
Una desgracia: se origin en uno de los despachos que contenan documentacin requisada y
se extendi hasta los stanos. Cuando los sagrados caballeros de Santiago lograron extinguirlo no
quedaba nada digno de investigar.
En verdad, una desgracia.
Te aseguro que si alguna vez descubro quin fue el responsable tendr que sufrir todo el peso
de la justicia concluy secamente.
Alfonso sonri un momento, para darle la razn.
Que Dios se apiade de su alma le respondi.
Ayala repiti la reverencia hacia Pedro y se march, bastante enfadado. Alfonso volvi
inmediatamente a sus quehaceres como si no hubiera existido interrupcin alguna. Al cabo de un rato,
not la mirada de Pedro fija en l y levant la cabeza. El prncipe lo observaba con inters.
Por qu ha ido a Astudillo vuestro padre, Alfonso?
Para acompaar al rey.
Pedro sonri, pero no apart la vista de Alfonso. Este le sostuvo la mirada unos instantes ms y
despus volvi a concentrarse en sus papeles. No obstante, al tiempo que escriba, sigui hablando.
Iba a reunirse con una delegacin de comerciantes en Palencia.
Pedro no esperaba eso y por un momento qued desconcertado.
Burgueses?
Hasta ahora depender de nobles y prelados no ha hecho ms que debilitarnos.
La seguridad de Alfonso sorprendi al prncipe. Gabriel nunca le hablaba con tanta claridad.

Y los burgueses se avendrn a negociar?


No hay diferencia entre negociar con un noble, un sacerdote o un burgus. Lo que importa es
lo que pueden ofrecer.
Qu pueden ofrecer?
Oro. Las ciudades no poseen ejrcitos ni tierras, pero son ricas. Y la monarqua necesita
fondos, porque en cuestin de tierras y ejrcitos no puede competir con la nobleza.
Pedro pens en la investigacin de Ayala, en los miles de florines que durante aos los judos
no podran haber desviado sin ayuda.
A cambio de qu?
El hijo de Gabriel rumi un momento si responderle o no, pero al final accedi a complacerlo y
le refiri el quid de la cuestin en pocas palabras: si las ciudades pasaban a depender directamente
del rey se libraran del yugo de los seores que ponan cuantas trabas encontraban para frenar su
crecimiento. A cambio de su apoyo econmico, Alfonso XI las dejara autogobernarse con notable
libertad: en otras palabras, los caudillos urbanos que suscribieran el pacto las controlaran.
Mi padre ha pasado mucho tiempo tratando de restarle poder a la nobleza. Ahora ha
entendido que eso no basta; para la supervivencia de la Corona se necesita un verdadero cambio.
Llegar un da en que no se pueda depender de la tierra o de los botines de guerra y dar igual quin
posea ms. El poder estar en el comercio y dado que las ciudades lo controlarn, es a los hombres
libres a los que hay que ganarse.
El prncipe no hizo ms preguntas, pero an sigui observando al hijo del consejero mientras
reflexionaba sobre todo lo que le haba dicho. No le pregunt por el sobre que le haba visto ocultar
bajo la capa, salvndolo de Ayala cuando este miraba hacia otro lado. Y por supuesto, tampoco hizo
comentario alguno cuando, un par de horas ms tarde, lo lanz al fuego distradamente junto con otros
papeles inservibles.

XIII

ara lo vio saludarla de lejos, sentado sobre el pretil del puente. l dio un salto para bajar
y llam a su caballo con un silbido corto. El animal se le acerc dcilmente y piaf
cuando la familiar yegua blanca de la recin llegada puso los cascos sobre la calzada.
Pedro le sonri y le tendi la mano para ayudarla a bajar; Mara se la acept e inclin la
cabeza a modo de cortesa.
Al rato, los dos caballos pastaban juntos los brotes nuevos mientras sus amos paseaban por los
alrededores. La primavera haba llegado casi sin que se dieran cuenta, lenta como el discurrir de las
nubes en el cielo. Mara observ al joven que caminaba a pocos pasos de ella y que semana a
semana se haba convertido en su inseparable compaero de correras, hasta el punto de que, pese a
s misma, no haba da en que no saliera a cabalgar con la esperanza de encontrarlo o ser encontrada
por l. Probablemente haba sido la persona con la que ms haba hablado en toda su vida, quiz
porque la escuchaba de una manera magntica y hechizadora. Record la tarde en que se haba dado
cuenta de ello y de que, sin percatarse, le estaba dejando conocerla ms de lo que se conoca ella
misma. En aquella ocasin haba callado y un leve rubor haba aflorado a sus mejillas. l le haba
sonredo. Ella no.
En verdad eres encantadora murmur l.
Aquel da se prometi no volver a verlo, pero Pedro no la dej cumplirlo. Quiz tampoco
hubiera sido capaz de hacerlo, con o sin su ayuda. Ahora, deambulando entre las jaras se le haca
raro pensar que hubo un tiempo en que el sol brillaba menos en el cielo y ellos no se conocan. A lo
lejos se oa el rumor de las canciones que entonaban los campesinos mientras laboraban, una tonada
profunda y perezosa, arrastrada a golpe de azadn.
Por qu crees que cantan? murmur Pedro de pronto.
Los campesinos?
S.
La joven prest atencin al canto rtmico que marcaba el trabajo de la tierra.
Creo que cantan para animarse los unos a otros. Y para que las horas sean ms cortas.
Pedro se encogi ligeramente de hombros, dando a entender que probablemente tena razn y
siguieron paseando en silencio. Llegaron junto a una roca y se sentaron en ella.
Crees que tienen algn sueo? pregunt al rato.
La vida no es fcil, mi seor repuso Mara, tras una pausa Vivir en paz es sueo
suficiente en estos tiempos que corren.
Pedro sacudi la cabeza.
Yo quiero ms que eso. No voy a conformarme con que la vida pase por delante de m sin
poder cambiarla.
Mara frunci el ceo, intrigada. El entusiasmo de Pedro al hablar era contagioso y aquella
maana resplandeca como solo le ocurra al pensar en su reino.
Qu es lo que quieres t? pregunt Mara Cul es tu sueo?
Pedro se volvi hacia Mara.
Quiero quiero que todo sea diferente a como es ahora. Quiero que canten porque estn
alegres, quiero un reino sostenido por hombres libres. Crea que era el nico que pensaba as, pero
no es cierto... Quiero cambiar Castilla.
Se incorpor de un salto, se encar con la serrana y abri los brazos en cruz para coger aire.

Quiero cambiar el mundo! grit.


El eco le respondi y l ri y mir a Mara, como si se preguntara si entenda lo que trataba de
decir. Al fin y al cabo no eran ms que ideas fugaces que sonaban en su interior. Mara se incorpor
a su lado con los ojos brillantes y una sonrisa en los labios
Castilla ser lo que tu quieras que sea afirm emocionada. Castilla eres t.
Pedro frunci el ceo y su expresin cambi imperceptiblemente. Le dio la espalda a Mara,
sbitamente azorado, y se alej un poco. Ella hizo ademn de seguirlo, pero se detuvo, insegura de
qu hacer o, mejor dicho, de lo que haba hecho.
Ests? Te encuentras? pregunt.
Apoyado en la roca, l asinti y le sonri avergonzado.
Buf resopl. Ha sido la primera vezno estaba preparado para que fuera as.
Mara era la viva imagen del desconcierto. Pedro le tendi la mano.
Ven.
Ella no se movi, as que l se le acerc y le cogi la mano derecha entre las suyas. Entonces se
la llev al pecho y la coloc sobre su corazn. Mara segua sin comprender, pero se estremeci al
notar el latido de Pedro y fue a retirar la mano. El prncipe la retuvo.
Ya vers le dijo. Sonre.
Qu?
Sonre.
La noble se neg a medias, pero Pedro se lo peda con la misma pasin que haba puesto
minutos antes al gritarle al viento de poniente. La misma que la haba hecho levantar y sonrerle la
ltima vez. Volvi a hacerlo. Inmediatamente, sinti que el corazn del joven se aceleraba bajo las
ropas y le retumbaba contra la palma. Su propio pulso se aceler al mirarlo a los ojos y sinti que el
cuerpo se le encenda y le cosquilleaba. Ri suavemente, embriagada por la sensacin y Pedro apoy
la frente sobre la suya.
No sigases que quieres matarme? susurr contiendo el aliento.
Mara ri y ri, abandonndose en sus brazos mientras l la besaba en la boca y encontraba su
lengua con labios ardientes.
******
A algunas horas del Alczar real, oculta en el interior del bosque, humeaba la chimenea de una
casita de piedra. No estaba lejos del camino real, aunque no era visible desde este y era difcil
encontrarla si no se estaba buscando o se saba por donde llegar hasta ella. A diferencia de la
mayora de casas de las aldeas cercanas, era bastante nueva y las paredes estaban en buen estado. No
era demasiado grande, pero ms espaciosa que muchas, aunque en ella solo vivan dos personas:
Leonor Guzmn y su hijo Enrique.
Haca poco tiempo, alrededor de cuatro aos, que Leonor haba conseguido reunir el dinero
suficiente para comprar su libertad y la de su hijo. Enrique habra preferido quedarse en Berlanga,
pero su madre no quera ni hablar de ello y se haba empeado en buscar fortuna en los alrededores
de Talavera. El joven haba accedido, acostumbrado a no recibir explicaciones por los arrebatos de
su madre. Adems, le era indiferente un lugar que otro. Con el tiempo, se haba convertido en un
joven introvertido y vivir medio aislado en un bosque le pareca tan aceptable como hacerlo en
medio de la plaza mayor del pueblo.
Leonor lo inform de que aquella noche iban a recibir visita y le orden que atizara el fuego. l

obedeci y tambin prepar las hierbas de su madre antes de que ella se lo pidiera. Leonor sonri y
contempl a su apuesto hijo con una mirada indefinida.
Quieres que me vaya? pregunt Enrique
Leonor hizo un gesto vago que poda significar tanto que s como que no, as que Enrique
decidi quedarse, al menos hasta que llegara la cliente de la noche. ltimamente, su madre se
comportaba de manera cada vez ms extraa, entre otras cosas se lo quedaba mirando a menudo
como acababa de hacerlo. Tambin sus ataques de melancola se haban hecho ms frecuentes. Tras
ellos, sola pasarse horas inquieta, lanzndole miradas fugaces como si tuviera algo en mente, pero
se disgustaba muchsimo si Enrique trataba de sonsacarle algo. El muchacho dej de insistirle, ya que
detestaba verla alterada. Segua adorndola, aunque a veces lo asustara.
Se sent en una silla, viendo a su madre ir y venir por la cabaa. Pareca cansada y haba
envejecido visiblemente en los ltimos aos, aunque segua siendo joven. Alarg la mano y cogi un
pequeo libro de caballera, viejo y manoseado, que se caa a trozos. Era el nico libro que haba
visto en su vida, un regalo de su amigo Tello, que se lo haba robado a su padre haca aos. Se lo
saba de memoria, pero an lo hojeaba a menudo. Pas un rato enfrascado en las hojas amarillentas
repletas de miniaturas; le habra gustado aprender a dibujar miniaturas.
De repente llamaron a la puerta. Leonor se volvi enseguida y, mientras su hijo dejaba el libro a
un lado y se incorporaba, la mujer fue junto a la puerta y apoyo el odo en la hoja.
Quin es?
Esperanza.
Leonor asinti y abri la puerta. Enrique titube, pero aprovechando que no se haban dado
cuenta de su presencia, observ a las dos jvenes que permanecan en el umbral, visiblemente
inquietas. Trat de adivinar cual de ellas era la que vena a pedir los servicios de su madre. A
simple vista no diferan mucho en edad, catorce o quince aos, e iban vestidas de manera semejante,
con vestidos sencillos pero limpios. No tenan aspecto de campesinas, pero tampoco de nobles.
Quiz fueran hijas de algn mercader o artesano de la ciudad. Podan ser cualquier cosa, en los
escasos aos que llevaba viviendo all haba comprobado que acudan mujeres de todas partes y de
todas clases. Las ciudades de Toledo y vila quedaban a pocos das de camino y haba muchas
aldeas alrededor del alczar de Talavera.
Desde pequeo se haba acostumbrado a estudiar a la gente, era como un juego, y ahora lo haca
casi sin darse cuenta. La ms adelantada de las muchachas era rubia, de ojos castaos y rasgos
armoniosos. Escrut su rostro tenso e inspir; Enrique haba visto muchas mujeres a lo largo de su
vida, mujeres de todo tipo, jvenes y viejas, feas y bonitas, y tena que admitir que aquella era, sin
duda, una de las ms hermosas que haban pisado su casa. La otra joven estaba un paso por detrs de
la primera y la tena agarrada de la mano en un gesto crispado de puro terror. Tena una cabellera
espesa y brillante de color azabache y aunque no le vea bien la cara, poda notar que estaba muy
plida. Las dos estaban nerviosas y asustadas, pero la morena haca grandes esfuerzos para no
echarse a llorar.
As pues era ella.
La estudi con ms atencin: se haba apartado el pelo de la cara y ahora poda verle los ojos.
Los tena azules, muy azules; nunca haba conocido a nadie que tuviera unos ojos tan azules como los
suyos. Trataba de mantener la calma, pero miraba a su alrededor como si se estuviera adentrando en
la boca del lobo. Su boca era preciosa, incluso cuando el labio inferior le temblaba.
No quera estar all, pero al fin y al cabo nadie quera. Era bellsima.
Enrique cambi de postura; ellas notaron que algo se mova y se volvieron enseguida. En cuanto

lo vio, la joven morena se aferr de su compaera y retrocedi angustiada. l se qued inmvil.


Leonor se hizo cargo de la situacin en pocos segundos.
Sal de aqu le orden a su hijo con sequedad.
El chico mir a su madre un instante y despus baj la vista y obedeci sin rechistar. Las dos
muchachas se apartaron para dejarlo pasar: la morena estaba apoyada en la espalda de la rubia y
ocultaba el rostro de l.
Cerr la puerta al salir y se alej de la casucha. De repente estaba de un humor extrao. No
haba querido asustarla, no tendra que haberse quedado, haba sido un estpido. A algunas mujeres
les traa sin cuidado que estuviera o no en la casa, otras se sentan incmodas si lo vean por all, era
natural. Pero saba lo que significaba el tono tajante de Leonor y la expresin de pavor de la joven:
haba sido forzada.
Como estaba anocheciendo, pronto el bosque se sumira en la oscuridad y la luz que sala por
las ventanas de la casa sera lo nico visible. El joven no se alej mucho, deambul un rato, se
apoy en un rbol y arranc una mala hierba con la que juguetear. Normalmente era rpido, se dijo,
mirando hacia la casa. Trat de imaginarse lo que estara pasando: probablemente Leonor haba
hecho pasar a la chica a la habitacin interior. Supuso que su amiga la acompaara, porque su madre
la dejara entrar para que su paciente estuviera ms tranquila. Ojal estuviera tranquila, deseaba que
lo estuviera. Y que no le doliera, y que no llorara Sacudi la cabeza y tir la hierba, porque la
estaba destrozando. Intent dejar de pensar en la joven. Al fin y al cabo no era la primera que pasaba
por aquella habitacin, as que no deba dejar que lo afectara.
Ya era noche cerrada, estaba pasando mucho rato. La verdad es que haba perdido la nocin del
tiempo que llevaba all sentado. Pase un rato para estirar las piernas, pero tena la mente puesta en
la casa. Acab rondando por delante de la puerta, taciturno, sin dejar de pensar en lo que estara
ocurriendo dentro. De repente la puerta se abri y l dio un bote. Su madre estaba en el umbral,
despeinada, sudorosa y con la ropa manchada de sangre. Enrique se qued paralizado y en un primer
momento tuvo que repetirse que la sangre no era de Leonor. La voz potente y perentoria de esta lo
devolvi a la realidad.
Corre! Trae sbanas, mantas, lo que sea!
Qu? De dnde?
De donde sea! Ve y trae lo que encuentres!
Enrique ech a correr hacia el cobertizo anexo, donde crea recordar que guardaban algunas
piezas de tela que haban comprado el invierno pasado. En el habitculo no haba ms luz que la de
la luna, que entraba por la puerta, y adems se levant una nube de polvo en cuanto empez a
revolver los montones de trastos y enseres. El joven tosi, pero no dej de rebuscar de manera
frentica. Finalmente encontr una pila de trozos de tela cortados de manera irregular y de varias
medidas. Ni siquiera saba de dnde haban salido, pero los agarr todos y volvi a la casa.
Entr corriendo. La puerta de la habitacin interior estaba cerrada, pero encontr a la muchacha
rubia fuera, esperndolo para coger los trapos. Cuando lo vio atravesar la puerta levant la vista y
compartieron una mirada trgica. Estaba plida y nerviosa y tena sangre en la mejilla; seguramente
se la habra manchado al tratar de enjugarse el sudor. Enrique no acert a decir nada, se limit a
tenderle el fardo.
Gracias dijo ella con un hilo de voz.
Volvi a entrar en la habitacin y cerr la puerta, de manera que el chico no pudo ver nada de lo
que ocurra dentro. Se qued all un momento, sin saber qu hacer: no pretenda entrar en la
habitacin, pero tampoco tena intencin de volver a salir de la casa. Dentro se oa la voz tensa de su

madre, pero no se entendan las palabras. Ninguna de las dos muchachas emita ruido alguno y eso le
arranc un escalofro. Finalmente opt por tomar asiento en una silla de madera, a pocos metros de la
puerta, y esperar all, con el corazn en vilo, hasta que todo hubiera terminado.
Pasaron los minutos, largos como si fueran horas. El joven se arrellan en la silla y apoy la
cabeza en la pared, pendiente de la habitacin, pero no ocurra nada. Al rato cerr los ojos y
enseguida se instal en su mente el rostro de la joven morena, en aquel instante en que haba espiado
su rostro antes de que ella lo viera y su expresin se contrajera por la aprensin. Desde algn lugar
de su consciencia una voz le dijo que no deba pensar en ella: est muerta, se dijo, se va a morir. A
veces pasaba, no sera la primera. Tena que dejar de pensar en ella. No obstante, adormilado como
estaba, no poda controlar la mayora de sus pensamientos.
Se despabil de golpe cuando se abri la puerta y sali Leonor, con el vestido, las manos y la
cara manchados de sangre, plida y con los ojos encendidos tras los mechones que le caan sobre la
frente. Su hijo se levant de inmediato, con tanto mpetu que casi tira la silla.
Madre
Ella no le respondi, pareca desolada, y caminaba con paso vacilante. Enrique se apresur a
dejarle la silla. Entonces se volvi hacia la habitacin, cuya puerta estaba entreabierta: sobre la
cama yaca el cuerpo de la joven morena, apenas distinguible entre sbanas y mantas. Tena los ojos
cerrados y estaba blanca como el mrmol. Su compaera, recostada junto a ella con media espalda
contra el cabezal, la abrazaba y sollozaba en silencio.
Enrique sinti un nudo en el estmago y apart la vista, para posarla en el semblante cerleo de
su madre. Pareca muy afectada y l le cogi la mano y se arrodill a su lado.
Madre insisti. Se ha muerto? Se ha muerto, verdad?
Leonor inspir profundamente, mir al joven y le acarici la mejilla.
No, no se ha muerto.
Enrique dej escapar un suspiro de alivio, cerr los ojos y apoy la frente sobre el regazo de su
madre durante un instante. Cuando volvi a levantar la cabeza, ella tena la mirada fija en el suelo y
rastro de lgrimas en las mejillas.
Entonces, qu pasa? le pregunt Qu te pasa, madre?
Es tan joven balbuce. Pero no he podido hacer otra cosase habra desangrado. Y
ahora nuncanunca podr
Le has salvado la vida. No hables as la interrumpi. No digas eso.
La mujer se dej abrazar e incluso esboz una media sonrisa afectuosa, pero aquello no iba a
ser suficiente para consolarla. Nada lo era cuando ocurra algo as. Enrique la bes en la mejilla y
durante un rato le acarici el cabello, largo y lacio, del color de la madera de castao.
Perdn. Debemos irnos.
El muchacho se sobresalt y se volvi hacia la puerta. La joven rubia era quin haba hablado,
estaba en pie frente a ellos y sostena a su compaera con el brazo izquierdo. Esta se apoyaba a su
vez en el marco de la puerta y mantena la cabeza baja. Se haba cambiado de vestido; su madre
siempre recomendaba que si tenan ms de un vestido los trajeran ambos porque el primero poda
acabar manchado. Pareca que fuera a caerse de un momento a otro, pero estaba consciente. Tena un
aguante asombroso.
La primera solt con suavidad a su amiga, asegurndose de que se sostena en pie, se acerc a
Leonor y le tendi un saquito.
Esa nia no debera moverse. Sera mejor que se quedara aqu a pasar la noche afirm la
mujer sin mirar las monedas.

Eso no es posible respondi la chica.


Como Leonor no hizo ademn de coger el dinero, la joven lo dej sobre una repisa junto a la
silla, retrocedi, y rode la cintura de su amiga con el brazo.
Acompalas hasta su caballo, Enrique orden Leonor.
Su hijo obedeci y se acerc a las jvenes algo titubeante, ya que la primera lo observaba con
cierto recelo y tema que la segunda se asustara de l. Sin embargo, esta se limit a mirarlo un
instante y sus ojos lo atravesaron como una lanza. Sin pensarlo dos veces, la levant en brazos. No
pesaba nada, se estremeci por lo frgil que la senta contra su pecho, con los ojos entrecerrados,
an ms plida bajo la luz de la luna. Su piel estaba fra, su respiracin caliente, y le notaba el pulso
palpitando en las finas venas azuladas: cada dbil latido del corazn de ella, lo recorra como una
sacudida a travs de la sangre. Suspir y la apret contra l inconscientemente, susurrndole
palabras tranquilizadoras, mientras segua a su compaera hacia el lugar donde haban amarrado su
montura.
No tengas miedonadie va a hacerte dao. Si estuviera en mi mano nadie volvera a hacerte
dao nunca.
La joven lo mir, o eso le pareci. Su mirada estaba turbia, pero su intensidad era
sobrecogedora.
Tranquila musit con suavidad, acaricindole el rostro.
Un hermoso caballo blanco estaba atado a un rbol, a corta distancia en el interior del bosque.
Relinch al verlos llegar y Enrique sali de su ensueo. Su gua estaba montando, con un gesto gil, y
una vez arriba se volvi hacia l con los brazos extendidos.
Ddmela.
Enrique mir a la muchacha que llevaba en brazos. Tena otra vez los ojos cerrados, pero habra
dado cualquier cosa por que los tuviera abiertos.
Dejad que os acompae. Es peligroso
No os preocupis.
Quera replicar. Quera quedarse con ella. Senta que su carne y la de ella se haban unido en el
poco rato que la haba abrazado y ahora le arrancaban un trozo de s mismo al llevrsela. Cabizbajo,
se oblig a desprenderse del ligero cuerpo de la muchacha y ayud a su compaera a acomodarla
delante de ella.
Gracias.
La joven rubia la envolvi con una capa que llevaba en una de las alforjas y su amiga se recost
en ella. La primera la bes suavemente en el pelo y le susurr algo; ella asinti. Entonces, se volvi
un momento hacia Enrique, con los ojos completamente abiertos. Enrique se estremeci de pies a
cabeza. Con una orden seca, la chica que llevaba las riendas espole al caballo y este se ech al
trote enseguida, mientras el joven daba un paso atrs y las vea adentrarse en la oscuridad del
bosque.
Isabel not la sacudida de Janto y por un momento sus sentidos se aguzaron. Tendida sobre
Julia, vio con claridad las copas plateadas de los rboles, sinti el aire fresco y oy los sonidos del
bosque. Movi los labios y trat de decir algo, pero enseguida volvi a hundirse en el
amodorramiento. No senta dolor, pero tena mucho sueo y no poda pensar con claridad; se
estremeci, haca fro, temblaba. Su doncella le hablaba, eran palabras tranquilizadoras, lo era su
voz mientras la sostena con firmeza. Apenas la entenda, pero se aferr al hilo de su voz. Aparte de
eso slo tena la vaga nocin de estar cabalgando.
Falta poco, seoraYa falta poco.

Parecan estrellas.
Qu?
Estrellas, parecan estrellas
Gimi y sufri un espasmo. Julia aminor la marcha y la acomod sobre la silla.
Aguantad, solo un poco ms la anim. Por favor, no os durmis.
Janto vol a travs de los campos baados por la luz de la luna, por senderos apartados. Al
cabo de algo ms de una hora, el Alczar apareca en el horizonte. La doncella detuvo el caballo,
observ a su alrededor, y lo dirigi hacia el oeste sin salir de la proteccin que ofreca el bosque.
Cuando se hubo acercado lo suficiente suspir y se cubri la cabeza con un manto oscuro e hizo lo
mismo con su seora.
Estis lista?
Isabel asinti dbilmente, se enderez y sostuvo las riendas. Julia desmont y, con los ojos
pegados al suelo, gui al animal hacia una de las entradas laterales del castillo. Un hombre armado
les sali al encuentro con paso decidido; en ese momento la princesa levant la vista y l soldado se
detuvo en seco.
Seora, empezaba a preocuparme.
No tenais porqu respondi esta, con solo un leve temblor en la voz. Julia
La doncella se adelant un paso y deposit un saquito de monedas en manos del soldado.
Confo en vuestra discrecin.
Por supuesto, Alteza.
El soldado se hizo a un lado para dejar pasar a las jvenes. Una vez dentro, Julia condujo a
Janto hasta las desiertas caballerizas: all ayud a su amiga a desmontar.
Estoy bien murmur la princesa.
Pero Julia no la solt. Juntas, caminaron hacia la fortaleza y recorrieron furtivamente el camino
que las separaba de la habitacin de la infanta, evitando a los guardias. Faltaba poco para llegar a su
destino cuando oyeron pasos a su espalda.
Qu hacis aqu a estas horas?
Las jvenes se volvieron sobresaltadas. Pedro estaba ante ellas, vesta ropa de montar, como si
acabara de llegar de alguna parte, y lejos de cualquier suspicacia, su rostro no reflejaba ms que
sorpresa. Los dos hermanos se miraron unos instantes y, poco a poco, Pedro cambi de expresin.
Isabel, qu?
La muchacha se estremeci y las piernas le fallaron; asustada, Julia trat de sostenerla, pero no
pudo evitar que se desplomara.
Isabel! grit Pedro.
El prncipe corri hacia Isabel y la incorpor, pero esta se haba desmayado.
Qu te pasa? Dime algo qu te pasa? balbuce, con la cara de ella entre sus manos
Tranquila, voy a buscar a un mdico
No! intervino Julia.
Pedro frunci el ceo, sin comprender.
Por qu no?
La doncella se limit a negar con la cabeza.
Julia, qu ha pasado? exclam Pedro perdiendo los nervios.
Alguien se acercaba; los guardias tenan que haber odo los gritos.
Os lo contar, os lo contar seor, pero no llamis a nadie. Slo ayudadme a llevarla a su
habitacin.

Qu le ha pasado?
Os lo ruego insisti la doncella. Nadie debe saberlo por favor, Alteza. Por favor.
Pedro apret los dientes y cogi a su hermana en brazos.
Vamos.

XIV

su alrededor solo haba oscuridad, una negrura envolvente y asfixiante, helada y ardiente a
un tiempo. El silencio retumbaba en su cerebro como un tambor de guerra y de entre su
redoble atronador crea discernir palabras. Le eran familiares, pero huan en cuanto
intentaba asirlas.
Unos ojos azules la miraban, unos ojos que brillaban como estrellas. Mirndolos se senta a
salvo, pero cuando pestaeaban volva a caer en las tinieblas. An crea or voces y trat de
aferrarse a ellas, pero eran demasiado confusas. Entonces sinti que la cogan de la mano y de algn
modo frenaban su deambular errtico por la antesala del mundo de las sombras.
Abri los ojos lentamente, aunque los cerr enseguida, herida por la luz. Le daba la impresin
de que todo daba vueltas a su alrededor y no saba cunto tiempo llevaba en aquel estado. Volvi a
abrir los ojos y distingui formas borrosas a su lado. Estaba en su habitacin, echada sobre su cama.
Pedro estaba junto a ella y tena su mano entre las suyas. Cuando vio que empezaba a recuperar el
conocimiento, se volvi y murmur algo. Enseguida apareci Julia, que se inclin tambin a su lado.
Hola, preciosa le susurr el prncipe.
Isabel trat de moverse y un rayo de sol que entraba por la ventana la ceg. Pedro advirti el
gesto de molestia e hizo ademn de levantarse para correr la cortina, pero la infanta agarr su mano
con ms fuerza en un acto reflejo. El joven se qued quieto y fue Julia, atenta, quien se ocup de la
ventana.
Cmo te encuentras?
Bien musit.
Tena la boca seca y se senta muy dbil y algo aturdida. Su doncella regres y volvi a
inclinarse junto al lecho; acarici la frente de Isabel y sonri.
Le ha bajado la fiebre.
Pedro suspir y bes la mano de su hermana.
Me has dado un susto de muerte.
Pareca muy preocupado, aunque se esforzaba por sonrerle. Entonces se puso serio y tom aire.
Por qu no me lo dijiste?
A Isabel se le encogi el corazn y evit mirarlo a la cara, sin saber qu responder. Poco a
poco, empezaba a recordar lo que haba ocurrido en la casa de la curandera. Imgenes, voces. Julia
llorando, la mujer maldiciendo. Dolor.
Julia murmur la princesa, algo fue mal.
La doncella neg con la cabeza y Pedro trag saliva, entristecido.
Algo fue mal! insisti Isabel, mirndolos a los dos.
Os recuperaris, mi seora. Eso es lo nico que importa.
Qu pasa? Pedro...
l la mir con gravedad.
Te haban hecho demasiado dao le dijo con voz trmula.
Isabel pestae y abri la boca como si fuera a decir algo, aunque solo tom aire tratando de
asimilar la noticia. Volvi el rostro hacia el lado contrario y cerr los ojos. De repente la imagen de
su madre volva a presentrsele ntida y definida, llena de reproche; le haba fallado de todas las
maneras que poda fallarse como hija y como princesa. Sorbi las lgrimas y se llev las manos al
vientre vaco y yermo.

No te preocupes. Ya se nos ocurrir algo trat de tranquilizarla el prncipe.


No poda estar seguro de que su hermana lo escuchara, se haba vuelto de espaldas a l y le
haba soltado la mano. Con los dientes apretados, Pedro apoy la barbilla sobre los nudillos de la
mano izquierda y coloc la derecha en la cintura de Isabel, acariciando un pliegue del vestido. Casi
sin darse cuenta, empez a retorcerlo con rabia contenida.
Dime quin te ha hecho esto.
Isabel se encogi ms sobre s misma en lugar de contestar. l chasque la lengua y neg con la
cabeza.
Por amor de Dios, Isabel, dime quin ha sido implor.
Haba ira en su voz, un tono que nunca le haba odo. No contestarle iba en contra de su instinto,
pero an as no dijo nada. Era lo mejor para todos, incluso para l. Sin embargo, Pedro no opinaba
lo mismo. Le ech una mirada dolida que la atraves aunque estuviera dndole la espalda. Cuando
volvi a hablarle lo hizo en tono inexpresivo.
Descansa.
Apart la mano de su cintura, dejando un fro vaco all donde la haba apoyado y sali de la
habitacin, dejando a Isabel desolada y sin fuerzas para pedirle que se quedara.
******
La torre del homenaje de Monforte coronaba el valle y con sus treinta metros de altura era
visible desde mucha distancia. Como fortaleza, Monforte reflejaba la riqueza y poder de sus
habitantes, con su enorme muralla, jalonada por torres y puertas, y rematada con almenas y
matacanes. Juan de Castro esperaba junto a la escalinata de la puerta principal, apoyado en un bastn
cincelado. Sus cabellos rubios haban encanecido significativamente y su rostro estaba surcado de
arrugas. Por la puerta acababa de pasar una suntuosa carroza y de ella descendi el barn Rodrigo.
Enseguida, se acerc a su amigo y lo abraz cordialmente. Despus, el seor de Mendoza se fij en
Eduardo, que acababa de salir del castillo. Los aos no haban cambiado en nada su expresin ni sus
intensos ojos verdes. Llevaba una barba corta, su piel tena un hermoso tono dorado y, como su
padre, vesta de manera elegante. Detrs de l, aunque sin llegar a salir al exterior, se dej ver una
dama de aspecto frgil y mirada tmida. A su lado, una nodriza sostena amorosamente una criatura
de pocos meses que estaba dormida.
Eduardo, qu alegra. Celebro veros despus de tanto tiempo.
El hijo del conde de Lemos acept la mano que el barn le tenda.
Sois muy amable, mi seor Rodrigo. Sed bienvenido.
Doa Ins, vuestra presencia me es igual de grata.
La mujer, que se haba mantenido un par de pasos por detrs de su marido, esboz una sonrisa
reservada e inclin la cabeza como saludo. Rodrigo mir de soslayo a su propia esposa, que
descenda de la carroza del brazo de Juan. Doa Margarita se acerc a Ins de inmediato, cantando
las alabanzas del tercero de sus hijos. Hechos los saludos de rigor, todos pasaron al interior del
castillo. En ese momento apareci la hija menor de Juan. An casadera, de anchas caderas y mejillas
sonrosadas salud al barn y a su esposa y se dispuso a cumplir con su papel de anfitriona ya que la
seora del castillo llevaba difunta varios aos. Orden que sirvieran bebidas y tambin que trajeran
algunos tentempis. Despus, las mujeres se retiraron, ya que la hermana de Eduardo insisti en
ensearle la vista desde la torre a la esposa del barn.
El conde de Lemos se acomod en una butaca, tras invitar a Rodrigo a hacer lo mismo. De

repente tuvo un acceso de tos y su hijo, que permaneca de pie, no pudo disimular la preocupacin.
La enfermedad lo consuma por dentro y ya poco poda hacerse por disimular. El barn le tendi una
copa de vino y esper educadamente a que se repusiera. Cuando lo logr, carraspe y tom la
palabra, sin querer darle importancia al incidente.
Querido Rodrigo, espero que no os moleste que mi hijo asista a esta reunin. Ha venido a
pasar unos das aqu para que conociera a mi nieto y me ha parecido conveniente que nos acompae.
En absoluto repuso el barn complaciente, juntando las palmas de las manos. Decidme,
Eduardo, cmo va todo por Ponferrada?
Bien, mi seor. Los pastos son buenos.
He odo que tuvisteis que sofocar una pequea revuelta hace un par de meses. Nada serio,
espero.
Algunas reses se descarriaron y arruinaron parte de la cosecha de primavera.
Rodrigo asinti en muestra de comprensin. Mientras tanto, una criada haba entrado con una
bandeja de entremeses.
Campesinos levantndosemurmur Juan con resignacin A dnde vamos a ir a parar y
dirigindose a la joven que les serva, aadi en voz queda. Avisa a Martn.
Ella se retir y el conde carraspe de nuevo.
En fin, Rodrigo, os he llamado porque he recibido noticias inquietantes.
Qu clase de noticias?
Parece que Gabriel vuelve a la carga.
El rostro del barn se contrajo. Eduardo tambin prest atencin.
Qu ha hecho nuestro buen valido? quiso saber el barn.
Justo cuando pronunciaba esas palabras, entr en la sala un caballero de tez morena y espaldas
poderosas, semicubiertas por una larga capa granate. Tena una pequea cicatriz en la ceja, pero la
disimulaba llevando el flequillo hacia delante. Era de aire adusto, por culpa de sus ojos pequeos y
estrechos, pero cuando entr se mostr acobardado por la presencia de Rodrigo de Mendoza y se
acerc instintivamente a su seor.
Este es Martn, uno de mis capataces.
El barn le ech un vistazo rpido, antes de urgir silenciosamente a Juan que continuara su
relato.
Martn estuvo la semana pasada en Palencia y tropez con una interesante reunin.
En Palencia? Entonces eseese Alvarado estaba al corriente.
Germn Alvarado, en efecto. Al parecer l fue el organizador, ya que tuvo lugar en una de sus
propiedades.
Organizador de qu exactamente, padre? pregunt Eduardo, ya que Juan no le haba
mencionado nada en los das que llevaba con l.
Martn, ser mejor que vuelvas a explicar lo que me has contado a m.
El capataz, algo ms relajado al comprender la razn de su presencia en la sala, refiri su relato
a Rodrigo y al primognito de Lemos. Les cont cmo haba sorprendido casualmente la
conversacin de un grupo de personas, entre los cuales haba reconocido a un comerciante de lana de
Astorga. Extraado de su presencia en la ciudad, lo haba seguido hasta la casa de Germn Alvarado.
All logr sobornar a un par de criados y ellos le contaron que un enviado del rey haba acudido
para entrevistarse con una representacin de la flor y nata de la burguesa castellana. Al parecer, las
conversaciones duraron varios das y a juzgar por los semblantes de la ltima velada, la reunin
haba resultado fructfera.

El barn escuch todo el relato atentamente, con las piernas cruzadas y el mentn apoyado sobre
el puo. Le estaba costando trabajo contener la clera que empezaba a embargarlo. Maldito Gabriel,
quin si no l poda ser el enviado del rey? Desde el principio actuando como una rata, royendo
poco a poco los cimientos de su poder y su legtimo dominio. Y ahora conspiraba con la gente que
ms odiaba: comerciantes resentidos como ese Germn Alvarado, que prefera olvidar que su sucia
familia plebeya haba suplicado por su libertad a su propio abuelo cuando este era seor de
Mendoza.
Todos permanecieron en silencio, despus incluso de que Martn acabara su testimonio. Juan le
hizo una seal para que se retirara y l obedeci, con una inclinacin de cabeza que solo Eduardo
correspondi. Instantes despus, Rodrigo comparti una mirada agria con el conde.
As que ya no le basta controlar a los judos dijo el barn.
Los negocios judos han sido intervenidos por la iglesia record Juan. Ahora tienen las
manos atadas.
Qu diablos les habr prometido?
Quin sabe.
Tenemos que hacer algo.
An no sabemos lo que han firmado. No debemos precipitarnos.
Sea lo que sea no creo que nos favorezca.
Por qu no negociamos por nuestra cuenta? intervino Eduardo.
Los otros se volvieron hacia l.
Negociar? pregunt Rodrigo.
Con las ciudades. Las que se alen con nosotros no lo harn con el rey.
El conde de Lemos son tajante.
Nosotros no negociamos, Eduardo. Y mucho menos con burgueses.
Eduardo prefiri no discutir, se cruz de brazos y se apoy en la pared. Desde algn punto del
castillo se oa el llanto insistente de un beb y eso lo distrajo. El barn continu.
Estoy seguro de que el rey no ha ordenado esto.
Es ms que probable.
Quiz haya llegado el momento de tomar una decisin respecto a ese valido.
Juan pareci sorprendido, pero no disgustado por la determinacin de su amigo.
Estis seguro?
Si no nos deja otra opcin, habr que empezar a planterselo. Ahora, lo ms importante es
acabar con lo que quiera que haya pactado con Alvarado.
El conde asinti
Entonces, ser mejor que nos reunamos en el saln. Creo que de momento no nos queda nada
que discutir.
Estoy de acuerdo.
Los dos hombres ms poderosos del reino intercambiaron su pensamiento sin necesidad de
palabras. A continuacin, se dispusieron a salir de la estancia para dirigirse al saln principal.
Mientras Rodrigo coga del hombro a Eduardo y se interesaba por los disturbios de los que le haba
hablado antes, el conde de Lemos se retras un momento para hablar con un caballero que aguardaba
junto a la puerta.
Tengo una misin para ti.
Ordenad, mi seor.
Que Germn Alvarado no vea amanecer un nuevo da.

******
Isabel se recuper al cabo de un par de das y quiso levantarse y hacer vida normal, aunque no
estuviera muy segura de lo que eso significaba. An no haba asimilado del todo lo que haba pasado
y aunque saber que el rey no estaba en el castillo la confortaba, no saba cmo comportarse con su
hermano. Pedro la haba visitado a diario, pero no haba vuelto a preguntarle nada. Eso debera
haberla alegrado, pero no era as. La manera en que la miraba sin mirarla era an peor que su
insistencia en remover sus fantasmas. Isabel crea que estaba enfadado con ella y en el fondo de su
corazn crea que se lo mereca.
Cuando el monarca y Gabriel volvieron no quiso salir de la habitacin durante todo el da,
esperando que en cualquier momento el valido o su padre irrumpiera en su habitacin hecho una
furia. Sin embargo, Pedro no les cont nada a ninguno de los dos. Cuando trat de hablar con l para
agradecrselo, l no quiso ni mencionar el tema y zanj la conversacin con unas pocas palabras.
Durante la semana siguiente apenas se vieron y cuando se vean evitaban hablarse demasiado.
Isabel ya no poda soportarlo. Una noche, los dos prncipes cenaron a solas por primera vez en
varios das, ya que el rey haba cenado solo en sus aposentos y Gabriel, que a veces comparta mesa
con sus pupilos, haba salido precipitadamente al recibir una noticia que deba de ser muy
inquietante. Sentados en extremos opuestos de la mesa, Isabel se arm de valor y le dijo:
Pedro, lo siento. Entiendo que me odies.
El prncipe se detuvo justo antes de meterse un pedazo de pan en la boca y frunci el ceo. Ella
baj la vista.
No digas tonteras respondi. Cmo iba a odiarte?
No me hablas. Ni siquiera me miras
Pedro dej el pan a un lado y se pas la mano por la frente. Isabel, se retorca las manos sobre
el regazo y lo miraba con los labios apretados.
Perdname a m murmur l. Tendra que haberme dado cuenta de que algo te pasaba.
No dej que lo hicieras.
Ahora es solo que no s qu decirte. No s cmo ayudarte si no confas en m.
No tienes que hacerlo.
El joven no estaba conforme, pero tampoco replic, y sigui comiendo con los ojos fijos en el
plato. Al cabo de un rato, trat de sonrer.
Alfonso me ha dicho que has vuelto a tomar clases de arpa coment, intentando sonar
despreocupado.
SNo hay mucho ms que hacer por aqu.
Si Gabriel te oyera. No s cmo consigue encontrarme trabajo a todas horas.
La princesa sonri. Saba que bromeaba solo por complacerla.
Y mi querido hermano deseara emplear su tiempo en otros menesteres, no es as?
A qu te refieres?
A cabalgar, por supuesto. Has cabalgado mucho ltimamente?
Ahora s, Pedro dej entrever una sonrisa ms relajada.
No mucho. Y qu tiene de malo cabalgar?
Nada, sobre todo en compaa de una dama pelirroja.
El prncipe le lanz un trozo de pan y eso todava la hizo rer ms. Ella sigui metindose con l
y l la dej hacer, fingindose ofendido de tanto en tanto: siempre le haba gustado orla rer.

Estaban a punto de terminar de cenar cuando entr una doncella que, tras hacer una leve
reverencia, se fue derecha hacia Isabel y le comunic un breve mensaje en voz baja. Ella hizo un
gesto afirmativo a la doncella, dando a entender que haba comprendido el mensaje y, esquivando la
mirada preocupada de su hermano, se levant.
Qu pasa?
Nada.
Isabel.
Ella forz una sonrisa tranquilizadora.
Nuestro padre quiere verme explic, encogindose de hombros. No he hablado con l
desde que regres. Supongo que querr saber cmo estoy.
Sin esperar a saber si Pedro la crea o no, le hizo un gesto de despedida con la mano.
Hasta luego.
Sali del comedor con el rostro sereno, pero nada ms llegar al pasillo la mscara se le rompi
en pedazos. Ahora no, ahora no poda hacerlo: el rey sabra lo que haba hecho y entoncesno poda
ni imaginar lo que ocurrira. Se dirigi a los aposentos de Alfonso entre sacudidas de puro terror:
todo su cuerpo palpitaba y cuando empu el pomo de la puerta de su padre, estaba a punto de
estallar. Inspir profundamente y la abri.
Una oleada de aire caliente la golpe al entrar y apart la cara un instante.
Has tardado.
La voz del rey rasg el aire como una flecha y la infanta le dirigi su atencin. Alfonso estaba
sentado en un divn, en el otro extremo de la habitacin, y a su vera arda el fuego del hogar. Se
levant y avanz un paso. Isabel retrocedi. l sonri burln, aunque un reflejo de alarma fugaz
enturbi sus pequeos ojos claros. Se aproxim a su hija y fue a cogerla por los hombros, pero ella
se apart con un gesto nervioso que la dej arrinconada contra la pared.
No, mi seor
Yo dir cundo s y cundo no la amenaz.
No manifest ella, sin ceder un pice de terreno. Esta noche no.
La respiracin de Alfonso se aceler y se le dilataron las venas, como si fuera a explotar de un
instante a otro. Tena a aquella criatura a escasos centmetros, aparentemente impasible y con una fra
mirada de advertencia. Se alej de ella unos pasos, sin apartar los ojos de su cuerpo, de los brazos,
las manos, las piernas, el cuello, el rostro...Cada una de las partes de su cuerpo le dolan y le
quemaban. De improviso, la agarr y la zarande como si se hubiera vuelto loco.
Maldita seas! Por Dios que no volvers a rechazarme! bram.
Isabel se asust mucho y se encogi ante la expectativa del dolor. Acab proyectada contra el
suelo, tras recibir golpe que casi la dej sin aire.
Pero si jams os he rechazado! protest Yo no soy Mara! No soy mi madre!
Ni siquiera haba previsto decirle eso. Tampoco saba por qu haba acudido a su mente, pero
el caso es que sus palabras dejaron helado al rey en mitad de la nueva carga que preparaba y lo
obligaron a mirar a la cara a la adolescente que yaca con el vestido desgarrado sobre los hombros y
el rostro desencajado. Fue como si la viera por primera vez a ella, en lugar de ver a su esposa.
Durante un instante, Isabel crey que recapacitara, pero el miedo se apoder de ella cuando el rey
compuso una mueca de placer. Tena razn, aquella nia no era su esposa; aquella nia tena miedo.
Aquella nia no sera tan fuerte.
Osas enfrentarte a m?
La hizo levantar.

Y a dnde vas a ir? Puedo hacer lo que quiera contigo y a nadie le importar jams. Todo lo
que eres es un nombre. Y eso, querida, te lo he dado yo.
Isabel sacudi la cabeza. Su determinacin se desvaneca en el aire, al igual que sus fuerzas. Ni
siquiera opuso resistencia cuando la tendi sobre la cama y qued con la mirada perdida en el techo,
que se agitaba arriba y abajo con las dolorosas embestidas.
Mrame, madre, ya he hecho lo que t querasya soy como t
De improviso el rey dej de moverse encima de ella y sus jadeos remitieron. Isabel mir abajo;
Alfonso tena una expresin asqueada.
Pero qu diablos te has hecho, desgraciada?
La princesa cerr los puos sobre las faldas y tir de ellas para cubrirse, pero el rey pesaba
mucho y no fue capaz de sacrselo de encima. Alfonso la agarr del cuello para que se estuviera
quieta; tena las manos hmedas.
Es que ya ni para esto sirves Crees que as te librars de m?
Isabel patale, sin poder respirar. La estaba ahogando.
Mejor me lo pones, ahora ya ni te podr casar. Sers ma para siempre.
La joven grit y le clav las uas para que la soltara. Por un segundo, Alfonso afloj la mano
con una mueca de dolor y ella aprovech para desasirse. Empuj a Alfonso y se arrastr hasta el
suelo de la habitacin. All qued acurrucada, tosiendo para recuperar el aliento, pero reaccion
violentamente cuando el rey volvi a cogerla del brazo y lo rechaz. Logr llegar hasta la puerta y
sali dando tumbos. Lo ltimo que oy dentro fue la risa del rey, persiguindola por los oscuros
pasillos. Solo pensaba en huir hacia cualquier parte, donde fuera, lejos de Alfonso. No se dio cuenta
de que estuvo a punto de chocar con un par de criados en su camino a los establos. All, busc a su
nveo Janto y, sin pensarlo dos veces, cabalg vertiginosamente hacia la inmensidad de la noche de
luna llena, sin ms rumbo que el que su montura quisiera tomar.

XV

nrique anud el saquito con un cordel y se lo at al cinto. Sac otro y sigui llenndolo de
bayas. Un par ms y ya tendra bastantes por esa noche; se alegr, la mata que haba
encontrado ya estaba casi vaca y era un fastidio buscar hierbas a tientas en la oscuridad.
An as no haba podido negarse, su madre se haba enfadado muchsimo al quedarse sin,
cuando llevaba das advirtindole que saliera a buscar. Era culpa suya, ltimamente se le iba el santo
al cielo con facilidad.
Se puede saber dnde tienes la cabeza? preguntaba Leonor a menudo.
Enrique no tena ni idea, pero su madre lo miraba con suspicacia, l se senta violento, ella le
gritaba. Incluso haba vuelto a tener viejas discusiones, con el mismo resultado de siempre.
Y a ti qu se te ha perdido en el pueblo a ver? Te he dicho que no debes salir del bosque y
no lo hars.
Y l se violentaba y ella le gritaba y vuelta a empezar. Al menos recoger hierbas era una excusa
para salir de casa. En el bosque poda tener la cabeza en las nubes tanto como quisiera, pues sus
manos entrenadas buscaban siempre el fruto correcto y escarbaban junto a la raz deseada sin tener
que pararse a pensar.
Deba ser ms de medianoche cuando oy los cascos del caballo al galope y se irgui con
prudencia. Por aquella zona no solan pasar jinetes, ya que el camino real quedaba ms al este, as
que sinti cierta curiosidad por saber quin era. Se guard el saquito que tena entre manos y subi a
un terrapln para esconderse y observar. All la maleza era espesa y las ramas bajas le araaron la
cara. Sorprendido, se dio cuenta de que el caballo se acercaba a toda velocidad, directo a su
posicin.
Pero qu? exclam.
Lo montaba una mujer, pero no lo llevaba de las riendas, sino que cabalgaba agarrada de la
cerviz y el animal corra sin ningn tipo de control. Enrique se apart en el ltimo momento, pero el
caballo se asust al verlo surgir del suelo y se encabrit. La mujer vol por los aires y dio un grito al
rodar desnivel abajo. Qued tendida en el suelo a poca distancia y Enrique corri por ella sorteando
puntas de piedra afiladas como cuchillos mientras su montura se alejaba entre relinchos nerviosos.
Eh! Ests bien?
La mujer abri los ojos y se volvi con lentitud. Algo desorientada, trat de incorporarse
fallidamente y cuando l le ofreci ayuda, se sobresalt y resbal hacia abajo un par de metros ms.
No tengas miedo asegur, tendindole la mano de nuevo.
Ella se la apart de un manotazo y se sent sobre la tierra hmeda con las rodillas plegadas.
Enrique levant las manos para tranquilizarla y que viera que no iba a intentar tocarla. Al
reconocerla qued mudo por la impresin. Lo nico que lo hizo reaccionar y apartar la vista de ella
fue darse cuenta de su estado y de su incomodidad.
Eres tQu te ha pasado?
Isabel se fij por fin en el joven que tena enfrente. Su voz le era familiar, agradable. Era ms
alto que ella, de formas bien torneadas, con la piel clara y el cabello muy negro, con reflejos
plateados a causa de la luz de la luna. Pero lo ms espectacular eran sus ojos azules, cristalinos y
relucientes como estrellas. Entonces lo reconoci: era el hijo de la curandera.
No te acerques a m le grit.
No me acerco le asegur Enrique una vez ms, alzando las palmas. Tranquila.

Esboz una sonrisa azorada, deseoso de que se calmara. Ahora era ella la que lo miraba
fijamente y Enrique se estremeci al pensar si su actitud anterior haba sido igual de descarada.
Cmo te llamas?
Isabel no contest. Estaba demasiado transtornada, tensa como una cuerda. Si trataba de tocarla,
se rompera.
Solo quiero saber si te has hecho dao murmur l.
Estoy bien repuso, con un hilo de voz. Estoy bien, estoy bien
Sigui repitindolo en voz baja, aferrada a sus propias rodillas, y se puso rgida al notar que la
rozaban. Enrique le haba vuelto a colocar los jirones del vestido sobre los hombros.
No pasa nada. No te har dao, de verdad.
Isabel hizo un puchero, deseosa de creerle. Estaba demasiado cansada para seguir corriendo.
Tengo que volver musit.
No haba otro sitio donde pudiera ir, su amago de huida no tena sentido. Seguramente su padre
segua rindose de ella, a sabiendas de que tarde o temprano tendra que regresar a l. Se vea tan
desamparada que Enrique sinti que el corazn se le encoga.
No tienes por qu.
Qu diablos estaba diciendo? No saba nada de ella ni de lo que la haba trado al bosque en
aquel estado de nervios y aunque pudiera imaginar parte de lo que le haba pasado, no tena ningn
derecho a inmiscuirse. La mirada recelosa que le dedic la joven no pudo dejrselo ms claro.
Puedes quedarte conmigo, quera decirle, pero en lugar de eso agach la cabeza y farfull:
Ven, te ayudar.
Se levant y le tendi la mano una vez ms. Ella titube un segundo, pero opt por levantarse
sin su ayuda.
A qu?
A encontrar a tu caballo. Con lo que cuesta tener uno no se puede perder as como as.
Ella sopes aquellas palabras: su fino vestido gris de mangas abullonadas y faldones ribeteados
de encaje, estaba desgarrado y sucio. Adems, iba bastante despeinada y maltrecha. Nadie habra
dicho que era la infanta real de Castilla. Y antes de darse cuenta, decidi ocultrselo.
Gracias.
Despus de eso ninguno de los dos saba muy bien qu decir, as que l prefiri no hacerle
preguntas y se limit a ayudarla a subir de nuevo al camino. Una vez all se arrodill para buscar el
rastro del caballo y tras encontrarlo la gui para adentrarse en el bosque. Se mova con bastante
soltura, pero a la infanta le costaba bastante seguirlo sin trastabillar, as que Enrique se ofreci a
llevarla de la mano. Isabel no la acept.
Como haba predicho, Janto no se haba alejado demasiado y se haba detenido a pastar en un
claro del bosque. Al verlo, la pareja se qued quieta, sin decidirse a avanzar.
Aqu lo tienes.
Isabel dej escapar un suspiro y ambos se miraron. Se avecinaba una despedida, pero seguan
inmviles, el uno junto al otro.
Sabrs llegar a casa?
Solo con pensar en volver al Alczar se le revolva el estmago, pero como el chico estaba a
punto de ofrecerse a acompaarla, se apresur a hacer un gesto afirmativo.
Buen caballo.
S que lo es.
Le sujet las riendas para que montara y ella subi disimulando una mueca de dolor.

Pero si ests sangrando!


Tena razn, a travs de un desgarrn del vestido vio que la rodilla le sangraba.
Deja que te lleve a mi casa, mi madre te lo mirar.
Isabel sacudi la cabeza enrgicamente.
Entonces deja que te lo cure yo.
Ella trat de negarse, pero en cuanto l la toc sinti un escalofro que la dej sin palabras. Ni
siquiera le dola, lo nico que notaba era sus dedos a travs del pauelo con que le limpiaba la
herida y lo haca con tanta delicadeza que el roce le resultaba extrao. Tuvo que morderse el labio
para que no le temblara.
Ests temblando dijo l. Tienes fro?
Ella sacudi la cabeza de nuevo y l se permiti espiar su rostro un instante, tras largos minutos
de empeo en no mirarla directamente. Cuando termin le dio la vuelta al pauelo y lo us para
vendarle la herida.
Ya est.
Gracias.
Janto resopl e Isabel junt las manos sobre el regazo, agarrando las riendas con fuerza. Deba
irse ahora o no lo hara nunca. Junto a ella, Enrique luchaba consigo mismo para dejarla marchar.
Tambin recordaba esa mirada en el rostro del joven.
Por qu quieres que me quede? T, de entre todas las personas, la que sabe lo que he hecho
Me llamo Isabel.
A Enrique se le ilumin la cara.
Yo soy Enrique.
La princesa espole a su montura y se alej al galope. Se volvi una nica vez y la imagen de
Enrique en pie bajo las plateadas copas de los rboles la acompa a travs del bosque.
******
Al llegar al castillo, su hogar le pareci ajeno y hostil. Por un momento, dud en entrar, pero
entonces se dio cuenta de que haba mucho revuelo y eso la distrajo de sus cavilaciones. La gente
corra de arriba abajo por las almenas y jardines y decenas de lucecitas, velas o lmparas de aceite,
se agitaban aqu y all. Una de ellas se le acerc a toda prisa. Era Julia, y estaba muy nerviosa.
Mi seora! Mi seora!
Qu ocurre?
Venid, os buscan por todas partes. Ha ocurrido algo.
Isabel desmont y se dej llevar hacia el castillo. Al atravesar los pasillos se cruz con
diversos corrillos que murmuraban, pero enmudecan en cuanto la vean. Los criados corran de un
lado para otro, presas del desconcierto. De todos ellos surga la misma frase: el rey ha muerto, el rey
ha muerto.
Una vez ms, recorri el camino hacia la alcoba de su padre, algo que siempre le haba
resultado penoso. All, la multitud obstrua el corredor y todo el mundo hablaba al mismo tiempo.
Alfonso de Albuquerque apareci a su lado.
Dnde estabais, Alteza? Os buscbamos por todo el castillo.
Ella mir fugazmente a su interlocutor, ignorando su pregunta. Se abri paso entre la gente para
llegar a la habitacin. Gabriel estaba dentro, pero dos soldados prohiban la entrada y protegan el
aposento de las miradas. Cuando la infanta lleg a la puerta y los guardias la detuvieron no forceje:

se qued en el marco, petrificada. La alcoba estaba revuelta, haba una mesa cada, copas de vino
rotas y algunas de las armas de su padre estaban desperdigadas por el suelo. Junto a la cama, en el
suelo, yaca el cuerpo del rey, con un charco de sangre bajo la cabeza, la tez lvida y los ojos
abiertos y fijos en la nada.
El valido, ms alterado de lo que nunca lo haba visto, se acerc a la muchacha y le habl con
voz quejumbrosa.
Mi seora, vuestro padreun terrible accidente. Deba de haber bebido.
Isabel estaba como atontada y no poda apartar la vista del cadver del rey, tendido sobre la
spera y fra piedra cuyo tacto conoca demasiado bien. Desmadejado como un ttere que haba
perdido los hilos. Muerto.
Muerto
Gabriel le hablaba, pero no entenda sus palabras. Abri la boca para decrselo, pero lo nico
que acert a tartamudear fue:
Dnde est Pedro?
No lo s, hace un momento estaba por aqu.
Qu ha pasado? Dnde est mi hermano? chill.
Gabriel le puso la mano en el hombro y oblig a una Isabel al borde de la crisis nerviosa a
mirarlo a la cara. Tras su expresin trgica y apesadumbrada, crey notar que los ojillos del anciano
le exigan calma y atencin.
Seora, escuchadme. O un golpe y lo encontr as. Ha sido un accidente afirm tirante.
Tras asegurarse de que esa parte le haba quedado clara, agreg. Vuestro hermano debe de estar en
sus habitaciones.
Isabel volvi sobre sus pasos y de algn modo consigui pasar entre la gente una vez ms. A sus
espaldas, la voz de Gabriel sonaba enrgica.
Todos fuera! Todo el mundo fuera! El rey ha sufrido un accidente.
Cuando la princesa lleg a la habitacin de Pedro, encontr la puerta entreabierta y entr sin
llamar. La nica luz de la estancia era la luz de la luna que entraba por la ventana y creaba una
especie de atmsfera irreal. Pedro estaba sentado sobre el alfizar, con una pierna flexionada y la
cabeza apoyada en el marco.
Pedro
l no reaccion, irreconocible bajo la fra claridad de plata; la joven repiti su nombre
mientras se le acercaba. Nunca haba visto a su hermano con aquella expresin; estaba vuelto hacia
el paisaje del exterior, pero no pareca ver nada. Su mirada estaba vaca y una palidez mortal
inundaba todo su cuerpo. Entonces se dio cuenta de que tena sangre en la ropa y se tap la boca con
las manos.
Cay de rodillas a su lado, tir de l con una nota de desesperacin para obligarlo a reaccionar
y repiti su nombre una y otra vez. Pedro se volvi hacia ella muy despacio, como si la escuchara
lejana en el silencio o la viera difusa en la oscuridad.
Shh, no llores le dijo en voz queda.
Isabel no se haba dado cuenta de que lloraba. Fue a enjugarse las lgrimas, pero l alarg la
mano y se le adelant. Estaba helado y respiraba tan imperceptiblemente que ms que vivo semejaba
un espritu. Isabel trag saliva. Si en algn momento la idea de abandonar aquel castillo se le haba
pasado por la cabeza, ahora se odiaba por haberlo pensado siquiera. Se abraz a Pedro con fuerza,
con el nico pensamiento de darle calor. l apoy la cabeza sobre la de ella y entorn los ojos
mientras le rodeaba los hombros con el brazo.

No volver a tocarte.
El tono monocorde de Pedro le puso la carne de gallina. Sonaba como el de un hombre roto, al
que no conociera. Pero al mismo tiempo, en su familiar abrazo, una extraa sensacin de euforia se
apoder de ella. Era clida y placentera. Quiz si poda transmitrsela a l, dejara de temblar.
Alfonso haba muerto.
Te quiero susurr en el odo de su hermano.
Sus manos se entrelazaron. Por primera vez en mucho tiempo, se senta poderosa. Se senta a
salvo.

XVI

a noticia de la muerte del rey Alfonso XI se extendi de norte a sur en poco tiempo y
durante los primeros das la situacin fue catica. Pedro viva prcticamente confinado en
sus aposentos, entre emisarios y audiencias. En el consejo real las discusiones se sucedan
da y noche y Gabriel tena que hacer uso de toda su mano izquierda para que no cundiera
el pnico. Valerio de Mora, uno de los ms exaltados, repeta sin cesar:
El prncipe es demasiado joven! Es incapaz de gobernar!
Lpez de Ayala era de la misma opinin, aunque apuntaba que ms que sobrarle juventud le
faltaba preparacin y culpaba de ello a su tutor.
El rey ha muerto contraatacaba Gabriel. Joven o no, Pedro deber gobernar.
Pero sin vos, Gabriel ladraba Valerio. Llevis demasiado tiempo haciendo y
deshaciendo a placer.
Que el prncipe no est preparado es la prueba de que vos habis dejado de estarlo afirm
Ayala.
Como poltico era relativamente hbil, de los que normalmente no haca mucho ruido en las
reuniones pero lograba imponer sus criterios poco a poco una vez terminaban estas. De este modo,
aliado con la postura de Valerio, haba logrado atraer al indeciso Miguel de la Ra, el ms joven e
inexperto del consejo. Sin embargo, dos de los consejeros de ms peso y experiencia, Lucas y
Pascual, se alinearon con el primer valido. Furioso, Valerio arremeti contra el hijo de Gabriel, que
llevaba das asumiendo varias de las tareas de su padre al frente de la administracin.
La presidencia del consejo no es hereditaria, mi seor. Creis que no nos damos cuenta de
lo que pretendis?
Decidme vos lo que pretendo.
Vos no reinis en Castilla!
Gabriel entorn los ojos con acritud.
No, pero la conozco mejor que vos, as que ser yo quin decida cmo ayudar a Pedro a
reinar.
No podris objet Ayala.
El primer valido y l cruzaron una mirada.
Yo tambin le he visto crecer y os aviso: habis fracasado afirm con gravedad. Pero
eso ya lo sabis, verdad?
Gabriel inspir, con las aletas de la nariz dilatadas.
Lpez, basta intervino Lucas. Esa no es la cuestin.
Ayala agach la cabeza; Gabriel apretaba los dientes. Los dems se sometieron a la voz
reprobadora de Lucas.
Debemos permanecer unidos, seores. O los buitres se echarn sobre nosotros.
Gabriel asinti dbilmente. La muerte de Alfonso lo haba dejado todo en suspenso y hasta los
nobles habran detenido sus conjuras. Pero la sorpresa no los contendra mucho tiempo. Nada
lograba contener mucho tiempo a Rodrigo de Mendoza.
Si creis que ya no estoy capacitado dimitir afirm. Pero decidlo ahora, pues hay cosas
ms importantes en las que pensar.
A regaadientes, Valerio no os alzar la voz. Lpez tambin permaneci callado.
Bien, entonces hablemos de los funerales del rey Alfonso. Eso s que corre prisa.

Tras larga deliberacin, se decidi que Alfonso XI sera enterrado en Sevilla. Asimismo, se
envi noticia a la reina Mara, convertida en regente hasta que Pedro Alfnsez de Borgoa fuera
coronado rey de Castilla a los quince aos.
******
Enrique lleg a la cabaa a todo correr y encontr a su madre fuera, partiendo lea sobre un
tocn. Al verlo aparecer, la mujer frunci el ceo y asi con fuerza el mango de la vieja hacha, antes
de descargarla con fuerza encima del leo. Este se parti en dos con un chasquido. Las astillas
volaron por los aires. Enrique se detuvo y se dobl por la mitad, con las manos apoyadas en las
rodillas para recuperar el aliento.
Madre! Madre, te has enterado?
Leonor coloc otro leo en el tocn sin prestarle demasiada atencin.
No me habas dicho que partiras la lea hoy? Siempre tengo que hacerlo yo todo
Enrique tosi un par de veces para normalizar su respiracin del todo. Estaba demasiado
excitado como para tomarse a mal el reproche de su madre.
El rey ha muerto! Se ha descalabrado en el castillo!
A Leonor le temblaron las manos al descargar el hacha sobre el siguiente leo y el tronco sali
volando apenas mellado. La hoja se clav en la madera que haca de soporte y ella solt el mango,
con la mueca dolorida. Enrique se adelant, desclav el hacha y se la pas de mano a mano mirando
expectante a su madre, que se haba quedado blanca.
De dnde has sacado eso? pregunt con voz tensa.
Enrique chasque la lengua, decepcionado de que su gran noticia tuviera tan poco efecto a sus
ojos. Agarr un leo nuevo de la pila y lo coloc en el tocn mientras exclamaba:
Se comenta por todos lados! Te habras enterado si no vivieras encerrada en este maldito
bosque!
Y al tiempo que pronunciaba las ltimas palabras parti la madera con todas sus fuerzas.
Leonor se alej unos pasos, retorcindose las manos.
Alfonso ha muertodescalabrado, dices?
Eso parece repuso Enrique malhumorado. Dicen que se abri la cabeza una noche,
mientras andaba borracho. Ya ves solt una risita. Y ahora la gente se pasa el rato mirando al
cielo como si esperasen que se desplomara sobre sus cabezas.
La gente cree toda clase de sandeces contest su madre, como distrada Para ellos el rey
representa el orden. Un reino sin corona se sume en el caos.
El prncipe es muy joven. Es menor que yo, no? Me gustara verlo. Dicen que
Se puede saber qu hacas t en el pueblo? lo interrumpi su madre, entrando en clera de
sbito Con quin has hablado? Qu te importa a ti cmo sea el prncipe o cmo?
Madre, basta! grit Enrique.
Solt el hacha y pase con los brazos en jarras.
Te he dicho muchas veces que
No soy un perro al que puedas tener atado a la pata de la mesa! protest, pateando una
piedra.
Leonor frunci el ceo, levant la barbilla y fulmin a su hijo con la mirada.
Nunca he dicho que lo fueras.
El rey ha muertoya s que eso no va cambiar nuestras vidas seal hacia la espesura, en

direccin a la aldea, pero ah fuera es algo importante! En el mundo real es un momento


histrico! Y lo nico que se te ocurre decirme es que por qu he ido al pueblo?
Leonor despeg los labios, temblando de ira y nerviosismo.
En el pueblo no hay nada para ti.
Eso no lo sabes!
Su madre abri mucho los ojos, adoptando aquella mueca de enfado que le helaba la sangre.
Avanz hacia su hijo y lo cogi de los hombros. l apart la mirada con los puos apretados.
Claro, qu va a saber tu vieja madre? sise Sin duda t sabes mucho ms. Dime,
sabelotodo, qu hay de tan maravilloso ah fuera que no tengas ya? Qu tienes que echarme en cara
que no te haya dado todo este tiempo?
Enrique resopl y se apart de la delgada mujer, cuyas manos semejaban tenazas de hierro.
Odiaba cuando le haca eso.
Madre, por Dios, sabes que no quiero decir eso. Nunca has dejado que me falte de nada,
crees que no te lo agradezco?
Entonces qu te pasa?
Enrique se llev las manos a las sienes, agotado de la discusin.
Que t y yo no somos las nicas personas de este mundo. Que ah fuera hay ms gente. Y a
veces desearasolo deseara
Call, incapaz de discutir con el mudo enfado de su madre. No poda entenderlo, por mucho que
se lo explicara. Cmo hablarle de Isabel? Se pondra hecha una furia. Por esa razn, dej que una
Leonor aplacada por su silencio le pasara la mano por el pelo y tom aire para calmar sus propios
nimos.
Paciencia, amor mo susurr Leonor. Confa en m.
Lo abraz brevemente y le palme la espalda.
Tengo que salir un rato le dijo, besndolo en la mejilla.
Se ech un chal por encima de los hombros.
A dnde vas?
Como has dicho, el rey ha muerto. La gente tiene supersticiones que hay que tranquilizar.
Puedo ir contigo?
Leonor se volvi hacia su hijo.
Esta vez no, Enrique. Obedece. Obedece solo un poco ms suspir. Y cundo vuelva,
espero ver la lea cortada.
******
Da y noche, los cantos de las dedicadas comparsas de dolientes que poblaban los rincones del
Alczar llenaron sueo y vigilia, impidiendo el uno y atormentando la otra. Dentro o fuera de los
muros, la diferencia no era mucha: la msica se haba prohibido, las risas eran castigadas con
severidad. Incluso el cielo permaneca encapotado y gris. El sol deba de lucir ahora en otros
lugares, en donde la desgracia no hubiera sobrevenido.
Isabel pase sin rumbo por los jardines de la fortaleza, de un humor extrao. Vestida de
riguroso negro, como exiga su pena, durante los ltimos das haba evitado llamar demasiado la
atencin y transitaba por el castillo enlutado aliviada por la negligente desatencin de todos los que,
a la cada del monarca, tenan cosas mejores que hacer que preocuparse del estado de su hija menor.
Tras el velo, observaba las caras aprensivas de los criados, que esperaban que toda clase de

infortunios se sucedieran durante el periodo de luto, en que la tierra era hurfana e indigna de la
gracia de Dios. Ella no crea en aquellas cosas, pero el temor de la gente sencilla era contagioso y
sentirse responsable de l la haca sentir en la obligacin de mitigarlo.
Suspir al or que alguien se acercaba y se volvi para encontrarse con Julia. Su doncella
tambin iba de negro y con el pelo suelto. Desde la noche de su muerte, ni una ni otra haba vuelto a
hacer mencin a Alfonso, pero indirectamente estaba en todas sus conversaciones. No haba sido
necesario pedirle que guardara silencio, pero exigir que olvidara lo que saba o renunciara a lo que
crea era algo a lo que no tena derecho. Si haca aquello era sobre todo por ella.
Las dos jvenes se dirigieron a los establos en silencio. Un mozo se dispuso a ensillarles un
caballo, pero sin prestarle mucha atencin, Isabel enjaez el suyo ella misma de manera mecnica.
Los caballerizos no les hablaron y tampoco los guardias de la puerta les preguntaron a dnde iban,
aunque entre la mayora su destino era un secreto a voces que pasaba de mirada en mirada y no era
reprochado ni por el menor bisbiseo.
Iniciaron un trote suave mientras abandonaba el castillo, atravesando las adoquinadas calles de
Talavera espiadas de tanto en tanto por los ojos brillantes de algn gato en la oscuridad. Las puertas
de las casas estaban cerradas, como para espantar a los malos espritus, pero la presencia de sus
habitantes se adivinaba en el interior como se intuye la de los animales escondidos entre la maleza
del bosque.
La infanta se lleg hasta la aldea de Almendrera y moder su paso al cabalgar entre las casas.
Estaba anocheciendo, pero en todas las casuchas de adobe y madera ardan antorchas. Poco a poco,
personas de todas las edades empezaron a salir a las calles. Iban vestidas de negro, como ella, y
portaban antorchas para alumbrar el camino. Muchas llevaban tambin ramilletes de ajenjo y todas se
apartaban de delante rpidamente y la observaban con mayor o menor disimulo. Isabel inspir muy
lentamente, observando al azar algunas de las caras desde debajo del velo. Normalmente no entraba
en el pueblo, ya que aquellas miradas la violentaban. No le gustaba tener la impresin de que la
comparaban con su madre a cada momento y la juzgaban en consecuencia. El pueblo consideraba a
Mara una extranjera y era difcil que la aceptara tras haber abandonado el reino, pero eso no
significaba que la hubiera olvidado. Por desgracia, pens, no eran los nicos que no haban olvidado
a la reina.
Isabel sacudi la cabeza para apartar el recuerdo amargo de la visin del cadver del rey
despanzurrado en el suelo. Se oblig a mirar a los aldeanos y se debati entre lo amenazada que se
senta por ellos y la curiosidad que le despertaban. Saba que en el fondo de su corazn buscaba
encontrarse con Enrique y aquel tipo de deseo era nuevo para ella. Ni siquiera lo conoca y sin
embargo se sinti algo decepcionada al no dar con l. Haba sido una insensatez: al fin y al cabo, de
haberse encontrado, l habra descubierto su identidad. Y la verdad, no quera desvelarla.
Todo lo que eres es un nombre
Al menos, ese nombre servira esa noche para devolver la paz a las calles. No, Mara de
Portugal nunca habra accedido a esto.
El silencioso cortejo abandon la aldea y emprendi el camino del ro. A lo lejos, en un recodo
de la corriente dnde los rboles se retorcan como dedos sarmentosos, brillaban otras tantas
antorchas. Isabel y Julia se dirigieron al paso hacia los puntos de luz, seguidas del rumor de decenas
de pasos. Un jinete de la guardia que recorra el camino real se cruz con ellas, agach la cabeza y
sigui adelante sin decir esta boca es ma.
Desmontaron frente una tosca construccin de madera, paja y barro seco, en forma de cono. En
el suelo haba clavadas cuatro estacas impregnadas de brea, una en cada una de las imaginarias

esquinas que delimitaban el recinto. Los aldeanos se detuvieron y miraron en derredor con cierta
supersticin, agarrando los que disponan de ellas sus ramitas de ajenjo. Frente a la entrada de
la cabaa haba tres mujeres. A dos no les vea la cara, pues tambin llevaban velo. La tercera, que
ocupaba el lugar central, era alta y delgada, de largo cabello gris pero de facciones intemporales.
Isabel se estremeci cuando se vio reflejada en sus ojos negros como el carbn. Julia peg los ojos
al suelo y se qued inmvil como una estatua.
Adelante, mi seora le dijo la mujer con voz cascada, invitndola a pasar.
Isabel tom aire y la sigui. El interior de la casucha estaba casi tan oscuro como el exterior,
pues solo haba dos velas encendidas. El aire ola a hierbas, mezcladas sus esencias de tal manera
que Isabel era incapaz de distinguirlas. La mujer del pelo gris se puso delante de ella y le sonri un
instante para tranquilizarla. Las otras dos mujeres cogieron una vela cada una y se pusieron a los
lados.
Arrodillaos pidi.
Isabel obedeci, vagamente mareada por el penetrante aroma de la tierra riberea sobre la que
estaba postrada y el aire cargado que respiraba. La mujer se sent ante la princesa con las piernas
cruzadas y extendi las manos con las palmas hacia arriba. Isabel la imit, colocando las manos
sobre las de ella. Las otras dos mujeres tambin se haban arrodillado. La primera habl con voz
solemne.
Espritu de la tierra, espritu del aire, espritu del agua, espritu del fuego. T que eres
mltiple, t que eres nico.
Las dos mujeres repitieron la salmodia, mientras ella apretaba las manos de Isabel entre las
suyas.
Dios de todas las cosas, atiende a nuestro llanto por el padre cado. Bajo su mano y Tu sabia
gua la tierra dio fruto, y del cielo llovi vida. Ahora caminamos a oscuras.
Isabel mir de reojo las temblorosas llamitas de las velas, como si esperara que se apagaran de
un momento a otro. En ese instante se lo ocurri que si la ceremonia hubiera tenido lugar a la vista de
los aldeanos, alguien se habra ocupado de que as fuera.
Seor indivisible, apidate de tus hurfanos y envanos pronto a un nuevo padre que aplaque
los demonios que asolan esta buena tierra. Hasta entonces acepta esta ofrenda. Sangre de su sangre,
la madre se presenta ante ti.
Las dos mujeres arrodilladas sacaron un cuchillo y practicaron sendos cortes en las palmas de
Isabel, que se mordi la lengua para no retirar las manos. La mujer de cabello gris se las hizo voltear
y la oblig a hundirlas en la tierra hmeda.
Hasta que llegue el alba, que sea la luz del ocaso. Hasta que el rey se siente en su trono, que
la reina lo guarde. Que la lluvia no falte, ni se agosten las cosechas. Que se alejen la peste y todas las
epidemias. Que la tierra impura se redima y los demonios se ahuyenten.
La mujer mir a Isabel a los ojos y le pidi que repitiera con ella.
El rey ha cado. El rey llega. El ciclo se renueva sobre la tierra que es una. Para que la
transicin sea segura, me ofrezco como prenda.
Isabel pronunci las palabras en voz queda. La mujer sonri y solt las manos de la princesa.
Una de las ayudantes estaba prendiendo velas por todo el habitculo. La otra le acerc a Isabel una
jofaina de agua de lluvia y le hijo un gesto para que se enjuagara las manos, manchadas de barro y
sangre.
Que as sea concluy la primera.
Entonces le levant el velo negro a Isabel. La sbita claridad de decenas de velas le encogi las

pupilas y sus ojos, ms azules que nunca, se quedaron fijos en los de la mujer de cabello gris. Junto a
esta, la mujer que sostena la jofaina titube.
Ya est?
La anciana asinti.
La tierra est en paz.
Isabel sonri un instante. Dudaba que la tierra la necesitara a ella para estar en paz y no al
revs. Pero segn todas las leyes humanas y divinas, quin si no ella haba roto su equilibrio?
Aquello haba sido lo mnimo que poda hacer.
Al salir, decenas de rostros aliviados la recibieron con veneracin. Ella evit sus miradas, tan
vulnerable ante ellas como cuando era nia. Poco a poco, la multitud se fue disgregando en silencio,
como haba llegado, y el suelo qued repleto de ramilletes de ajenjo, que iban dejando caer al
marchar. Isabel no levant la vista hasta que not que solo una persona se haba quedado. Julia
camin hacia ella sonriendo y la estrech entre sus brazos con fuerza.
Gracias le susurr la doncella al odo Vamos a casa.
Isabel trat de contener la emocin, pero no pudo evitar que la voz le saliera rota.
Te importa volver sola? Hay algoalgo que yo
Est bien. Tratar de cubriros.
La princesa sonri agradecida.
Volver antes del amanecer. Lo prometo.
Julia asinti. Sin decirse nada ms, montaron a caballo y se despidieron, antes de salir al trote
en direcciones distintas.
En el interior de la cabaa, la mujer del cabello gris volvi a sentarse en el suelo. La ms
regordeta de sus ayudantes haba acabado de encender las velas y se acerc con un manojo de
tomillo y una ristra de ajos. La ms espigada an sostena la jofaina y pareca descompuesta.
Leonor, qu te pasa? An hay cosas que hacer.
La aludida mir a la mujer de pelo gris y se mordi el labio inferior.
S, seora.
Se sent y dej la jofaina en el suelo. Mientras canturreaba, la mujer del pelo gris empez a
aadir los ingredientes al agua del ritual, para finalizar el conjuro que protegera los campos en el
oscuro periodo de interludio entre reyes en el que muchos crean que fallaba la proteccin divina.
Las otras dos se retiraron el velo. Leonor dej al descubierto sus duras facciones y una mirada que,
pese a la concentracin, an reflejaba un hondo desconcierto al haber reconocido a la infanta Isabel.
******
La primera vez estaba tan asustada que apenas guardaba recuerdos del lugar. Ahora,
deambulaba por los alrededores de la cabaa indecisa, estudiando los detalles como si quisiera
memorizar cada una de las rendijas. Dentro haba luz. Seguramente Enrique no estaba solo y lo que
debera hacer ella era marcharse. En lugar de eso, sus pasos la llevaron hasta uno de los ventanucos.
Titube, temerosa de lo que pudiera recordar al mirar adentro. Durante un rato, se qued apoyada en
la pared junto a la ventana, contemplando el cielo. En el firmamento haban aparecido algunas
estrellas. Al parecer las nubes empezaban a despejarse. Se observ las palmas de las manos, en
donde el corte an se vea reciente.
Espi por la ventana. Al principio no vio a nadie, pero entonces cambi de lado: Enrique estaba
dentro. Con el corazn palpitante lo observ, sentado en una silla que haca balancear sobre dos

patas, mientras tallaba distradamente un pedazo de madera a la luz del hogar. Concentrado en la
tarea, mantena la cabeza gacha y los ojos le quedaban ocultos bajo los finos mechones que le caan
sobre la frente. El movimiento de la silla los haca bailar de un modo tan hipntico que Isabel era
incapaz de apartar la vista de ellos. En un momento dado, el joven sacudi la cabeza para retirarse
parte del flequillo que le molestaba. Isabel crey que iba a volverse, as que dio un paso atrs de
golpe. Al hacerlo tropez con una pila de leos cortados que haba junto a la ventana.
Quin anda ah?
Enrique dej la talla sobre la mesa y sali al exterior.
Madre? aventur.
Como nadie le contestaba, rode la cabaa buscando el origen del ruido. Al girar la esquina,
vio a alguien arrodillado apilando apresuradamente los leos cados.
Qu?
Isabel levant la vista, echa un manojo de nervios. Enrique movi los labios sin decir nada.
Inmediatamente, se agach y trat de ayudarla con los troncos en realidad, impedirle que siguiera
colocndolos ella, pero cuando sus manos se acercaron, ella retir la suya de inmediato y se alz.
Enrique la imit lentamente, an con un leo en la mano.
Lo sientono quera barbote ella. Les di un golpe y
Enrique pestae y tom aire. Solo entonces se dio cuenta de que agarraba un pedazo de madera
y lo dej caer con torpeza.
Ehno. No importa. Qu? frunci el ceo Qu haces aqu?
Isabel no supo cmo responder. Haba ido a buscarlo, pero no estaba segura de por qu.
Dudosa, sac un pauelo de entre sus ropas y estir el brazo para drselo.
Tena que devolvrtelo musit.
Enrique lo cogi y se qued mirndolo un instante. Despus la mir a ella con los ojos
brillantes.
Por qu no pasas? Aqu hace fro.
El joven la condujo al caldeado interior, donde la invit a sentarse. Enseguida le ofreci
comida, pero aunque la infanta la rechaz educadamente, l rebusc nervioso entre las alacenas algo
que darle. Un poco de pan y queso, algo de frutalo cogi todo y lo puso en la mesa delante de ella.
Despus se sent en la otra silla, pellizcando un pedazo de pan y sin dejar de mirarla.
Perdona que me haya presentado de improviso.
No importa. Quera verte.
Isabel haba cogido la talla de madera que haba en la mesa casi sin pensar y al or a Enrique
levant la vista.
Yo tambin.
El cuerpo entero le hormigueaba por el anhelo de inclinarse para tocarlo y estaba claro que a l
le ocurra otro tanto. Sin embargo, saber eso no la haca sentir mejor. Su deseo era una sensacin
nueva e inesperada, pero el de l la atemorizaba. Se puso rgida cuando Enrique hizo ademn de
acercarse en su silla.
T madreno est?
Dijo que seguramente no volvera hasta maana respondi La necesitaban en la aldea.
Isabel desvi la mirada y asinti dbilmente. Se levant y anduvo hacia el hogar.
Quera agradecerte lo que hiciste por m le dijo a Enrique en voz baja.
Este neg con la cabeza.
No hice nada.

Se levant y fue junto a ella, aunque moder su paso al notar que ella se rodeaba con los brazos.
Todava me tienes miedo? pregunt.
Isabel sinti un escalofro, pero las mejillas se le encendieron.
Nominti.
S que tienes repuso l con sencillez. No importa.
Se sent en el suelo, frente al hogar. Ella se haba quedado en pie, segura de haberlo ofendido.
Sin embargo, l pronto le hizo un gesto para que se sentara a su lado.
Te gusta? No es gran cosa.
Isabel sigui su mirada y vio que an tena la talla empezada en la mano.
Qu es?
l solt una risa grave.
Obviamente, un pedazo de madera tallado con muy poca gracia.
Ella ri tambin. Una risa franca, breve y musical.
No digas eso objet. Acabas de empezarla.
Es cierto. El padre Fernando me ense cuando era nio. Pero nunca aprend del todo.
Tu padre?
No neg l, aunque por un instante titube y una sonrisa melanclica asom a sus labios.
El padre Fernando, un sacerdote de la aldea donde nac.
Isabel acarici la talla pensativa.
Apuesto a que es un buen hombre.
S lo es, aprend muchas cosas de l. Aunque menos de las que el pobre trat de ensearme.
Ella solt una risita.
La talla, qu es?
Enrique apart la vista.
No estaba seguro de que volviera a verte. Y no quera olvidar tu rostro.
La princesa sonri, cmoda al calor del fuego con el joven que nunca debera haber conocido
de haber sido fuerte. Sus ojos tenan algo mgico, sus manos eran preciosas. Recordaba la sensacin
de unos y otras acariciando su piel cuando haba querido desaparecer del mundo. S, l haba sido
bueno con ella. Cuando la encontr rota, dbil y sin identidad.
Esa noche empez Isabel al rato, queras que me quedara contigo.
Enrique trag saliva.
Me preguntaba prosigui, con un leve temblor en la voz si poda hacerlo ahora. Esta
nocheQuedarme contigo. Solo hasta el alba.
Enrique tom aire muy lentamente y cerr los ojos mientras la expulsaba, al notar que ella
acercaba la mano a la suya. Al principio, Isabel solo dej que se rozaran las pieles. Al rato se relaj
un poco y entrelaz los dedos con los de l. La mano de Enrique era clida y sostena la suya con
delicadeza. Noches atrs haba notado eso mismo cuando Enrique la llevaba en brazos, y aunque no
recordara aquellos momentos con claridad, s le haba quedado grabada la sensacin. S, eso era lo
que haba venido a encontrar.
Sigue hablando. Me gusta orte le pidi a Enrique, al notar que este temblaba ligeramente
pese al calor del fuego. Cuntame cosas del lugar dnde naciste.
El joven se apart el pelo de la cara con la mano libre demasiado aturdido por las sensaciones
que experimentaba como para poder hablar. Isabel quera saber de su vida? Pareca demasiado
irreal y vaca comparada con aquel mnimo momento en que haba acercado su mano a la suya. Pero
sus deseos eran rdenes. Si quera que hablara, hablara y hablara, hasta que no quedaran ya

palabras en el mundo para ser dichas.


Y ella lo escuch, perdida en cada inflexin de una vida que nada tena que ver con la suya.
Fuera, soplaba un fuerte viento. De seguir as, el cielo se despejara pronto. Quiz s que la hija del
rey haba obrado su magia. Pero aquella noche solo quera estar ella. La chica sin nombre.
******
Salieron de la cabaa en busca del caballo con los primeros rayos del amanecer e Isabel parti
de vuelta al castillo, con la promesa de volver a encontrarse. El cielo haba despejado durante la
noche y en aquel aislado rincn del bosque el da despertaba pausado. A lomos de Janto, Isabel se
desliz entre la espesura con el nacimiento del sol, empapndose de la calma vibrante del bosque al
sacudirse el roco de encima. No oy las cornetas hasta bastante despus, al abandonar la frontera
arbolada. El sonido la hizo dar un salto sobre la silla y la devolvi a la realidad.
Qu es eso? pens.
Con el corazn acelerado hizo avanzar al caballo hacia el Alczar, aguzando la vista. Crey
distinguir un carruaje engullido por las murallas, acompaado de una fanfarria de bienvenida.
Atendi a la msica con el corazn en un puo.
Madre murmur.
En un segundo haba vuelto a verse con ocho aos en el patio principal, vindola marchar.
Ahora las cornetas anunciaban su regreso y ella estaba tan agarrotada como en aquella ocasin. Era
muy pronto, no estaba preparada para eso. Sin embargo se oblig a moverse y antes de darse cuenta
estaba galopando hacia el castillo a toda velocidad. Nada ms entrar vio cmo los mozos estaban
encargndose de los caballos y de los carruajes del cortejo de la reina. Eso quera decir que ya
estaba all. Dej su montura al cuidado de las caballerizas y corri hacia el interior. Alfonso la
retuvo.
Mi seora, dnde habis estado? Convendra que dejarais de desaparecer as o al menos que
os hicierais acompaar.
Isabel se volvi con impaciencia.
Convendra que dejarais de controlarme, seor. Dnde est la reina?
El hijo de Gabriel arrug la frente desafiante, pero sonri.
Est en la sala norte, con vuestro hermano respondi.
Bien.
Se alej del lugar a toda prisa en direccin a la sala, pero esta vez fue Julia la que la agarr de
la mano.
Bien dicho, seora la felicit guindole el ojo. De todas maneras, no podis
presentaros as.
La princesa tuvo que admitir que iba hecha una pena, con el vestido manchado de polvo y barro,
el cabello despeinado y los ojos enrojecidos de no dormir.
Tienes razn.
Dadme un par de minutos, veremos qu se puede hacer.
Poco despus, Isabel an tena las mejillas rojas, pero presentaba un recogido perfecto y
llevaba el vestido bien cepillado. Por fin ante la puerta de la sala norte, agarr el pomo y la abri
enrgicamente. De inmediato, su mirada se encontr con la de Mara, sentada en una butaca. Estaba
ms elegante que nunca, como si los aos no hubieran pasado por ella, ni por su rostro, ni por sus
ojos negros o su perfecto cabello ondulado. Pas un segundo eterno, hasta que Mara habl en tono

de censura.
Por amor de dios, esa es manera de entrar en una habitacin?
Isabel sinti que empequeeca.
Madre
Vas a tener que mejorar tus modales. Sintate, Isabel.
Ruborizada, tom asiento en la silla ms cercana, lejos de la reina y se qued quieta y callada
como si quisiera fundirse con la habitacin. Pedro, sentado frente a su madre, le dedic una leve
sonrisa de buenos das, pero Isabel estaba tan abochornada que no despeg los ojos de sus propios
pies. La voz de su madre tampoco haba cambiado: era tal como la recordaba y orla y obedecerla
eran acciones indisociables la una de la otra.
Madre, como os deca continu Pedro.
Hijo, estoy segura de que sabes cmo funciona el ritual.
En efecto, pero an as creo que no tiene ningn sentido que tengis que ir hasta Sevilla a pie.
Es mi deber.
Yo soy el rey, puedo cambiar eso.
T no eres rey todava, Pedro. El rey es Alfonso hasta que se te corone. Y yo soy su viuda,
as que le debo ese respeto.
Isabel sinti un dolor difuso en el pecho al orla hablar, subyugada por la correccin con la que
honraba a un hombre que jams le haba importado nada. Desde la muerte de Alfonso, Pedro no haba
escatimado homenajes y todo se haba llevado a cabo segn las precisas instrucciones del consejo
real. Pero ella haba hecho muy poco, salvo un mundo del ms simple ritual, que a buen seguro la
reina madre condenara por brbaro.
Madre, yoos interrumpir con un hilo de voz.
Nadie la oy. Por un momento pens en ofrecerse a ir en su lugar. Despus se imagin
peregrinando a pie a su lado y no pudo imaginar honor mayor. Sin embargo, antes de reunir el valor
para hablar, Pedro se haba dado por vencido y daba por finalizada la discusin.
As sea pues, solo quera que supierais que me opongo accedi. Supongo que estaris
cansada. He hecho preparar vuestra habitacin.
Saldremos maana?
S, Gabriel lo ha dispuesto todo. Es muy eficiente.
Siempre lo ha sido.
Pedro asinti y la reina puso cara de complacida. Se levant y se alis el vestido.
Entonces, con vuestro permiso, me retirar. Seguiremos hablando maana concluy sin ms
ceremonia.
Sus hijos se levantaron: Pedro le bes la mano e Isabel dio un par de tmidos pasos hacia la
mujer. Esta se detuvo y, para sorpresa y alegra y la joven, la bes en la frente.
Descansad, hijos mos. Se acercan das difciles.

XVII

urante la mayor parte del tiempo que dur la peregrinacin a Sevilla, Isabel permaneci en
el interior de su carruaje, espiando por la ventanilla el paso del paisaje y de la gente. Al
frente de todo, un carruaje tirado por cuatro caballos negros transportaba el atad del rey
en solemne procesin. La reina caminaba a su lado rodeada de plaideras, sin despegar
los ojos del suelo ni separar las manos entrelazadas sobre el enfaldo. Ni en una sola ocasin dio
muestras de cansancio y si se detena era porque Pedro ordenaba hacer un alto para obligarla a
reposar. An as, Isabel tena la extraa seguridad de que no necesitaba dormir para mantenerse en
pie. Tampoco Pedro acusaba el cansancio, pese a cabalgar junto al carruaje fnebre bajo un sol de
justicia desde el alba hasta la cada del sol.
Al llegar ante las puertas de Sevilla empezaron a or el rumor de la multitud. Mara opin que
Isabel deba franquear las puertas a caballo y as lo hizo, montada en su pura sangre rabe, junto a su
hermano y tras la reina. La gente se haba echado a la calle para verlos pasar, ya que sin duda aquel
era el mayor acontecimiento que recordaban. Cientos de miradas se centraban en los tres miembros
de la familia real y, pese a todo, tanto Mara como Pedro se movan como pez en el agua guiando el
cortejo a travs de las callejuelas. Al fondo despunt la torre de la antigua mezquita a la que se
dirigan.
La ceremonia transcurri como en sueo bajo la severa mirada de decenas de figuras de piedra
que parecan a punto de saltar de las columnas. El ambiente estaba cargado por la luz amarilla de
centenares de cirios y el color de las vidrieras, que arrojaban claridad sobre los frescos del techo
repletos de ngeles rubios de ojos azules. Isabel los observ absorta. Gabriel le haba dicho un da
que eran perfectos, pero no le haba dicho por qu.
El obispo de Sevilla oficiaba el rito funerario, asistido por la plana mayor de la iglesia. En las
primeras filas del templo estaban representados casi todos los dignatarios del reino, canturreando a
una la letana uniforme e interminable que cantaban los prelados. Mara tambin oraba, erguida y
concentrada como la ms devota de las devotas. Cuando el obispo se lo indic, se arrodill ante el
atad recin bendecido donde estaba su marido y fue ungida con ceniza. Isabel, aterrada, contuvo la
respiracin cuando se vio obligada a avanzar para que hicieran lo mismo con ella. Sinti el dedo del
obispo sobre su frente y la aspereza del polvo.
Os habrais esperado esto? susurr el conde de Lemos al barn de Mendoza, a su lado en
el banco.
De todas las posibilidades, admito que no me esperaba la muerte del rey. Y menos fuera del
campo de batalla admiti Rodrigo entre dientes. Sabis de qu pie calza Pedro?
Juan escrut la espalda del joven de cabello rubio arrodillado en la parte delantera, como si
pretendiera desgranarle el alma.
Me temo que pronto lo descubriremos.
Todos los presentes pasaron ordenadamente ante el atad para rendir su ltimo homenaje al
monarca, mientras el coro entero de sacerdotes entonaba un rquiem desgarrador. Las notas suban y
bajaban en el multitudinario lamento, la inmensa iglesia se convirti en un animal herido. Castilla
lloraba la muerte de su rey. Isabel apret los puos, luchando contra el nudo que tena en la garganta.
La frente le arda all donde le haban hecho la seal de la cruz. Se dira que la haban marcado a
fuego en lugar de con cenizas. Hubiera querido frotarse la cara, para arrancarse la huella que le haba
dejado en la piel. Se habra arrancado la piel de haber podido, cuando el rquiem lleg a su punto

ms lgido. Luego descendi, a modo de gemido postrero. Y luego nada, solo un suspiro contenido
que precedi al silencio y el atad de Alfonso que desapareci en la cripta.
A la salida, el pueblo entero estall en gritos de jbilo, ya que se daba por finalizado el periodo
de luto oficial. Isabel se meti en el carruaje y, al fin sola, se frot la frente con manos temblorosas.
La entrada de su madre la sobresalt y dej caer las manos con aire culpable. Mara frunci el ceo
ligeramente cuando sus miradas se encontraron. Sin pronunciar palabra, se humedeci las yemas de
los dedos con saliva y limpi la frente de su hija de los restos de ceniza.
No es ms que polvo murmur algo impaciente. Polvo del camino. Se limpia y se sigue
adelante.
Isabel se llev la mano a la frente y la coloc sobre la de su madre. Esta la dej hacer, pero sin
corresponder a la muestra de afecto, concentrada en adecentarla. Solo un momento vacil, al atisbar
una fina cicatriz nacarada en la palma de Isabel. Frunci los labios, pero no dijo nada. Con las dos
mujeres decorosamente en el interior del carruaje, la comitiva atraves las callejas de la ciudad
entre aplausos. El contraste entre el ambiente de la iglesia y el de las calles era espectacular. En el
primero se despeda una era acabada; en el segundo se reciba la nueva. Pedro, a caballo a la cabeza
del cortejo, desfil por las calles principales para saludar a la gente durante horas, en su primera
aparicin oficial tras el funeral del rey cado, y no se retiraron al alczar de la ciudad hasta el
atardecer.
Despus de cenar, la princesa se escabull para mirar el paisaje desde uno de los balcones: le
gustaban la calma y las siluetas caprichosas de las estrellas en el cielo de principios de primavera.
Adems, bajo ellas el discurrir del Guadalquivir reluca como un diamante, atalayado por la Torre
del Oro, robusta y resplandeciente como una espada enhiesta.
Un ruido tras de s la avis de que alguien la haba seguido y vio que Pedro se le acercaba y se
acodaba tambin en la balaustrada. Observ a su hermano: pareca mentira que solo unas horas antes
aquella misma persona estuviera cabalgando entre sus sbditos, dejando impresionado a todo el que
lo presenciaba. Ella misma haba notado aquella especie de aura sobrenatural que lo envolva. Y an
as, all estaba, de nuevo en la Tierra como mortal.
Qu? pregunt Pedro.
Qu de qu?
Por qu me ests mirando?
Por nada en especial. En qu piensas?
Pensaba que este es un hermoso lugar para construir un palacio. No s, no te gustara?
Isabel asinti, empapndose del agradable olor de la noche que empieza a refrescar. Pedro
aspir ese mismo aire y sonri levemente. Se le vea tranquilo y eso la llenaba de paz. Cuando
estaban as era como si nada hubiera sucedido y casi crea olvidar el pavor de mirarse en los ojos de
Pedro y hallarlos vacos aquella fatdica noche.
Ests nervioso? pregunt Isabel.
l cerr los ojos unos momentos.
No inspir. No es eso.
La echas de menos?
Pedro supo que refera a Mara de Padilla y sacudi la cabeza afirmativamente, pero en su
rostro no haba tristeza. Isabel se pregunt si sera capaz de albergar un sentimiento semejante:
desear estar con alguien y no tener miedo de ser tocada; ser feliz en su compaa y aorarle cuando
no estuviese. Y an as sonrer, porque pensar en esa persona fuera suficiente para alejar la tristeza.
Quiz fuera demasiado desear. Quiz ni siquiera le corresponda desearlo. Solo saba que aquella

noche, un desconocido en el bosque le haba tendido la mano y le haba vendado una herida con su
pauelo. Y que despus ella lo haba buscado incluso antes de ser consciente de que quera
encontrarlo.
Y a ti que te pasa? Ests en las nubes.
Pedro solt una risita y le dio un empujn.
No seas animal!
Isabel le devolvi el empujn y mantuvieron una breve escaramuza. Finalmente, se separ de
Pedro con un bufido de enojo y se dirigi al interior.
Ah, eso significa que os rends, mi seora?
Muy gracioso!
Es que no cambiars nunca? Sigues siendo una nia! ri Oye
Ya desde dentro, Isabel apart las cortinas que ondeaban al viento para prestarle un ltimo
segundo de atencin.
No te enfades.
Djame en paz.
Eh, no te enfades! la joven desapareci con el ceo fruncido Buenas noches!
La princesa no respondi, pero en cuanto le dio la espalda sonri. Probablemente era verdad, en
muchos aspectos segua siendo una nia. Y l tambin, aunque desde aquel preciso momento la
corona le haba arrebatado el derecho a serlo.
******
Pedro de Borgoa, hijo de Alfonso XI y Mara de Portugal, fue proclamado rey y se dispuso su
coronacin al regreso a Talavera. El amplio y luminoso saln principal, se haba habilitado para
albergar el acontecimiento. Haba estandartes relucientes colgando de los muros y el techo
abovedado estaba surcado de lado a lado con guirnaldas. Una larga alfombra roja divida la sala
desde la entrada hasta la pared opuesta, cubierta de tapices. El emblema real destacaba en el mayor
de ellos y bajo este se encontraba el trono. A ambos lados del trono haba dos butacas algo ms
bajas.
Frente a cada una de ellas, Mara e Isabel permanecan de pie. La primera luca un lujoso
vestido negro, con la cintura ceida y los faldones amplios. Los hombros y el cuello estaban
cubiertos de encaje, hasta la nuca, donde llevaba el cabello recogido en un severo moo. El tocado
se completaba con un velo negro sobre la cara. La infanta llevaba un traje de terciopelo color crema,
con el corpio bordado en oro. Desde el cuello, un velo le cubra la cabeza y caa libre a su espalda,
sujeto a la frente con una fina tiara. Los ojos le brillaban de emocin.
La sala estaba repleta de nobles con sus mejores vestiduras, desde caballeros a condes, aunque
una vez ms Rodrigo y doa Margarita destacaban entre los dems. El conde de Lemos y su familia
tambin marcaban la diferencia entre ellos y la baja nobleza, que tena a bien apartarse de su paso
y bajar la voz cuando uno de ellos andaba cerca, como si fueran seres de otro mundo. Aparte de
ellos, ms de una mirada se desviaba hacia el joven y misterioso Romn de Salcedo, a su pariente, la
dulce Elena de Tarcel, o a la inaccesible y radiante Mara de Padilla, la de rizos de fuego, que estaba
preciosa con su vestido de terciopelo esmeralda.
Frente al trono, el obispo Gregorio sostuvo en alto una corona de oro y piedras preciosas. Hacia
l, Pedro recorra la alfombra con la cabeza erguida, acompaado por dos soldados de la guardia
real en su atuendo de gala. Mientras avanzaba entre columna y columna, todas las miradas se

volvieron hacia l; sonaron trompetas y el ambiente se llen de admiracin. Castilla se rindi a sus
pies; cuando el joven bes el anillo de Gregorio, cuando se inclin ante l y el obispo pos el
smbolo del poder sobre su cabeza, Isabel tuvo la impresin de que el viento se haba acallado,
desde el que arreciaba en la montaa ms alta hasta el que balanceaba las briznas de hierba del valle
ms profundo. Despus, Pedro se irgui en toda su estatura y se volvi hacia la concurrencia, sin la
menor muestra de nerviosismo. Los asistentes vitorearon al nuevo monarca y este se acerc al trono y
tom asiento. Con una amplia sonrisa, Isabel lo imit despus que su madre. Entonces se lanzaron
tres vivas por el rey, por la reina madre y por la infanta.
La nobleza desfil ante ellos para pronunciar sus juramentos de fidelidad a la soberana del rey.
Pedro se mostr respetuoso con todos, pero distante, como haba sido aleccionado, incluso cuando la
linda hija de Gonzalo de Padilla se arrodill frente a l y con voz suave le jur sumisin. Al finalizar
el desfile dio comienzo el baile, en el que las parejas se distendieron y empezaron a entrecruzarse
con movimientos acompasados, al son de la msica. Visto en conjunto, se dira que decenas de flores
se abran y se cerraban con cada paso. Con esa impresin, la princesa contemplaba la sala,
contagiada del ambiente festivo y tremendamente orgullosa de su hermano. Pedro tambin se vea
muy concentrado en la danza. Se volvi hacia l y le susurr:
Te queda bien.
El qu?
La corona, Majestad. Porque ahora ya puedo llamaros Majestad, no?
Pedro esboz un gesto risueo y juguete con el anillo de oro con la letra P que la muchacha
llevaba en el dedo.
Eso parece, as que ya puedes empezar a tratarme con ms respeto.
Ella disimul una risita y se dispuso a replicar, pero Mara de Portugal le lanz un reproche
tajante.
Comprtate, Isabel.
Ella mascull una disculpa y se report, pero Pedro an no le haba soltado la mano y tir de
ella para hacerla levantar.
Vamos a bailar.
Isabel titube, porque no tena la seguridad de que Mara quisiera que hiciera eso, pero el
recin coronado rey no dej que se preocupara por su permiso y la sac a la pista. Enseguida la
msica par y los bailarines se detuvieron para dejarlos llegar al medio de la pista. La princesa se
dio cuenta de que eran el centro de atencin y not un cosquilleo en la base del estmago. La msica
se retom y Pedro la hizo girar junto con las dems parejas. Ella se dej llevar, sumergida en el
momento y en la msica que flotaba a su alrededor entre giro y giro. La pieza termin y todos
aplaudieron. Pedro le bes la mano antes de soltarla para dar una palmada y hacer que la msica
continuara. En ese momento Alfonso surgi de entre la gente, se acerc a la pareja real e hizo una
reverencia.
Mi seora, sera un gran honor que accedierais a bailar conmigo.
El hijo del valido estaba muy apuesto, con su elegante jubn granate y su capa negra. Isabel se
senta especialmente animada, as que acept, aunque por algn milagro de su memoria record pedir
permiso a Pedro, como saba que deba hacer, y se ahorr una nueva reprobacin de la reina.
Mientras tanto, el rey haba localizado a Mara de Padilla entre la muchedumbre, emparejada con el
noble Romn Salcedo, y los dos bailaron al son de la nueva tonadilla sin perder detalle del otro.
Para la siguiente haban logrado acercarse lo suficiente para que el rey le pidiera un baile. Mara
acept y dej el rey cogiera su mano. l la acarici despacio antes de llevrsela a los labios. Una

sonrisa secreta. Un roce furtivo. Un baile. De la mano de Alfonso de Albuquerque, Isabel los
observ tambin y le dio la impresin de que su intimidad era tan evidente que habra que estar ciego
para no adivinarla.
Tras las columnas de piedra, Gabriel segua atento la evolucin de la ceremonia. En los ltimos
das haba soportado ms tensin que nunca e incluso ahora segua vigilando cada movimiento del
rey. Las palabras del consejo an resonaban en su cabeza, pero no quera dejar que lo preocuparan.
Si hubiera podido elegir, tambin hubiera esperado an algunos aos antes de poner el peso de
Castilla sobre los hombros de Pedro. Pero no haba podido, as que ahora lo nico que poda hacer
era seguir velando por la estabilidad, ya que no dudaba que pronto se vera amenazada por aquellos
mismos bailarines enfundados en sus lujosas pieles de cordero. Ayala no tena razn, Pedro estaba
listo: lo vea en la manera en que haba caminado hacia su corona, en su manera de bailar y en la
manera en la que reciba los saludos de sus invitados. Observ a su pupilo rodeado de delegaciones
extranjeras, que le rendan homenaje y le entregaban presentes, escogiendo bien aquellas con las que
haba que hablar ms y con las que menos. La delegacin aragonesa, antiguos aliados de su padre; el
enviado de su abuelo, rey de Portugal; Lus de Mle, conde de Flandes, cuyas riquezas empezaba a
ser motivo de conversacin a lo largo y ancho de Europa
Mi seor susurr el valido al odo del rey. Deberais salir al balcn.
Pedro asinti y se disculp con el conde Lus, con el que haba entablado una animada
conversacin. Mara de Portugal se levant y acept el brazo de su hijo para salir con l a la
balconada. Abajo, el patio del Alczar haba abierto las puertas y estaba repleto de gente de los
alrededores, congregados para jalear al rey. Expectantes, los villanos empezaron a gritar nada ms
moverse las cortinas del saln y la excitacin se torn en locura cuando lo vieron aparecer al fin.
Pedro los salud como si hubiera nacido hacindolo y Gabriel, algo retrasado, se llen de
satisfaccin. Ayala no saba cunto se equivocaba.
De repente, Gabriel not que el viejo corazn le daba un vuelco. Alguna cosa le haba llamado
la atencin entre la gente del patio, pero la vista haba sido ms rpida que la mente y no estaba
seguro de qu era. La busc hasta dar con ella: al fondo de todo, quieta, sombra, haba una figura
que le era conocida. Solo con verla not que lo invada un sudor fro. Su fino cabello castao, su
cuerpo plido y frgil...haba pasado el tiempo y este haba hecho mella en ella, pero sus rasgos
estaban demasiado grabados en su recuerdo y en las peores pesadillas de los ltimos aos. Con el
corazn en vilo abandon el balcn y el saln de baile discretamente y baj al patio. La mujer lo vio
venir, pero sigui con la mirada fija en el balcn.
El fiel perro faldero murmur, cuando el anciano lleg junto a ella.
Qu haces aqu, Leonor?
Mi hijo debera llevar esa corona.
Gabriel mantuvo la compostura muy a duras penas. Tras haberla buscado durante tanto tiempo,
verla aparecer de repente en el mismsimo Alczar le haba cortado el resuello. Mir en derredor y
baj la voz.
Vuestro hijoest aqu?
No, no soy tan estpida.
Y sabe que?
Que es el primognito de Alfonso?
Por Dios, seora!
No lo sabe, esperabais que le dijera que vive en la miseria cuando debera reinar?
Cuidado con lo que decs.

Leonor frunci el ceo en seal de desafo y manifest con voz ronca:


Ya no os tengo miedo. Como viva yo no tiene importancia, soy una sirvienta. Pero os juro que
remover cielo y tierra hasta que mi hijo est donde le corresponde.
Y qu creis que vais a hacer?
S cosaslo ret ella Cosas que haran que se revolviera el infierno.
Gabriel la agarr del brazo con una fuerza inusitada y ella jade.
Has perdido la razn? La nica razn de que sigas con vida es que desconocamos vuestro
paradero. Creme, no quiero tener que haceros dao. Os voy a dar una nica oportunidad. Marchaos
de aqu, volved a donde quiera que hayis estado hasta ahora y cejad en vuestro empeo antes de que
te oiga alguien o
Ella insinu una sonrisa burlona, que acab deformada en una mueca. Se liber de Gabriel con
un tirn y contest, rabiosa.
Si tan leal a Castilla os consideris, deberais luchar por que el rey legtimo subiera al trono.
Dicho esto le dio la espalda y volvi a confundirse entre la gente. El valido se enjug la frente y
lanz una inquieta mirada circular. Al parecer nadie los haba odo, nadie se haba enterado: abajo,
la gente estaba extasiada con el rey; arriba, las damas y los caballeros estaran bailando
distradamente o hablando en corrillos. Sonrisas, miradas, crticas veladas y chismes por las
esquinas, alguna que otra conspiracin que no llegara a trmino, nada extraordinario.
Sin embargo, alguien los haba visto. El anciano lo supo en cuanto sus ojos se encontraron con
los de la reina. Los de ella tenan una expresin tan fra tras el velo negro como el da antes de su
partida.

XVIII

sa noche, despojada de sus joyas y ataviada con un sencillo vestido, Isabel evit a los
guardias y se intern en la oscuridad hacia el bosque una vez ms. Mientras se diriga all,
el corazn le lata insistentemente. Tena miedo, una sensacin vaga de temor que no
acertaba a localizar. Iba al encuentro de un extrao que quiz ni siquiera hallaba. Durante
un buen rato, vag por la espesura sin rumbo definido, pues no estaba segura de recordar el camino.
Finalmente, dej que su caballo lo dictara a placer. El animal baj la cerviz para husmear en el suelo
y luego resopl y ech a andar lentamente. Lleg al claro donde se haba puesto a pastar la noche
anterior tras salir desbocado y relinch satisfecho. Enrique estaba all y se vea tan inquieto como
ella.
Hola.
Hola.
Janto reconoci a Enrique y acudi a saludarlo; ella se enderez en la silla sin tiempo para
impedirle que se acercara al joven y le frotara el hocico en la cara. Enrique ri y le acarici la
cabeza, saludndolo en voz baja. La infanta se atrevi a sonrer.
Por qu no damos un paseo? propuso el joven.
Isabel se encogi de hombros ligeramente y se balance sobre el caballo para desmontar.
Enrique se acerc para ayudarla, pero su cercana la sobresalt y dio un tirn a las riendas sin
querer. Janto protest y recoloc las cuatro patas.
Lo siento murmur Isabel.
Enrique neg con la cabeza y dio un paso atrs para dejar que desmontara sola.
Est bien.
Una vez en el suelo, Isabel se sinti ms tranquila. Enrique camin hacia atrs, invitndola con
la mirada a andar a su lado. Ella lo sigui y dieron un largo paseo entre los rboles, aislados del
resto del mundo. Aquella noche, se dijo Enrique, la muchacha pareca mucho ms animada. Por
primera vez, ella tambin hablaba y no solo para preguntar. Hablaron de caballos, de cundo haban
aprendido a montar; de las plantas que reconocan, del verano que estaba al caer Enrique, hecho a
la soledad, dudaba que fuera capaz a volver a acostumbrarse al silencio.
Al cabo del rato se sentaron sobre la hierba para descansar: Enrique se tendi en el suelo
bocarriba y ella se volvi hacia l con curiosidad. El joven miraba al cielo estrellado lleno de
inters. Isabel se volvi hacia los lejanos luceros con los ojos entornados. Se tendi junto a Enrique
y not el calor de su cuerpo aunque no llegaran a tocarse. l se estremeci al orla suspirar y sigui
embelesado su mano cuando seal hacia arriba y dibuj una figura en el aire.
Mira, ves aquellas estrellas de all? le susurr.
Enrique asinti.
Los antiguos griegos decan que era Andrmeda, hija de Cefeo y Casiopea, reina de Etiopa
narr la infanta. Era tan hermosa que su madre se jact de que era la muchacha ms bella el
mundo. Entonces, uno de sus dioses se enfureci y envi un monstruo marino a destruir la ciudad.
Enrique se volvi a mirar la constelacin sealada. No tena ni idea de quin eran los griegos ni
el resto de nombres de los que hablaba, pero solo el estar con ella lo tena suspendido en el aire.
Hasta ese momento no haba cado en la cuenta de lo que haba aorado la compaa de otro ser. De
pequeo la gente evitaba acercrsele. El bastardo de la bruja, decan, cuyo padre era o un cura o el
diablo. Aquellas fueron las palabras, espetadas con ira el da en que el seor de Tovar prohibi a su

hijo Tello que volviera a verlo, poco antes de marcharse de Berlanga.


La nica manera de aplacar su ira fue encadenar a Andrmeda a una roca en el ocano y
ofrecrsela al monstruo en sacrificio. Ella acept para salvar a su pueblo continu Isabel.
La joven se qued callada y entonces fue Enrique quien habl. Estaban muy cerca, tanto que al
girar la cabeza para mirarse sus mejillas rozaban.
Y qu ocurri?
No le recuerdo bien...creo que en el ltimo momento apareci un hroe y la salv. Y los
dioses los inmortalizaron en el firmamento. Al menos esto crean los griegos.
Cmo sabes esas cosas?
Isabel movi los labios sin articular palabras. Gabriel adoraba aquellas viejas historias y sola
explicrselas a Pedro y a ella cuando eran nios.
Quin eres?
Ella se incorpor alterada y junt las manos bajo la barbilla. Enrique se arrepinti enseguida.
Haba un acuerdo tcito entre los dos: Isabel nunca le haba hablado de s misma.
Tengo que marcharme.
Noprotest Enrique.
La cogi del brazo para pedirle que se quedara y ella sufri una sacudida con el contacto.
Reprimi un grito y tir para huir de l. Enrique la solt enseguida.
Espera, no te vayas.
Isabel se qued sentada, con todos los msculos en tensin. Aquello haba sido un error, no
tendra que estar all.
Perdname rog Enrique. No te har ms preguntas, de acuerdo? No importa. Solo
quiero que te quedes.
Por qu?
No lo s
El bastardo de la bruja. Ella saba que lo era, pero no le importaba. Solo por eso, pens, tena
derecho a ocultarle lo que quisiera. Estir la mano y separ los dedos en abanico; a veces su madre
lo haca cuando l estaba enfadado y quera reconciliarse con l. Isabel respondi al gesto de manera
instintiva y levant la mano a su vez, hasta que las yemas se tocaron. Ella se relaj un poco. De algn
modo, tambin quera quedarse. Cerr la mano sobre la suya y se tendi de nuevo junto a l.
******
Tras la coronacin, la vida de Pedro cambi por completo. Los papeles se amontonaban en su
mesa y las preocupaciones eran tantas y tan diversas que cualquier otro pensamiento ajeno al Estado
difcilmente encontraba cabida ni en horas de vigilia ni en horas de sueo. Aquella maana, la
reunin con el consejo se haba prolongado ms de lo habitual y al finalizar, el rey suspir
imperceptiblemente. Tras das de actividad frentica estaba agotado.
Cuando se qued solo, Julia asom la cabeza por la puerta, pero no entr hasta que el ltimo de
los reunidos desapareci por la esquina. Pedro sonri al verla.
Julia, pasa.
Majestad, traigo un mensaje de vuestra hermana.
Pedro mir por la ventana. Haba quedado con ella para dar una vuelta a caballo y abajo, en los
jardines, lo esperaba desde haca un buen rato, trotando de aqu para all para matar el tiempo. Julia
continu.

Dice que como su Majestad no se digne a bajar de una vez, ella no lo esperar ni esta ni en
ninguna otra ocasin. Y aade que sois muy descorts.
Gracias, Julia ri l. Muy literal.
La doncella se encogi de hombros; a diferencia de otros criados estaba habituada al humor de
sus seores o no se hubiera atrevido a trasmitirle el recado de aquel modo. Pedro le tena mucha
confianza, haban sido grandes amigos de nios; en cierta manera, Julia haba sido el primer amor del
muchacho. Por esa razn, se permiti el atrevimiento de acercarse a ella, hasta casi rozarla, y la mir
con deliberada intensidad.
Pero t no crees que yo sea descorts, verdad? pregunt en tono suplicante.
Claro que no, Majestad. Al menos, antes no lo erais repuso ella con un guio.
Pedro le dio un empujn carioso y ella sonri, pero en ese momento entr la reina, y la joven
se cuadr inmediatamente y se escabull a poco que le fue posible.
No tontees con las doncellas, Pedro lo reprendi. Siempre acaba trayendo problemas.
Es Julia arguy Pedro.
No importa quin sea sentenci.
Sin nimos de defender la situacin, Pedro lo dej estar y se apoy en la pared junto a la
ventana, con los brazos cruzados.
Se te ve cansado.
Estoy bien, madre.
Debes cuidarte. He odo que piensas emprender un viaje.
S, el conde de Flandes me ha invitado a visitar sus dominios. Partir la semana que viene.
Qu dice Gabriel?
Le parece bien, lo ha puesto todo en marcha.
Ir l contigo?
El rey sacudi la cabeza.
No, prefiero que se quede aqu y mantenga todo en orden mientras yo no est.
Ser lo mejor.
Es de eso de lo que querais hablar, mi seora?
La reina tom asiento, apoy ambas manos sobre el regazo y se mantuvo recta en la butaca.
Pedro trat de disimular que tena prisa.
Hay otra cosa que, si tienes un momento, deberas empezar a considerar.
Hablad.
Concertar tu matrimonio, hijo.
Al principio Pedro se sorprendi, pero tras convencerse de haber odo bien, no acus ninguna
reaccin en especial y desvi la vista hacia algn punto indefinido de la sala.
Es necesario contar con una pareja real firme en el trono. Necesitas una esposa, y tambin un
heredero. El no tenerlos y tu juventud son una invitacin a las incursiones exteriores e interiores.
Tienes que mostrar que Castilla es estable.
Lo s carraspe l.
Convendra actuar deprisa, he pensado en algunas candidatas.
Satisfecha porque su hijo no rechazaba el tema, le habl de las gestiones que se llevaba entre
manos en aras de encontrarle una buena esposa, as como las virtudes de su preferida, la sobrina del
rey de Francia, doa Blanca de Borbn. l la escuch a medias, con la mente en otra parte.
De todas maneras concluy la reina. No te preocupes, yo me encargar de todo. Tambin
deberamos hablar de Isabel.

Pedro volvi de golpe a la conversacin y la reina not que la miraba directamente y sus ojos
relucan.
Isabel es tu hermana le dijo, sostenindole la mirada, la infanta de Castilla y la mejor
baza diplomtica que posees.
Qu queris decir?
Necesitas alianzas. Ya es hora de preparar su matrimonio.
El rey se apart el pelo de la cara, no del todo convencido. La reina continu.
Europa est en guerra, lo sabes. Francia e Inglaterra llevan batindose ms aos de los que
pueden recordar y Castilla est en medio tom aire. Y qu me dices de Aragn? Su rey apoy a
tu padre en Gibraltar, pero de un tiempo a esta parte nuestras relaciones con l son psimas.
Queris llevar a Isabel a Aragn?
No necesariamente, pero sera una buena opcin. A no ser que haya algo que lo impida y yo
ignore.
Pedro no contest, mir al suelo y despus a la ventana. Isabel segua abajo. Era hermosa,
siempre lo haba sido, y sin duda sera deseada por cualquiera de los candidatos de su madre.
Lo pensar zanj. Pero ahora debo marcharme, madre.
Bien, me retiro entonces. Espero que podamos hablar antes de tu partida.
Por supuesto.
El rey bes la mano de su madre, atraves la sala y sali dejando a Mara sola. Pensativa, se
dirigi a la ventana donde su hijo se haba apoyado y al mirar el exterior dej escapar un suspiro.
******
Cabalg durante una hora para reunirse con su amada Mara y cuando la tuvo entre sus brazos la
bes con tanta fogosidad que la joven casi se qued sin aire. Agazapados entre los rboles, los
jvenes dieron rienda suelta a su pasin y solo al cabo de un par de horas se separaron el uno del
otro, exhaustos y colmados. Tendida sobre la hierba, Mara se estremeci al sentir el tacto de una
brizna de hierba sobre los labios. Le haca cosquillas y se volvi risuea hacia Pedro, que yaca a su
lado y la miraba embelesado mientras le deslizaba el tallo por el rostro. Fuera de la proteccin de
las ramas altas, el sol baaba el rostro del rey y se reflejaba en su cabello de oro. Tambin sus ojos
brillaban y en ocasiones parecan tener los reflejos azules de su niez. Los de ella se iluminaban
cada vez que l se acercaba, que lo oa, que lo vea de lejos, incluso solo con pensar en l.
Pedro solt la brizna de hierba y le acarici los brazos. Despus le perfil el rostro con los
dedos, apartando con delicadeza los tirabuzones cobrizos que lo enmarcaban. Mara suspir, se
inclin sobre l y lo bes. Al poco, el joven la rode con los brazos y ella se acurruc sobre su
hombro. Mara abrazo su cuerpo desnudo, acaricindole los hombros y el nacimiento del cabello, le
acerc los labios al odo y susurr.
Ests aqu y ya te echo de menos. Creo que si no vuelves pronto me volver loca.
Yo s que me volvera loco si no te tuviera.
Mara emiti un suave ronroneo abrazada de su torso.
Ojal no tuviramos que escondernos.
Pedro le bes la frente y guard silencio.
Qu te pasa? pregunt ella.
Nada.
El joven se dio la vuelta, juguetn, y se tendi sobre ella. Mara forceje con l para impedir

que la inmovilizara y Pedro solt una carcajada.


Olvidas que me gustan los retos?
Mara entorn los ojos, ms prudente que desafiante. Pedro suspir y se tendi de nuevo a su
lado. Ella le acarici la mejilla y los prpados con la yema de los dedos.
Por qu no me miras a los ojos? le pregunt la noble.
Pedro entreabri los prpados, que haba cerrado bajo las caricias de Mara, y al hacerlo le
acarici los dedos con las pestaas mientras posaba la mirada en ella directamente. Mara se
humedeci los labios.
Ojal murmur Mara fuera capaz de saber lo que piensas.
Pedro esboz una leve sonrisa.
Pienso en ti
Mara le puso el dedo sobre los labios.
Deja de hacer eso suspir.
El rey frunci el ceo imperceptiblemente. Desvi la vista y la puso en las nubes.
Permanecieron enroscados un rato, hasta que el color del cielo anunci la pronta cada del sol.
Tengo que irme se lament Pedro.
Mara suspir y lo vio incorporarse desde el suelo. An tenan las manos unidas y Pedro se la
apret con gravedad.
Te quiero.
Mara asinti. Pero Pedro tena la necesidad de que le quedara muy claro.
Lo sabes, verdad?
Mara asinti de nuevo. Pedro sonri de manera insondable y le bes la mano. Se abrazaron con
fuerza antes de separarse. Por un instante, Mara tuvo la desagradable sensacin de que esa sera la
ltima vez que estaran juntos y aunque trat de apartarla de su mente, no la abandon ni cuando se
besaron, ni cuando l agit la mano desde su montura, al alejarse de vuelta a Talavera.
Yo tambin te quiero se dijo.
Emprendi el camino de regres a Montalbn algo apagada, como si aquel presentimiento
furtivo le hubiera exprimido la energa. Ya en el castillo, encontr a su madre cosiendo en su
habitacin. Era bastante tarde, as que se extra de que la hubiera estado esperando. Quiz era
precisamente eso, era demasiado tarde. Tenan que haberse preocupado, su padre deba estar
molesto. Pero por alguna razn haba querido regresar a pie y haba recorrido todo el camino con la
yegua de las riendas, de modo que antes de darse cuenta era noche cerrada.
Madreempez a disculparse.
Ya se ha ido? le pregunt.
Ni reproche ni enfado, tan solo comprensin. Mara se qued de piedra.
Soy tu madre. No lo olvides.
Mara baj la vista y not un nudo en la garganta. Acudi junto a la mujer, se arrodill y apoy
la cabeza sobre su regazo.
S, ya se ha ido repuso.
Unos das despus, el rey parti al norte para embarcar hacia Flandes. Era la primera vez que
viajaba fuera Castilla, pero nada ms zarpar ya se haba convencido de que Gabriel estaba en lo
cierto: una vez respirado el aliento de su tierra se sentira incompleto hasta estar de vuelta.
******

Quin era esa mujer? pregunt la reina.


El valido real se incorpor tras la reverencia de rigor y mir directamente a la cara de Mara.
Haba sido llamado por la soberana y acudi a sus aposentos, en los que ella lo esperaba sentada
cerca de la ventana, cubierta por un manto rojo que llegaba hasta el suelo. Al entrar Gabriel, la reina
no se levant, pero se volvi hacia el anciano arrastrando su vestimenta. Esper a que el este se
inclinara, lo observ con atencin y, sin ms, le solt la pregunta que confirmaba los temores de su
fiel servidor.
Qu mujer, mi seora?
Mara entorn los ojos y sus labios se curvaron en una sonrisa fina, pero sus ojos seguan
estando clavados en Gabriel. No se molest en insistir y prosigui con idntico tono de voz.
Y su hijo?
El valido baj la mirada y suspir. Conoca a la reina y ella lo conoca a l. Haba llegado un
momento que haba evitado durante aos: enfrentarse a Mara de Portugal.
Vive con ella, segn creo.
Asumo que desde que apareci por aqu, habis localizado donde vive el valido asinti.
Son una amenaza para Pedro?
Gabriel cerr los ojos. Le habra gustado contestar negativamente, pero su breve entrevista con
Leonor le haba hecho darse cuenta de que aquella mujer estaba dispuesta a todo. Ya no era la joven
asustada que haba huido diecisiete aos atrs. Haca tiempo que haba perdido la inocencia; la
amargura la haba forjado desde las entraas y le haba dado la paciencia para esperar el momento
justo de reaparecer.
No lo s, mi reina musit.
Sin embargo, tu silencio me dice lo contrario objet la reina. Si ella o ese bastardo son
una amenaza para Pedro, son una amenaza para Castilla. Por qu los proteges?
El hombre se agit, como alcanzado por algo afilado y su arrugado rostro se cubri de
pesadumbre. Mara tena razn, durante aos haba tratado de encontrar a Leonor, pero en el empeo
por lograrlo haba tratado de obviar lo que hara con ella una vez la hallara. Y ahora que la tena,
segua resistindose. l, que se consideraba el ms fiel a su reino, lo traicionaba deliberadamente y
lo pona en peligro.
Eres un buen hombre, Gabriel afirm Mara en tono conciliador. Ni la doncella ni el
chico tuvieron la culpa de lo ocurrido, pero no hay nada ms que podamos hacer para arreglarlo.
Lo s.
Deben desaparecer.
Mi seora, preferira no tener que dar esa orden sin el permiso del rey.
La mujer se puso seria.
Los dos sabemos que Pedro no va a dar esa orden.
Se levant, haciendo gala de su impresionante figura y magnetismo, hasta el punto que Gabriel
sinti el impulso de caer de rodillas ante ella.
Soy la madre del rey. Y en su ausencia tanto el primer valido real como yo tenemos autoridad
para solucionar problemas. Ya has decidido de qu lado ests?
No tenis por qu preguntarlo, Majestad contest con la cabeza alta.
Te ordeno que te encargues de este asunto y que sea antes del regreso de Pedro. Y esta vez,
quiero que lo arregles definitivamente.
As se har, mi reina.
Gabriel sali de la habitacin con gesto sombro y se encamin a su despacho con las manos

cogidas a la espalda y el escaso cabello blanquecino cayndole sobre el ceo fruncido.


******
Los mdicos haban dejado claro que no quedaba nada por hacer, pero an as Eduardo de
Castro permaneci toda la noche a los pies de la cama del conde Juan, velando la atribulada
respiracin de su padre. Al alba, Rodrigo de Mendoza se present en Monforte tras cabalgar a toda
prisa durante varias jornadas. Cuando entr en la alcoba de su amigo, la seriedad se troc en tristeza.
El conde enfermo pareca casi transparente y yaca en la penumbra, sobre un enorme camastro.
Apoyado en la pared, su primognito salud al barn. Juan se movi y habl trabajosamente.
RodrigoSaba que vendrais.
Mi buen amigo, estoy aqu.
Quierotengo que hablar con vos.
Eduardo, que haba credo a su padre dormido, no pronunci palabra y sali de la habitacin
para dejarlos solos. Fuera, la luz del da lo ceg y le entr un fuerte dolor de cabeza que ya no iba a
abandonarlo en todo el da. Fue a parar a un patio ajardinado donde vio a su esposa Ins, sentada con
un rosario entre las manos. Ella lo vio a l y se dispuso a ir a su encuentro, pero el noble la evit y
rode el patio. No deseaba verla, no soportaba esa mirada insulsa que preguntaba tanto y no entenda
nada. No es que fuera culpa suya, la culpa no era de nadie.
Se dirigi a la parte trasera del castillo, a paso lento pero constante, mientras el sol segua
abrindose camino en el cielo. Aquella zona estaba desierta, as que supuso que los criados andaran
por algn rincn, compadecindose de ellos mismos. Con quin s se cruz fue con Roque, un
hombretn algo mayor que l, muy alto y fornido, de rasgos marcados y rectos y cabello rizado, que
Juan haba armado caballero haca poco tiempo. Desde que Eduardo se traslad a Ponferrada, el
conde haba tomado al villano bajo su tutela y lo haba nombrado su guardaespaldas personal.
Cuando sus miradas se cruzaron, la de Roque era tan trgica que Eduardo se sinti culpable por no
estar llorando.
Sigui caminando hasta sobrepasar las murallas de Monforte. Desde el altiplano donde se
emplazaba el castillo se divisaba todo el valle, incluido el ro Cabe que serpenteaba entre las aldeas.
Pronto volveran los rebaos de su padre. Entonces todo el valle, hasta donde alcanzaba la vista se
llenara de ovejas y sus balidos resonaran desde el alba hasta la puesta de sol. Vio cmo se
acercaba un carruaje a toda velocidad por el camino pedregoso que bordeaba la ladera de las
montaas. Reconoci la cruz del escudo: su to Nicols, flamante maestre de la Orden de Santiago,
acuda presuroso para suministrarle el ltimo sacramento al conde: la extremauncin que lo
absolvera de todos sus pecados. Despus del caballero sacerdote acudiran an ms jinetes y
carruajes, quiz incluso algn representante del rey. Todos se mostraran muy apenados por la muerte
de Juan.
El paseo lo haba conducido a las afueras del poblacho extramuros, donde alternaban humildes
cobertizos. Los aldeanos lo observaban temerosos. Sin duda no desconocan el dbil estado de su
seor y ahora ya deban imaginar, dado el revuelo que se haba armado en el castillo, que el final era
inminente. Y tenan miedo: teman por el futuro, por si su heredero subira los impuestos o les
exigira una mayor parte de sus cosechas, por si acostumbrara a deshonrar a sus hijas y esposas u
obligara a los jvenes a enrolarse en sus ejrcitos. Al fin y al cabo no saban nada de l, pues en las
contadas ocasiones en las que se haba dejado ver por all de nio se haba mantenido distante, a la
vera de su padre, y ahora su fama como arquero letal lo preceda. Era normal que lo espiaran con

recelo. Eduardo no pretenda que lo hicieran de otro modo; de hecho le importaba muy poco lo que
pensaran.
Al volver al castillo, al primero que vio fue a Roque, que lloraba en una esquina. Le invadi
una sensacin extraa al ver a un hombre hecho y derecho como l llorando como un nio. Incapaz de
reaccionar, sigui adelante. Su esposa Ins tambin lloraba, ms discretamente, en el hombro de su
cuada. Se les acerc, esperando or lo inevitable, pero antes de llegar, vio de reojo a su hija mayor
tras un arbusto. La nia, que contaba con cinco aos escasos, tambin pareca a punto de echarse a
llorar, aunque de seguro no entenda la situacin y solo estaba afectada por el estado de su madre.
Eduardo tuvo el impulso de cogerla en brazos, pero en ese momento Rodrigo se dirigi hacia l
desde el lado opuesto. Sin que l hiciera movimiento alguno, el barn lo abraz y le palme la
espalda.
Eduardo, no sabis cuanto lo siento. Vuestro padre era el ms noble de los caballeros.
Gracias, mi seor.
El barn escrut el rostro del nuevo conde de Lemos con simpata e hizo un ademn para que lo
acompaara.
Sus ltimas palabras fueron para vos le dijo.
Pero no me las dirigi a m objet el conde, con un deje de amargura.
Rodrigo puso su firme mano sobre el hombro de Eduardo, pero este evit mirarlo a los ojos.
Juan quera pedirme que cuidara de vos. Aunque no era necesario que me lo pidiera.
Agradezco que lo veis as, aunque mi padre nunca lo creyese.
Os comprendo, pero no me habis entendido. Ahora sois una de las personas ms poderosas
del reino y no os va a ser fcil. Juan era mi amigo ms querido y a vos os aprecio tanto como a l. Lo
que me pidi fue que estuviera a vuestro lado, como hasta ahora lo estuve al suyo y l al mo.
La cabeza de Eduardo de Castro herva y empez a buscar instintivamente un lugar para
sentarse. Ese gesto no pas inadvertido para Rodrigo, que apret su mano en el hombro del conde.
No os preocupis, amigo mo. Yo me ocupar de todo un tiempo. Tan solo reunos con
vuestra familia y tratad de recobraros de esta desgracia.
Eduardo no pudo mantenerse fro por ms tiempo, senta minadas todas sus defensas. Asinti y
se dej confortar por Rodrigo.
No tenis por qu hacerlo
Todo est bien, ya os lo he dicho. Algn da me corresponderis.

XIX

a Flecha se desliz limpiamente por las aguas del Scheldt, veloz y orgullosa, con sus
cuatro mstiles apuntando al cielo y las velas infladas por el viento. El cielo matutino
estaba completamente despejado y el sol radiante se reflejaba en la agitada superficie del
estuario. La apacible inmensidad del mar abierto se troc en un concurrido vaivn de
naves. La mayora eran ms pequeas que la slida carabela castellana, pero tambin haba buques
mercantes enormes con banderas inglesas y genovesas. El trfico del ancho ro era cada vez ms
intenso a medida que se acercaba al puerto, las naves que se cruzaban se contaban por decenas a la
hora. An as, los marinos no olvidaban saludar a los bajeles que pasaban cerca, aunque fuera solo
con una inclinacin de cabeza. La mayora de la tripulacin de la Flecha, joven todava y habituada
al trajn de los puertos cantbricos, no haba visto tantos barcos juntos en su vida y se divertan
avizorando el horizonte en busca de ms: pequeas balandras, carracas de dos y tres palos, enormes
carabelasY al fondo, Amberes, el centro neurlgico del comercio del Atlntico y ltima joya
obtenida por el pujante conde de Flandes.
Pedro contempl desde el puente de mando la aparicin del puerto al fondo del estuario, tras
girar pesadamente un recodo ganado por la tierra al discurrir del ro. Enseguida, los marineros
lanzaron gritos de alegra y el capitn se acerc al monarca para informarlo de que no tardaran en
atracar. El rey asinti y dio una palmada en el hombro de su interlocutor. En las ltimas semanas
haba pasado casi tanto tiempo en cubierta como l, muy interesado en el trabajo de los marineros y
el gobierno del barco. Y, sobre todo, en la contemplacin de las vastas aguas, ya que era la primera
vez que vea el mar. Por suerte el tiempo haba sido apacible y todos haban disfrutado de una
travesa sin contratiempos. Eso haba ayudado a que todos estuvieran ms relajados y reinase un
ambiente de camaradera, incluso en presencia del monarca, cuya admiracin y humildad ante sus
tareas les haba hecho cobrarle notable respeto.
Os importara avisar al seor de Ayala de que ya se avista el puerto? pidi Pedro
Quiz le gustara verlo.
El capitn resopl y Pedro esboz una sonrisa. Gabriel haba insistido para que el valido Ayala
lo acompaara, en calidad de intrprete y hombre de confianza. Por supuesto, al antiguo preceptor
del rey no le hizo demasiada gracia, porque sospechaba que lo nico que quera Gabriel era perderlo
de vista un tiempo, pero no tuvo ms remedio que aceptar. Una vez en el ocano, Lpez de Ayala no
haba tenido tan buen viaje como ellos y de entre las pocas frases que se le haba odo pronunciar, la
ms reiterada era su firme intencin de no volver a acercarse a un barco en su vida. Tanto tripulacin
como oficiales tendan a bajar la voz cuando pasaba cerca, en atencin a su rango, pero lo que
pensaban en realidad es que tena que ser un hombre muy raro si no saba apreciar el arrullo de las
olas y la blancura de la espuma contra la quilla al iluminarla el sol.
El consejero se reuni con Pedro en cubierta al cabo de unos minutos, algo desmejorado, pero
sin duda con un aspecto mucho ms saludable que el que presentaba durante los primeros das de
viaje. Nada ms pisar el exterior se ajust la capa sobre los hombros y se acerc al monarca, que
observaba el paso de una carabela de bandera portuguesa a babor. Ayala pestae, herido por la
claridad del da, y despus contempl tambin el paso del barco luso. Al mirar a su alrededor, no
pudo evitar que la afluencia de barcos lo impresionara. Carraspe.
Querais verme, Majestad?
Cmo os encontris?

Bien, mucho mejor.


Os alegrar saber que en un par de horas estaremos en tierra firme.
El consejero dej escapar un suspiro entre dientes. Se avergonzaba de ser tan poco dado a la
mar, pero no haba nada que pudiera hacer al respecto, salvo quiz sentirse aliviado ante el final del
viaje. Pedro solt una risita: se compadeca de su consejero, hasta tal punto que la mayora de los
ratos que no haba pasado en cubierta, los haba pasado en el camarote de su ex-preceptor para
hacerle compaa. El anciano y l siempre haban tenido pocas cosas en comn, pero no le pareca
una mala persona.
Mirad a vuestro alrededor, mi seor musit el rey. Se os da bien la poesa, no es
cierto? No me digis que esta maravilla no os encoge el corazn.
Ayala contempl en derredor con suspicacia, no fuera a ser que una ola tuviera la osada de
balancear mnimamente el casco. Soplaba una suave brisa de poniente y el aroma del mar se
mezclaba ya con el de la costa. El sol se haba roto en mil destellos a lo largo y ancho del estuario y
las gaviotas surcaban el azul del cielo con las alas blancas extendidas. Sus cantos disonantes se
perdan en las alturas y se mezclaban con el silencio: los ruidos del puerto an quedaban lejos y el
transcurrir de La Flecha por las aguas era suave, como el del resto de bajeles apenas besados por las
tranquilas aguas. Amberes apareca al fondo, con los edificios de piedra blanca y las agujas de la
catedral reluciendo en la maana.
Cierto concedi Ayala en voz queda.
Echaron el ancla al medioda, en uno de los muelles principales del enorme embarcadero de
madera que jalonaba la costa arenosa, justo a la entrada de la ciudad. Por doquier haba un intenso
trajn de mercaderas y personas y era casi imposible entenderse entre la algaraba de
conversaciones y rdenes en voz de grito que se lanzaban patrones y marineros, comerciantes y
autoridades portuarias, en todas las lenguas imaginables. Decenas de trabajadores cargaban y
descargaban fardos de las bodegas de las naves, yendo y viniendo mediante pasarelas de aspecto
inestable que crujan por el peso. El suelo de piedra tena el tacto untuoso de la humedad y el uso
continuado y brillaba al sol. Unos metros tierra adentro estaban los edificios administrativos y los
almacenes, abarrotados de comerciantes y funcionarios. A primera vista, el muelle poda parecer un
lugar catico y ruidoso, pero al mirarlo dos veces se descubra que ni una sola de las personas o
naves presentes estaba en el lugar equivocado. Todo el mundo saba qu tena que hacer y adnde
haba de dirigirse, incluso las pertinaces gaviotas que se apoderaban de cualquier despojo que
pudiera embrutecer el suelo o entorpecer el paso, y se lo llevaban lejos para disputrselo con sus
congneres.
Nada ms atracar, un grupo de mozos tendieron las rampas de descenso desde la cubierta de la
carabela hasta tierra firme. El capitn de la nave coordin a su tripulacin para que arriaran velas y
aseguraran la posicin del barco y se comunic a voces con el encargado del muelle, un hombre
robusto y curtido que los haba guiado en la aproximacin. Mientras, la guardia real rode a Pedro y
a Lpez de Ayala y aguardaron en cubierta hasta que se les permiti desembarcar, oteando aquel
enorme complejo que se extenda ante sus ojos con reverencia o, en el caso del consejero, con algo
de supersticin. En ese momento repararon en un carruaje cercano, cuya portezuela acababa de
abrirse. Enseguida apareci un caballero de elegante aspecto, vestido con calzas, jubn y capa de
terciopelo, que combinaban con un sombrero emplumado. Con paso firme, se dirigi al muelle donde
haba atracado La Flecha, se descubri y agit el sombrero como saludo al rey de Castilla.
Quin es ese caballero? mascull Ayala, anonadado ante los coloridos ropajes y la
ligereza de modales del individuo Porquees un caballero?

A juicio del consejero, el hombre tena ms aspecto de burgus que de noble y su


comportamiento era ms adecuado para una taberna que para recibir a un monarca. Adems, no se
explicaba como poda caminar por el muelle con aquellos zapatos puntiagudos sin resbalar y caer
cuan largo era. Sin embargo recorra el empedrado con paso firme, como si hubiera nacido en l. No
solo eso; aunque todo buen seor debera sentirse algo incmodo entre tanto plebeyo, l se mova
con total desenvoltura y, si bien los mozos con los que se cruzaba lo dejaban pasar y el encargado
del muelle lo recibi con cierta deferencia, era innegable que lo consideraban uno de los suyos.
Ayala suspir, crea firmemente en la Santsima Trinidad, en el teatro en tres actos y en los tres
estamentos y cualquier combinacin hbrida de ellos le pareca inconcebible y hertica a partes
iguales.
Sed bienvenido, Majestad salud el hombre del sombrero en cuanto Pedro puso un pie en
el suelo. Es un inmenso placer recibiros en Amberes.
El placer es mo, mi seor.
Permitid que me presente. Soy Jean de Gant, el canciller de la ciudad anunci corts.
Encantado, seor de Gant. Os presento a mi consejero y amigo, el seor Lpez de Ayala.
El consejero se adelant unos pasos y salud a Jean sin mucho entusiasmo, mientras la
tripulacin de la carabela ayudaba a desembarcar a los caballos de la guardia y al corcel del rey. El
canciller esper pacientemente a que finalizaran la tarea y despus hizo una rpida reverencia ante
ellos y extendi la mano en direccin al carruaje.
Si sois tan amables de seguirme, nuestros hombres se ocuparn del resto de vuestras cosas.
Por desgracia el conde Lus no ha podido venir para recibiros, pero Lady Margaret, su hija, os
espera en el carruaje para acompaaros hasta el palacio.
Pedro estuvo conforme y Ayala no pudo ms que resignarse y seguir a su rey. Tras intercambiar
unas palabras con el capitn de La Flecha, los dos fueron en pos de Jean, acompaados por sus
soldados. La muchedumbre abri paso automticamente a la comitiva armada, un poco sorprendida
por su presencia.
Esta es una zona comercial explic Jean. El muelle militar est algo ms al norte, pero el
conde consider que os gustara ms desembarcar aqu.
El rey admiti que as era: los mercaderes le despertaban el mismo inters a l que los soldados
a los mercaderes. No tardaron en alejarse del muelle y llegar a la entrada principal del puerto, un
enorme arco de piedra labrado con el nombre de Antwerpen y la figura de un len sobre mrmol. De
all partan varios caminos empedrados que penetraban en la ciudad, una ordenada aglomeracin de
casas encaladas, de uno, dos o tres pisos con tejados en forma de uve. El carruaje del conde estaba
justo al lado del arco y dos jinetes con el emblema de la familia Mle estaban apostados a los lados.
Jean se adelant para abrir la puerta y le hizo un gesto a su ocupante. A los pocos segundos
descenda un ngel de rubio cabello rizado y ojos azules, con la ms dulce de las sonrisas.
Mi seora salud Pedro.
Majestad, sed bienvenido a Antwerpen lo salud la joven con voz bien timbrada. Es un
honor conoceros.
De nuevo he de decir que el honor es todo mo, mi seora repuso Pedro sonriendo a su vez
. Vos debis ser
Disculpad, soy Margaret de Mle, hija del conde Louis.
Es un placer repiti el monarca, besndole la mano.
La muchacha sonri con exquisita correccin. Se dira que era bastante joven, pero el sutil
maquillaje que afilaba sus grandes ojos y tersas mejillas la haca parecer adulta. Llevaba un vestido

de seda italiana color ndigo, ribeteado en borgoa, con los hombros descubiertos y amplias mangas
abullonadas. En la cabeza una simple redecilla de hilo de oro le recoga el cabello en dos moos,
con raya en medio. El tono rosado de sus labios pareca sacado del mismsimo amanecer y tena las
pestaas ms largas que el rey haba visto en la vida. Cuando Pedro le solt la mano, la joven desvi
su atencin hacia el segundo hombre: Lpez de Ayala. De nuevo, Pedro se encarg de las
presentaciones y Ayala se inclin ante su anfitriona con mucha ms vehemencia que la empleada en
el saludo al canciller de Gant minutos antes. Este fue quin hizo un gesto para que Pedro y Ayala
subieran a la camarilla y entr el ltimo. Se sent junto a Margaret, cerr la portezuela y orden que
se pusieran en marcha.
Mi padre est reunido en este momento inform la muchacha. No estaba seguro de llegar
a tiempo, as que me concedi el honor de acudir en su nombre.
Espero que no lleguemos en mal momento se apresur a decir el monarca.
Oh, no intervino Jean. El conde Lus se rene con gremios una vez al mes, pero es muy
estricto con esos encuentros.
Hace bien convino Pedro. Est muy lejos el palacio?
Tan solo a un rato de camino respondi Margaret.
El canciller los anim a mirar por las ventanillas, para que pudieran admirar la ciudad.
Ciertamente, a ambos lados del carruaje transcurra una urbe joven y vital, cuyas calles eran un
hervidero de gente, caballos y carruajes. Haba muchas tiendas y talleres, cada vez ms a medida que
se acercaban a la catedral, una inmensa iglesia todava en construccin, que pareca levantarse sobre
los cimientos de un templo anterior. Eran tantas las personas que trabajaban en ella que pareca que
se haba congregado la ciudad entera: al menos, eran casi tantas como la poblacin de la ms
prspera de las ciudades castellanas que Pedro haba conocido.
Jean de Gant parloteaba sin cesar, describiendo todo lo que vean a su paso, mientras Margaret
permaneca ms silenciosa, aunque no menos orgullosa de Amberes que su canciller. Intrigado por
los palacetes que aparecan de tanto en tanto al acercarse al este de la ciudad, Ayala pregunt:
Quines son los seores que viven aqu?
Veamos, era la villa de Gombert, un importador de especias notable. Aquella es de Antoine
des Pres, cervecero
Ayala tom aire, desconcertado. Eran burgueses, todos ellos. Mir a Pedro de refiln, pero este
estaba mirando por su ventanilla, atento a las solcitas explicaciones de la joven Margaret, menos
escandalizado de lo que debiera. La muchacha rea suavemente de vez en cuando, una risa espontnea
y cristalina.
Qu es aquello? quiso saber Pedro, sealando una gran construccin de piedra y madera
al sur.
Son los telares. Importamos mucha lana inglesa.
Creis que sera posible visitarlos?
Aqu todo es posible sonri ella.
******
El nerviosismo de Isabel desapareci en el momento en que l la cogi para ayudarla a
desmontar. An ahora, despus de tantos meses, se preguntaba siempre qu le dira al encontrarlo,
qu le dira l, cmo deba mirarlo. Se preguntaba qu deba sentir, pero no obtena respuestas. Y de
repente, todo se desvaneca al verlo y solo senta deseos de que la abrazara. l lo haca: significaba

que estaban de acuerdo y que haban estado pensando en el otro todos aquellos das. En algn punto
del camino haban dejado de ser extraos.
Qu es lo que haces en el bosque? quiso saber la infanta.
Estar contigo.
Cuando no ests conmigo.
Entonces te espero.
Isabel chasque la lengua y Enrique ri.
Normalmente busco hierbas. Hace un rato recoga hojas de sabina.
Isabel lo mir interrogante, aunque Enrique tard un poco en comprender que la joven
desconoca de lo que hablaba. La cogi de la mano, la apret para que lo siguiera y aceler el paso.
Al cabo de unos minutos, Enrique se detuvo de repente y ella choc con l y qued apoyada en su
espalda entre risas. El chico se arrodill ante una planta pequea y robusta, de hojas escamosas.
Arranc un tallo y se lo mostr.
Mira.
Isabel lo tom entre las manos con cuidado. Adems de unas cuantas florecillas amarillo plido,
de la planta colgaba decenas de frutos, como diminutas perlas carmeses. Era la primera vez en su
vida que vea aquella planta y se sinti completamente incompetente, de ser abandonada a su suerte
en plena naturaleza. Cogi algunas de las bayas y las hizo rodar en la palma de la mano.
Para qu los recoges?
Son para mi madre, ella los utiliza. Aunque en esta zona son ms difciles de encontrar.
Enrique se daba la espalda, entretenido en recoger ms tallos, as que la venci la curiosidad y
se llev una a la boca. El joven vio ese ltimo gesto y de improviso se abalanz sobre ella.
No! grit No te lo comas!
Ella se sobresalt y lo dej caer cuando l la cogi por los hombros.
Qu?
Son venenosos! jade. Perdona, ha sido culpa ma.
La infanta se sinti ms ignorante y estpida de lo que se haba sentido en toda su vida, pero
todo eso dej de tener importancia alguna. Enrique y ella estaban muy cerca. Ante de que supiera lo
que estaba sucediendo, Enrique la haba besado. Fue un nico beso, pero bast para que Isabel
retrocediera. Enrique se maldijo por haberse dejado llevar.
Isabel
La joven temblaba. l no se atrevi a acercarse, temeroso de que huyera de l.
Isa
La princesa levant la cabeza y Enrique enmudeci al ver sus lgrimas.
Pero por qu haces esto? pregunt.
Se la vea tan transtornada que Enrique no supo qu decir. El llanto se agudizaba por momentos
y los sollozos la sacudan tal modo que pareca a punto de romperse. Se dobl hacia delante con los
brazos crispados sobre el vientre y se dej caer al suelo.
Por qu me quieres si no soy nada? repiti Sabes que no podr darte lo que quieres,
sabes que no.
Enrique se agach y la abraz con fuerza.
No digas eso.
La oblig a mirarlo y le limpi las lgrimas con el dedo.
Te quiero a ti, nada ms. Todava no lo entiendes? Para m lo eres todo.

******
Dnde est tu seora? inquiri Alfonso speramente.
Julia hizo una mueca de desagrado y rehus mirar a su interlocutor, que permaneca en la
entrada de la alcoba de Isabel. l insisti, levantando la voz.
No gritis, seor repuso la doncella. No s dnde est la princesa.
Alfonso se mordi el labio inferior. Desde siempre, cada vez que se topaba con la rubia dama
de Isabel, saltaban chispas. Era la nica persona con la que no poda dominar su temperamento. A
ella le ocurra otro tanto: a diferencia de Gabriel, su hijo se comportaba de manera tan altiva que no
poda soportarlo.
Ten ms respeto, Julia.
Vos sois quien irrumps en las habitaciones de esta manera.
Cuidado, doncella. No te atrevas a hablarme as la advirti Alfonso con las mejillas
ardiendo.
Ella lo desafi con la mirada abierta, cosa que sola desarmarlo, y al mismo tiempo enfurecerlo
todava ms.
Y cmo me hablis vos?
Soy el hijo del valido real!
Y yo la doncella personal de la infanta de Castilla. Tan plebeya como vos.
El joven apret los puos y se mantuvo muy tieso, pero Julia haba dado en el clavo y lo saba.
En resumidas cuentas no eran muy distintos, los dos eran criados educados como nobles. La
diferencia era que Alfonso odiaba pensar en eso, casi tanto como detestaba a Julia. Todo argumento
racional abogaba por la retirada, y Alfonso era un hombre inteligente, as que se volvi para irse,
pero antes de salir mir de reojo a la muchacha.
Cmo est tu amiguito, Julia?
Qu?
Debo decirte que tienes un gusto psimo. Pero es muy digno de ti comportarte como una
mujerzuela por los pasillos.
Julia tard un poco en saber de lo que estaba hablando, hasta que record que Alfonso la haba
visto con Jos el Ratn haca semanas. Se trag el par de respuestas que se le ocurrieron para rebatir
el tono envenenado de la acusacin y lo dej marchar convencido de que la haba herido.
Efectivamente, Alfonso se march victorioso, pero no tranquilo en absoluto. Estaba enfadado consigo
mismo por dejar que las palabras de una doncella lo afectaran de aquel modo.
Las notas de un arpa sonaron en la lejana y arrancaron a Alfonso de sus cavilaciones. Era
Isabel, la estaba buscando antes de discutir con Julia. Guiado por la msica, lleg hasta una sala
exterior, con una enorme balconada, donde la princesa rasgaba el instrumento asistida por un
instructor. Inclinada sobre el arpa, la taa con movimientos fluidos; de vez en cuando, alguna nota
desentonaba y la chica acompaaba el acorde equivocado con su risa cristalina. Cuando rea se
cubra la boca con el dorso de la mano y entornaba sus preciosos ojos azules. La puerta estaba
entreabierta, pero Alfonso no entr en la habitacin, sino que observ desde fuera, amparado por la
oscuridad del corredor. All perdi la nocin del tiempo. Cada movimiento o gesto lo haca
estremecer, se estaba convirtiendo en una obsesin. La deseaba.
Se sobresalt al or pasos y se alej de la puerta, maldiciendo a aquel que interrumpa sus
pensamientos. Entonces se volvi y se encontr cara a cara con Gabriel. La del anciano tena un tono
macilento y estaba tan serio que Alfonso se sinti como un nio que espera una reprimenda por mirar

lo que no debe.
Ven orden Gabriel.
Sin pronunciar palabra, lo condujo a una sala fra y vaca. Slo una vez dentro y seguro de su
intimidad, el valido habl con voz queda.
Tengo una misin para ti, hijo.
Alfonso respir aliviado, aunque solo un momento. Pareca tratarse de algo verdaderamente
grave.
De qu se trata?
Es algo delicado. Antes debo estar seguro de que eres fiel al rey.
A qu viene eso ahora? replic molesto su hijo.
Nunca se puede estar seguro de nada de lo que no hayas dudado antes.
Si no confiarais en m, ni siquiera habrais empezado esta conversacin
Gabriel sonri.
Supongo que eso es cierto. Eres el nico a quin puedo encomendar esta misin.
Alfonso asinti, pero ms que halagado estaba harto de que su padre se anduviera por las ramas.
Y bien? Decidme de qu se trata.
Es un asunto de estado. Hay una cabaa a las afueras de Almendrera, al oeste, en el bosque.
Aj.
En ella vive una mujer y un chico de unos diecisis o diecisiete aos.
Quines son?
Traidores.
Alfonso se conform con eso; supuso que eran algn tipo de espas, de un rey de extranjero o un
seor local. No tena necesidad de saber ms y lo que vino a continuacin no lo sorprendi.
Quiero que te ocupes de ellos. Y que despus olvides haberlo hecho y guardes el ms
absoluto silencio para siempre.
No era la primera vez que trabajaba para su padre y tampoco la primera que lo haca en secreto,
pero nunca antes Gabriel le haba pedido algo as. Saba que Gabriel tena hombres que podan
ocuparse del asunto a una sola orden y sin embargo acuda a l. El anciano deba de estar muy
preocupado porque todo aquello quedara entre ellos.
De los dos? pregunt Alfonso y, ante el gesto afirmativo de su padre, continu
Cundo?
Lo antes posible.
Bien.
Alfonso
Qu?
Siento tener que pedirte esto.
No os preocupis, mi seor.
Mejor as, pens. Despus de que hubiera ejecutado un servicio tan importante para la Corona
nadie podra faltarle al respeto.

XX

u haces? pregunt Leonor, mirando por encima del hombro de su hijo Otra figura?
Enrique, sentado a la mesa de su cabaa, manipul el hilo enhebrado de bolitas rojas
con nerviosismo, pues no haba odo acercarse a su madre y la pregunta lo haba
sobresaltado.
No. No es nada respondi vagamente.
Leonor le puso las manos sobre los hombros y observ an un rato la tarea. De repente se
inclin y se rode los hombros por detrs, mientras lo besaba en la cabeza.
Madre! protest.
Leonor solt una risita y se fue a la otra punta de la habitacin, tras desordenarle el pelo. Desde
all sigui contemplando a su hijo mientras cortaba las hortalizas para la cena. Enrique sonri para
s. Aunque el examen lo haca sentar algo violento, se senta ms complacido que incomodado por la
inesperada muestra de afecto. Leonor llevaba unos cuntos das de bastante buen humor. Y a decir
verdad, tambin l se senta ms ligero que antes. Acab su obra y la observ con una nota de
satisfaccin. Despus se volvi hacia Leonor y dud un par de segundos, hasta que decidi
levantarse y caminar hacia ella.
Mira musit, mostrndosela Qu te parece?
Ella lo examin un momento.
Es muy bonito asegur.
De veras?
Claro. Pero para qu lo quieres?
Enrique vacil, sin atreverse a iniciar una conversacin que poda dar al traste con el contento
de los dos.
Qu? pregunt la mujer, ya que su hijo se haba quedado mirndola fijamente Qu te
pasa?
Madre, yoHe conocido a alguien.
Los ojos de Leonor relampaguearon al escrutar el rostro de Enrique.
Te refieres a una mujer?
S. Esto es para ella.
Leonor detuvo en seco el cuchillo con el que cortaba la verdura y lo dej a un lado. Sacudi la
cabeza en ademn negativo.
No puedes hacer eso.
El rostro de Enrique se ensombreci. Leonor dulcific su expresin y fue a acariciar la mejilla
del muchacho, pero este dio un paso atrs.
Saba que no lo entenderas.
Cario, no es eso.
Da igual. Tengo que irme.
Adnde?
Qu ms te da?
Con ella?
Leonor se adelant y agarr a Enrique del brazo, obligndolo a mirarla a la cara.
Escchame! lo zarande Eres t quin no lo entiende.
Lo entiendo perfectamente, madre.

Ahora lo ms importante que me hagas caso; pronto, lo que hemos estado esperando todos
estos aos se har
Ella es lo que he estado esperando todos estos aos!
Se solt de Leonor y se fue a la puerta a grandes zancadas.
Enrique, no te atrevas a salir por esa puerta!
El joven se detuvo y contempl a Leonor, desconcertado y furioso.
Estoy harto! Por qu me haces esto? espet Tanto te molesta que consiga una vida por
m mismo?
Esa no es la vida que te corresponde replic ella con los ojos encendidos.
De qu diablos ests hablando?
Quien quiera que sea esa ramera no te merece! chill Leonor.
Enrique sinti que la ira lo dominaba y se abalanz sobre ella, la agarr de las muecas y la
aplast contra la pared.
No te atrevas a mencionarla! grit lNo sabes nada de ella! De m!
Pero s de tu padre.
El muchacho afloj las manos que apresaban las delgadas muecas de la mujer y apret los
prpados con fuerza. Al abrir los ojos de nuevo sacudi la cabeza, sin querer dejar que las lgrimas
en los ojos de Leonor lo conmovieran una vez ms.
Durante aos he querido He rogado que me hablaras de mi padre susurr con amargura
. Y ahora decides que quieres hacerlo?
Se apart de su madre, frunciendo los labios para contener la emocin. Leonor lo tom de la
mano y se la acarici con infinita ternura.
Mi amor, lo entenders cuando te lo explique.
No. Si crees que con eso me apartars de la mujer que amo, no quiero entenderlo. Y ya ni
siquiera me interesa que me lo expliques.
Hizo que Leonor lo soltara y agarr su pelliza antes de salir dando un portazo. Su madre corri
tras l.
Enrique! llam Vuelve aqu!
Pero Enrique no le contest; ni siquiera quiso darse la vuelta. Leonor maldijo entre dientes,
furiosa con la tozudez de su hijo y su estpido enamoramiento. No permitira que lo echara todo a
perder; no, mientras ella estuviera all para velar por l. Ahora estaba enfadado, pens, pero pronto
lo comprendera y en cuanto lo hiciera volvera a ella. Haba llegado el momento de actuar.
******
Agazapados tras un arbusto, sobre la tierra hmeda, Enrique e Isabel espiaron el paso de un
trovador errante que atravesaba el bosque durante la noche. El hombre pareca haber bebido ms de
la cuenta y cantaba a pleno pulmn. Su voz estridente haba alertado a los jvenes mientras retozaban
en el bosque y se haban ocultado. Cuando el trovador pas frente a ellos se detuvo y contuvieron el
aliento. Call y empez a escudriar el cielo, se rasc la cabeza y se hurg la oreja, pero no tard
mucho en recordar el verso que buscaba y reanud la marcha danto tumbos y cantando con redoblada
fuerza.
Cuando estuvo lo bastante lejos, Enrique se ech a rer y la princesa tambin, acurrucada bajo
su brazo. El joven se levant y la ayud a incorporarse.
Ese no llegar muy lejos coment. Vaya, te has puesto perdida.

Isabel, que trataba en vano de quitarse el barro de encima, le lanz una mirada furiosa.
Qu amable. Deberas mirarte.
l frunci el ceo y mir sus ropas, igual de sucias o ms que las de la muchacha. Iba a
protestar, pero al alzar la vista Isabel haba desaparecido y solo tuvo tiempo de verla escabullirse
entre los rboles. Con una sonrisa, ech a correr tras ella, siguiendo el rumor de sus pasos y el
sonido argentino de sus carcajadas. Se persiguieron por el bosque como nios traviesos: tan pronto
se provocaban desde lejos como escapaban riendo del abrazo del otro. En un momento dado, Isabel
lo perdi de vista y se detuvo. Oy pasos a su espalda demasiado tarde y antes de que pudiera
evitarlo, unas manos fuertes y clidas le rodearon la cintura. Se volvi y la mirada lquida del joven
la inund por completo. Se besaron durante largo rato, hasta que Enrique se retir. An con las
frentes juntas, Isabel entreabri los ojos y acarici la nariz del joven con la suya.
Tengo que hablar contigo susurr Enrique.
Ella sonri, esforzndose por volver a la realidad y comprender las palabras de su amado sin
dejarse llevar por el sonido. Enrique vacil, la cogi de la mano y empezaron a andar. Hallaron una
roca donde sentarse y el joven le pidi que tomara asiento a su lado con un gesto de cabeza. Ella lo
hizo, aunque el nerviosismo de Enrique la inquietaba un poco. Aunque intentaba disimular, aquella
noche haba estado algo extrao desde que se encontraron.
Ests bien? le pregunt.
Enrique asinti y forz una sonrisa.
He discutido con alguien, eso es todo.
Con tu madre.
No era una pregunta, as que Enrique solo tuvo que confirmarlo con un silencio incmodo.
Por qu habis discutido?
Enrique se encogi de hombros y le apart el pelo de la cara para besarla.
No tiene importancia. Ya no afirm despus. Tengo algo para ti.
Sac algo de una bolsita que llevaba en el cinto y, levantando la mano de Isabel, se lo coloc.
Era un anillo.
Isabel inspir. Un cosquilleo recorri todo su cuerpo desde la base del anular hasta los dedos
de los pies. Mir el anillo: estaba hecho de frutos de sabina, agujerados y enfilados en hilo de seda.
Los haba barnizado de alguna manera, ya que estaban duros al tacto y brillaban como espejitos. La
sortija resaltaba con su intenso color rojo en la mano desnuda de la princesa. Como no deca nada,
Enrique le apret un poco la mano.
Quieres...quieres casarte conmigo?
Isabel levant la vista y la pos en la del villano. En aquel momento era incapaz de pensar.
Temblaba de pies a cabeza. Enrique contuvo la respiracin: aquel primer segundo haba podido
percibir el cmulo de sentimientos que sacudan a la joven: felicidad, s, pero tambin una angustia
indescriptible. Por un instante, el enorme peso de la distancia entre ambos lo hizo zozobrar y los
reproches de Leonor se mezclaron con el miedo a lo que desconoca. Por lo que l saba, Isabel
poda estar prometida, casada o dedicada a servir en los oficios. Agach la cabeza, avergonzado por
dudar ahora. La amaba, era lo nico que le importaba.
No tienes que contestarme ahora apunt Enrique, temeroso de haberla asustado. No
quiero que me contestes ahora, solo pinsatelo.
Me quieres?
Claro que te quiero
Abrzame.

l la estrech contra su pecho y le acarici el cuello, sin llegar a comprender lo que aquella
reaccin quera decir.
Te casaras conmigo ahora? Aqu? Sin preguntar nada ms? musit ella.
Enrique la mir a la cara, llena de esperanza y amor; miedo y splica. Sus suaves brazos
rodendolo, su voz acaricindole el cabello, el latido de su corazn recordndole al suyo que segua
vivo que si respiraba, la respirara a ella junto con la brisa que meca las ramas.
S.
Isabel se relaj y una leve sonrisa se dibuj en sus labios carmes. An abrazada a l, localiz
la pequea daga que el joven guardaba en el cinto y la sac. Enrique no hizo nada, hipnotizado por
sus movimientos de ninfa bajo la luz de la luna. La princesa us la hoja para cortarse un mechn de
cabello y despus se lo tendi. Enrique tom de ella aquel pedazo de noche y aspir su aroma.
T y yo estamos casados afirm Isabel. Te pertenecer siempre.
Enrique sonri embriagado y cerr los ojos para atesorar el momento.
No, yo soy el que te pertenezco.
Las manos de ella sobre su cuerpo, su clido aliento sobre los labios. Abri los ojos y la mir
con prudencia.
Ests segura?
Isabel asinti, la barbilla le temblaba.
No me hars daoverdad?
l neg con la cabeza. La levant como si no pesara nada y la tendi en el suelo con delicadeza.
Notaba que ella estaba asustada y que se estremeca cada vez que senta las manos de l sobre su
cuerpo.
No te har dao. Nadie te har dao.
Isabel aguant la respiracin mientras memorizaba cada centmetro de la piel por donde la tena
cogida o por donde haba pasado. La recorri como un torrente, limpiando las huellas del pasado y
dejando nuevas para el futuro. Sin decir nada, abrazados entre los rboles. Marido y mujer, bajo las
estrellas.
******
Las llamas crepitaban en el hogar de la cabaa de Leonor. A la luz de una vela, la mujer estaba
inclinada sobre un papel con cara de concentracin y escriba con trazo irregular. A su lado haba un
chico de veintitantos aos, espigado, de ojos negros y pequeos y nariz puntiaguda, vestido con
calzones grises y una amplia camisa del mismo color. Para l, las lneas que escriba Leonor no eran
ms que garabatos sin sentido, as que empez a aburrirse de esperar y pase por la casa. La mayora
de los aldeanos saban de la curandera, pero pocos haban estado en su casa, y los que haban estado
no alardeaban de ello. No era nada del otro mundo: dos estancias y un cuartito en el exterior, con el
suelo de tierra apisonada. Una mesa, dos sillas, un fogn negruzco, una palangana, un par de jergones
y varios estantes con recipientes. A simple vista no pareca la casa de una bruja, aunque nunca se
saba. El caso es que a l le ira de perlas el dinero.
Leonor se levant y se le acerc. Al parecer haba acabado de escribir su carta y se la entreg
junto con dos monedas de oro. El chico se la guard en el cinto.
Recuerda, al castillo de Torija. Y tienes que entregarla en mano.
Muy bien, as lo har.
Ten cuidado.

El joven se encogi de hombros, quitndole importancia. Solo era una carta y aquel sera el
dinero ms fcil de ganar de toda su vida.
Fuera esperaba un rocn huesudo de crin parda, que piafaba y se sacuda. El chico lo tranquiliz
para montar, comprob que la carta segua bien sujeta y emprendi la marcha. Slo haba recorrido
unos metros cuando un extrao silbido le llam la atencin. Dcimas de segundo despus, un dolor
agudo le agarrot todos los nervios y cay del caballo, con una flecha clavada en el pecho.
Algunas ramas se movieron y Alfonso de Albuquerque sali de entre los rboles con un arco en
la mano. Inspir y se sacudi el entumecimiento antes de dirigirse al jinete cado, que yaca en el
suelo desmadejado mientras su caballo desapareca de la vista. Tena los ojos cerrados y un hilillo
de sangre le caa desde la comisura de los labios. Pese a todo, Alfonso se arrodill junto a l y se
asegur de que estaba muerto, antes de encaminarse hacia la puerta de la cabaa. All se qued
parado, resigui el marco con los dedos mirando a derecha e izquierda y escuch por si haba
alguien en los alrededores. Cuando se dio por satisfecho, propin un repentino y violento puntapi a
la puerta y la tir abajo. Junto a la mesa, Leonor se volvi de un salto y lo mir con estupor.
Quin sois? Qu queris?
Alfonso no contest, pero su silencio lo hizo por l. Leonor trat de alcanzar la salida, pero una
poderosa mano la sujet del bazo y la hizo caer al suelo, contra una de las sillas. Uno de los estantes
se desplom y las vasijas que haba encima se hicieron aicos. Leonor grit y se revolvi como un
animal salvaje.
Al final os habis decidido, perro faldero! aull enloquecida Pero llegis tarde!
Sin molestarse por hacerla callar, Alfonso desenvain su espada. Ella lo mir con odio y se
apretuj contra la pared con los ojos llenos de lgrimas, tratando de mantenerlo alejado tirndole
cualquier cosa que encontrara a mano. Pero fue intil, el hijo de Gabriel lleg hasta ella y le retorci
el brazo en la espalda. Entonces la atraves con su acero y la dej caer de bruces. En el suelo,
Leonor an trat de ponerse en pie, pero los brazos le fallaron y cuando le falt el aire volvi a
desplomarse. Y ya no se movi ms.
Alfonso se qued un rato ante el cadver, mirando con ojo crtico el destrozo que haba causado
con el forcejeo, como si no se decidiera a moverse. Al final sali de la cabaa, en direccin al joven
que haba dejado muerto en el camino. Segua exactamente igual, tendido boca arriba con los ojos
cerrados y los brazos en cruz. Alfonso se lo carg al hombro y volvi con l a la cabaa, donde lo
dej en el suelo, al lado de la mujer. Al hacerlo, algo se le cay del cinto. Pareca una carta y
Alfonso la recogi y la volte con curiosidad, aunque abrirla ni se le pas por la cabeza: se la dara
a Gabriel. Se la guard y cogi un leo de la chimenea.
Fue la claridad la que alert a Enrique, de vuelta desde la espesura, perdido an en sus
pensamientos. El olor del fuego y el gaido de la manera hicieron que el corazn le diera un vuelco y
ech a correr hacia su casa. Estaba en llamas, pero an as trat de entrar desesperadamente. En ese
momento el techo cedi y se vino abajo con gran estruendo.
No! grit con la voz rota.
El fuego lati en la direccin del viento y las lenguas amarillas y rojas crecieron y llegaron a
escasos centmetros del joven. El ardiente calor que desprenda lo aturdi y cay de rodillas. Todo a
su alrededor se vea borroso, ente el calor, las lgrimas y el humo. Los muros que quedaban en pie se
tambalearon y se derrumbaron con un chasquido, consumiendo lo que quedaba de la cabaa y de su
interior.
Madre!

XXI

l conde Lus espole el caballo para adelantar un carromato de balas algo lento que
transitaba por la estrecha callejuela del barrio de la lana. Pedro lo imit y su guardia
estrech filas para pasar por el hueco que dejaba el vehculo, en pos de su anfitrin. La
joven Margaret, que cabalgaba libremente unos metros por delante de los dos, se refren
para que se acortaran las distancias, pero sigui encabezando la marcha a lomos de su palafrn
blanco. Pedro observ que conoca los derroteros de la urbe casi mejor que el propio conde y eso
que este le haba explicado que tena por costumbre ir a visitar las fbricas una vez por semana. El
taller que iban a visitar era el segundo ms grande de Amberes y estaba situado a orillas del Scheldt,
que discurra tras los edificios ante los que pasaban. La mayora eran talleres de cardadores que
daban a la calle por un lado y al ro por el otro. En las entradas sola haber apilados uno o dos fardos
de lana y, como haca calor y las puertas estaban abiertas, poda verse a los cardadores en el
interior, preparando afanosamente el hilo de lana que se llevara a los tejedores. Los suelos estaban
cubiertos de borra y el aire tena la tonalidad blanquecina de la pelusa que flotaba, como si fuera
polvo. Lus le recomend al rey castellano que usara un pauelo para evitar estornudar y as lo hizo.
Algunos de sus soldados, que juzgaron exagerada la medida de precaucin sintieron pronto los
efectos.
Estis seguro de que a vuestro consejero no le importar no habernos acompaado? se
interes el conde.
Me temo que esto no le hubiera gustado nada, mi seor. Creedme si os digo que se encuentra
como pez en el agua conversando con vuestros administradores.
Lus ri y dio por buena la palabra del rey.
Cuntas personas trabajan aqu? pregunt Pedro.
En el barrio de la lana? Entre pisadores, cardadores, hiladores y tejedorescontando
cargueros y comerciantes, deben de andar por las tres mil.
Torcieron la calle y fueron a parar a una avenida ms ancha y transitada. Todos los que se
cruzaban con ellos reconocan al conde y lo saludaban con una inclinacin de cabeza. La noticia de
la visita del monarca extranjero tambin andaba en boca de todos, as que lo saludaban tambin con
reverencias y, una vez haban pasado de largo, se volvan para mirar bien al atractivo joven y sus
exticos soldados. Margaret se haba alejado un poco y los esperaba frente a una gran construccin
de cimientos de piedra y paredes de madera, con tres pisos de altura. Era un edificio sencillo, ms
bien basto, de lneas rectas y sin ornamentos: una construccin funcional, pero cuyas dimensiones
bastaban para impresionar a cualquiera.
Hemos llegado anunci Margaret. Entramos?
Lus y Margaret de Mle desmontaron y guiaron al rey Pedro al interior. Nada ms entrar, el
joven se qued sin habla. Al contrario de lo que haba esperado, la nave solo tena una planta y las
altas paredes y techos estaban reforzados con contrafuertes. En la parte alta haba grandes ventanales,
al estilo de las vidrieras de las iglesias. El conde Lus estaba especialmente orgulloso de ellas: deca
que haba que aprovechar la presencia de tantos albailes y arquitectos en la ciudad, venidos por la
construccin de la catedral.
Como resultado, el complejo era muy luminoso: un lugar enorme donde ms de doscientas
personas trabajaban en medio de un ruido ensordecedor. El cuerpo central estaba dividido en filas
tejedores. Pedro esperaba encontrar alguna suerte de ingenio mecnico que se pareciera a una rueca,

su nico referente, pero lo que contempl fue un centenar de mquinas de madera formidables
operadas por tejedoras y jvenes aprendices que manipulaban los engranajes. Haba sacos de lana
hilada por doquier y gente que se encargaba de llevarla a los telares; el tejido final, flexible y slido
se amontonaba tambin y tena sus propios encargados de transportarlo y almacenarlo. Aquel lugar
tena su propio ritmo: el de los golpes continuos de telar, el chirrido de los mecanismos y las voces
de los trabajadores.
Pasearon un rato por las instalaciones, tratando de no interrumpir a los trabajadores. Tanto
Margaret como Lus les profesaban mucho respeto, aunque solo fuera porque se declaraban
honestamente incapaces de operar los telares con tanta rapidez o porque fuera su trabajo el que los
estaba convirtiendo en una de las familias ms ricas del continente. Conversaron con los capataces y
Pedro pudo ver de cerca una de las mquinas: una alta estructura de madera rectangular, en la que el
hilo discurra en sentido vertical, bien tirante gracias a las piedras que llevaba en el extremo inferior
a modo de pesos, y se iba entrelazando con pasadas horizontales. El encargado le ofreci a Margaret
que probara un rato y Pedro adivin que era algo que la jovencita gustaba de hacer en las visitas.
Encantada, Margaret tom asiento y teji unos pocos centmetros de tela, que despus regal al rey
castellano como recuerdo, divertida por la expresin de asombro del joven.
Cuando al cabo de una hora, los nobles abandonaron el lugar, Pedro se qued algo pensativo un
trecho.
Gracias por esta visita conde musit al fin. Os aseguro que no se parece a nada que haya
visto antes.
Sois muy amable, mi seor.
No lo digo por educacin. Me habis dejado estupefacto. Me temo que no llegar el da en
que pueda verse algo ni la mitad de operativo en mi reino.
El conde frunci el ceo, sacando a relucir las arrugas que le surcaban la frente, y mir a su
amigo con gravedad.
El vuestro es un vasto dominio, Majestad, de grandes riquezas.
Desaprovechadas.
Es ms fcil controlar un condado como Flandes que un reino como Castilla. Y an as no
creis que no conlleva quebraderos de cabeza.
No quera decir eso.
Ya lo s lo tranquiliz Lus. Pero si hay algo que puedo deciros es que un reino con ms
de un seor no puede funcionar. Ni en este mundo ni en ninguno.
Pedro asinti y suspir. Al levantar la vista se dio cuenta de que Margaret se haba detenido y
hablaba con una anciana. Segundos despus obtena una pera y se volva hacia su padre con una
mirada radiante, pidiendo tcitamente el permiso para comerla. Mientras el conde ceda, Pedro no
poda evitar sonrer y mirar a la alegre muchacha con sincero aprecio. Al conde no se le pas por
alto.
Es una joven hermosa, verdad? coment con una nota de orgullo Y ms juiciosa de lo
que parece. A veces me sorprende hasta a m.
Es una criatura excepcional corrobor Pedro. Puedo preguntaros qu edad tiene?
Acaba de cumplir quince aos.
El rey arque las cejas.
Tan joven? Parece mayor. Y habis pensado en algn matrimonio?
Ya ha estado casada, mi seor. Mi hija es viuda.
El rey no supo qu decir, se limit a observar a Lus.

Os cost mucho consentir en separaros de ella? pregunt al poco.


Fue la decisin ms difcil que he tomado en la vida. Y me aterra el momento en que tenga
que volver a tomarla.
Pedro volvi a permanecer en silencio un rato, hasta que pregunt.
Os han pedido su mano?
Varios caballeros. Acaso vos?
El rey sonri.
Creo que no hay mujer en el mundo que pudiera hacer ms feliz a un hombre, mi buen amigo,
pero
Pero ya tenis a alguien en mente, no es cierto?
Es complicado.
Siempre lo es. Sobre todo cuando hay que elegir entre los dictados del corazn y los del
deber.
Pedro asinti dbilmente.
Veis? dijo Lus No todo es diferente entre nuestros pases, por muy distantes que
parezcan.
******
Era un luminoso da de primavera. Los jardines floridos de Talavera hervan de actividad, ya
que estaban en marcha los ltimos preparativos de la fiesta de cumpleaos de la infanta Isabel. Julia
estaba con ella en la habitacin, arreglndole el tocado y ayudndola a colocarse el pesado vestido
frente al espejo. La propia princesa haba escogido las telas y el color: su preferido, el azul. El
corpio, de terciopelo, estaba bordado con motivos florales en plata, era entallado y tena las mangas
abullonadas de color blanco. El faldn constaba de dos partes sobrepuestas: la interior era gris
oscuro y tambin estaba bordada con hilo de plata y la exterior era del mismo terciopelo azul del
corpio y terminaba en una cola que arrastraba por el suelo.
Verdad que es precioso?
Isabel miraba una y otra vez el anillo de sabina, se lo pona, se lo sacaba y jugueteaba con l.
Julia le dedic una sonrisa en el espejo.
Vais a contarle la verdad?
No s cmo hacerlo.
La doncella suspir y mir a su amiga con cario. Isabel examinaba el anillo con amargura.
Al final ser inevitable, mi seora.
Ya.
Isabel se mir en el espejo abatida. Finamente perfilados, sus ojos claros destacaban con el
pelo negro, recogido en una larga trenza y salpicado con perlas. Se quit el anillo y lo acarici.
Haga lo que haga terminar odindome.
La doncella no supo qu decir pero le dio a Isabel un breve abrazo desde detrs. En ese
momento la reina Mara apareci por la puerta, deseosa de comprobar el aspecto que presentaba su
hija.
Ya ests lista?
Julia dio por finalizada su tarea y dio un paso atrs, con una reverencia, mientras Isabel se
volva hacia su madre. En cuanto la vio, una sonrisa de complacencia asom a sus finos labios de
Mara, pero al parecer de Isabel era la reina quien estaba verdaderamente esplndida. Por mucho

tiempo que pasara se senta incapaz de sostenerle la mirada a aquella mujer.


S, mi seora.
Tus invitados esperan. Recuerda que es un da importante.
Isabel asinti, a sabiendas de a qu se refera Mara. Adems de los cortesanos habituales,
haban acudido varias delegaciones extranjeras, incluso algunos prncipes en persona. Mara tena la
firme intencin que concertar pronto un matrimonio y no tolerara que el comportamiento de su hija
no fuera ejemplar.
Ahora mismo salgo.
Mara sali de la habitacin y esper junto a la puerta, dando instrucciones apresuradas a las
damas de honor de su hija. Mientras tanto, esta se haba vuelto hacia Julia y le entregaba el anillo de
Enrique para que lo guardara.
No es irnico? suspir forzando una sonrisa trmula Enrique es el nico que sabe que
no podr darle hijos. Y an as quiere casarse conmigo. En cambio es el nico con quin no podr
casarme nunca.
Y adems es el nico al que queris.
Isabel sonri dbilmente y esboz un gesto de asentimiento, pero enseguida resopl, como para
darse nimos, y se puso recta.
Desame suerte.
Suerte, Alteza.
Sali de la habitacin y se detuvo frente a Mara, que la esperaba impaciente para conducirla al
gran saln. Un grupo de soldados se cuadr al verla salir y se dispusieron a acompaarla en
formacin. Las dos mujeres empezaron a andar juntas, rodeadas de hombres armados con el escudo
rojiverde del rey.
De pronto son una fanfarria que oblig a Isabel a salir de sus reflexiones. Primero fue una
trompeta, despus otra y despus de unieron ms. No eran las trompetas de la sala de los festejos,
sino las de las almenas, que tocaban una meloda de bienvenida. Isabel supo lo que significaba al
instante: el rey haba vuelto. Lo haba extraado tanto que quiso echar a correr por el pasillo. Sin
embargo, la reina madre la llam al orden.
Hazme el favor de comportarte como una dama.
Isabel se detuvo en seco y, por primera vez en su vida, la orden de su madre despert algo
terriblemente hiriente en su interior. Tentada de desobedecerla, se volvi hacia ella, respirando muy
despacio. Mara se percat de la tensin que emanaba y, sorprendentemente, cedi un poco.
Ves a recibirle si lo deseas. Pero ves andando pidi en voz baja.
La princesa le sostuvo la mirada un segundo ms antes de obedecer. El cortejo del rey haba
penetrado en los jardines, causando gran agitacin, en especial por lo inesperado de su llegada. El
personal del Alczar se apresur a descender al patio y todos se pusieron de puntillas para ver llegar
a Pedro, escoltado a ambos lados por los oficiales que lo haban acompaado. Isabel lleg a la
entrada justo cuando el cortejo rompa la formacin. Pedro estaba desmontando y se acerc a ella
nada ms verla. La princesa le hizo una reverencia y l le tom la mano y se la bes.
Felicidades, hermana dijo en voz alta.
Mi seor me honra con su presencia.
El monarca ofreci el brazo a Isabel y esta lo acept con un gesto seorial para entrar juntos al
castillo.
Ests preciosa le dijo en un susurro.
Gracias. Y Flandes? Cmo es?

El rey ri en silencio.
Ya te lo contar.
Todos los asistentes al banquete guardaron silencio cuando Pedro e Isabel entraron en la sala y
como la mayora no esperaba ver al rey, se levant un murmullo de inters. La reina madre estaba en
la cabecera de la mesa y se inclin ante su hijo, de manera que los presentes la imitaron. Entonces, el
rey y la princesa avanzaron hacia Mara y tomaron asiento para que diera comienzo la celebracin.
Alrededor de Isabel pronto se congregaron varios caballeros de aspecto elegante a la mayora
de los cuales no conoca. Durante toda la comida Isabel se sinti observada hasta por las piedras de
las paredes, pero se guard bien de dar muestras de incomodidad ya que notaba en particular los ojos
de Mara clavados en la nuca y se senta vagamente culpable por su reaccin anterior. Pedro se
mantena un poco distante, haciendo las veces de anfitrin perfecto, siempre con una sonrisa en los
labios, cantando sus alabanzas y agasajando a sus pretendientes. Todo un rey. Como no le quedaba
otro remedio, Isabel se dedic a sonrer a su vez y a conversar livianamente con el sobrino del rey de
Aragn, que se sentaba a su lado: un hombre de treinta o treinta y cinco aos, mofletudo y de mirada
pomposa, con tanto oro encima que de haberse cruzado con una urraca esta habra muerto de la
emocin.
Cuando la interminable comida toc a su fin dio comienzo el baile, y el aragons se apresur a
sacarla a bailar. La infanta tuvo que aceptar, aunque se senta algo enferma tras haberlo visto comer
durante la mayor parte de la tarde y cuando la coga de la mano no poda evitar imaginarse esas
mismas manos asiendo una grasienta pierna de cordero. Bail con el noble sin escuchar apenas la
msica, ejecutando los movimientos por inercia. Su madre pareca satisfecha y Pedro charlaba
amistosamente con otro de los caballeros, de cabello negro y rasgos toscos, que segn crea recordar
era Carlos de Evreux, infante de Navarra. Tambin tuvo que bailar con l y con decenas ms, tantos
que al final haba olvidado sus caras.
Por qu no interpretas algo para nosotros? le propuso Pedro sealando un arpa, cuando la
msica empez a decaer.
Isabel trat de argir que estaba cansada, pero los invitados la animaron a sentarse a las
cuerdas y la arrastraron junto al instrumento. Toc unas cuantas piezas para disfrute de todos y los
asistentes se deshicieron en lisonjas, incluso cuando alguna nota desentonaba. Al final de la tarde
logr excusarse un instante aprovechando que todos estaban entretenidos con la actuacin de una
troupe de bufones y sali a la terraza a respirar.
Se os ve algo abrumada, my lady.
Isabel busc quin le hablaba y se encontr de frente con Eduardo de Gales. Gabriel se lo haba
presentado hacia unas cuantas horas.
No es eso asegur Isabel. Es una fiesta muy agradable.
El prncipe le sonri corts, sin creer ni una palabra de lo que deca.
Es comprensible continu. A nadie le gusta ser presentada como un mono de feria.
Isabel sonri y aquella fue la primera sonrisa sincera que le arrancaban en toda la tarde. Era un
hombre joven, pelirrojo, de ojos verdes y chispeantes. Su tono de voz era natural, no como el de la
mayora de los orgullosos seores que solo se esforzaban por demostrar su suficiencia.
Debis perdonarme. Hoy no ha sido uno de mis mejores das se justific Isabel.
Eduardo respondi con un toque de asombro.
Bromeis, habis estado magnfica. Tocis muy bien el arpa.
Me equivoqu varias veces.
Apenas se not.

Isabel le agradeci sus palabras y se sinti algo mejor en la sencilla compaa del prncipe
extranjero. Despus se le ocurri que estaba siendo bastante descorts con l, siendo una de las
pocas personas de la celebracin que no haba hecho nada para merecerlo.
Disculpad. Habis venido de lejos y no debe de apeteceros perder el tiempo en un balcn.
Deseis bailar?
Eduardo solt una risita apurada.
Me encantara. Pero si os parece, esperar a que la vuestra no sea una oferta dicha por
compromiso.
Isabel enrojeci, pero Eduardo se apresur a quitarle hierro al asunto.
No os enfadis, no pretenda ofenderos le asegur. Todos estamos sujetos a nuestras
obligaciones y es cierto que he venido para veros. Pero tambin para verle a l.
Isabel supo que se refera a Pedro; Inglaterra y Portugal eran aliados y el padre de Eduardo
tena muy buenas relaciones con el abuelo de Isabel y tambin con su madre. Era cuestin de tiempo
que intentara tenderle la mano a Castilla. En cierto modo, fue como si le quitaran un peso de encima,
pues su mal humor no habra arruinado del todo el viaje del Prncipe Negro.
Dentro, los bufones haban terminado y los pajes de cada invitado empezaban a sacar los
regalos que haban trado para la homenajeada.
Deberamos entrar apunt Eduardo de Gales, al fijarse en la agitacin.
La joven no pudo impedir que el fastidio se le notara en la cara pero tuvo que acceder a volver
al interior. No obstante, antes de entrar hubo algo que le llam la atencin. No se haba dado cuenta
de que al otro lado de la balconada haba una mujer acodada. Estaba a varios metros de distancia y
le daba la espalda, pero Isabel la reconoci enseguida. Se disculp con Eduardo y le pidi que
pasara delante. Obviamente decepcionado, este obedeci tras besarle la mano.
Isabel se acerc lentamente a la mujer, que segua sin percatarse de su presencia. Tambin
busc con la mirada a Pedro y lo localiz dentro, muy atareado dando las gracias a la troupe que
acababa de actuar.
Mara de Padilla, no es cierto?
Mara se dio la vuelta sobresaltada al or a alguien cuando se crea sola. El encontrarse de cara
con Isabel an la desconcert ms.
Alteza se inclin.
Isabel correspondi con un movimiento de cabeza. Haca meses que no vea a la hija de
Gonzalo de Padilla, desde la coronacin. No haba cambiado nada, ni en su belleza ni en la inocente
humildad con que se empeaba en ignorar el efecto que causaba en la gente que tena alrededor.
Creo que no nos hemos saludado ah dentro apunt. Entorn los ojos observando a Mara.
Poda vislumbrar la tristeza bajo su perfecta templanza. Sabe el rey que estis aqu?
Mara ech un vistazo al saln y habl con firmeza.
La sala es grande y hay mucha gente.
Eso no es excusa.
Mara se volvi hacia Isabel, no sin cierta sorpresa. La princesa haba suavizado el tono y eso
la extra, pues las ltimas veces que haban coincidido la actitud de la princesa haba sido distante.
Tengo algo vuestro, sabis?
La noble de Padilla enarc las cejas, sin entender. Isabel levant la mano y le ense el anillo
de oro de Pedro. Despus se seal el cuello y dibuj un arco con el dedo.
Ah exclam Mara, al recordar la cadena de oro. Es cierto, casi no me acordaba.
An la conservo. Si la queris os la devolver.

Mara sacudi la cabeza.


No os molestis. Ya es ms vuestra que ma.
Isabel inspir. La belleza y la seguridad de Mara de Padilla eran retadoras, pero por alguna
razn, su expresin la apenaba profundamente.
Por qu no volvis dentro conmigo? propuso.
Mara neg de nuevo.
No, gracias. Empieza a hacerse tarde. Lo mejor es que me vaya.
Estuvo a punto de agregar algo, pero se lo pens dos veces. En lugar de eso se inclin una
postrera vez.
Deseo que tengis un feliz cumpleaos le dijo a la infanta.
Isabel asinti.
Espero que nos veamos pronto.
De vuelta en el interior, un enjambre de aduladores rode a Isabel que, tras sonrer a diestro y
siniestro, logr tomar asiento entre su madre y su hermano. Regalo a regalo, descubri que pocas
veces se haba sentido tan deprimida.
Qu tal? le pregunt Pedro por lo bajo.
Isabel no le contest, con la sensacin de que su hermano era otra persona. La reina Mara se
inclin para hablarle, de aquella manera que solo ella era capaz de hacer, sin que un solo pelo de su
cabello se moviera o apareciera el menor pliegue en su atuendo.
Dentro de un rato te mostraremos algunos grabados.
La joven suspir acalorada. Las paredes de aquella sala se le estaban cayendo encima. Mir a
su hermano en busca de apoyo.
Ya se los enseareis maana, madre. Debe de estar cansada sugiri l.
Cuanto antes mejor, Pedro replic Mara.
No va a ir de una noche.
Si ha de ser con uno de los presentes, podramos comunicrselo antes de que partiera.
Podran quedarse unos cuantos das. Tenemos sitio de sobras
Tenis razn salt Isabel, molesta por orlos discutir sobre ella como si no estuviera all
. Estoy cansada. Con vuestro permiso, me retirar a mis aposentos.
Dicho esto, la princesa se levant y tras rogar ceremonialmente que prosiguiera la fiesta, se
retir sin ms y se encerr en su habitacin.
Algo ms tarde, oy que alguien entraba sigilosamente en el cuarto. Reconoci la silueta de su
hermano, pero se volvi en el lecho hacia el lado opuesto. El rey se sent en la cama y suspir.
An s cuando ests despierta afirm. Y tambin s cundo ests enfadada.
No estoy enfadada.
Y despierta tampoco?
La joven chasque la lengua y se incorpor.
Qu quieres?
Saber lo que te pasa.
No me pasa nada.
Pedro no la crey, se qued mirndola en silencio y ella frunci el ceo. El joven le concedi
algunos segundos, pero como quiera que ella segua con los ojos fijos en el suelo, volvi a tomar la
palabra.
Ya s que no te gusta tener que casarte con alguien a quien no conoces.
No pareca eso durante el banquete, a nuestra madre y a ti os ha faltado tiempo para

exhibirme.
El rey se sorprendi de orla decir eso y trat de replicar.
Eso no es
Al fin y al cabo es de la nica manera que puedo serte de utilidad.
Isabel, yo no pretenda darte esa impresin. Nunca te obligara a hacer nada en contra de tu
voluntad.
La muchacha mir a Pedro, que estaba muy serio a su lado, y luego apart la vista con los ojos
empaados.
No me obligaras repiti con un hilo de voz. Eso es lo que dices ahora, crees que no lo
s? Pero mrate, eres el rey de Castilla, y pronto tus prioridades habrn cambiado.
El rey neg con la cabeza, pero Isabel tena an cosas que decir..
Tu Mara estaba en la celebracin, sabes? Me parece que no la has visto atac.
Pedro lade la cabeza, cogido por sorpresa. Por un instante, se le vio tan dolido que su hermana
casi se arrepinti de haberlo dicho.
Haba mucha gente farfull l Por qu no se acerc a saludarme?
Quiz ya no sea lo bastante buena para ti opin Isabel, hiriente.
Pedro fue a abrir la boca, pero Isabel no quiso atender a razones. Solo poda pensar en Enrique
y no le quedaba nimo para preocuparse por el dao que le haba hecho a su hermano.
Quiero que te vayas. Djame sola. Mrchate y djame sola.

XXII

l monarca entr en la sala del consejo con la corona puesta. Se sent en la butaca principal
y Gabriel tom asiento a su derecha. El resto del consejo se sent a su vez, alrededor de la
mesa oval. Pascual tom la palabra.
Majestad, permitid que os d la bienvenida en nombre de todos. Nos alegramos
mucho de vuestro regreso.
Gracias, yo tambin me alegro de haber regresado.
De qu querais hablarnos, mi seor? pregunt Gabriel.
Pedro comprendi que todos compartan la impaciencia nerviosa de Gabriel.
He estado dndole muchas vueltas y creo que ha llegado el momento de hacer algunos
cambios.
Los presentes guardaron un silencio prudente.
Qu clase de cambios? quiso saber Pascual.
Apenas tenemos industria. Tenemos que abrirnos al comercio. Nos estamos quedando atrs en
Europa y es hora de recuperar el tiempo perdido con tantas guerras.
Ayala neg con la cabeza para s; el rostro de Gabriel reflejaba gravedad.
Creis que eso sera viable en la situacin en que nos encontramos? dijo este ltimo
pausadamente.
Lo es en otros pases que tienen menos recursos que nosotros. He hecho los clculos.
Contamos con ms de cincuenta mil cabezas de oveja, merina y churra, de las que se obtienen miles
de toneladas de lana de gran calidad al ao. Si empezamos a exportar una parte de ella obtendramos
beneficios en pocos aos. El conde de Flandes nos ofrece un buen trato por ella. Con las arcas llenas
podramos iniciar nuestra propia industria textil.
Pero Majestad intervino el joven Miguel de la Ra , no sera lo que proponis una
inversin excesiva?
Habra que reformar los puertos para que admitan ms trfico y construir buques mercantes.
Es una inversin, pero la Corona no se hara cargo sola. Con una carta de privilegio, los mercaderes
de las ciudades se asociarn y se abrirn al comercio de la lana. Ellos tienen barcos, hombres y
experiencia.
Habis pactado con los mercaderes? pregunt Lpez de Ayala, con las cejas a punto de
salrsele de la cara.
No, todava no admiti, pero mirando a Gabriel un instante, continu. Pero me consta
que durante el reinado de mi padre hubo acercamientos.
El primer valido real no correspondi a las muestras de complicidad. Estaba muy plido. En
lugar de este, fue Valerio el que habl y su voz represent la cuestin que a todos les rondaba por la
cabeza.
Mi seor, la Corona solo posee unas cinco mil ovejas.
Pedro inspir.
En efecto. La reforma pasa por centralizar los rebaos de la Mesta.
Los consejeros no daban crdito a sus odos. Durante unos segundos, ninguno de ellos acert a
articular palabra. Expropiar los rebaos de la Mesta era como querer arrebatarle la mitra al Papa. A
medida que remiti la estupefaccin, llegaron las reacciones, manifiestamente en contra. Pese a todo,
Pedro no se arredr.

Majestad, eso es un atentado frontal contra los seores observ Lucas de Bjar.
Se les compensar.
No podis hacer eso. Con o sin compensacin.
Claro que puedo.
Seor
Majestad, no es algo precipitado? apunt Pascual.
Puede, pero es necesario. Sabis que hablo en inters de Castilla, es lo nico que me importa.
El monarca haba esperado hallar resistencia, as que se esforz al mximo para que esta no lo
desmoralizara, porque estaba convencido de que al final se daran cuenta de que tena razn y lo
apoyaran. No obstante, a su lado, Gabriel segua en silencio y era ese silencio precisamente lo que
ms minaba el nimo del joven. La voz de Lpez de Ayala se alz.
Majestad, el consejo os ruega que recapacitis.
Esa es vuestra ltima palabra?
Pascual asinti y algunos lo imitaron. Los dems se adhirieron a ellos sin palabras. Pedro
asinti, algo abatido, pero se resign.
Agradezco vuestra opinin y la tendr en cuenta. El mes que viene hay convocadas Cortes en
Valladolid. All os comunicar mi decisin. Podis retiraros.
Muchos no queran retirarse, sin duda tenan ms que decir, pero cuando los primeros se
levantaron y se dirigieron murmurando hacia el pasillo, el resto los fueron siguiendo poco a poco.
Pedro tambin se levant, pero permaneci en la sala; Gabriel no haba movido ni un msculo. El
monarca esper a que los dos se quedaran solos y se volvi hacia l.
Gabriel
Qu pretendis?
Cmo?
Por qu no me consultasteis?
Cre que estarais de acuerdo.
No de este modo. No as!
Por qu no? Pedro se arrodillo ante la butaca del valido y lo mir con intensidad Por
qu no de una vez por todas?
Mi seor, no s que concepto tenis de vuestro pas exclam Gabriel. Pero no podis
desafiar directamente a hombres ms poderosos que vos sin que haya consecuencias!
Pedro sacudi la cabeza enrgicamente.
Qu me decs de Palencia? Vos mismo compartais la misma iniciativa que yo cuando os
reunisteis all, lo s.
Y casi la mitad de la asamblea fue asesinada en espacio dos semanas!
El rey se interrumpi para asimilar las palabras del consejero. Frunci el ceo y golpe la
mesa.
No permitir que se intimide a mi pueblo!
Gabriel se levant de la butaca y Pedro se incorpor delante de l. La estatura del joven
contrastaba con la del anciano encorvado.
No lo entendis, Majestad. Se trata de una partida, una larga partida que llevamos jugado
todos desde antes de que vos nacierais. Una partida con sus reglas, sus tira y afloja, sus logros y sus
sacrificios.
Pedro trag saliva y seal a Gabriel con el dedo mientras hablaba.
Pues yo no voy a seguir ese juego.

Sois joven e impulsivo. Yo os eduqu para que fuerais prudente.


Y tambin fuerte, Gabriel. Har que la Corona recupere el poder que le corresponde por
derecho. Esta partida vuestra dura ya demasiado.
Gabriel no podra creerlo, era como una terrible pesadilla. De repente se senta muy viejo y
muy cansado.
Os suplico, mi rey, que recapacitis implor con voz entrecortada. Tened paciencia y os
prometo que juntos lograremos que poco a poco vuestro sueo se haga realidad.
El rey pareca afectado, pero lleno de determinacin.
Buscaba vuestro consejo y ya me lo habis dado, pero no necesito vuestra aprobacin.
Gabriel emiti un sonido gutural, como un gruido, y asinti con la cabeza hundida en los
hombros.
******
Pese a la cantidad de tierras y fortalezas que Eduardo de Castro haba heredado a la muerte de
su padre, haba instalado su residencia y la de su familia en la regin leonesa de Ponferrada de
manera estable. Era un hermoso paraje agreste, que el noble de ojos verdes sola recorrer a caballo
en soledad. Poco amigo de las multitudes, su pasatiempo favorito era afinar su prodigiosa destreza
con el arco. Precisamente, estaba practicando sobre un rbol a decenas de metros de distancia
cuando lleg un jinete con el escudo de Mendoza en la ropa. Uno de los criados del conde fue a
recibirlo y al poco los dos se acercaron a Eduardo. El jinete haba trado un mensaje para l.
El conde de Lemos ley la escueta nota que el barn de Mendoza le haba hecho llegar. Le
rogaba que acudiera inmediatamente al castillo de Montalbn, residencia del muy noble Gonzalo de
Padilla. No especificaba ms detalles. Se acarici la corta y cuidada barba en ademn pensativo. No
vea a Rodrigo desde la boda de su hermana con Romn de Salcedo, que el propio barn haba visto
a bien arreglar. De eso haca solo unas pocas semanas, deba de haber pasado algo.
Debis llevar una respuesta a vuestro seor? le pregunt al mensajero.
Tengo orden de acompaaros.
Cmo os llamis, caballero?
Carlos, mi seor.
Descansad hasta la noche, Carlos. Partiremos entonces.
Partieron con la cada del sol, pese a la insistencia de Ins para que lo hicieran al alba. Los tres
jinetes, Carlos, Eduardo y un paje de este, cabalgaron embozados en sus gruesas capas. Montalbn
estaba a algunos das de viaje, pero por fortuna el enviado del barn conoca bien los caminos.
Viajaron toda la noche y descansaron un poco al amanecer, antes de continuar. Su intencin era cenar
en una posada y volver a cabalgar de noche. Sin embargo, el cielo estuvo nublado durante toda la
jornada y al anochecer estall una violenta tormenta que los retuvo durante un da y medio. La tarde
del segundo da, reemprendieron la marcha.
******
La tierra todava rezumaba fragante, cuando Pedro, Alfonso y un secretario del rey realizaron
una salida a caballo por los alrededores, para comprobar los daos que haba ocasionado la
tormenta. Se les unieron un par de soldados y juntos los cinco jinetes exploraron las granjas, molinos
y aldeas cercanas. A media maana se detuvieron en la cima de una colina, desde donde se divisaba

una gran extensin del feudo.


Qu pensis? pregunt Pedro, dirigindose a Alfonso.
Los edificios no han sufrido muchos daos, pero las cosechas se vern afectadas.
Cuntas prdidas?
Las granjas de la parte norte se han arruinado por completo, Majestad intervino el
secretario, pero al oeste quiz se pueda salvar una buena parte.
Qu existencias quedan en los graneros reales?
Suficientes para pasar el invierno, mi seor.
Ser mejor que adelantemos la cosecha, a ver qu se puede salvar opin Alfonso.
Pedro asinti y el secretario se apresur a rasgar el pergamino con la pluma. El pobre hombre
no haba cabalgado salvo en contadas ocasiones, le tenia pnico a los caballos y se mantenan sobre
el lomo del suyo en equilibrio precario, de tanto esforzarse por rozar lo menos posible la piel del
animal. Muy a su pesar, siguieron cabalgando hasta los lindes occidentales de las tierras,
atravesando Almendrera y en direccin al bosque, para comprobar el molino del ro. Se encargaba
de l un hombre bajito y patizambo, tan aburrido de su tarea que no dudaba en salir a conversar con
cualquiera que se acercara. Cual no fue su sorpresa cuando oy acercarse cascos de caballos y al
salir se top con el rey en persona.
Oh, Majestad, Majestad lo salud haciendo repetidas reverencias, mientras espiaba a los
soldados armados por el rabillo del ojo. Que honor que hayis venido.
Buen da, molinero respondi Pedro. Decidme, habis pasado bien la tormenta?
Habis sufrido daos en el molino?
El hombre se mordi la lengua, considerando seriamente la posibilidad de achacar a la lluvia
los desperfectos que el tiempo y la desidia por su parte llevaban aos infligiendo al molino del rey.
Pero lo hizo desistir una mirada helada del secretario, que pluma en ristre le haca notar que conoca
perfectamente el estado del edificio antes del aguacero. Eso y un nuevo vistazo a las espadas de la
guardia real.
Bueno, mi seor respondi tmidamente. No muchos, es un edificio slido...buena
sillera si me permits. Aunque la crecida ha afectado un poco al rodezno, creo que el eje se ha roto.
Pedro orden al secretario y a los soldados que echaran un vistazo y el molinero observ como
se alejaban con una mezcla de alivio y desconfianza.
Una seora tormenta, si me permits coment, deseoso de romper el silencio.
El rey hizo un gesto de asentimiento. Para Alfonso, fue como or una mosca.
Pero bueno, ya se sabe que en esta poca llueve a menudoCmo dicen? En abril, aguas
mil, no es eso? La lluvia es buena, s seor, la lluvia es una buena cosa.
Pedro sonri por educacin, mientras el hijo de Gabriel comprobaba impaciente que el
secretario tomaba notas an y ms notas en su pergamino.
Imaginaos, Majestad, qu tragedia si no hubiera sido por la lluvia. Se habra quemado medio
bosque!
Qu decs? se interes el monarca.
El incendio, mi seor respondi el molinero con nfasis. No llega a llover y nos arrasa.
Lstima que no pudiera salvar la cabaa de, ya sabe, esa mujer. Calcinada, qued, negra como el
carbn.
Pedro no tena ni idea de lo que estaba hablando y se volvi hacia a su acompaante en busca
de respuestas. Alfonso habl sin darle demasiada importancia, aunque con la mirada estaba
fulminando al villano.

Hace semanas, Majestad, vos os encontrabais de viaje. Al parecer se declar un incendio en


la casa de una especie de ermitaa que viva en el bosque y la consumi por completo. Antes de que
se extendiera demasiado por el bosque empez a llover y se extingui el fuego.
Por qu no he sido informado? exigi saber, en voz baja.
Lo siento, supongo que no le dimos importancia. No fue muy grave. Son cosas que pasan.
Muri alguien?
S, la mujer que viva en la casa, creo, y su hijo.
Oh, no, mi seor. El chico no exclam el molinero, encantado de participar.
Los dos se volvieron hacia l.
Cmo? pregunt Alfonso en tono monocorde.
El chico no muri. No estaba dentro, ya veis. Se debi de librar por los pelos.
A Pedro le pareci una buena noticia y se alegr. En cambio, Alfonso apretaba las riendas con
tanta fuerza que los nudillos se le quedaron blancos.
Sabis donde se encuentra ahora? pregunt Alfonso, dominando sus nervios.
El molinero se encogi de hombros.
Anda por ah supongo. Lo vimos por la aldea los primeros das, creo que buscaba a alguien.
Despus se esfum. Supongo que sigue en el bosque. Pareca un chico bastante hurao.
El monarca mir hacia el bosque con inters, como si esperara ver aparecer al muchacho de un
momento a otro. La historia le haba despertado cierta curiosidad, pero el molinero tampoco le
pareca la persona ms fiable del mundo. Eso y la seriedad del hijo de Gabriel lo persuadieron de
que su conducta estaba siendo algo impropia.
Gracias por la informacin, molinero concluy.
Alfonso consider que no solo la conversacin sino tambin la visita tena que terminar, de
manera que espole a su caballo hacia el otro lado del molino y le dio prisa al secretario,
acariciando la idea de romperle la pluma en la cabeza si tomaba una sola nota ms.
******
Mara de Padilla se desliz como una sombra por los corredores del castillo de Montalbn. Se
dira que era un ladrn, por lo cauteloso de sus movimientos, y en cierto modo se senta como tal.
Apart un arcn y un tapiz y se introdujo por un oscuro y estrecho pasadizo con escaleras. Cuando
lleg al fondo se arrim a la pared de piedra; se oan voces. Aplic la oreja contra el muro y escuch
con atencin. Estaban discutiendo, todos hablaban a la vez y era difcil distinguir lo que decan o a
quin pertenecan.
Es intolerable!
Ese cro pretende hundirnos!
Se le han subido los humos a la corona.
No podemos permitirlo!
Ha perdido completamente la cabeza.
En la sala arda un gran fuego que confera un ambiente acogedor. Alrededor de una mesa de
madera maciza estaba sentada una nutrida representacin de la alta nobleza: Rodrigo de Mendoza,
Eduardo de Castro, los hermanos de Padilla, los seores de Ziga, Velasco y Manrique, el conde de
Villena y el seor de Tovar. Este era el ltimo que haba gritado, dando un golpe sobre la mesa.
Rodrigo se levant y habl con serenidad.
Vuestras mercedes son las que no deben perderla tambin.

Aunque no era el anfitrin, la autoridad del barn era indiscutible y en cuanto tom la palabra
los dems se fueron apaciguando.
Admito que el rey me ha sorprendido, pero era de esperar que no fuera tan inepto como su
padre.
Cualquiera dira que lo admiris! buf Garca de Padilla.
Como de costumbre, se haba colocado a cierta distancia de su hermano Gonzalo, pero eso no
impidi que este emitiera un gruido para hacerlo callar.
Admiro su arrojo admiti Rodrigo, sin ofenderse por la vehemencia de su camarada.
Aunque no su insensatez. No s cmo Gabriel no la ha refrenado.
Quiz sea l mismo el que lo haya incitado objet Diego de Ziga. No le queda mucho
de vida y ha querido dar el ltimo coletazo.
Hace aos que decimos que no le queda mucho de vida rezong Garca.
Rodrigo hizo caso omiso al retintn de los dos nobles.
Sea como sea, ahora ya no tiene mayor importancia.
Exacto corrobor Antonio de Velasco. Lo nico importante es que no podemos dejar que
se salga con la suya.
Qu proponis?
Impedirle que lleve a cabo sus planes, por cualquier medio.
Hablis de guerra, mi seor? habl el robusto Csar Manrique.
El corazn de Mara dio un vuelco, oculta en el pasadizo de piedra.
No debemos descartar posibilidades.
Una guerra es larga y costosa, seores dijo Gonzalo de Padilla.
Un accidente sera ms rpido apunt el conde Felipe de Villena.
Rodrigo se volvi hacia Eduardo que haba permanecido silencioso hasta el momento.
Qu opinis vos, amigo Eduardo?
Mientras todas las miradas convergan en l, el conde se tom un momento y despus manifest:
Que an no sabemos si la decisin del rey es firme y no lo sabremos hasta que no la anuncie
en Cortes. Una vez all podemos vetarla, no dudo que tendremos mayora y la Iglesia estar de
nuestro lado.
Rodrigo esboz una sonrisa.
Como siempre, el conde de Lemos habla con razn afirm, y Eduardo supo que no se
refera especficamente a l sino que aluda a su difunto padre.
Sin embargo no podemos quedarnos sentados a esperar protest Garca.
Por supuesto que no! corrobor Manuel de Tovar.
No tenemos que sentarnos a esperar los tranquiliz Rodrigo. Si de esas Cortes depende
el futuro de este reino no conviene improvisar.
******
Tras das de aguaceros el sol se atrevi a asomar la cara entre las nubes una tarde entera. Harta
de merodear por el interior del castillo, Isabel sali al jardn con sus doncellas y se sentaron en una
glorieta para contemplar cmo los jvenes que aspiraban a formar parte de la guardia real eran
adiestrados en el uso de la espada. Todos los soldados iban vestidos igual, con jubones rojos y
verdes ceidos a la cintura con cintos de cuero. Se acometan entre ellos con movimientos
acompasados, bajo el estricto control de un instructor: un capitn experimentado paciente con los

deslices pero severo con toda falta deliberada de atencin. La nica msica de tan particular baile
era el propio entrechocar de las espadas. La esgrima siempre haba agradado a Isabel, que observaba
las estocadas como si quisiera memorizarlas. Mientras tanto, las damas rean entre ellas y
coqueteaban con los soldados, de manera que ms de uno se gan un rapapolvo del instructor, hasta
que la propia Isabel, tambin entre risas, las llam al orden.
De entre las doncellas, Julia estaba aquella tarde especialmente radiante. Sentada junto a su
seora, no se perda un solo movimiento de uno de los soldados: el caballero Alberto, un joven de
cabello y ojos castaos, rostro aniado y tez tostada. Alberto se defenda con bastante destreza y,
aunque disimulaba mejor que sus compaeros, tampoco le quitaba los ojos de encima a la chica.
Isabel observaba el intercambio de miradas con una media sonrisa, que acab tornndose amplia ante
la expresin encandilada de su amiga. Esta se dio cuenta y se ruboriz hasta las cejas.
Hoy estn muy inspirados, seora coment con indiferencia. Se nota que quieren
impresionaros.
Un par de muchachas se cubrieron la boca con la mano para no estallar en carcajadas,
seguramente respecto a la dudosa imparcialidad de Julia. Isabel fingi no hacerles caso.
Pues lo consiguen. Comunicar a su capitn que estoy muy orgullosa de sus habilidades.
Y las damas dieron muestras de conformidad, especialmente Julia, que le dirigi una mirada
furtiva de gratitud antes de volver a concentrarse en los ejercicios. Cuando finalizaron, la princesa se
acerc y convers con el instructor unos minutos, interesndose por el estado de sus soldados. El
fornido caballero le agradeci su presencia y sus nimos. Como haba prometido, Isabel los felicit
y, en su honor, los ms diestros ejecutaron una serie de combates breves de exhibicin. Mientras los
presenciaba, se dio cuenta de que Alberto y Julia se las arreglaban para ponerse cerca cada vez que
el joven abandonaba la liza y sonri al verlos vencer la timidez y conversar al fin.
Entretenida como estaba, no se percat de que Gabriel se haba abierto paso hasta la glorieta
hasta que la llam para captar su atencin. Enseguida, ella acudi.
Buenas tardes, mi seora.
Buenas tardes, Gabriel.
Me alegra ver que vuestra presencia infunde tanto nimo a los soldados jvenes.
No ser tanto asegur ella. Os encontris bien?
Desde haca varios das, el valido estaba plido y ojeroso.
S, Alteza, es solo la edad.
No digis eso!
Es la verdadPero decidme, sabis dnde est vuestro hermano? Hace horas que lo busco.
No estaba con vos?
No, seora.
Ella frunci el entrecejo. Ciertamente no haba visto a Pedro en todo el da y eso que lo haba
buscado. Sin embargo, haba credo que el valido lo tendra recluido con algn tipo de papeleo.
Debe de andar por ah, habr salido a comprobar que el molino del ro ha sido reparado.
Preferira que no saliera solo lament Gabriel.
No os preocupis tanto.
Y qu me queda sino preocuparme?
La infanta lo mir con afecto. A su mente haba acudido su agitada infancia, siempre dispuesta a
dar esquinazo a sus guardianes para hacer travesuras con Pedro. Gabriel era de los pocos a los que
nunca haban desobedecido: en aquella poca lo vean como un ser atento pero misterioso, que tena
las respuestas a todo lo que queran llegar a saber algn da. Ahora, Isabel ya no vea al anciano

como algo sobrenatural, pero an le tena ms respeto y cario que antes.


Querrais pasear con un pobre viejo?
El tono de su voz preocup a Isabel, que accedi sin pensrselo dos veces. Caminaron cogidos
del brazo, sin rumbo fijo, hasta detenerse al final del jardn.
Qu ocurre? pregunt ella, al creer que Gabriel se decida a hablar.
Estis al corriente de la reforma que el rey pretende llevar a cabo?
Isabel asinti.
Sabis que confirmar su decisin en Cortes, enfrente de la nobleza y de la Iglesia?
Eso he odo.
Debo pediros algo.
Lo que sea.
Convencedlo de que no lo haga.
La princesa no estaba segura de haber entendido al valido y este volvi a cogerla del brazo y se
alejaron un poco ms.
Alteza, confiad en m.
Confi en vos, pero no es lo que quiere hacer algo bueno?
El valido asinti apesadumbrado y la cogi por los hombros. Por un momento Isabel crey que
iba a zarandearla: los ojos del anciano estaban llenos de consternacin.
S lo es! exclam quejumbroso Pero an no es el momento! La Mesta no se quedar de
brazos cruzados. Es peligroso, muy peligroso.
La estaba asustando, pero si asustarla era lo que tena que hacer, entonces lo hara. Cuando trat
de hablarle, ella lo hizo callar con un gesto de la mano, intentando concentrarse.
El rey no recapacitar, Gabriel. An menos por su propia seguridad.
Precisamente por eso somos nosotros quienes debemos velar por ella.
Qu dice la reina?
Es con vos con quin estoy hablando. Vos podrais hacer que recapacite.
Isabel puso en duda que eso fuera posible. Adems, Pedro y ella no cruzaban palabra desde la
celebracin de su cumpleaos. Pese a todo, el valido not que Isabel perda parte de su aplomo y
adivin el debate que tena lugar en su interior. No poda hacer nada ms por convencerla, tan solo
esperar a que tomara una decisin, y tena la impresin de que saba cul sera. Apret los dientes y
apart las manos de los delicados hombros de la joven. Entonces sac un pliego de papel enrollado
en un trozo de cuero atado con un cordel rojo y se lo dio.
Qu es esto?
Lo necesitar si sigue adelante, aunque dara un brazo por que no lo hiciera.
La princesa se encontr con el rollo en las manos y tuvo la impresin de que pesaba tanto como
si estuviera hecho de plomo.
Alteza, os lo ruego, ahora est en vuestras manos.

XXIII

os das siguientes seguan amenazando tormenta, hasta que una tarde empez a chispear.
Mientras los mozos se apresuraban en poner los caballos bajo techo, la lluvia se hizo ms
intensa. Pedro estaba en el interior del castillo, sellando algunas cartas en su despacho. El
rumor de la lluvia le hizo levantar la vista hacia las nubes negras que se divisaban a travs
de la ventana.
En ese momento, el soldado de la entrada le anunci que la reina Mara quera verlo y l
accedi a que la dejara pasar. Mara siempre haba sido muy formal con aquellas cosas, no se
presentara en el despacho del rey sin su permiso expreso, pero cuando entraba en una habitacin lo
haca con mirada autoritaria.
Ests ocupado?
Nada que no pueda esperar, mi seora.
La reina madre deposit un pergamino en la mesa, ante su hijo, y este le ech un vistazo rpido.
Ya est todo arreglado anunci ella.
Qu es lo que est arreglado, madre?
Tu matrimonio con doa Blanca de Borbn.
Entonces s, Pedro ley el pergamino con ms detenimiento: all estaba todo, villas, plazos,
dote, el consentimiento del rey de Francia, el beneplcito del Papa... Su madre guard silencio
mientras el rey lea y trat de estudiar su reaccin, pero incluso para la perspicaz mujer pareca nula.
Finalmente, el joven dej de leer y tom la palabra.
He pensado mucho en esto desde que me hablasteis de ello.
No me cabe duda.
Me alegro, porque no querra que pensarais que tomo esta decisin a la ligera.
Mara no pudo reprimir un gesto de inquietud.
No voy a dar mi aprobacin, madre. No me casar con Blanca de Borbn.
La reina se qued atnita y empez a pasear por la estancia, mientras Pedro segua su andar con
la mirada. Habra sido imposible para cualquiera descifrar lo que pasaba por la mente de Mara, ya
que a travs de los aos su rostro se haba vuelto inexpugnable. Pero lo ms sorprendente para la
reina es que otro tanto pareca suceder con l.
Ya est todo pactado, Pedro. La joven est a punto de dejar Francia.
Madre, no deseo discutir con vos.
Creo que es la candidata ms adecuada insisti. Francia ha dado el visto bueno. Has
visto la dote? Trescientos mil florines.
Lo he ledo.
Entonces, qu ocurre?
Que no creo que sea lo que Castilla necesita en este momento. Yo mismo presentar mis
excusas oficiales a la dama y a su to.
Ests seguro?
De qu?
De que lo haces por tu reino y no por ti. De que no es otra mujer la que te hace tomar esta
decisin.
Por un instante, los ojos dorados de Pedro relucieron.
No antepondra nada a mi reino, mi propia voluntad menos que nada.

Entonces acepta tu deber!


Mi deber me lo impone mi conciencia, no la vuestra.
Qu clase de conciencia condena alianza tan ventajosa? replic Mara con enfado
Cmo puedes decir que no es lo que Castilla necesita! Especialmente ahora! Crees que no s lo de
la reforma? Castilla necesita una pareja fuerte en el trono!
Castilla necesita estabilidad y deberais saber que eso no lo proporciona un matrimonio de
estado!
Pedro haba gritado y eso fue lo que ms sorprendi a la portuguesa.
Eres un irresponsable murmur. Tu obligacin es asegurar un futuro para el reino. Un
heredero, Pedro, con una esposa de sangre real.
El rey se levant con lentitud y mir a Mara, con una frialdad que ella nunca haba visto en su
dulce y risueo hijo. Ella, la muy noble Mara de Portugal, reina de Castilla, la que infunda respeto
y despertaba admiracin all por donde pasaba, qued completamente subyugada por el semblante de
Pedro.
Vos sois de sangre real. Creis que mi padre rein mejor despus de casarse con vos? O
quiz rein mejor despus de que os marcharais? su tono fue subiendo paulatinamente Queris
que siga yo sus mismos pasos? Y queris que mis hijos lo vean? grit.
Lo nico ms negro y espeso que el silencio que sigui fueron las nubes del cielo. El rey se
dirigi hacia un mueble al fondo de la habitacin y se apoy en l con ambas manos, dando la
espalda a Mara. El mero sonido de sus pasos sobre el empedrado bast para que, por primera vez,
la reina madre bajara la cabeza.
Quieres que te pida perdn por haberme ido? mascull.
Pedro ri y sacudi la cabeza.
No respondi sin titubeos. Estoy seguro de que tuvisteis una buena razn.
La reina retrocedi estupefacta y tom asiento de nuevo. Se dira que le costaba mantenerse en
pie.
Y qu hay de Isabel? balbuce desde la butaca.
A qu os refers?
Si t rehsas a contraer matrimonio, hay que arreglar el suyo lo antes posible.
Esa es su decisin repuso el rey.
No lo es. Es su obligacin, como lo fue la ma.
Pedro se volvi hacia su madre.
Isabel se ha pasado la vida intentando complaceros, sin importarle las consecuencias. Pero
vos no queris verlo y yo ya no pienso permitirlo.
La reina palideci. Pedro continu sin levantar el tono.
Ella no es como vos, no lo ha sido nunca y nunca lo ser. As que prestadme mucha atencin:
en adelante manteneos alejada de Isabel.
Mara estaba demasiado impresionada para replicar, consciente del abismo insalvable que
haba entre ellos y sin saber bien desde cuando exista.
Yosiempre he querido lo mejor para vosotrospara tu hermana y para ti.
Entonces daos por satisfecha respondi Pedro. Ya no os necesitamos, ni ella ni yo.
******
Como la otra vez, Isabel recibi la noticia de la marcha de su madre en su habitacin. Incrdula,

interrog al criado, pero no obtuvo ms que vagas explicaciones. Se haba decidido que la reina
madre partiera hacia Inglaterra para incorporarse a la corte britnica como esposa en segundas
nupcias del duque de Kent, primo del rey Eduardo III, de modo que el reino insular y el pas de su
padre quedaran unidos definitivamente. Pero Isabel no era tonta, saba que algo haba ocurrido con
Pedro, su madre y l haban discutido, y la dentellada de la culpabilidad le oprimi en pecho hasta
vaciar los pulmones de aire.
El da sealado, la infanta de Castilla baj al patio principal para despedir a la reina y se
coloc junto a Pedro. La reina lleg y todos, excepto el rey, hincaron la rodilla ante ella. Isabel se
inclin con la seguridad de algo ya vivido y contuvo el aliento mientras Mara se le acercaba. Quiz
se quedara, pens, si prometa escoger esposo; si en el prximo baile sonrea ms o si por los
pasillos corra menos. Quiz se quedara si segua esforzndose por ser mejor princesa y dejaba de
ser mujer, amiga, hija o hermana. A lo mejor se quedaba, si se lo peda.
Se irgui y mir a la reina directa y sostenidamente por primera vez en su vida. La mejilla le
ardi, anticipando el castigo por aquella insolencia. Casi dese recibirlo, pues Mara de Portugal no
haba de permitrsela. Sin embargo no hubo sombra de reprimenda en los ojos negros de la reina
madre, opacos como si de tanto arrebatar el calor a los dems con un solo segundo de su atencin se
hubieran helado a s mismos y se hubieran convertido en piedra. Descubri entonces las arrugas que
se insinuaban a los lados, las incipientes ojeras, las manchas que, muy tenues, asomaban en una piel
demasiado fina para soportar los envites del tiempo. Los labios, de tan delgados, haban olvidado
cmo curvarse con una sonrisa. Envueltas en tela negra, sus angulosas formas haban perdido la
fuerza que la aterrorizaban antao, para dejar solo un testimonio seco de la austeridad que haba
caracterizado su vida y su espritu desde el momento en que naci. De repente, lo nico que Isabel
vio fue a una mujer vieja y triste.
La sensacin de angustia remiti y fue substituida por la ira; la ansiedad se desvaneci en el
aire y qued solo amargura. Las dos mujeres se sostuvieron la mirada largos segundos y cuando
Mara avanz para besarla, Isabel tom aire y dio un paso hacia Pedro en gesto de desafo. La reina
vacil y los contempl a ambos con expresin derrotada.
Adis, hijos mos. Os deseo mucha suerte.
Pedro asinti y le bes la mano.
A vos tambin musit.
Mara se volvi hacia su hija. Esta vez, Isabel no flaque al pronunciar su despedida.
Adis, madre.
Tampoco pestae cuando el regio carruaje se puso en marcha para alejarse de las tierras
castellanas. A su madre nunca la haba ligado nada a Castilla. Eso era lo que ms la apenaba.
Lo siento dijo Pedro.
Isabel neg con la cabeza imperceptiblemente. No poda seguir engandose a s misma: haba
deseado que Mara se fuera.
******
Isabel lo esper y esper durante casi toda la noche. Sentada en un tocn del claro, cabizbaja,
retorca el anillo de sabina con gesto nervioso. Pasaron las horas, una tras otra, pero el joven no se
present. Cada minuto que pasaba caa como una losa sobre el nimo de Isabel, que exprima su
memoria para evocar su ltimo encuentro en busca de algo que justificara su falta. Ruborizada, se
descubri reviviendo las sensaciones de aquella noche mientras Enrique la desposaba. Y despus le

entr miedo, pensando que a lo mejor se haba hartado de ella y de sus silencios. Esa idea lleg
acompaada de un cansancio fro que anul sus sentidos durante un buen rato. No poda quedarse all
ms tiempo o en el castillo se enteraran de la escapada. Al final reuni el valor necesario para
levantarse y mont en el caballo.
De inmediato, el animal emprendi una marcha tranquila en direccin al castillo, cuya direccin
conoca, pero Isabel lo retuvo y lo hizo dar media vuelta. No iba a marcharse as, la intuicin le
deca que algo haba pasado.
Recorri al trote el camino hacia la cabaa de la curandera decidida a ver a Enrique fuera como
fuera. Sumida como iba en sus propios pensamientos, confi en Janto para encontrar el camino en la
oscuridad, aunque este pareca algo reticente, y no se dio cuenta de que a su alrededor cada vez haba
ms rboles quemados, hasta que la claridad de la luna fue demasiado intensa como para ignorarla.
Isabel levant la cabeza con inquietud y mir a derecha e izquierda.
Pero, qu?
El aire ola a ceniza, haba ceniza en el suelo y en todas partes, y lo nico que se oa era el
silencio sepulcral de un bosque sin vida. Los rboles y arbustos estaban calcinados, negros como el
carbn, y sin rastro de verde. Mirara a donde mirara vea el mismo panorama, ms claro que nunca
ahora que las copas de los rboles no tapaban la luna. Isabel trag saliva, pasmada ante toda aquella
desolacin, y espole al caballo con decisin para que se diera prisa.
Cuando se acercaba a calvero donde haba de estar la cabaa, Isabel desmont y camin al lado
de su montura, sujetndole la brida para que no se pusiera todava ms nervioso. Avanzaban
lentamente, temiendo lo que podan encontrarse al final del camino y al llegar al lugar, sus peores
temores se hicieron realidad: ya no haba cabaa, sino los restos negruzcos de las paredes y el techo
desplomados. Nada ms.
Dios mo exclam, llevndose las manos a la boca.
Era una cabaa humilde, completamente de madera. Haba ardido por completo y seguramente
se haba hundido casi al empezar el fuego. Nadie que hubiera dentro habra sobrevivido. Enrique no
se haba presentado. Para Isabel solo exista una explicacin que aunara todas las circunstancias.
Dios mo repiti.
No poda estar muerto. Ella lo habra sentido, porque era su esposa y se pertenecan. Un
escalofro le recorri la espalda, mientras la parte de ella que sus padres haban esculpido le
recordaba que aquello solo eran palabras hermosas y vacas que salan en los cantares.
Enrique! grit, sorprendida del volumen de su propia voz Enrique! Dnde ests?
Con las manos a modo de bocina repiti su nombre caminando en torno de los escombros.
Enrique! Enri!
El corazn le dio un vuelco al dar con l. No lo haba visto, apoyado en uno de los troncos
ennegrecidos del bosque calcinado. Isabel sinti que las piernas le temblaban y el alivio le arranc
un gemido. Despus se fij en sus ojos y se dio cuenta de que el joven tampoco daba muestras de
notar su presencia. Se le acerc lentamente, llamndolo con suavidad, atenta a cualquier cambio en
su expresin. Solo cuando estuvo a pocos pasos de l, crey ver que reaccionaba.
Isabel? llam con un hilo de voz.
La princesa le sonri con cario, aunque Enrique no la mir enseguida. Ms que responder a la
visin de la mujer que amaba, haba reaccionado al sonido de su voz.
Estoy aqu murmur.
Fue frente a l, para obligarlo a mirarla y por fin, sus ojos se encontraron. Solo fue un instante:
nada ms verla l los cerr con fuerza y respir pesadamente, como si estuviera a punto de

desplomarse.
Qu ha pasado? pregunt Isabel.
Tete estuve buscando musit el joven. Pero no saba dnde. No te encontraba.
Enrique avanz hacia ella con paso vacilante, pero se tambale. La infanta lo rode con los
brazos de que cayera. Cuntos das deba de llevar as? Not que los ojos se le llenaban de
lgrimas.
Ya est. Ya te he encontrado repuso ella.
El muchacho no dijo nada, todava demasiado transtornado. Tena la mirada perdida y su cuerpo
palpitaba muy lentamente. Hundi el rostro en el cabello de Isabel y esta sinti en el cuello su
respiracin caliente. Ella lo estrech con fuerza, hasta que crey que sera capaz de mantenerse en
pie sin su apoyo. Entonces se separ de l con delicadeza, para poder mirarlo a la cara, pero cuando
lo tom de las manos not que l se retiraba con una mueca de dolor. Por esa razn, lo oblig a
mostrarle los brazos y los descubri llenos de quemaduras.
Intent sacarlamurmur.
Tenemos que curar eso.
Intent sacarla. Estaba dentro.
Enrique no apartaba la vista de los restos de la cabaa y solo entonces Isabel entendi lo que
intentaba decirle. Lo abraz de nuevo justo cuando l se derrumbaba y los dos cayeron al suelo
enlazados. Ahora Enrique lloraba aferrado a ella con tanta desesperacin que el aire pareca no
llegarle a los pulmones.
Yo le grit gimi. Estaba dentro y crea que la odiaba.
Ella sacudi la cabeza con decisin.
Seguro que no, mi amorSeguro, que no.
Su joven esposo, vencido por la angustia, la apretaba contra a l con una fuerza inusitada. Isabel
nunca haba sentido nada parecido, nunca una necesidad tan intensa de ella en nadie. Apoy la
mejilla en el cabello de Enrique y le susurr su amor al odo. Entonces l busc sus labios entre
sollozos, con hambre de desaparecer en ellos, pero temblaba tanto que tuvo que desistir y dej que
ella lo confortara, acunndolo contra su pecho.
Al cabo de un buen rato, Isabel logr que se relajara y descansara sobre su regazo. Le acarici
con suavidad el cabello y l alz la mano para coger la suya.
Te vas a marchar, verdad? le pregunt Enrique.
Isabel ech un vistazo al cielo, el alba an quedaba lejos. Neg con voz queda.
Pero te marchars insisti l. Vienes con la luna y te vas con el sol. A veces me pregunto
si eres real o eres un sueo.
La infanta lo bes, primero en la boca y despus en el rostro, enjugando el rastro de lgrimas
con los labios.
Soy real.
Enrique se incorpor y mir a Isabel a los ojos, aunque su atencin se vio atrada
inexorablemente por los restos de la cabaa, antes de lograr centrarse en ella.
Vendras conmigo? suplic.
La infanta tom aire.
A dnde?
A dnde sea.
Ojal todo fuera tan sencillo, dese Isabel, con el rostro de su amante entre las manos. La chica
sin nombre quiz podra hacerlo, huir con su amante del bosque a dnde nadie volviera a

encontrarlos. Pero la infanta


Enrique
El joven frunci los labios e Isabel sinti que si completaba la frase acabara con l, as que
call. Suspir, con la frente apoyada en la suya y luch por no romperse ella tambin. Enrique baj
los prpados, pero ella lo bes. Conmovida, enamorada, culpable.
La infanta no poda marcharse ahora. Ahora no. En el mundo de la infanta pasaban cosas graves
y no tena derecho a irse hasta que se hubieran solucionado. Pero quiz despusQuiz despus, s
pudiera ser solo su esposa.
Te quiero le asegur Isabel. Esprame y vendr a buscarte.
******
Mara de Padilla estaba tan nerviosa que no dejaba de sentir escalofros. Inspir profundamente,
con la mirada fija en un espejo; tena la extraa sensacin de no reconocerse. Juguete con uno de sus
tirabuzones, como para cerciorarse de que el reflejo era el suyo, pero comprobarlo no la hizo sentir
mejor. Esper an unos minutos y sali de la habitacin. Su padre la intercept en las caballerizas.
A dnde vas?
A pasear.
Gonzalo la dej pasar, no sin antes advertirle que no se demorara, pues quera tenerla
localizada antes del anochecer. Mara asinti obediente y abandon Montalbn a lomos de su yegua
blanca.
Poco despus aguardaba en el interior de su ermita. Haba conseguido serenarse, pero al or
acercarse un caballo se puso rgida de nuevo. Al cabo de unos segundos, las puertas de la ermita se
abrieron y entr Pedro. Este sonri ampliamente en cuanto la vio y la abraz, alborozado.
Hola le susurr.
Hola.
Te he echado de menos.
Mara sonri con tristeza en la intimidad del abrazo, pero no contest ni correspondi en las
muestras de afecto. El rey se dio cuenta de su frialdad. La solt, retrocedi para mirarla a la cara y,
sin poder evitarlo, alz la mano para acariciarle la lnea de la barbilla, tersa y satinada como el
marfil.
Lo siento murmur.
El qu? se extra ella.
En el cumpleaos de mi hermana. No te vi.
La noble movi la cabeza sin despegar los ojos del suelo, pero lo cierto es que aquellas simples
palabras le haban acelerado el pulso. El pecho le quemaba, un dolor fsico e intenso que recorra su
cuerpo con cada latido como si en lugar de corazn tuviera un yunque.
Habamucha gente lo excus, verbalizando sin darse cuenta la cantinela que su mente
insista en repetirse desde su regreso.
Creo que dej de verte antes de eso se disculp l. Estaba confuso.
Y ya no?
Pedro hizo un ademn negativo, mientras las palabras Ya no se formaban inaudibles en sus
labios y hallaban reflejo en sus gestos al atraerla hacia s y envolverla con sus brazos. Mara se
estremeci y ahog un respingo de anhelo, pero interpuso las manos y no dej que sus cuerpos se
unieran.

Qu te ocurre?
La noble tom aire: aquello estaba siendo demasiado difcil, no era propio de ella titubear as.
Siempre haba sido una mujer fuerte, en un mundo donde la fuerza de voluntad era un don que no le
corresponda. Ahora, precisamente porque le quera, tena que resistir.
Qu te ocurre a ti, Pedro?
El joven la mir sin comprender. Fue entonces cuando se dio cuenta de la dureza de su
semblante.
Por qu dices eso?
Dmelo t. Te has vuelto completamente loco? control el temblor de la voz A qu
viene esa reforma sin sentido?
Pedro sacudi la cabeza negativamente, invadido por la incredulidad. An as esboz una leve
sonrisa.
Es lo que queramos, mi amor. Habamos hablado de eso.
Cmo te atreves? No me metas en esto!
Ahora s, el semblante de Pedro se ensombreci.
T estabas de acuerdo conmigo insisti. Cre que lo haramos juntos.
Mara sinti que el suelo que pisaba se rompa bajo sus pies y tuvo que poner todo su empeo
en mantenerse erguida. Pedro la miraba de una manera que le parta el alma: aunque no entenda lo
que estaba sucediendo confiaba ciegamente en ella.
Juntos? repiti con un hilo de voz.
l asinti.
Juntos, como mi reina.
La joven jade y se volvi de espaldas al rey con la respiracin entrecortada. Se haba
convencido de que nunca le oira decir aquellas palabras. Para ella, su sonido no era ms que una
fantasa imposible. En realidad, ni siquiera se haba atrevido a esperar que Pedro y ella pudieran
seguir vindose. Estaba segura de que un da u otro vendra para decrselo, o peor, que nunca se lo
dira y una tarde como cualquier otra su ausencia hara las veces de explicacin y destino.
Te fuiste balbuce la noble.
Pero he vuelto clam l. Mara, estoy aqu.
La noble se dio la vuelta y not que se derrumbaba. Con el rostro oculto entre las manos luch
por retener el llanto, pero al tratar de hablar los sollozos se mezclaron con las palabras.
Crea que te olvidaras de m.
No
Pedro la apret contra s sin que ella se opusiera y esboz una sonrisa nerviosa.
Solo te quiero a ti asegur, nunca me casara con nadie ms.
Mara se enjug las lgrimas y ech mano de toda su valenta para dar el paso que saba que
tena que dar. Antes, sin embargo, lo abraz con todas sus fuerzas.
Entonces csate conmigoy abandona esa empresa.
Qu?
Pedro la tom del cuello para mirarla a la cara, pero ella se resisti, con la frente apoyada
sobre su hombro y estrechndolo entre sus brazos.
Olvidas quin soy. Tu reforma, Pedro, va en mi contra. En contra de mi familia.
PeroEso no
Pedro logr apartarse y Mara tuvo que tomarse un instante para respirar antes de continuar.
Hizo de tripas corazn y volvi a la carga.

Crea que me querasgimi Mara.


Y te quiero! exclam Pedro Te quiero ms que a mi vida.
Entonces olvdalo.
No puedes pedirme eso.
Te quiero.
Y yo.
Pues demustralo. No es ms que una locura.
l volvi a sacudir la cabeza, negndose a aceptar lo que oa. Se separ de Mara, dolido, y
golpe la pared lleno de frustracin. Tras un instante de tensin la golpe de nuevo y despus una y
otra vez, pero Mara no se movi, inmutable en el lado opuesto.
Por qu? inquiri Pedro.
Se volvi hacia ella, con la expresin ms triste que le haba visto jams.
Antes creas en m. Por qu ya no?
Mara dese morir. No vea posible que hubiera algn dolor ms intenso del que experimentaba
en ese momento.
No es esomurmur.
Se domin, igual que reprimi la necesidad de correr hacia l y besar aquellos labios
entreabiertos y angustiados. Continu, arrastrando el aire en la voz como si fuera de plomo.
Pero solo los tiranos cambian el mundo a golpe de sueos y obligan a la gente a doblegarse
a su voluntad como si fueran peones de ajedrez. Sea lo que sea lo que hayas visto, ni Castilla ni su
gente est preparada para ello. Si quieres seguir adelante, te quedars solo.
El rey se haba quedado de piedra, era incapaz de reaccionar, de moverse o de responder. Sus
pensamientos se volvieron crpticos y Mara pudo notar que la conexin que los una tiraba de ella, a
punto de romperse. Ahora ya no haba marcha atrs.
Pedro, escoge: o esa locura oesta otra murmur sealndose.
No me hagas esto.
Se lo suplic, tan cerca de desmoronarse que casi oa cmo los cimientos se le hundan. Ella
estaba siendo el detonante, pero tena que aguantar un poco ms. Le sonri.
Escgeme a m.
Pedro no se movi del sitio. Neg con la cabeza.
Escgeme, Pedro.
Lo sientoNo puedo.
Apret los dientes y se dirigi hacia la salida con paso inseguro. An se qued un momento
apoyado en el marco. Mara dio un paso al frente, rogando al cielo que l retrocediera.
Crea que lo entendas.
Pero no lo hizo.
Adis.
La joven se qued sola en la ermita, quieta, de pie. Todo a su alrededor se volvi borroso y las
lgrimas se derramaron sin control. Al darse cuenta, trat de enjugrselas con la mano, pero acab
rompiendo a llorar desconsoladamente. Fuera, los cascos del caballo de Pedro sonaron cada vez ms
lejos. Haba jugado su nica baza y haba perdido.
Te matarn solloz.
Pedro cabalg sin descanso hasta el Alczar y lleg al anochecer. Su caballo estaba reventado,
de hecho haca rato que cojeaba aunque l no se haba percatado. Ni de eso ni de que llevaba un buen
trecho yendo al paso. Un par de mozos de cuadras salieron a su encuentro para ocuparse del animal y

fue entonces, al desmontar en un acto reflejo, cuando el monarca se dio cuenta de dnde estaba.
Bienvenido, Majestad lo saludaron los mozos.
Les dedic un gesto cordial y acarici la crin del caballo.
Creo que se ha daado un casco. Os ocuparis de l, verdad?
Por supuesto, ellos asintieron, aunque cuando el monarca se alej en direccin al castillo
compartieron un gesto de extraeza. Tan abatido estaba que ni a ellos se les haba pasado por alto.

XXIV

os das anteriores a la sesin de Cortes transcurrieron con lentitud y llenos de tensin,


como si una mano perezosa los arrastrara con desgana sobre una capa de hielo a punto de
quebrarse. En el Alczar el ambiente estaba algo enrarecido. Gabriel y Pedro, aunque
pasaban largas horas juntos, apenas se hablaban ms de lo imprescindible. El rey andaba
de un lado a otro con los nervios a flor de piel y como consecuencia se haba vuelto ms inflexible
que de costumbre. Pedro era una persona sensata y normalmente saba escuchar, pero aquellos das
se tomaba la ms mnima observacin como una crtica y toda crtica como un ataque directo al
proyecto en el que estaba poniendo cuerpo y alma. Gabriel callaba, aunque cada vez que se cruzaba
con Isabel sola lanzarle miradas ansiosas, a la espera de que interviniera de algn modo.
La vspera del da sealado, la princesa sali a cabalgar pasado el medioda. Tras una larga
discusin, logr que la dejaran hacerlo sin escolta, aunque Gabriel le rog encarecidamente que no
saliera si al menos Alfonso no iba con ella. Isabel accedi, porque no quera contrariarlo an ms.
Los dos dieron un largo paseo por las colinas y bordearon el bosque. Isabel pens en Enrique, ya que
entre aquellos rboles de hojas tornasoladas su recuerdo surga con una fuerza renovada. Record su
propuesta con sentimientos encontrados. Si Alfonso no estuviera con ella, pens, habra cedido al
deseo imperioso de ir en su busca. Espi a su compaero de paseo por el rabillo del ojo. Alfonso
cabalgaba con una perfecta expresin de indiferencia respecto a lo que suceda a su alrededor,
envidiable dadas las circunstancias.
Siento que vuestro padre os haya obligado a acompaarme, Alfonso coment Isabel.
Debe de resultaros tedioso hacerme de niera.
Alfonso mir a Isabel algo cogido a contrapi por que le dirigiera la palabra. Carraspe.
No es molestia repuso corts. Ms bien un honor.
Su voz haba sonado algo ronca y desvi la vista tras la respuesta. Isabel frunci el ceo
imperceptiblemente, observando a Alfonso con ms intensidad de la que requera el decoro. Hasta
ese momento no se le haba ocurrido, pero en cierta manera estaba cabalgando junto a una de las
personas que ms deba de saber de la difcil situacin en la que Pedro se hallaba. Qu deba de
estar pensando el hijo de Gabriel?
Cabalgaron por las lindes de los campos, en los que las espigas de trigo se mecan al viento. El
verano estaba al caer y en poco adquiriran la tonalidad madura que vestira el paisaje de oro. Se
encontraron con dos campesinas, que accedieron tmidamente a conversar con la dama unos minutos.
Alfonso permaneca algo alejado y oteaba los alrededores en silencio.
En un montculo cercano, un hombre con barba y cabellos caoba se agach de golpe, para
ocultarse de la vista del valido. Sigui con la mirada a los dos jinetes y, sigilosamente, tom la
posicin que consider ms ventajosa. Entonces, cogi un arco y una flecha.
Cuando llevaba un rato hablando con las campesinas, Alfonso se acerc y le dijo a la infanta
que se estaba haciendo tarde y que deban marcharse. Isabel no apreci la interrupcin, pero las
campesinas, intimidadas por el adusto hombre, ya estaban volviendo a sus tareas, as que opt por
obedecer y los dos jinetes emprendieron el camino de vuelta.
De pronto, un silbido hendi el aire en direccin a la hermana del rey y en menos de un segundo,
una flecha se clav en el tronco de un rbol, a escasos centmetros de la joven. Janto se encabrit e
Isabel tuvo que tragarse el grito de pnico que haba estado a punto de proferir, para dominar su
montura. Alfonso volvi grupas con presteza y mir hacia la colina ms cercana, donde vio algo

brillar justo antes de que se disparara otra flecha. Las campesinas chillaron, una de ellas haba sido
alcanzada. Alfonso reaccion deprisa y maniobr con las riendas para evitar que le alcanzara un
tercer proyectil. El caballo coce y pate la tierra entre relinchos nerviosos.
Corred! le grit a Isabel Al bosque.
Le dio una furiosa palmada al caballo de la princesa para que saliera al galope y se las arregl
para seguirlo en la espesura. Isabel y l se adentraron en el bosque a toda velocidad, con el sonido
de los cascos y los graznidos asustados de lo pjaros como compaa.
Azuzando a su montura, Alfonso logr ponerse a la altura del animal desbocado de Isabel y
agarr sus riendas para dominarlo. El animal piaf y sacudi la testuz, pero se refren y acabo
detenindose. Desmontaron en el medio de una nada arbolada, cuya calma ruidosa pareca ocultar
todo tipo de peligros tras cada rama. Alfonso an llevaba ambos caballos de las riendas, tena el
rostro perlado de sudor y la respiracin agitada. Isabel temblaba de pies a cabeza. Cuando el susto
remiti y se dio cuenta de lo que haba pasado sinti que la dominaba la ira.
Qu ha sido eso! grit, casi sin aliento.
Alfonso hizo un gesto para que guardara silencio, sin dejar de espiar a su alrededor. Isabel
frunci los labios: de la ira, pas al pnico.
Hay ms? balbuce.
No lo s respondi Alfonso lacnico.
Condujo a Isabel entre los rboles con cautela, tratando de no hacer mucho ruido. Avanzaron
despacio durante un rato, hasta llegar frente al tronco seco de un rbol partido por un rayo. All se
detuvieron; Alfonso at los caballos y por primera vez en un buen rato inspir profundamente.
Alfonso
La voz de Isabel a su lado hizo que el corazn de le acelerara. Isabel lo miraba con expresin
descompuesta; seal insegura su hombro. Alfonso frunci el entrecejo y volvi el cuello; tena una
flecha clavada en la espalda, a la altura del hombro izquierdo. Expuls el aire que haba contenido,
pero aparte de eso apenas pestae. No notaba la punta, as que probablemente no haba llegado a
traspasar la cota de malla que llevaba bajo la sobrevesta de cuero. Agarr la delgada varilla de
madera del proyectil con la mano derecha y la arranc de un tirn seco con un gruido. En la punta
haba sangre. Al parecer s haba traspasado la proteccin, pero por suerte no era una herida
profunda.
Os han heridotitube Isabel.
Alfonso quebr la flecha con una sola mano y la tir al suelo con cierta irritacin. Despus sac
un pual del cinto y lo volte en la mano para asir la empuadura con firmeza. Pase arriba y abajo,
por delante del tronco muerto, sin querer mirar a Isabel a la cara. Esta se agach y recogi los restos
de la flecha. El tacto de la madera astillada sobre los dedos era spero; la punta, afilada. Record a
la campesina que haba cado fulminada y not un escalofro.
Qu es lo que quieren?
Alfonso detuvo su deambular y habl con voz neutra.
Puede que solo quieran asustaros. O asustarlo a l.
Isabel apret los puos. La sangre le herva.
Cobardes.
El hijo del valido se volvi hacia Isabel con una media sonrisa. No obstante, enseguida volvi a
concentrarse en el bosque. Algo haba llamado su atencin.
No os movis.
Qu pasa?

Dio un paso hacia Alfonso, pero este la retuvo y la inmoviliz contra el tronco.
He dicho que no os movis bisbise.
Isabel trag saliva. Alfonso la apretaba demasiado.
Me hacis dao protest Isabel.
Alfonso apret los dientes y la solt a regaadientes. Retrocedi y se encamin al bosque.
A dnde vais?
l respondi sin volverse.
No tardar. Guardad silencio.
Isabel se qued quieta junto a la hendidura del tronco, sin otra opcin que obedecer. Mir al
cielo, que empezada a adoptar la tonalidad rojiza de la cada de la tarde. En ese instante se dio
cuenta de que si no regresaba antes del anochecer, no podra ver a Pedro antes de que partiera a
Valladolid.
Maldita sea se dijo.
Gabriel tena razn, los nobles no se haban quedado de brazos cruzados. En verdad haban
logrado asustarla, pero no quera permitir que intimidaran a su hermano. Sin embargo, el rollo de
pergamino que le haba dado el valido segua en su poder. Si no volva ahora no podra drselo a
Pedro antes de que se marchara.
Alfonso! llam.
Un jilguero sali disparado de una rama. Como respuesta, solo su canto y el batir de las ramas
al viento.
******
Gabriel haba pasado las dos ltimas horas muy nervioso. Encerrado en su despacho, aguardaba
el regreso de la princesa y su hijo con un nudo de inquietud en el estmago. Tanto ms cuando sus
hombres le haban informado del asesinato de una campesina en los lindes septentrionales del
bosque. Las rdenes salieron de sus labios casi maquinalmente y por el momento haba logrado
acallar el hecho. Todos estaban listos para partir: la guardia esperaba en el patio, los consejeros
aguardaban cerca de sus caballos embozados en gruesas capas para protegerse del fro del viaje
nocturno. Si daba la alarma ahora, sera un caos.
An no han vuelto?
Guillermo de Roya, convocado ante Gabriel, sacudi la cabeza.
Ve a buscarlos.
El corpulento espa asinti y se desliz fuera del despacho. A los pocos minutos Gabriel
abandonaba tambin la estancia. Una sbita punzada en el pecho lo hizo detenerse, apoyado contra un
muro, pero logr reponerse tras unos segundos de respiracin pausada. Se oblig a tranquilizarse, no
era el momento de que los muchos aos que llevaba sobre los hombros le jugaran en contra, sino a
favor. Tena que pensar.
Isabel estaba con Alfonso gracias al cielo, haba logrado convencerla de que no fuera sola
y su hijo poda protegerla, si no eran ms de uno o dos sicarios los enviados. Eso era lo ms lgico.
Si no, seguro que podra ocultarse hasta que Guillermo diera con ellos. Trat pues de apartar esa
parte del problema de su mente, igual que haba hecho con la de la campesina, igual que haba hecho
con tantas otras partes de problemas que su mente analtica haba considerado irrelevantes a lo largo
del tiempo. Y al darse cuenta de lo que haca se dio miedo a s mismo.
Es mi hijoy mi preciosa nia. Qu clase de monstruo soy? pens.

El brazo derecho le hormigue y intuy que se quedaba sin aire. Sacudi la cabeza para alejar
los pensamientos amargos. Realmente estaba ms viejo de lo que quera creer, si ya no lograba
mantener bajo control las emociones que no venan al caso. Ya tendra tiempo de lamentarse en la
otra vida. Adems, se dijo, si les hubiera pasado algo o los tuvieran retenidos ya lo sabra:
quienquiera que lo hubiera hecho pretenda hacer cambiar de opinin al rey, as que no habra
tardado tanto en jactarse de poseer aquel as en la manga.
Por qu sonaba tanto a autoengao? Pero no, noEra lo ms lgico. S, su mente solo le estaba
jugando una mala pasada.
La siguiente cuestin es si deba transmitirle sus temores a Pedro. Qu hara l? Anular las
Cortes de inmediato, sin duda, al menos hasta encontrar a su hermana. O quiz no, si poda
convencerlo de que estaba todo bajo control. Poda llegar a imaginar esa situacin, pero no lo
imaginaba despus imponindose a Rodrigo de Mendoza mientras tuviera la mnima sospecha de que
l, o uno de sus aliados, retena a Isabel. Y por otro lado, acaso era eso tan malhadado? No era la
excusa que haba estado esperando para refrenar al potro inquieto en que Pedro se haba convertido?
Eres un monstruo, despiadado como los dems
Descart aquella posibilidad, porque la eventualidad del otro escenario que era capaz de
vislumbrar era demasiado pesante. Puede que Pedro se doblegara ante la Mesta para recuperar a su
hermana, pero lo siguiente que hara sera enviarla all donde no pudieran alcanzarla. Y a
continuacin, desatara el infierno en la tierra en nombre de la venganza. Saba de qu era capaz: an
no quedaba tan lejos la noche en que se hizo rey.
O puede que la descartara porque no era tan despiadado despus de todo. Qu saba l? Solo
era un anciano cansado. Llega un momento en que el nico deseo de un hombre es ponerse en manos
del destino y dejar que el mundo transcurra por delante de sus ojos sin la necesidad de luchar por
amoldarlo a los propios deseos. Quiz le haba llegado ese momento. A Pedro no.
Antes de darse cuenta se haba plantado en los aposentos de la infanta y registraba sus cosas con
meticulosidad en busca del pergamino. Al no hallarlo se desesper. Lo llevara encima? Si haba
cado en poder de sus enemigos sera un duro golpe para el proyecto de Pedro. Aunque tambin le
dara ms tiempo. No dudaba, sin embargo, que su rey encontrara el modo de llevar su sueo a cabo
por otra va. Incluso por las armas, si el resto se agotaban. Al menos as habra sido legtimo
Vio algo rojo y el corazn le dio un vuelco. Su mano sarmentosa palp el cajn para tantearlo.
Por desgracia no era lo que buscaba, sino un anillo de bayas rojas. Frunci el ceo con cierta
curiosidad y examin la joya artesana tratando de recordar si se la haba visto puesta a Isabel en
alguna ocasin. Su mente retrocedi involuntariamente a los tiempos en que su pequea era nia de
verdad, cuando su cabecita color azabache se inclinaba sobre un grabado, o sus enormes ojos se
clavaban en l expectantes, al hablarle de leyendas demasiado hermosas como para no estar
prohibidas.
S, le habra gustado que fuera legtimo, pero poco importaba eso a efectos presentes. Y
preocuparse por el juicio de la historia no es sino de quin contempla la muerte y la ve cercana.
Puedo ayudaros?
La voz de Julia a su espalda lo sobresalt. Aunque no haba acusacin en su tono, el valido se
sinti embarazosamente desenmascarado por la nota de extraeza de la muchacha al encontrrselo en
la habitacin de Isabel con expresin soadora. De espaldas a la cmoda, dej el anillo dnde lo
haba encontrado sin que Julia lo viera y neg con la cabeza.
Me preguntaba si la infanta haba regresado. Estamos a punto de partir.
Julia neg con la cabeza.

Todava no, mi seor.


Gabriel asinti resignado y se dirigi a la puerta, aunque no pudo evitar observar que la
doncella pareca poco preocupada.
Tienes idea de dnde puede haber ido?
Julia sacudi la cabeza de nuevo, en ademn negativo, y mantuvo la vista baja. Gabriel suspir,
en cierto modo era tranquilizador tener la impresin de que la dama de Isabel estuviera encubriendo
alguna travesura de su princesa. Al menos, eso querra decir que estaba bien. Atraves el umbral y
desanduvo el pasillo con las manos a la espalda.
Al pasar por delante del despacho de Pedro abrieron la puerta desde el interior y Lpez de
Ayala abandon la estancia sin percatarse de la presencia de Gabriel. El valido tampoco quiso
llamar su atencin y se limit a echar un vistazo a la habitacin al pasar. La mayora, sino todos, se
haban resignado ya a la testarudez de su rey, aunque Ayala haba pasado con l toda la tarde y
expreceptor y alumno haban discutido durante horas. Era la conversacin ms larga que el joven
haba aceptado tener con alguien contrario a su postura desde haca semanas y, aunque haba sido
infructuosa, viendo el semblante del joven rey, el anciano tuvo la impresin de que por primera vez
en todo ese tiempo Pedro haba deseado darle la razn a alguien que no fuera l mismo.
Sigui su camino hasta el patio, para reunirse con el resto del consejo. En seguida, un paje le
puso una capa sobre los hombros y lo ayud a subir al caballo. Ech una mirada circular: Valerio se
frotaba las manos con expresin huraa, Lucas y Pascual conversaban en voz baja en una esquina y
Miguel se vea impaciente por emprender la marcha. Lpez de Ayala pareca deprimido, pero al ver
a Gabriel lo mir con las mandbulas tirantes y neg con la cabeza imperceptiblemente.
Pedro se les uni a los pocos minutos. Los que no haban montado todava lo hicieron entonces.
Mientras tanto, el rey se acerc a Gabriel a lomos de su caballo, con el semblante sombro.
Quiz deberamos esperar un poco murmur el joven, casi para s.
Si queremos llegar por la maana tenemos que salir ya.
Pedro desvi la mirada y asinti dbilmente.
Habis decidido dejar de castigarme con vuestro silencio, mi seor?
No era esa mi intencin repuso el valido.
Pero segus pensando que me equivoco.
As es.
Por una vez Ayala y vos estis de acuerdo coment.
Gabriel se sinti algo culpable. Los argumentos de Ayala eran racionales y prudentes, pero
tambin obtusos, por lo que el nio que haba educado no poda ceder ante ellos, pero l tampoco le
haba ofrecido nada mejor. Record con amargura los reproches de Lpez antes de la coronacin.
Ahora se los crea. No era Pedro el que haba fallado, sino l: haba criado a un idealista y haba
fracasado a la hora de ponerle lmites. O al menos al darle razones para que el mismo se los
impusiera.
Pedro suspir y retorci las riendas, oteando el horizonte. Se resista a marcharse sin
despedirse de ella. Gabriel atisb en los ojos del rey la sombra del miedo.
Estoy seguro de que est bien, Majestad. Se habrn entretenido se oy decir.
El joven asinti de nuevo y dedic una sonrisa tibia a Gabriel. Por un instante, el anciano
entrevi un rayo de esperanza: que Pedro renunciara a imponer su reforma por decisin propia, por
la sencilla razn de que nadar contra corriente fuera demasiado agotador. Sus informes decan que
todos le haban vuelto la espalda y la nica persona que an no lo haba hecho no estaba all para
apoyarlo. Si renunciaba y al regresar encontraba a una impuntual Isabel sana y salva, todo habra

salido a pedir de boca. Pero, para quin? Sonri, pues muchos deban creer que su mayor deseo era
dar aquel golpe de efecto, antes de que la vida se le esfumara del todo.
Quiz estaban en lo cierto.
El capitn de la guardia se le acerc a Pedro para preguntarle si estaba todo listo. El rey tuvo
que asentir y emprendieron la marcha.

Haca rato que Alfonso haba desaparecido y ya haba cado la noche. Janto se haba alejado un
poco y dormitaba al otro lado del tronco seco. El caballo de Alfonso estaba ms cerca, a un par de
metros, con los ollares dilatados venteando el aire y los brillantes ojos oscuros muy vivos
escudriando la noche tras las largas pestaas. Nerviosa, la infanta descans los ojos en l unos
segundos, examinando las elegantes formas del hermoso animal zaino, de patas esbeltas, y cabeza
alargada recogida en un sedoso cuello de crin castaa. Del mismo color que el cabello de Alfonso,
pens Isabel, sorprendida de desear con tanta intensidad que el hijo del valido regresara junto a ella.
En silencio, se acerc al animal y le apoy la cabeza contra el lomo, acariciando su gruesa piel.
Este resopl y dio un par de pasos, pero Isabel lo detuvo con delicadeza. Sus poderosos msculos no
le eran tan familiares como los de su propia montura, pero era reconfortante acurrucarse a su lado y
aspirar el aroma mezclado de la bestia y el jinete, que an impregnaba los arreos.
El animal alz las orejas y se puso en tensin. Isabel se irgui de golpe y azuz el odo. Algo
haba alertado al caballo, quiz su amo que regresaba. Por si acaso, la princesa retrocedi hasta dar
con la espalda en el tronco partido. Lentamente se agach y recogi la punta de flecha con la que
haban herido a Alfonso. La empu a modo de estilete.
Alfonso?
Oy pasos, ramas movindose. El ruido vena de la derecha y ella se volvi de un salto. Un
hombre barbado estaba ante ella y la apuntaba con un cuchillo.
No te muevas la amenaz. Esta vez no pienso fallar.
Isabel se qued paralizada y dej caer el improvisado estilete.
Quin?empez a decir.
El arquero movi el cuchillo, pero en ese instante Alfonso se abalanz sobre l como un lobo y
se lo arrebat. Isabel dio un grito y trastabill al intentar retroceder. Cay de espaldas y se abraz a
las blancas patas de Janto. Alfonso inmoviliz al sicario con la rodilla y lo agarr del cuello con la
mano izquierda.
Quin te enva? lo interrog.
El otro hombre no dijo nada. Alfonso maniobr con la mano derecha y su contrincante gimi.
Entonces Isabel se dio cuenta de que el hijo de Gabriel le haba clavado el pual por debajo de las
costillas y retorca la hoja en el interior del desdichado.
Quin te enva? repiti lentamente.
Como segua sin contestarle, hundi an ms la daga. El arquero aull de dolor. Isabel se puso
en pie lentamente con la tez plida como la de un fantasma. El hijo de Gabriel detect el movimiento
y levant la vista. La princesa lo miraba con una mezcla de sorpresa y aprensin y l sinti una
oleada de excitacin.
Alteza, subid a vuestro caballo y regresad.
Isabel sacudi la cabeza con incredulidad. Si el susto no le hubiera impedido sentirse an ms
traicionada, los ojos se le habran llenado de lgrimas.

Dnde estabais? pregunt con voz trmula Me habisme habis utilizado de cebo?
El tono levemente acusador de la muchacha lo hiri ms de lo que haba esperado. Apret los
dientes: la haba salvado, no? A qu vena ahora aquella expresin dolida? Alfonso frunci el ceo
y sac el pual del cuerpo de su enemigo con un gruido. Antes de levantarse, agarr el arco y las
flechas que an llevaba colgados el desdichado y las arroj lejos, para que ni siquiera por
casualidad pudiera alcanzarlas. Despus avanz hacia Isabel con decisin y la cogi de los hombros.
Montad en el caballo, ahora.
Ella retrocedi con una sacudida y lo apart, pero l avanz de nuevo con una expresin entre
airada y ardiente tan familiar que dej helada a Isabel. Antes de que pudiera impedirlo, Alfonso la
rode con los brazos y la bes en los labios.
Isabel contuvo la respiracin, aterrada como pocas veces: como aquellas veces en que la
indefensin la haba anulado y abandonado al dolor y a la desesperacin. Su mente se nubl y todo a
su alrededor de convirti en un torbellino de lazos frreos que la apresaban y la acariciaban con
exigente dureza. En el ltimo momento su pecho vibr con una certeza repentina: que esta vez ella
estaba por encima.
Aparta!
Lo empuj con violencia y cuando l volva a avanzar le dio una sonora bofetada.
Cmo te atreves, valido? No oses tocarnos sin nuestro permiso!
Alfonso dio un paso atrs, cubrindose el rostro magullado y sus ojos brillaron fros como el
acero, ante el timbre de autoridad de Isabel. Se quedaron un momento mirndose fijamente, el uno
frente al otro, hasta que oyeron voces y sonido de cascos a lo lejos.
Mis disculpas, Alteza murmur Alfonso, pronunciando muy lentamente la ltima palabra.
Las voces se acercaban, estaban buscndolos y gritaban el nombre de la princesa. Isabel no
pudo evitar que el alivio se le notara en la cara. Alfonso no trat de aproximrsele de nuevo.
Marchaos.
Isabel ech un vistazo al hombre del suelo y despus volvi a posar los ojos sobre Alfonso.
Ya no corris peligro insisti l.
No me ir sin vos.
Yo tengo cosas que hacer repuso Alfonso con frialdad.
La infanta apret los labios y baj la vista.
Alfonso, nadie debe saber lo que ha pasado hoy, entendido?
Inspir y mont a lomos de Janto.
Ser lo mejor aadi Isabel, mirndolo fijamente Para todos.
El aludido hizo una inclinacin de cabeza, entre asentimiento y reverencia. Isabel, an indecisa,
se demor contemplando al herido. Finalmente, hizo que su caballo trotara hacia el origen de las
voces.

XXV

a reunin en Cortes estaba prevista para el medio da, aunque los grandes seores
empezaron a llegar al palacio real de Valladolid desde el alba. No solo se haban
congregado los representantes de la Mesta y de la nobleza agricultora, sino tambin hasta
veinticuatro obispos, los representantes de las principales rdenes de caballera y un
grupo de notables burgueses. El rey y su consejo se presentaron a media maana, rodeados de un
batalln de la guardia real. Pedro cabalgaba erguido sobre su caballo bayo, con Gabriel a su lado.
Antes incluso que los heraldos anunciaran la llegada del cortejo real, el palacio entero ya se haba
enterado y espiaba el semblante del joven monarca por encima del hombro. Este soport el examen
con bastante calma, aunque a veces le era imposible no escuchar los susurros. Tambin sus
consejeros deban de orlos, a juzgar por sus caras. Al desmontar, la guardia real se apost de
inmediato entre l y la colorida multitud que se afanaba a dejar sus caballos y carros al cuidado de
los mozos y entrar en el palacio. Pedro llam al capitn, Men Rodrguez, uno de los pocos
supervivientes en activo que haba tomado parte en la campaa de Gibraltar y le orden que
descansaran. No quera dar la sensacin de que tema un ataque entre sus sbditos. Men tuvo que
obedecer, aunque sigui caminando cerca de Pedro mientras este penetraba en el edificio.
Sentado en una pequea antesala junto a la sala de reuniones, el rey se ocup de presentar y
recibir los saludos de los seores que iban llegando. De nuevo, Gabriel lo observ con amargo
orgullo desde la puerta abierta del saln principal. Comparadas con l, todas aquellas personas con
las que haba compartido decenas de bailes y aos de forcejeos le parecan mezquinas e
insignificantes. No, ni esforzndose podran comprender lo que intentaba hacer. Pero por la misma
razn, l era incapaz de entenderlos a ellos y al mundo en el que vivan.
Rodrigo de Mendoza fue de los ltimos en llegar, acompaado de Eduardo. El rey se alz para
recibirlos. El barn se inclin servil.
Majestad, celebro ver que gozis de buena salud.
Lo mismo digo, mi seor.
Espero que vuestra hermana tambin se encuentre bien. Tena la vana esperanza de que nos
honrara hoy con su belleza.
Pedro no perdi ni un pice de naturalidad.
Sois muy amable, le transmitir vuestras afectuosas palabras.
Eduardo avanz hacia Pedro e inclin la cabeza, saludndolo a su vez.
Siento profundamente la muerte de vuestro padre, conde.
Eduardo asinti, estudiando el rostro de su interlocutor con misma precisin con la que
apuntaba con el arco. Tras intercambiar los saludos de rigor los dos nobles se dirigieron hacia la
puerta del saln. Una figura quebradiza les sali al paso y Rodrigo ahog un respingo antes de
sonrer al reconocer a Gabriel.
Vaya, Gabriel exclam afable. Cunto tiempo sin vernos!
Barn.
Creo que no conocis personalmente a mi buen amigo Gabriel, Eduardo. Gabriel, os presento
al conde de Lemos.
El conde lo salud con una inclinacin de cabeza, que el valido correspondi y luego se
estudiaron mutuamente unos instantes, hasta que Eduardo apart la vista. Rodrigo volvi a dirigirse
al anciano, en un tono algo ms seco.

Espero que hayis tomado cartas en este desafortunado asunto, Gabriel. Es decir, tengo
vuestra inteligencia en muy alta estima.
Mis seores, el rey no tardar en abrir las Cortes. Ser mejor que ocupemos nuestros
asientos.
El gesto de barn se endureci, pero no perdi la sonrisa. La relacin de odio y respeto entre
aquellos dos hombres, pens Eduardo, se hara legendaria con el paso de los aos.
Un rato antes de la hora fijada, todos los miembros del consejo estaban en la gran estancia
rectangular que acogera la reunin. El ambiente era tenso, pero la mayora se guardaban bien de
hacer comentarios, al menos hasta que finalizara el concilio. Fuera de la sala, tras la puerta cerrada,
Pedro paseaba de un lado a otro de la antesala ms intranquilo de lo que quera confesarse. El
capitn Men Rodrguez debi de notar su inquietud, ya que se adelant.
Majestad, debemos entrar ya.
l asinti vagamente. Se puso frente a la puerta y agarr el pomo, pero en lugar de abrir la
puerta se qued quieto. Men frunci el ceo, sus soldados y l se miraron: Pedro dudaba, pero no se
atrevieron a decirle nada. Se hizo un silencio extrao. Despus el rey abri la puerta.
Adelante.
Men asinti y a un gesto suyo, la guardia real form dos filas y entr en la sala con porte
enhiesto, por delante del rey. En el interior, los presentes se haban puesto en pie. El ltimo de los
soldados entr; Pedro cerr los ojos.
Los abri de golpe al or que alguien se acercaba por el pasillo y se volvi con el corazn en
vilo. Resping. De entre la penumbra surgi la silueta de Isabel, con un soldado a cada lado. Estaba
despeinada y con las mejillas encendidas, el vestido polvoriento por el viaje, la respiracin agitada.
Confuso, dio un paso hacia ella.
Isa
Gracias a Dios... Crea que no llegara a tiempo repuso la joven sin apenas resuello.
Qu haces aqu?
Tena que venir.
Pedro trag saliva y avanz hacia Isabel conteniendo la respiracin. Ella extendi las manos de
inmediato y dej que l se las cogiera.
Ests bien? le pregunt Pedro, estrechndoselas.
Ella asinti.
Y t?
Pedro solt el aire despacio.
Crees que esto es una locura?
Eres el rey, lo que yo crea no importa.
Me importa a m.
Isabel mir al suelo, con el miedo an metido en el cuerpo y las imgenes de la flecha clavada
en el pecho de la campesina y del cuchillo apuntndola grabadas en la retina, sin que hubiera habido
tiempo de que el sueo mediara entre ella y el recuerdo. Neg con la cabeza.
Pedro la abraz sin pronunciar palabra. Isabel suspir, mirando a la puerta entreabierta de la
sala de reuniones por encima del hombro del rey.
Es la hora.
l se volvi tambin hacia la puerta. Dentro empezaban a orse murmullos de expectacin.
Me alegro de que ests aqu musit. Me has dado un susto de muerte.
Isabel sonri apesadumbrada.

Perdname. Me retras.
******
Al entrar el rey y la infanta se hizo el silencio y todos, incluidos los que impacientes haban
cometido la descortesa de volver a sentarse, esperaron en pie hasta que la pareja tom asiento.
Gabriel not que todo su cuerpo se tensaba como una cuerda al ver a Isabel y por un instante los
cansados ojos se le llenaron de lgrimas. Con los dientes apretados, desvi su atencin hacia los
reunidos, buscando secretamente descubrir cul de entre todos aquellos rostros vueltos hacia Pedro
revelaba ms decepcin que sorpresa. A la derecha de la sala haba sentados setenta y cuatro nobles,
a la izquierda haba veinticuatro obispos, diecisiete abades terratenientes y veinticinco caballeros
eclesisticos de alto rango. Al fondo, frente al estrado, haba cuarenta y dos potentados burgueses,
entre mercaderes y artesanos, elegidos en los concejos. Tanto la pareja real como sus validos
ocupaban el estrado central, al frente de la sala.
Pedro tom la palabra:
Vuestras mercedes sean bienvenidas. Os he convocado para informaros de una serie de
medidas que voy a llevar a cabo en Castilla, para sacar a flote la Hacienda.
Se levant un murmullo generalizado, pero Pedro no se arredr.
Para ponerla en marcha, ser precisa una reforma progresiva del sistema ganadero de Castilla
y tambin de los ordenamientos de menestrales, salarios y leyes fiscales.
El valido Lucas de Bjar le pas un pergamino enrollado. Pedro lo abri y recorri uno a uno
los puntos. El murmullo de los asistentes fue subiendo a medida que estos los implicaban hasta que
algunos nobles pidieron la palabra. Pedro se volvi hacia Lpez, el conductor de la reunin, que
permaneca en pie a su derecha, unos pasos ms atrs. Este concedi el turno a Rodrigo, que se
levant con toda pomposidad y alz su voz cultivada entre las dems.
Majestad, me siento orgulloso de decir que durante generaciones mi casa ha permanecido fiel
al rey. Luch con vuestro padre durante aos, mi padre luch con el suyo antes, y yo os he jurado
fidelidad y repito ahora ese juramento aqu ante todos los reunidos.
Pedro inspir.
Y yo, como mi padre, agradezco esa fidelidad repuso.
As la agradecis? Mirad a vuestro alrededor, Majestad. Nos llamis y acudimos, a un gesto
vuestro os seguimos. Nuestra sangre es tan antigua como la vuestra. Y vosseal la tribuna del
fondo sin disimular el desprecio. Nos igualis a ellos? A esa turba sin nombre, sin seor y, a fe
ma, sin Dios? Nos arrebatis lo que nos pertenece para drselo a ellos?
Los burgueses del fondo lo miraron con animosidad. Yom Eber Atias, entre ellos, susurr algo
al odo del joven delgado y cetrino que se sentaba a su lado. Este acarici la empuadura de la daga
que ocultaba bajo la capa mientras Atias se alzaba apoyado en su hombro.
El barn Rodrigo empez insiste en insultar el buen nombre de los ciudadanos libres que
nada le deben a l ni a su antigua sangre. Sin embargo solo pedimos lo que nos corresponde.
Manuel de Tovar se levant de golpe.
Habla el mayor ladrn infiel que ha osado pisar esta buena tierra. Tenis suerte, perro, de
hallaros entre caballeros, porque si no hara justicia con vos ahora mismo.
El joven cetrino maldijo en hebreo e hizo ademn de lanzarse contra el corpulento noble. Atias
lo retuvo, pero no a tiempo de evitar que la tribuna de Rodrigo se alzara a una. Los ms cercanos de
entre las dos facciones estuvieron a punto de enzarzarse en una ria, pero Pedro se levant y golpe

la mesa.
Basta! orden.
Isabel trag saliva, con los puos apretados y mir a Pedro de reojo. Durante todo aquel tiempo
se haba mantenido ms o menos tranquilo, incluso prudente. En la medida de lo posible, haba
intentado hacer aquello por las buenas. Pero no permitira que se insultara a nadie en su presencia.
Ni tampoco que se produjera el menor desmn. Habl con voz firme y expresin de piedra. Su
hermana not un escalofro: en momentos como ese le recordaba mucho a su madre.
Nadie va a robarle nada a nadie zanj. Pero si mis seores no guardan la calma ser yo
quin imparta justicia.
Rodrigo tom asiento y con l los nobles que se haban alzados en la exaltacin. Atias haba
obligado a sentarse a su joven acompaante y lo reprenda en voz baja. Pedro permaneci en pie,
hasta asegurarse de que todos le prestaban atencin. Despus inspir profundamente y dio permiso a
Lucas para que leyera el programa de medidas que haba diseado, mientras l se sentaba de nuevo
en la butaca y observaba a todos y cada uno de los presentes con la cabeza ligeramente ladeada y los
ojos dorados refulgiendo como lenguas de fuego. La palabra centralizacin volvi a disparar los
nimos y algunos seores se levantaron y declamaron apasionadas defensas al espritu del reino, que
el rey pretenda destruir.
Como representante del Honrado Concejo de la Mesta, debo oponerme empezaban.
Desde tiempos inmemoriales hemos sido independientes y nuestros rebaos
La Mesta es una asamblea y como tal no tiene rebaos propios apunt Pedro.
Una asamblea de propietarios que s los tienen y cuya voz ha de ser escuchada!
Su voz est siendo escuchada, mi seor.
Perdonad, Majestad intervino el obispo Gregorio. Pero me da la impresin de que no
entendis la gravedad de este asunto. Vuestro padre
S que soy joven lo interrumpi Pedro con voz ronca. Pero no creis que eso me hace
menos capaz.
Isabel apret los puos y agarr las faldas del vestido, esforzndose por permanecer impasible
junto a su hermano. Gabriel, por su parte, no apart la vista del suelo, invadido por una palidez
mortal.
Las reses de Castilla pertenecen a Castilla continu Pedro.
Un vnculo de vasallaje no da derecho a la expropiacin!
Si se colabora con la Corona, la Corona no dejar a nadie con las manos vacas.
Objeciones, respuestas, ataques y razonamientos se sucedieron uno tras otro durante horas. La
Iglesia increpaba a los burgueses y se cerraba en banda a que Pedro confiara en tesoreros judos. Los
ciudadanos se revolvan contra la nobleza, porque no hacan ms que ponerles palos en las ruedas.
La nobleza alzaba sus quejas ante el rey y aborrecan el trato que se les dispensaba tras haber
sangrado por la reconquista de la pennsula desde haca dcadas. Pedro callaba. Al caer la noche, el
barn Rodrigo carraspe para llamar la atencin del rey y se levant.
Su Majestad ha presentado su proyecto, ha escuchado nuestra voz y nosotros la suya.
Propongo que sometamos el asunto a votacin.
Pedro dio su consentimiento y busc en Gabriel algo de apoyo para afrontar la prueba
definitiva, pero el valido pareca perdido en sus propios pensamientos. Fue Lpez de Ayala quien
condujo la votacin, enunciando cada uno de los puntos para que los presentes se pronunciaran. Los
integrantes de la Mesta se pronunciaron como uno solo y tambin el clero. Entre la pequea nobleza
de intereses agrcolas exista cierta disensin, ya que algunos estaban muy vinculados a las ciudades

o dependan de su dinero, as que muchos se unieron a la respuesta de la burguesa, prcticamente


unnime. Al final, la reforma fue vetada por ciento veinticinco votos contra cincuenta y siete.
El rey atendi a los resultados con los labios apretados y cerr los ojos mientras el obispo
Gregorio, erigido portavoz del ala izquierda de la sala, extraa la conclusin que tan bien saba.
Majestad, las Cortes se han pronunciado. La reforma queda desestimada anunci, con una
mueca de triunfo en su cara de perro.
El consejero Lpez de Ayala consider la palabra del prelado suficiente para dar por concluida
la sesin y se aclar la voz.
As pues, queda finalizada la sesin extraordinaria de Cortes en la ciudad de Valladolid a
da
Esperad, consejero lo interrumpi Pedro. Yo no he dicho que hubiera finalizado.
Lpez de Ayala se qued con la boca abierta y farfull algo ininteligible. Gregorio, que estaba
deseando marcharse lo antes posible para llegar a su palacio antes de que fuera noche cerrada, se
tom aquellas palabras como una afrenta personal y permaneci en pie, con cara de pocos amigos.
Entre los dems hubo algunos cuchicheos ms o menos velados. Rodrigo frunci el ceo y comparti
una mirada con Eduardo, que estaba muy atento al rey. Este se levant y habl en voz alta y clara:
Segn nuestras leyes, el rey tiene la facultad de convocar a Cortes como organismo
consultivo. Sin embargo, no est vinculado a sus decisiones.
El seor Garca de Padilla solt un gruido de indignacin que pronto fue secundado por una
barahnda informe de exclamaciones airadas.
Eso no es cierto rebati Gregorio. El rey solo puede hacer valer su voluntad sobre la del
pleno de la cmara en puntos que haya pactado con anterioridad con un qurum suficiente.
Pedro sac un rollo de pergamino atado con un cordel rojo y lo despleg delante de todos.
Gabriel contuvo la respiracin. Isabel no despeg los ojos del regazo.
Este es un Ordenamiento pactado hace meses con representantes de diecisis villas con
Fuero y derecho a voto en el que se contemplan esbozos de las medidas que acabamos de exponer
Ese documento es falso! grit Garca.
. Sobre ellas, por lo tanto, las Cortes tienen un valor consultivo. Firmado a da 8 de marzo
de 1348, por la Corona, subscrito por Guilln Alvarado en nombre del Fuero de Palencia, por
Guilln Alvarado est muerto!
Pedro se interrumpi y fulmin a Garca con ojos de acero.
S, lo est. Por fortuna se conserva al menos una copia de lo que firm antes de fallecer.
Los consejeros del rey se miraron entre ellos y sobre todo a Gabriel, como si esperaran que el
primer valido interviniera o al menos les aclarara lo que estaba ocurriendo. Isabel resopl muy
lentamente, asustada por el cariz que estaban tomando los acontecimientos, y comprob que los
soldados de la guardia real aprestaban discretamente las armas, preparados para cualquier
eventualidad. Su hermano, en cambio, continu hablando sin hacerse eco de la agitacin que haba
creado.
As pues, y dicho esto, agradezco a todos su presencia y en virtud de los poderes que me han
sido otorgados declaro finalizada la sesin de Cortes el gritero era ya difcil de ningunear. Y
anuncio que, hasta nueva orden, no sern convocadas ms sesiones. El consejo queda disuelto.
Ms de cien almas se levantaron de sus asientos entre gritos, como impulsados por un resorte e
incluso parecieron a punto de abalanzarse contra el estrado. Enseguida, la guardia real rode a su
seor y esperaron rdenes. Isabel trag saliva y se coloc en pie junto a su hermano, en ademn
desafiante, mientras los consejeros de Pedro se levantaban y se apiaban en una esquina. Todos

excepto Gabriel, que qued en pie al lado del rey rgido como una piedra. Cuando Pedro not que el
valido estaba junto a l se volvi y los dos se miraron de una manera que Isabel no haba visto
jams. Entonces, Gabriel dio media vuelta y abandon la sala.
Sal de aqu le recomend Pedro a Isabel en voz queda.
No.
Pedro frunci los labios, muy serio. Algunos nobles se haban acercado peligrosamente al
estrado, pero Men Rodrguez interpuso a sus hombres. Durante largos segundos, la situacin oscil
entre la catstrofe y la tragedia.
Quieto murmur Rodrigo, reteniendo por el brazo a Manuel de Tovar, que pareca muy
dispuesto a saltar sobre el monarca. Vaymonos.
En el lado opuesto, el obispo de Burgos haba logrado aplacar los nimos de sus hermanos y
tambin se las arreglaba para que accedieran a abandonar la sala. Los seores burgueses, la mayora
armados nada ms que con alguna daga, se apresuraron a marcharse tambin y reunirse con sus
guardaespaldas, por si los nimos se caldeaban ms.
Gabriel lleg al pasillo principal y se alej unos pasos, tambalendose. Los convocados iban
saliendo poco a poco, sin que la sangre hubiera llegado al ro, pero el anciano empez a verlos
borrosos. Apoyado contra una pared, not que le faltaba el aire y lo agarrot un intenso dolor en el
brazo; se llev las manos al pecho y se desplom sobre el empedrado.

Isabel sostuvo la mano del anciano entre las suyas durante horas, sin poder contener las
lgrimas. El rey haba hecho venir a todos los mdicos que encontr, pero todos haban llegado a la
misma conclusin: el corazn de Gabriel haba cedido bajo el peso de la edad. El valido respiraba
con dificultad, tendido sobre el gran lecho de plumas. Sus cabellos blancos parecan ms finos que
nunca y era como si su rostro se hubiera consumido en el transcurso de una noche. Estaba fro, pero
la frente le arda. Abri los ojos pesadamente y la princesa se esforz por sonrerle cuando l logr
vislumbrarla.
Mimi princesa.
No hablis. Vuestro hijo est al llegar, han ido a avisarlo.
Vos
Os lo ruego, no hablis suplic ella con voz temblorosa. Tenis que descansar.
Descansar ya no servir de nada, mi seora.
Isabel no pudo resistirlo ms y rompi en sollozos junto a la cama.
No lloris.
Con gran esfuerzo, levant la mano y enjug las lgrimas del rostro de la joven.
Mi querida nia...qu hermosa sois jade.
Perdonadme, Gabriel!
Noperdonadme vos a m. No he podido protegeros.
Pareci que las fuerzas le abandonaban, ya que las ltimas palabras apenas eran un susurr. De
repente su gesto se crisp y agarr las manos de la princesa, mientras le diriga una mirada
increblemente intensa.
Se acercan momentos difciles! Y yo ya no puedo ayudaros.
No
El rey os necesita. Debis manteneros a su lado. Prometdmelo.

No digis esas cosas, por favor. No hablis como si


Prometdmelo!
Ella sorbi las lgrimas y asinti lentamente. Solo entonces Gabriel la solt y volvi a quedarse
relajado sobre la almohada.
Los dos juntossiempre lo he sabido.
La voz se le apagaba por momentos, ante la desesperacin de Isabel por retener el sonido y la
vida consigo. Al cabo de unos minutos sin decir nada, el valido cerr los ojos y se agit entre
estertores. Despus expir. De nada sirvi que su princesa lo llamara una y otra vez: ya no volvera a
abrir los ojos.
Cuando Isabel sali de la habitacin se encontr de frente con Alfonso y Pedro, que corran
hacia all, pero fue incapaz de decirles nada. Alfonso entr en la habitacin sin mirar a la infanta,
pero el rey haba comprendido la expresin de su hermana y baj la cabeza, abatido.

XXVI

a muerte de Gabriel de Albuquerque fue un verdadero golpe para los habitantes del
alczar de Talavera, peor de lo que nadie hubiera podido imaginar. Algunos criados se
pasaron la noche llorando, sobre todo los de mayor edad, que haban estado bajo el mando
del valido desde haca ms aos de los que podan recordar. De los que no lloraban, nadie
haba que no sintiera un profundo dolor por la prdida del anciano: el nio que naci en
servidumbre, el joven que sorprendi a su noble seor por su inteligencia y se convirti en
consejero, el consejero que se hara indispensable para el rey Alfonso desde el primer da de su
reinado.
Ni siquiera la desaparicin del monarca anterior haba sido tan devastadora para todos, porque
la sola presencia de Gabriel haba transmitido a todos los niveles una tranquilizadora sensacin de
estabilidad. Ahora, incluso los soldados estaban conmocionados, como si se hubieran quedado
hurfanos de repente. Sin Gabriel, muchos se sentan como si se hubiera perdido el rumbo y reinaba
un ambiente de temor general respecto al futuro, porque nadie quera imaginarse hasta qu punto
Gabriel haba reinado en Castilla desde la sombra.
Alfonso de Albuquerque, su hijo, era probablemente uno de los pocos que poda hacerse una
idea. Durante sus veintitrs aos de vida recin cumplidos haba permanecido junto al valido y este
se haba ocupado de ensearle todo lo que saba. Con el paso del tiempo se haba convertido en la
mano derecha de Gabriel, cuyas rdenes segua sin rechistar, siempre en silencio, siempre con
rapidez y eficacia. Era extraordinariamente inteligente y nadie recordaba haberlo visto perder la
calma desde que era muy joven. Aunque para muchos el hombre segua constituyendo un misterio, se
daba por sentado que sucedera a su padre como primer valido. Por ello tena enemigos, pero pocos
tan osados como para enfrentarse abiertamente al heredero de Gabriel. Gabriel, cuya muerte
planeaba por los rincones y haca que la gente hablara en susurros incluso cuando no haba nadie que
pudiera or sus palabras.
Alfonso de Albuquerque estaba de pie en la sala de audiencias, con la cabeza ligeramente
inclinada en seal de respeto, el rostro plido por el velatorio de la noche anterior, los labios
apretados. Ante l estaba el rey Pedro y un poco ms all, Isabel, con los ojos enrojecidos. Desde
que Alfonso haba entrado, Isabel no se haba sentido capaz de mirarlo a la cara. Tenerlo delante, ser
testigo de la perfeccin con que el joven contena su propia tristeza y que, en cambio, l pudiera
notar el rastro de las lgrimas en su mirada la haca sentir miserable. Adems, cada vez que lo
miraba pensaba en Gabriel, su gua, su padre, y cada vez que lo haca la inundaban los recuerdos de
casi toda una vida pasada a su lado. Tras los recuerdos llegaba una sensacin de vaco, tan fra como
la mano del anciano cuando la sostuvo la ltima vez, antes de verlo desaparecer bajo la mortaja.
Quera a Gabriel, lo haba querido incondicionalmente desde que el da en que haba cogido su mano
de nia y se haba propuesto mostrarle el mundo. S, lo amaba y no lograba imaginarse la vida sin l.
Y all estaba su hijo. Pedro tena la intencin de zanjar de inmediato cualquier posible disputa
respecto de la sucesin del valido y confiaba en la aptitud de Alfonso.
Quiero que sepis, Alfonso, que sentimos muchsimo la muerte de Gabriel. Cualquier cosa
que podamos hacer por vos, cualquier cosa, solo tenis que decirla.
Isabel mir a su hermano con cario: hablaba con voz firme, pero estaba aturdido desde que el
valido haba sufrido el ataque. Tras su muerte, se haba encerrado en su habitacin durante casi dos
das y en las primeras horas no haba querido ver a nadie. Despus haba tenido que recibir a la

mayora de consejeros, que no iban a aceptar un no por respuesta y exigan saber qu iba a pasar.
Pedro tambin quera a Gabriel, pero era rey.
Alfonso se limit a asentir en seal de gratitud, un movimiento muy leve, sin despegar apenas
los ojos del suelo.
Nunca podremos agradecerle lo suficiente lo que ha hecho por Castilla durante todos estos
aos continu el rey. La corte guardar luto durante tres semanas. Nos aseguraremos de que
tenga el reconocimiento que merece.
El hijo del valido levant la mirada y la pos en su interlocutor mientras hablaba. Isabel se
estremeci: haba algo en sus ojos, en la contencin de su rostro y la crispacin con que sus brazos
reposaban a los costados, que resultaba doloroso e intenso.
Gracias, mi seor murmur.
La voz tirante, como una cuerda a punto de romperse.
Tambin quiero que sepis que el cargo de Gabriel ser vuestro desde este mismo instante si
lo queris. No hay nada que desee ms que poder contar con vos.
La respiracin de Alfonso, mientras volva a mirar al suelo con humildad, era tan acompasada
que pareca mecnica. Y entonces un segundo eterno, una inspiracin profunda.
Sois muy amable, Majestad. Ser un honor.
Isabel dej escapar el aire a la vez que l, pero no acert a moverse: estaba paralizada y con la
mirada fija en el nuevo valido. Cuando este se dio cuenta, volvi la cabeza hacia ella y sus ojos se
encontraron durante un momento fugaz. La princesa se sinti mareada y fue presa se un sbito
temblor.
Ordenis algo ms?
Pedro neg con la cabeza.
Id a descansar lo excus.
Y Alfonso hizo una reverencia y sali de la habitacin. En cuanto desapareci, el rey tom
asiento con expresin cariacontecida. Isabel se le arrim un par de pasos, como si buscara algo
donde apoyarse.
Dios mosus ojos, no has visto sus ojos? dijo Isabel con un hilo de voz.
El joven carraspe antes de contestar.
Est deshecho.
Est furioso.
Durante un largo instante, fue como si el rey no la hubiera odo. Despus, el muchacho se volvi
y le sostuvo la mirada.
Su padre ha muerto. No creo que ni t ni yo podamos imaginar lo que siente.
Pedro se senta culpable, ella lo saba. Sopes sus palabras y no pudo replicar. Perder a
Gabriel tambin la haba desorientado y se senta indispuesta, quiz confusa para pensar con
claridad. Volva a tener ganas de ocultar el rostro entre las manos y llorar.
No obstante algo no marchaba bien, lo haba sentido en el valido con tanta claridad como si le
golpeara y an le lata en las sienes. Y saba lo que haba visto. Era odio.
******
Alfonso camin con paso firme hasta el despacho de su padre, su nuevo despacho, y una vez all
se encerr con los papeles, los muebles y los enseres que poco antes haban pertenecido a Gabriel.
All donde mirara, notaba la presencia del anciano valido impregnando cada rincn, lo vea en sus

ltimos das, encorvado, preocupado, como si anticipara lo que iba a ocurrir. Aquel despacho, ellos
lo haban matado. Alfonso no haba llorado la muerte de su padre y no era de esas personas que
daban rienda suelta a sus sentimientos. Sin embargo por un momento sinti deseos de prender fuego a
aquel despacho y al castillo entero. Apret los dientes y se dej caer en la silla que haba frente al
escritorio, con los codos en la mesa, las manos entrelazadas y la frente apoyada en ellas.
Al cabo de un buen rato de permanecer as, el nuevo valido se haba serenado e hizo un esfuerzo
para mirar a su alrededor con ms sangre fra. Haba montones de papeles amontonados aqu y all,
pero reinaba un orden metdico propio de Gabriel. Por esa razn, lo primero que capt su atencin
fue una carta fuera de lugar colocada sobre una mesita. Se levant y la cogi para leerla. Enseguida
solt un bufido de burla: era la dimisin de Lucas de Bjar. Ya deba de haberse enterado de su
nombramiento y seguramente se senta muy ofendido por no haber sido l el designado. All l, era
un hombre inteligente y culto, pero a veces irremediablemente estrecho de miras, as que a Alfonso
no le iba a servir de mucho tenerlo cerca.
Con la carta en la mano pase por la habitacin, sin decidir dnde guardarla. Finalmente fue a
abrir uno de los cajones del escritorio, pero not que estaba encallado, as que tir de l con fuerza y
tras un movimiento seco se oy un crujido y cedi. Al abrir el cajn encontr una pila de documentos
atados con un cordn, pero no fue eso lo que le llam la atencin. La parte trasera del cajn se
mova, como si se hubiera soltado, y cuando la empuj descubri que ocultaba un doble fondo. En un
primer momento no hizo nada salvo quedarse mirando la tablilla floja, pero a los pocos segundos se
dio cuenta de que aquello no lo sorprenda lo ms mnimo. Ms que eso, lo que senta era curiosidad,
y ahora aquel despacho era suyo, de manera que apart la tablilla y meti la mano en el agujero.
Palp hasta encontrar una hoja doblada y al sacarla emiti un sonido indefinido, entre triunfal y
desilusionado.
La reconoci de inmediato, tenia buena memoria: era la carta que haba recogido de entre las
ropas del chico que haba abatido, antes de quemar su cadver y el de la mujer en la cabaa del
bosque. En ese momento lo invadi un vago remordimiento, no por la ejecucin, sino porque Gabriel
haba muerto sin llegar a saber que haba fracasado, ya que tena previsto enmendar su error antes de
tener que contrselo y la verdad es que hasta el momento no haba logrado localizar al muchacho.
Record que en su momento no haba ledo la carta; ahora, en cambio, era la persona ms indicada
para hacerlo. Desdobl el pergamino y tom asiento. A medida que lea cada una de las lneas, sus
ojos se desencajaban ms y ms y dej de respirar casi hasta el final. Despus la dej a un lado y
trat de recobrarse de su asombro.
Se haba quedado tan atnito que la entrada de un visitante le caus un tremendo sobresalto.
Especialmente, porque no lo haba odo llamar a la puerta. A decir verdad, ni siquiera haba entrado
por la puerta.
Disculpad, mi seor, no pretenda asustaros.
Alfonso neg con la cabeza, an con el corazn acelerado, y guard la carta en el cajn.
Os conozco murmur, observando al recin llegado, cuyo cabello pareca ms que nunca el
de un len. Soissois uno de los jefes de cuadras.
l asinti vagamente, como si eso tuviera algo que ver con el hecho de que se hubiera
presentado de improviso en la habitacin.
As pues, vos sois el nuevo valido. Esperbamos que se hiciera efectivo el nombramiento.
Alfonso no consider que tuviera que contestar a eso, por muy intrigado que estuviera. En ese
momento se fij en la insignia de plata que tena el caballero prendida en la capa y entorn los ojos.
Oh musit el valido. Ya veo. Mi padre me habl de vos.

Me alegro repuso el hombre. As pues, ya sabis que estamos a vuestro servicio.


El valido asinti, mucho ms tranquilo ahora que todo encajaba.
Sentimos mucho lo de vuestro padre. Fue un hombre como los hay pocos.
Gracias.
Me llamo Guillermo de Roya. Si me necesitis, ya sabis dnde encontrarme.
Alfonso asinti de nuevo, se levant y le tendi la mano a Guillermo, que se la estrech.
Guillermo lo llam Alfonso, cuando aquel ya se marchaba.
El caballero se volvi con presteza.
Hay algohay una misin que me gustara encomendaros.
Decid.
Hace dos meses hubo un incendio, se quem una cabaa en el bosque donde viva una mujer y
su hijo.
S.
El chico sobrevivi, pero al parecer ha desaparecido. Encontradlo.
Qu queris que hagamos cuando lo tengamos?
Alfonso inspir y se cruz de brazos, meditando durante largos segundos.
Decidme dnde est. Yo me encargar.
Bien.
El valido hizo un gesto para darle a entender que ahora s poda retirarse y Guillermo hizo una
inclinacin de cabeza y sali de la habitacin.

Enrique estaba arrodillado en la tumba de su madre, con los ojos cerrados frente a una cruz de
madera en lo profundo del bosque. En realidad no haba ningn cuerpo enterrado all, no haba
podido recuperar nada de las llamas aunque haba buscado durante horas. Bajo la cruz no haba ms
que tierra y ms tierra.
Estaba solo, completamente solo. No haba lgrimas en sus ojos, no porque no quisiera llorar,
sino porque segua conmocionado: caminaba como sumido en un sueo pesado y turbio que no
comprenda y del que no poda salir. Con la mirada fija en la tumba, trataba una y otra vez de apartar
de su mente la imagen del incendio, pero era incapaz. Recordaba cada una de las lenguas de fuego al
fundirse con el cielo, cada uno de los chirridos agonizantes de las paredes de la cabaa. Aquella
visin lo persegua da y noche, despierto y dormido y por mucho que lo intentara no consegua
reaccionar. All no lo conseguira, tena que marcharse.
Lo nico que lo retena all era Isabel; slo cuando pensaba en ella la niebla que lo envolva
pareca disiparse. Aquella noche se reunira con ella por fin, vera su rostro y oira su voz. Su dama,
su esposa, quera llevrsela lejos: quiz volviera a Berlanga, donde haba crecido o puede que
viajaran hacia el sur, a Sevilla por ejemplo, para emprender una nueva vida. No quera ni imaginar la
posibilidad de que lo rechazara, porque ya no poda vivir sin ella y si no lo aceptaba se quedara sin
nada.
En ese instante, le pareci or pasos a su espalda y tuvo la seguridad de que haba alguien a su
lado. Entonces sinti una mano que se posaba en su hombro y se vio devuelto de golpe a la realidad:
a la cruz de madera. Gir la cabeza y se encontr ante dos desconocidos, que no tenan precisamente
pinta de campesinos. Uno de ellos se dirigi a l con voz profunda.
Enrique Guzmn?

S.
Quieres saber por qu mataron a tu madre?

XXVII

sabel se despoj de sus joyas y se puso el sencillo vestido que usaba cuando iba en su
busca. Despus reuni algo de comida y la meti en un pequeo hato. Saba que Enrique
era capaz de cuidar de s mismo, pero la preocupaba que no quisiera hacerlo, por
postracin o abatimiento. Lo hizo todo en silencio, sumida en una suerte de trance. Incluso
mientras pasaba el cordn por los agujeros de la tela y lo anudaba, senta que la mova la culpa.
Debis manteneros a su lado
Se adentr en el bosque sin equivocar el rumbo. Era una noche tranquila y estrellada, el aire era
fresco y su fragancia, vital. All, entre los robles que haba aprendido a reconocer, el otro mundo se
desvaneca, incapaz de abrirse paso entre las ramas. As haba sido hasta entonces. Y hasta ese
momento haba estado bien, haba sido algo bueno. Haba sido real, aunque fuera precisamente la
realidad lo que haba quedado fuera.
Prometdmelo
No lo hall en el claro, aunque cuando se separaron lo haba convencido de que fuera all donde
se encontraran. Le doli pensar en l solo frente a las ruinas de su casa y e hizo que su montura
apretara el paso. No saba qu hara al verlo, pero pasara lo que pasara no le volvera la espalda.
Solo que la fantasa haba acabado, la realidad se filtraba entre las copas desnudas de su bosque
secreto. La chica sin nombre haba muerto. Seguramente nunca haba existido en verdad. Y al mismo
tiempo, la verdad es que no le haba mentido.
La luz de la luna ba los maderos consumidos de argento y silencio, pero a Enrique no lo vio
por ninguna parte. Lo busc por los alrededores con un nudo en la garganta; el anillo de sabina
temblaba en su mano ms que si el fro le hubiera calado los huesos. No obstante, sus labios
permanecan sellados. Probablemente, era la nica parte de ella que no gritaba su nombre a todo
pulmn.
Desmont y, al hacerlo, tuvo la impresin de que el suelo era menos slido que de costumbre y
de que el aire estaba hecho de agujas. Se tambale y se le doblaron las rodillas, de modo que tuvo
que apoyarse en el lomo del animal. Inspir profundamente, pese al dolor, y apret los prpados
hasta que dej de ver manchas blancas. Al abrir los ojos, una lgrima se derram mejilla abajo. Era
la primera vez que lograba sobreponerse a uno de sus ataques y recibi su pequeo triunfo con una
terrible sensacin de prdida. En parte se lo deba a l.
Haba venido a decirle la verdad, pero l ya no estaba. Y tan cierto como su nombre era que de
un modo u otro habra luchado por permanecer junto a l. Pero Enrique no haba esperado para
escucharla.
******
Enrique cabalg toda la noche, escoltado por los dos misteriosos caballeros. Ninguno de los
dos haba vuelto a pronunciar palabra desde que salieron de los lmites de Talavera y el muchacho
no trat de romper ese silencio. Tampoco habra sabido qu decirles, tras aquella irrupcin repentina
en su vida, cuyas consecuencias no alcanzaba a prever. A media maana llegaron a un claro donde
aguardaban dos hombres con caballos de refresco, lo que le dio a entender que an quedaba un largo
camino por delante. No fue hasta bien entrada la tarde que la silueta de una fortaleza de cuatro torres
y muros almenados se recort en el horizonte.

Los guardias de las puertas del recinto exterior les dejaron pasar sin hacer preguntas, aunque
lanzaron sendas miradas de curiosidad al recin llegado mientras recorra el puente levadizo que
traspasaba el foso. Llegaron a un patio ajardinado, donde desmontaron y enseguida guiaron a Enrique
al interior de los imponentes muros de piedra de la enorme torre del homenaje que ocupaba el centro
de la construccin. Lo condujeron a una sala balconada, donde haba una mesa y varias sillas. En una
de ellas haba un hombre de expresin inteligente, cuya sola presencia impona respeto.
Mi seor Enrique, os esperaba.
El joven se sinti extrao ante ese tratamiento y estudi a su interlocutor con prudencia.
Quin sois?
Soy el barn Rodrigo de Mendoza, a vuestro servicio.
Enrique palideci y se pregunt si deba arrodillarse ante l, ya que aun desde su humilde
posicin haba odo hablar del noble barn, cuyo poder era temido y respetado por todos.
Soy vuestro prisionero? pregunt, absolutamente descolocado.
Por Dios, no! ri Rodrigo. No, tomad asiento, os lo ruego, debis de estar cansado.
Hizo un gesto para que le sirvieran vino, pero Enrique lo rechaz. Tampoco accedi a sentarse.
Me dijeron que querais hablar de mi madre. Pero no entiendo por qu.
Rodrigo sonri y se atus la barba con sus finos dedos.
Debo insistir en que tomis asiento, mi seor. Si no os apetece vino puedo hacer que os
traigan otra cosa. Agua, quiz.
Enrique busc la silla ms cercana y se sent. Entonces Rodrigo hizo salir a uno de sus hombres
en busca de agua. El otro permaneci cerca de la puerta.
Si no me equivoco vuestra madre, Leonor Guzmn, fue asesinada en un incendio hace poco, el
mismo en que muri un tal Sancho Martnez.
Enrique hizo un ademn de extraeza y movi los labios.
Qui quin?
Vaya, veo que ignorabais lo del muchacho. Debis saber que su cuerpo tambin ardi con la
cabaa.
Enrique volvi a ver la imagen del fuego en su mente y se estremeci. Por suerte el hombre del
barn haba vuelto con el agua y tom un vaso con mano temblorosa.
Por qu? pregunt al cabo de unos momentos.
Disculpad?
Habis dicho que fueron asesinadospor qu?
Rodrigo esboz una sonrisa paternalista.
Es evidente, mi seor. Con quien queran acabar era con vos.
Qu? balbuci el joven Por qu?
Porque vos, Alteza repuso el barn con voz templada, sois el legtimo heredero al trono
de Castilla.
Enrique se atragant con el agua y mir a Rodrigo sin dar crdito a sus odos.
Es que os habis vuelto loco? le espet Eso es lo ms absurdo que he odo en la vida.
Comprendo que os resulte difcil de creer. Por eso debis leer esto.
Rodrigo le tendi un papel y Enrique lo cogi y lo mir como si nunca hubiera visto una carta.
Deseis que os la lea yo pregunt el barn, servicial.
S leer.
Enrique despleg el papel y empez a leer.

Mi Muy Estimado Seor:


Mi nombre es Leonor Guzmn. Vos no me conocis, as que os doy las gracias ya
ahora por recibir esta carta. Escribo en nombre de mi hijo. Se llama Enrique, hijo mo y
de Alfonso XI de Borgoa.
El rey Alfonso yaci conmigo durante meses, entre la primavera y el verano de hace
dieciocho aos. Me haca llevar al castillo o acuda por las noches a mi casucha de
Almendrera. Nunca se me ocurri rechazarle. Cuando me dej preada hu, tem por mi
vida y la de mi hijo y nos ocultamos juntos durante aos, para estar a salvo. Hasta ahora.
Ahora el rey ha muerto y es su segundo hijo el que ha subido el trono.
Pienso luchar para que mi hijo recupere lo que es suyo y por eso me encomiendo a
vos, el ms poderoso de los seores. A cambio de vuestra ayuda, poco tengo para
ofreceros, aunque todo lo mo es vuestro para disponer, y no es mi secreto la nica
vergenza del rey Pedro que os puedo revelar.
Vuestra humilde servidora,
Leonor Guzmn
Enrique ley la carta repetidas veces, cada vez ms incrdulo. Mientras tanto el barn esper
pacientemente en su silla, con una sonrisa beatfica grabada en el rostro, que no vacil ni un pice
cuando el muchacho recobr el don de la palabra.
Esto es una locura. No s qu significa nada de esto, quiero que me dejis marchar.
Vais a decirme que no reconocis la letra de vuestra madre?
Fue como si le clavaran un cuchillo. Claro que la reconoca, reconoca a perfeccin los trazos
irregulares y toscos de Leonor. La haba visto aprender a hacerlos paso a paso, a su lado, en
Berlanga. Ley la carta una vez ms, con todos los msculos en tensin, y despus se qued en
silencio un par de minutos. Entonces habl con voz ronca, como si le costara mucho decirlo:
Mi madre murmur Mi madre no estaba bien. Yo la quera, pero ella no estaba bien,
barn. Nunca lo estuvo. Esto es un error.
Nada ms decirlo se encogi sobre la silla, sobrepasado por el dolor de haberlo verbalizado al
fin. Se detestaba por pensar eso de Leonor, pero era la verdad.
Creis que vuestra madre estaba loca? Quiz estis en lo cierto, pero lo que os he contado
no es ningn delirio, mi seor.
Rodrigo hizo una seal a sus hombres y estos salieron de la habitacin. Al momento volvan a
entrar con una mujer regordeta, de cabello negro y rizado. Se mova como un perro acorralado, y al
ser soltada por los soldados se qued clavada en el sitio, sin moverse un centmetro ni adelante ni
atrs. A Enrique le result familiar. Tena un hermoso rostro, las mejillas sonrosadas, una naricita
respingona y labios carnosos, aunque ya se notaban algunas marcas de edad. En otro tiempo deba de
haber sido bastante guapa.
Necesitis un poco de agua, seora? ofreci el barn.
La mujer sigui inmvil, as que Enrique le tendi un vaso de agua, casi sin pensarlo y ella lo
acept. Cuando los dos se miraron, la mujer pareca muy conmovida por la presencia del joven.
Serais tan amable de contarnos lo que sabis? pidi Rodrigo.
Ella trag saliva y asinti, pero no se atreva a mirar al barn. En cambio se fij en Enrique, y
de nuevo asom un atisbo de cario y compasin a sus ojos.
Me llamoRosa. He vivido en Almendrera toda mi vida yyo, hace tiempo yo era amiga de

tuvuestra madre.
Basta rog Enrique.
Ella enmudeci, pero Rodrigo intervino.
No queris or lo que tiene que decir?
Mi madre no haba vivido en Almendrera hasta hace unos aos.
Claro que viva en Almendrera afirm Rosa. Era mi mejor amiga. Un poco tmida, pero
muy trabajadora. Todo cambi cuando elel rey empez a fijarse en ella. Solo tena trece aos.
Enrique cerr los ojos.
Basta.
Continuad, Rosa orden Rodrigo.
Se enter de que estaba embarazada y me lo cont llorando a lgrima viva. No saba qu
hacer. Tena mucho miedo de lo que haran los hombres del rey cuando se enteraran. Yo le dije que
huyera. Tena una prima o algo cerca de Atienza. Fue hacia all.
Enrique levant la vista: Leonor haba conocido al padre Fernando en Jadraque, una aldea en
Atienza. El sacerdote se lo haba contado un da que iba bebido, poco antes de marcharse de
Berlanga. A Rodrigo no le pas por alto el cambio en la expresin del muchacho e inst a Rosa a
continuar.
Despus no supe nada de ella. La buscaron, a m me interrogaron y me amenazaron, pero no
dije nada. No supe nada ms hasta
De repente, Enrique record de qu le sonaba la mujer. La haba visto en su casa, poco despus
de instalarse en el bosque de Talavera. Un da, al llegar a la cabaa la haba encontrado hablando
con su madre: las dos tenan los ojos llenos de lgrimas y se agarraban de las manos. Leonor le haba
ordenado que esperara fuera y l haba obedecido sin rechistar. Haba credo que era una clienta.
Ahora comprenda que no lo era.
Gracias, Rosa. Nos habis sido muy til. Podis marcharos. le dijo Rodrigo.
De verdad? Pupuedo volver con mi familia?
Por supuesto.
Rosa titube y se dirigi a la puerta, pero antes le dio un repentino abrazo a Enrique.
Lo siento mucho... le dijo entre hipidos.
Luego sali por la puerta y, a un ademn del barn, los dos soldados de la habitacin fueron tras
ella. Enrique se haba quedado blanco.
Alteza, permitid que comenz Rodrigo.
Esto tiene que ser un malentendido farfull el chico, aunque con poca conviccin.
Mi seor, me consta que llegados a este punto ya sabis que es cierto: vuestra madre fue la
amante del rey Alfonso y vos sois el hijo de ambos, el primognito del rey. La pobre Leonor trat de
esconderos para proteger vuestra vida y cuando volvi para reclamar lo que os perteneca, el
coronado rey Pedro orden vuestra ejecucin.
No puedo creeros.
Por suerte, fall. Y por una serie de afortunadas circunstancias, esta carta ha llegado a mis
manos, que al fin y al cabo eran su destino.
Por qu hacis esto?
Porque un impostor est sentado en el trono. Un rey cruel que arruinar este pas. Un asesino,
Alteza.
Enrique se levant, quera salir de aquella habitacin. Si se quedaba un minuto ms gritara.
Era as como se haba sentido Leonor todos aquellos aos? Era en eso en lo que pensaba cuando se

suma en la apata? Cundo la acometan aquellos ataques de silencio?


Alteza insisti el barn, Vuestra madre dio la vida por vos. Ahora yo tengo el honor de
continuar su obra. Vos sois el legtimo rey y tanto yo como muchos otros estamos dispuestos a luchar
a vuestro lado por vengarla
Yo nono lo s, barn.
Claro, mi seor, necesitis tiempo repuso suavemente. Ahora descansad. Este castillo
est a vuestra disposicin. Ah, quedaos con la carta si gustis, era de vuestra madre.
Rodrigo hizo entrar a un criado para que acompaara al muchacho fuera.
l os acompaar a vuestros aposentos. Pedidle cualquier cosa que necesitis.
Enrique asinti, deseoso de salir de all: le dola la cabeza y senta que iba a desplomarse de un
momento a otro. Por esa razn, cuando not la mano de Rodrigo en la espalda, guindolo gentilmente
hacia delante, se dej llevar con docilidad. Despus, el barn de Mendoza se qued solo en la
habitacin, con una sonrisa satisfecha.
Segus ah, mi seor?
Dnde podra haber ido, barn?
Una silueta se recort a contraluz, en la entrada del balcn. Era Alfonso, que pase
distradamente por la sala, hasta quedar apoyado en una pared, a la derecha de Rodrigo.
Qu os ha parecido? pregunt el joven.
Bien. El chico no est preparado, pero ya lo estar. Ha sido una suerte encontrarlo.
Alfonso compuso una mueca irnica.
Sent profunda y sinceramente la muerte de vuestro padre continu Rodrigo. Conoca a
Gabriel desde hace mucho tiempo.
Me alegro de que no est aqu para ver esto, mi seor.
S, yo tambin.
Alfonso de Albuquerque era una de las pocas personas que le sostena la mirada a Rodrigo. Sus
ojos rezumaban astucia, en eso le recordaba a Gabriel, y tambin le agradaba aquel toque de descaro
en su actitud arrogante y a la vez mesurada. En eso le recordaba a l mismo.
Puedo saber por qu me habis trado esa carta, valido real?
Iba dirigida a vos.
Rodrigo solt una carcajada. De todas maneras, Alfonso saba cuando ceder.
Supuse que la informacin os interesara. Atentar contra la infanta, mi seor, es una medida
muy poco elegante. Debais de estar muy desesperado.
A veces es difcil controlar el temperamento de todo el mundo suspir Rodrigo. Me
extraa que a nadie se le haya ocurrido atentar contra Pedro todava.
Quitar a un rey sin tener otro preparado no es una maniobra inteligente. Yo soy un hombre
leal a la corona, os ofrezco el modo de derrocar a un rey que os estorba, pero sin traicin.
Con guerra. La guerra es lo que tratbamos de evitar, hijo, no la traicin.
Nadie sabe que ese chico existe. Preparadlo y preparad tambin vuestras fuerzas. Puede ser
una guerra rpida. No me haris creer que no habais previsto esa posibilidad.
Rodrigo sonri. Por supuesto que la haba previsto.
Y vos, Alfonso, qu vais a pedirme a cambio?
El valido se sent frente a Rodrigo y bebi un sorbo de vino, rumiando la respuesta.
Quiero un ttulo. Y tierras. Quiero un nombre y una posicin en la nueva Castilla.
Rodrigo arque las cejas.
Eso es todo?

Alfonso mir al noble de hito en hito antes de contestar. Haba algo ms que deseaba, Rodrigo
poda sentirlo, pero no estaba dispuesto a ensearle sus cartas. Hacerlo lo pondra en sus manos y
ningn hijo de Gabriel revelara todos sus secretos. Qu haba en su corazn? Qu le ocultaba?
Eso es todo.
El barn sonri. Que as fuera.
Entonces lo tendris, amigo mo. Cuando todo esto termine yo mismo me asegurar de que el
rey Enrique os conceda todo lo que deseis concluy, haciendo especial hincapi en la palabra
todo.
Alfonso asinti e hizo un gesto de agradecimiento con la copa en el aire. Seguidamente se alz y
se dispuso a marcharse, de modo que Rodrigo se levant para despedirlo.
Por cierto, buen amigo, ese secreto del que habla la desdichada empez el barn, por
fortuna no sabris cul es.
El valido entorn los ojos.
Me temo que en eso no puedo ayudaros. No tuvo oportunidad de decrmelo antes de prenderle
fuego replic con una leve nota de crueldad.
Rodrigo solt una carcajada suave. Los dos se estrecharon la mano. Probablemente no volvieran
a verse en mucho tiempo.
Pero ahora la suerte y el tiempo corran a su favor.

SEGUNDA PARTE
Dos reyes

XXVIII

na docena de jovencitas vestidas de blanco, con cintas rojas en los tobillos, en las
muecas y en el pelo, empezaron a bailar sincronizadamente en el centro del comedor real,
sobre una rica alfombra italiana azul y roja. Llevaban una pandereta cada una y las hacan
sonar marcando el ritmo de la danza, mientras daban palmas y realizaban complicados
pasos. Entonces se unieron a las bailarinas un cuarteto de jvenes, tambin de blanco, con cintos
rojos, que llevaban bastones en las manos. El baile se hizo ms rpido y los muchachos hicieron
entrechocar sus bastones repetidas veces, entre el tintineo frentico de las panderetas. La sala entera
vibr durante unos segundos, en que la danza alcanz el punto lgido de movimiento y ritmo y
despus los presentes prorrumpieron en aplausos.
El comedor del palacio real de Barcelona estaba a rebosar. El rey aragons Pedro IV ocupaba
el lugar central en una mesa en forma de herradura y a ambos lados de su persona se sentaban los
miembros de la corte. Tras la actuacin se haba levantado una alegre algaraba. Todo el mundo
pareca pasrselo de lo lindo, aqu y all se oan carcajadas de hombres y mujeres y manjares y
bebidas, afrutadas y aromticas, corran con generosidad. El rey, de baja estatura, ojos verdes y
cabello y barba castaos, participaba de las conversaciones con aire distendido, si bien las arrugas
de su rostro conferan gravedad a su expresin.
Cuando finaliz la comida, se presentaron dos juglares y un trovador para ofrecer sus servicios
a los invitados del rey, pero este se levant de su butaca antes de que comenzaran. Todos los
presentes lo imitaron y el monarca les hizo un gesto para que volvieran a sentarse. Entonces toc
ligeramente el hombro del hombre que estaba sentado a su izquierda y este lo sigui. Antes de salir
del saln, el soberano orden que la msica continuara.
Los dos nobles pasaron a una estancia amplia y luminosa, con las paredes recubiertas de tapices
florentinos y suaves alfombras en el suelo. El sol del Mediterrneo entraba alegremente por las
ventanas; debajo, se respiraba el bullicio de los barrios barceloneses, un ir y venir continuo de
mercancas y gentes diversas. El noble castellano Rodrigo de Mendoza qued impresionado por la
suntuosidad de la estancia, aunque, por supuesto, no dej que nada de eso se pusiera en evidencia.
El rey no le prest demasiada atencin hasta que hubo tomado asiento en la mullida butaca
situada en un extremo de la habitacin. Cerca de l haba otras sillas, pero Rodrigo no se sent
enseguida. Su anfitrin tom una uva del racimo que haba en una bandeja cercana e inst al barn a
hacer lo mismo.
Pero sentaos, mi seor le dijo, con un toque ceremonioso en el habla. No os quedis de
pie.
Entonces s, Rodrigo tom asiento con una sonrisa cordial: para el rey los modales y el
protocolo eran de gran importancia.
Vuestra visita me es muy grata afirm Pedro suavemente.
Mucho ms grato ha sido vuestro amable recibimiento, Majestad. La comida ha sido
excelente y el espectculo fascinante.
Celebro que haya sido de vuestro agrado, habais venido antes a Barcelona?
La verdad es que no. Pero me haban hablado maravillas de ella y debo decir que ni los ms
entusiastas le hacan justicia.
El rey sonri complacido y masc algunos granos de uva ms, mientras Rodrigo aprovechaba
para echar un nuevo vistazo a los tapices. El que ms le llamaba la atencin era uno con una

intrincada escena portuaria.


Y bien? Qu ha trado a un sbdito de Castilla tan ilustre a tierras catalanas?
En realidad es un asunto delicado, Majestad, por eso deba hablaros en privado.
Hablad pues.
Se trata de mi pas. Vengo como emisario del rey de Castilla para pedir vuestra ayuda.
Qu necesita mi tocayo?
No, Majestad. Os hablo del legtimo rey de Castilla y no del impostor que ocupa el trono.
Perdn? se extra el monarca, con las cejas levantadas.
Rodrigo tamborile con los dedos en el brazo de la butaca y adopt un tono confidencial.
Pedro no es el primognito del rey Alfonso, sino que usurp la corona.
Y quin es el legtimo rey, segn vos?
Se trata de don Enrique Guzmn, el hijo de una de las amantes de Alfonso.
Ah murmur el cataln desencantado, ilegtimo y plebeyo para ms inri. Pretendis
declarar la guerra a Pedro, en nombre de un bastardo?
El rey solt una carcajada como si aquello fuera lo ms entretenido que haba odo en mucho
tiempo.
Es Enrique quin pretende derrocar a su hermano, no yo replic el barn. Pero tanto yo
como gran parte del reino lo apoya: Pedro ha adoptado una serie de medidas que llevarn mi pas a
la ruina, algo que los sbditos de Castilla no podemos permitir que ocurra.
As que se trata de eso, de la reforma de la Mesta. Algo he odo al respecto. Y qu puedo
hacer por vos? Bueno, por don Enrique?
He venido a pedir vuestro apoyo, el apoyo de la Corona de Aragn.
Contra Pedro de Castilla?
El rey se levant y se acerc a una ventana con aire indolente.
Mi querido barn, habis mirado bien a vuestro alrededor? La poltica que pretende
instaurar mi hermano el rey de Castilla tiene ms en comn conmigo que la vuestra. Adems, durante
aos combat junto a su padre en el estrecho. Por qu tendra que ponerme en su contra?
Rodrigo de Mendoza le dio la razn en eso y cambi de tctica. La reticencia del soberano era
de esperar, pero el hecho de que siguiera escuchndolo era buena seal. El rey cataln quera que lo
convenciera.
Alfonso fue vuestro aliado, no Pedro. La casa de Borgoa ya no es amiga de Aragn, lo ha
demostrado varias veces. El rey Pedro pacta con judos y les da derecho de paso en los puertos,
mientras vuestros buques son obligados a amarrar durante das.
El rey aragons rumi aquellas palabras durante un rato, pero Rodrigo no se impacient. Saba
que si algo poda sacar de quicio al relamido Pedro IV era que alguien osara poner en peligro sus
rutas comerciales. Y los conflictos portuarios tenan a los dos reinos la borde de la guerra desde
haca aos.
Es cierto concedi el monarca. Pero de todas maneras me peds un gran esfuerzo militar
sin garantas.
Sin garantas? Majestad, con las tropas aragonesas de nuestro lado, Pedro no tiene ninguna
posibilidad.

El instructor le lanz una estocada difcil de parar y Enrique se hizo a un lado para intentar

acometer desde el flanco mientras su atacante todava estuviera desequilibrado. Este pivot y pudo
detener la hoja de Enrique, pero el joven haba ganado la posicin y ahora llevaba la iniciativa del
ataque.
Bravo! lo felicit el instructor francs, estando an enzarzados en el duelo.
Enrique oy la felicitacin, pero no perdi la concentracin. Haba progresado muchsimo en
los ltimos dos aos, pero era sobre todo porque desde que era pequeo haba disfrutado del arte de
la espada. Le recordaba a sus juegos infantiles con Tello, en el feudo de Berlanga. Seguramente era
lo nico que lo haca sentirse bien entre todo el algodn, las intrigas y la preparacin intensiva a la
que lo haban sometido en la corte francesa.
Durante aquel tiempo, el hijo de Leonor haba cambiado. Moldeado por la mano hbil de
Rodrigo, se haba convertido en un caballero y haba aprendido sobre poltica y tcticas militares. l
se haba sometido a todo sin rechistar, con la sola idea de vengar a su madre, en la que pensaba a
menudo, y con amargura. Cuando esto ocurra, poda pasarse das replegado en s mismo y de mal
humor, como le suceda a ella. Con el paso de las estaciones se haba vuelto cada vez ms callado y
notaba que se haba endurecido. Haba enterrado voluntariamente toda su vida anterior, salvo el
recuerdo de su madre. Y el de Isabel.
El instructor bloque su ataque y describi un movimiento nuevo, poniendo todo su peso sobre
una estocada circular que tena que desarmar a su oponente. Cuando las hojas chocaron, Enrique
estuvo a punto de soltar su espada pero logr sostenerla, aunque la mueca le dola. Antes de que el
instructor tuviera tiempo de recuperarse, imit el movimiento que acababa de hacer, ante la sorpresa
de este, y la espada del francs acab en el suelo. En instructor sonri y alguien les aplaudi desde la
entrada de la sala de entrenamiento. Enrique se volvi y vio a Rodrigo, que daba palmas con
admiracin.
Fantstico, mi seor, fantstico exclamaba. No es fantstico, Claude?
El instructor se agach para recoger su espada y la meti en la funda.
Lo es, monsieur le baron. No creo que pueda ensearle nada ms, don Enrique es un
espadachn excelente.
Enrique salud a Claude con la espada antes de envainarla y se dirigi hacia Rodrigo. Sola
estar cerca del barn cuando este estaba en la habitacin. Rodrigo le puso la mano en el hombro y
juntos salieron de la sala.
Felicidades, me tenis impresionado.
Gracias. Cundo habis vuelto?
Hace una semana.
Habis llegado a un acuerdo con Aragn?
Rodrigo sac un pliego con el sello de la Corona de Aragn como respuesta y se lo pas a
Enrique, que lo ley por encima. Pedro IV se comprometa a ayudarle en batalla; a cambio, Enrique
le ofreca lealtad y ceda a Aragn varios seoros fronterizos.
Es un buen trato?
Lo es, mi seor.
A Enrique le bast con eso.
Ha llegado el momento, Alteza. El rey nos recibir hoy.
El joven sinti cierto nerviosismo ante la perspectiva de ser recibido por Carlos V, rey de
Francia. Durante todo aquel tiempo haba vivido en territorio francs, bajo su proteccin, pero al
mismo tiempo en secreto, aislado en una casa seorial en el medioda francs. Sera la primera vez
que vea al monarca: era el comienzo de todo. Era ya imparable.

A las pocas horas, Rodrigo, Enrique y dos soldados se pusieron en camino hacia el castillo de
Fourcs, donde los aguardaba Carlos. Llegaron antes de que anocheciera y un batalln de soldados
sali a su encuentro y los escolt hasta la fortaleza.
Routiersmascull Rodrigo, para s.
Qu? pregunt Enrique.
Compaas Blancas repuso lacnicamente.
Una vez dentro, los dos castellanos fueron guiados hasta el saln principal. En el trayecto
encontraron poca gente, tan solo algunos ms de aquellos que el barn de Mendoza denominaba
routiers y que, segn le explic a Enrique en voz baja, eran mercenarios que cobraban soldada por
ponerse al servicio de un seor. Solan ser difciles de controlar y no los una ningn vnculo de
vasallaje, salvo la lealtad por su capitn, al que seguan hasta la muerte.
Exceptundolos a ellos, se dira que el castillo estaba desierto: no se vean criados por las
esquinas ni trajn de cortesanos. El rey Carlos haba venido sin squito. Por esa razn no les
sorprendi que, al abrirse las puertas de la sala principal, lo encontraran sentado en su trono con un
nico hombre ms a modo de guardia. Carlos era un hombre esbelto, de piel lechosa, facciones
afiladas y penetrantes ojos claros. Llevaba una tnica azul con flores de lis bordadas en oro, del
mismo color que el cabello ensortijado que le caa sobre los hombros. Su soldado era muy diferente:
vesta de negro y era bastante corpulento, de espaldas anchas y extremidades robustas. Tena la cara
angulosa, el cuello poderoso y aunque no pareca mayor que Carlos o que Rodrigo, tena el pelo
completamente gris, rizado y muy corto.
Rodrigo y Enrique entraron en la habitacin y el barn se arrodill ante el rey, mientras el
muchacho haca una reverencia. Un rey, le haba dicho Rodrigo a menudo, no debe arrodillarse frente
a otro. Carlos les indic que se levantaran y entonces l mismo se incorpor, descendi los
escalones de la tarima donde estaba situado el trono, se acerc a Enrique y lo bes tres veces.
Al fin nos encontramos, hermano lo salud. Cest un honneur.
El honor es mo, Majestad respondi Enrique.
Barn.
Majestad.
El rey francs volvi a tomar asiento, mientras los dems permanecan en pie.
As pues ha llegado la hora, no es as, barn?
As es.
Estn vuestros ejrcitos listos?
Lo estn. He enviado noticia a nuestros aliados y los he llamado a acudir a Calahorra. All,
nada ms pisar suelo castellano, su Alteza real Enrique ser proclamado rey. En cuanto lo sea, la
Mesta se har fuerte en el sur y nosotros avanzaremos desde el norte. Navarra nos franquear el paso
y Aragn nos apoya.
Tambin Francia apunt Carlos levantando la barbilla.
Nada de esto habra sido posible sin vuestra ayuda, Majestad afirm Enrique con gravedad
. No lo olvidar.
Carlos agit la mano como si no tuviera importancia. Su guardaespaldas entrecerr los ojos y
estudi al muchacho desde su posicin, un par de metros por detrs del rey.
Vuestro hermanastro es un ser despreciable y sin honor dijo el rey, sin poder disimular del
todo el enfado. Cualquier hombre, hasta el ms humilde, est en la obligacin de defender el honor
de los suyos, y un rey ms que nadie. No hace tanto, nuestro difunto padre le ofreci la mano de su
propia sobrina y l os rechazarla. Nuestra prima an no se ha recobrado de la afrenta. Pedro de

Borgoa ha escupido en nuestra mano y nosotros no perdonamos.


Se levant de nuevo y se plant ante Enrique. Esta vez, su soldado lo sigui.
Este es Bertrand du Guesclin, conocido como el guila de las dos cabezas: nuestro mejor
soldado y capitn de las Compaas Blancas. Desde este instante lo ponemos a vuestro servicio,
hermano. l y sus hombres os seguirn.
El hombre del cabello gris se inclin ante Enrique y despus salud a Rodrigo. Este, a
diferencia de su protegido, saba quin era Bertrand: un mercenario bretn que, segn se deca, era el
mejor guerrero de Francia, un capitn experto con un ejrcito de routiers temible a sus rdenes. Su
sobrenombre se deba a su escudo en la liza, un guila negra de dos cabezas, con las garras rojas
sobre fondo blanco. El seor de Mendoza siempre haba credo que el bretn tena ms de leyenda
que de realidad, pero al estrecharle la mano, cuando sus ojos se encontraron, presinti el genio
militar que se esconda tras su aspecto rudo y amenazador.
Encantado, messieurs los salud.
Y ahora continu el rey, dejad que os hagamos un ltimo favor. No sera adecuado que
un plebeyo con las manos vacas se proclamara rey del mayor de los reinos peninsulares.
Arrodillaos, hermano.
Enrique busc la aprobacin de Rodrigo y este asinti imperceptiblemente, as que el joven se
arrodill ante Carlos, que desenvain su espada y la apoy alternativamente en los hombros del
muchacho.
Nos, Carlos V, rey de Francia, en el nombre de Dios y por el poder que nos ha sido
concedido, os nombramos a vos, Enrique Guzmn, conde de Trastmara.
Rodrigo sonri.
Ahora alzaos, conde. Castilla os espera.

El hermoso caballo se abra paso entre la gente de las concurridas calles de Burgos. Pronto
anochecera y el conde de Lemos buscaba una posada donde cenar y dejar reposar a su caballo antes
de reemprender la marcha hacia Ponferrada. Haca pocos meses que haba pasado por Burgos,
aunque la ciudad haba cambiado mucho. Ahora, en ella se reuna y procesaba la lana de gran parte
del reino, ya que se haba convertido en el eje central de la actividad comercial de las ciudades
sureas y los puertos del norte.
Eduardo observaba la agitacin con cierta curiosidad desde el lomo de su caballo, el trajn de
mercancas y el vaivn de carretas y peatones, aunque el caballo se estaba poniendo nervioso. Le
estaba susurrando palabras tranquilizadoras cuando un transente, que caminaba con prisas y la
cabeza baja, top con l. El caballo resopl y estuvo a punto de encabritarse pero Eduardo lo
control y el peatn farfull unas palabras de disculpa bajo la mirada fugaz del noble.
Roque! exclam sorprendido Eres t?
Mimi seor.
Roque, el vasallo que su padre Juan de Castro tom bajo su proteccin y a quin Eduardo haba
dado la libertad a la muerte del conde, estaba de nuevo ante l; con el cabello algo ms largo que la
ltima vez, pero tan corpulento como siempre. No sin razn haba importunado al caballo al chocar
contra su lomo. Eduardo desmont, como gesto de cortesa, aunque su ex-vasallo estaba muy apurado
respecto de la actitud que deba adoptar ante su antiguo seor.
Qu hacis en Burgos? pregunt Roque, para salir del paso.

Busco una posada, podras ayudarme?


Roque titube unos instantes pero acab asintiendo y le dijo al noble que lo siguiera. Ninguno
de los dos habl durante el camino, que no fue largo. Desde algn punto cercano se oa una meloda
desafinada y muy pegadiza; horas despus Eduardo an se encontrara a s mismo tararendola.
Llegaron a un edificio de madera de dos plantas. Junto a este haba una cuadra y el villano se ofreci
para llevar el caballo del conde. Ya era casi de noche y el cielo se haba teido de prpura y
estrellas.
Al entrar en la posada los envolvi la clida luz de los candelabros y la charla desenfadada de
los parroquianos. Eduardo no estaba acostumbrado a ese tipo de ambiente y mir a su espalda
instintivamente, hacia la puerta. Despus busc una mesa libre en algn rincn. De repente, una mujer
de unos treinta aos, que llevaba una bandeja, se abalanz sobre Roque y lo cubri de arrumacos,
arreglndoselas para no tirar la infeliz bandeja. El conde, tras un primer momento de sobresalto,
contempl la escena en silencio.
Pero dnde te habas metido? quiso saber la mujer, con voz chillona, en cuanto se separ
de Roque Y lo que te haba pedido qu?
Yo, es que
Y este guapetn que traes, quin es?
Violeta! Por favor!
Qu? Ay, qu hombre! Bienvenido, caballero.
Eduardo inclin la cabeza. Seguidamente se vio arrastrado a una de las mesas centrales por la
posadera. Roque trat de refrenar su espontaneidad, pero Violeta tena mucho carcter y apenas le
prest atencin mientras entablaba conversacin con el noble. Cuando, al cabo de un rato, tuvo que
volver a las cocinas, se acerc un hombre bastante parecido a Violeta en cuanto a fisonoma y
propin a Roque una sonora palmada en la espalda antes de sentase.
Qu hay? Has tardado, mi hermana se estaba poniendo nerviosa.
Violeta es una exagerada.
Eso es verdad. Y quin es tu amigo? Hola, compadre!
El conde le sonri. Tanto el recin llegado como su fogosa hermana eran muy diferentes al resto
de personas que haba conocido, pero le resultaban simpticos. No obstante, no poda dejar de
advertir la incomodidad de Roque mientras el posadero segua hablando con la misma voz chillona
que su hermana.
Los amigos de Roque son mis amigos! exclamaba Dentro de nada seremos familia. Ya
se lo has contado?
Ests prometido? dedujo Eduardo Lo celebro.
Roque asinti a la vez que reciba otra palmada por parte de su futuro cuado mientras apuraba
una jarra de cerveza. En ese momento volva Violeta con una nueva jarra rebosante, se sent a la
mesa y estamp un ardiente beso en los labios de su prometido.
Y cuando nos casemos afirm la mujer, siguiendo el hilo de su hermano, nos ocuparemos
de la posada juntos.
Era de nuestro padre, siempre hemos vivido aqu.
Tenis mucha clientela? se interes el conde.
Esta vez fue Roque quien respondi, pero lo hizo como si estuviera avergonzado.
Buenogente nunca falta. Y ahora que, bueno, ahora que viene mucha gente a la ciudad todo
est creciendo mucho, seor.
As es intervino su cuado. Veo que no eres de la zona.

Si tardas mucho en venir no la reconocers apunt Violeta.


Eduardo baj la vista y empez a trazar crculos con el dedo en la mesa, algo que Roque
interpret como gesto de aburrimiento o, peor, de enfado por el descaro de su prometida y de su
futuro cuado.
Estis cansado? pregunt Si queris os acompaar a una buena habitacin.
No, debo seguir mi camino.
Cmo? se quej Violeta, compungida No te quedas a dormir?
Sois muy amables, pero no es posible.
Violeta, no insistas.
Ay, Roque, qu te pasa hoy? Solo digo que es una pena que se marche. Podra quedarse esta
noche.
Os lo agradezco, pero ahora he de marcharme.
Os acompaar, seora buscar el caballo.
El conde sali de la posada seguido de Roque. Al cabo de unos minutos, cuando este volvi a
entrar, Violeta se le acerc rodendole el torso con los brazos.
Pero qu te pasa con ese hombre? Por qu lo tratas de esa manera?
El villano abraz a la mujer.
Ese hombre era el conde de Lemos. Ya sabes, mi
Ah. Vaya, s que pareca muy elegante. Y qu?
T no lo entiendes. lyo era su vasallo, de su padre.
Violeta permaneci en silencio unos instantes.
Bueno, ahora ya no lo eres, no?
******
El rey Pedro de Castilla estamp el sello real en un documento y se lo pas a Alfonso. Los dos
llevaban toda la tarde encerrados en el despacho del monarca, ya que el gobierno del reino
comportaba una tarea burocrtica enorme y Pedro deseaba hacerse cargo personalmente de la mayor
parte posible. Desde que muri Gabriel, el joven rey se haba dado cuenta del peso que su mentor
haba soportado durante tantos aos y aunque su hijo era un relevo eficiente, el trabajo an los
desbordaba a menudo.
Llamaron a la puerta y el monarca dio el adelante. Enseguida entr Isabel, ataviada en
terciopelo negro, con una capa gris perla con capucha. La joven de diecisiete aos haca gala de una
figura perfecta y sus ojos color celeste brillaban como zafiros. Su expresin haba ganado en
determinacin y aplomo, aunque no haba perdido del todo el aire de inocencia que la caracterizaba.
Nada ms entrar se retir la capucha y le dedic una reverencia al rey, mientras Alfonso se levantaba
y se inclinaba. Pedro le sonri, pero no disimul un gesto de sorpresa.
Hola. Crea que no volveras hasta dentro de un par de das. No han anunciado tu llegada.
Ya no tena nada que hacer en Fuentes.
Desde haca tiempo, el almirante Bocanegra haba estado evitando a los mensajeros que el rey
enviaba para negociar la cesin de unas mil cabezas de ganado. Al final su propia hermana, la infanta
real, acudi como embajadora al feudo del almirante. No era la primera vez que acataba una misin
de aquellas caractersticas: durante los ltimos meses la princesa se haba convertido en la flamante
representante de la autoridad real en gran parte de Castilla y a menudo realizaba viajes diplomticos
en los que se vea obligada a entablar complejas negociaciones.

Isabel se acerc a su hermano y le alarg una carta.


El almirante te enva sus saludos.
No quiero sus saludos.
Pedro rompi el sello lacrado con el escudo de armas rojiblanco de los Bocanegra y comenz a
leer la misiva, mientras Isabel curioseaba un mapa que haba desplegado sobre la mesa. Hubo un
momento en que tuvo la impresin de que Alfonso la miraba, pero cuando levant la vista el valido
estaba enfrascado en su trabajo.
Cmo lo has hecho? salt el rey con una carcajada Qu le dijiste?
La joven insinu una mueca triunfante para mortificar al monarca, aunque en el fondo se senta
halagada.
Estuvimos reunidos seis horas suspir. Si no lo hubiera convencido habra acabado con
l, te lo aseguro! Ya no saba qu decirle. Tuve que pactar el desvo de la vereda de Carmona hacia
el este, para que pasara por sus tierras y el derecho de paso compensara la prdida de los rebaos.
Eso ya estaba previsto, la vereda de Carmona est muy poco transitable.
Por eso se lo promet concluy, an frente al mapa.
Pedro estuvo a punto de echarse a rer.
Ordena a los entregadores que se den prisa con el proyecto de Carmona le dijo a Alfonso.
S, Majestad.
El valido se march con algunos despachos bajo el brazo. Pedro se volvi hacia Isabel y le
acarici el hombro.
Estars cansada.
No demasiado.
Has hecho un gran trabajo, preciosa. No s qu hara sin ti.
La princesa se ri.
A veces yo tambin me lo pregunto, mi seor.

XXIX

l sol estaba alto en el cielo leons y el aire flua impregnado de espliego. Eduardo de
Castro estaba de vuelta en Ponferrada tras varias semanas de ausencia. Desde haca rato,
el conde cabalgaba pensativo, como un autmata. La visin de los campos de Len le
apaciguaba, ya que no poda evitar que aquel paisaje despertara en l una clida
sensacin. A lo lejos, los campesinos se afanaban en las tareas de la poca de la siega. Los mir y
crey or sus voces mezcladas con la algaraba burgalense que guardaba en la memoria, y con el
soplar del viento.
Cuando lleg frente a la primera lnea de murallas de la fortaleza, las voces se esfumaron al
estrellarse contra los muros. El castillo se le antojaba lgubre y oscuro. Not movimiento en los
adarves y supuso que los guardias lo haban identificado. Efectivamente, no pas mucho tiempo antes
de que el puente levadizo iniciara un lento descenso, entre el sonido metlico de las cadenas. Las
rejas de la entrada se abrieron ante l y el conde las franque con resignacin. Despus las oy
cerrarse de nuevo con un chasquido y dos gorriones emprendieron el vuelo, espantados, y fueron a
parar a un arbolillo del exterior, en el que picotear los brotes nuevos.
Eduardo recorri un largo pasillo concentrado en el sonido de sus propios pasos, mientras se
diriga a una de las salas de estar donde supona que se encontrara su esposa. Efectivamente, all
estaba, sentada en una butaca junto a la ventana, con una labor en la mano. Vindola as, se dira que
era la imagen misma de la serenidad. Cuando oy entrar a Eduardo levant la vista y esboz una
sonrisa tmida.
Ya habis vuelto, mi seor. Bienvenido. Estis cansado del viaje? Cmo fue?
Bien.
Har que os preparen algo de comer.
Ins.
Ella call y lo mir interrogante, de aquella manera que tanto hastiaba al noble.
Haz que dispongan tus cosas y las de los nios. Parts hacia Portugal esta misma noche.
Cmo decs?
Eduardo habra preferido que se limitara a obedecer, ya que no quera perder tiempo.
Lo he arreglado para que os trasladis a Bragana. Partiris, como muy tarde, al alba.
Por qu? Qu ha pasado?
No hagas preguntas, mujer.
Ins baj la cabeza y dio un par de puntadas al bordado.
De acuerdo, mi seor. Vos ya habis preparado vuestras cosas?
No, yo no ir con vosotros.
Qu? pregunt con un hilillo de voz.
Que yo no ir. Tengo que quedarme en Castilla.
Entonces yo tambin me quedo. Soy vuestra esposa.
No puedes quedarte.
Pero por qu?
Ya te he dicho que no preguntes.
Los labios le temblaron y la condesa de Lemos volvi a concentrarse en su labor. Sin embargo,
la aguja sigui inmvil y Eduardo adivin el llanto silencioso de su esposa. Eso hizo que la situacin
se le antojara an ms molesta. Con el deseo inconsciente de volver a divisar los campos de trigo, el

noble se dirigi a la ventana, pero los muros del castillo no dejaban ver el valle. Chasque la lengua.
Por Dios, deja ya de llorar. No es para tanto.
Se acuclill frente a Ins, que evitaba mirarlo, y permaneci en esa postura durante algunos
minutos eternos, sin que ninguno de los dos articulara palabra. Cuando se incorpor de nuevo, con la
nica idea en mente de salir de la habitacin, la condesa lo agarr del brazo. Sus ojos enrojecidos
brillaban de un modo que Eduardo no haba visto jams.
Qu es lo que hago mal? chill ella.
Cmo?
Qu es lo que esperis de m!
El conde trat de desasirse de la mano crispada de su esposa.
Por qu? solloz la noble Por qu no me queris?
Eduardo logr soltarse y retrocedi, desconcertado. Temblando, quiz incluso ms que ella,
trat de hallar una respuesta o una razn para darle. De pronto se sinti muy cansado: cansado de
algo difuso, de un recuerdo. La expresin de Ins era una pregunta. La haba visto llorar varias veces,
pero ahora se daba cuenta de que la haba sorprendido muchas ms con esa mirada posterior al
llanto. Tena los ojos claros y l nunca se haba fijado. La labor que tena entre manos se desliz por
su regazo y call al suelo. El conde se percat de que haba muchos bordados similares decorando
mesillas, visillos y paredes desnudas del castillo. Durante aos, aquella mujer lo haba convertido en
su hogar, pero l segua viviendo en otra parte, muy lejos, en otro castillo y con otra mujer que viva
solo en su pensamiento. Odiaba a Ins, todo lo que la haca ella misma y distinta a aquella; pero en
realidad no saba quin era Ins. En realidad, no poda decir que la odiara, pero tampoco la haba
querido nunca. Volvi a acercarse a la mujer y se arrodill a su lado.
Me quieres t?
Ins frunci el ceo, como si no entendiera la pregunta.
Por qu me preguntis eso? Os he obedecido y servido fielmente. Os he dado tres hijos
sanos y fuertes. Acaso no he sido una buena esposa?
No estoy preguntndote eso.
Ins era la viva imagen de la perplejidad y Eduardo supo que si no comprenda la diferencia
entre el amor y la obligacin, tampoco lo entendera a l. No era culpa suya. Era l quien no viva
con los pies en la tierra y no su atenta esposa. El caballero de ojos de esmeralda le acarici la
mejilla y not que Ins de Arriate se estremeca mientras sorba las lgrimas. Esa reaccin se le
clav como una espina en el corazn. No estaba acostumbrada a recibir muestras de afecto de su
parte, ni ella ni nadie, pero en esa ocasin Eduardo le habl con suavidad.
Est a punto de estallar una guerra, una guerra civil. Yo me ver involucrado y quiero que
vosotros estis a salvo. Por eso debis partir a Portugal.
Ella asinti lentamente, pero no le sostuvo la mirada y se agach para recoger el bordado.
Cuando todo termine, ir a buscaros aadi Eduardo.
Ins asinti de nuevo, mientras se incorporaba.
Preparar mis cosas y las de vuestros hijos repuso en voz queda.
Ins.
La condesa se detuvo y le prest atencin.
Eres la mejor esposa que un hombre podra desear. En adelante tratar de ser un buen marido
para ti.
E Ins asinti por tercera vez, aunque el destello de esperanza que titil en sus ojos quedo
ahogado por las sombras de su derrotado semblante.

******
Sevilla se visti de gala para recibir al rey Pedro y su corte, por primera vez desde que el
difunto Alfonso fuera enterrado y su hijo proclamado rey. Pedro se dej ver en las balconadas del
palacio real del alczar sevillano nada ms llegar, para complacer las expectativas de todos y
responder a sus muestras de cario. Bajo los muros del complejo se haba reunido una ingente masa
de ciudadanos para esperarlo; con un solo gesto de la mano, los tuvo a todos rendidos a sus pies, y
cuando les dedic una sonrisa y unas palabras parecieron enloquecer. Al cabo de unos minutos, el
rey volvi al interior y lade la cabeza ante la mirada curiosa de su hermana.
Cmo lo haces? pregunt ella, mientras los gritos de la plaza seguan sin disminuir.
Pedro estir los brazos para desentumecerse y se masaje las cervicales: el viaje hasta Sevilla
haba sido largo y cansado.
Te impresionas por nada. A la mitad les habrn pagado y la otra mitad se contagia del
ambiente sin msrepuso sin inmutarse. Por qu no sales? Les har ilusin verte.
Isabel hizo una mueca burlona.
No acabas de decir que van pagados?
Pero seguro que a ti te aplaudiran por nada interpuso Pedro, con un guio.
Isabel frunci el ceo y fulmin a Pedro y a su sonrisita con la mirada. De todas maneras, no le
apeteca darse un bao de multitudes en ese preciso momento, as que rechaz la oferta. Junto a la
puerta esperaba Lpez de Ayala, que se enderez en cuanto le pareci que los jvenes estaban listos
para marchar.
Vamos? pregunt la infanta.
No tienes que venir.
Quiero hacerlo.
Pedro asinti y los dos salieron de la sala en pos de Ayala y atravesando uno a uno los
exquisitos corredores mudjares del palacio. Al llegar al patio, se les uni un grupo de guardias
reales, sacerdotes y notables. A lo lejos, Isabel vio a Julia junto a Alberto y su doncella le sonri
brevemente como muestra de apoyo. El cortejo enfil con solemnidad el camino de la catedral y
lleg a la puerta principal entre los cnticos de los feligreses. En las gradas de la entrada aguardaba
el obispo de Sevilla avanz portando una espada envuelta en paos y se la entreg
ceremoniosamente. El rey la cogi y la sostuvo frente a l agarrndola por la punta para honrar la
memoria de su antepasado San Fernando, como haban hecho su padre y su abuelo antes que l. Con
ella, el rey y su cortejo recorrieron el pasillo central y los claustros en procesin siguiendo al obispo
hasta hallarse de nuevo ante el altar mayor, donde el rey se arrodill y levant la espada como
ofrenda ante la mirada satisfecha de los devotos presentes. Las costumbres eran importantes para la
gente, eso les haba enseado Gabriel, y respetarlas era la mejor manera de asegurarse parte de su
favor.
Tras la misa que sigui, Pedro e Isabel fueron guiados hacia la capilla real y descendieron solos
a la cripta por unas escaleras empinadas. El suelo estaba resbaladizo e Isabel aminor el paso
instintivamente, aunque quiz tan solo anhelara retrasar el momento de llegar abajo. Estaba tan
nerviosa que empez a imaginarse que las sombras de las paredes cobraban vida y sus oscuros dedos
reptaban para atraparla, como si fueran los dedos de su padre muerto, que regresaba por ella. Cuando
una corriente de aire agit las llamas de las antorchas y las sombras se movieron solt un respingo y
se apart de la pared bruscamente. A dos peldaos del fondo, tuvo que detenerse para recuperar el

aliento, porque aquella conocida sensacin de que el suelo desapareca y le faltaba el aire
amenazaba con tomar el control. No quera permitrselo as que luch contra ella: cerr los ojos
hasta que las manos dejaron de temblarle y el dolor que le impeda respirar remiti un poco.
Isabel la llam Pedro.
Abri los ojos: su hermano estaba al pie de la escalera vuelto hacia ella, con el rostro baado a
medias por la luz.
No pasa nada susurr la princesa.
Antes de que volviera a insistirle para que lo dejara ir solo, baj los escalones que quedaban de
un salto y se internaron juntos en la enorme cripta subterrnea; all abajo sus pasos resonaban como
estallidos, pero ola a silencio. Las paredes de piedra pulida despedan un fulgor blanquecino al
reflejar la luz de los tragaluces en la parte alta de los muros de la cripta y el polvo flotaba
suspendido en los haces de resplandor, como si el aire fuera espeso. En un lugar de honor, bajo una
arcada, reposaba el sarcfago del rey Alfonso, hecho de piedra maciza y con la estampa del monarca
esculpida en relieve. Los hermanos se acercaron a l poco a poco hasta llegar delante de la tumba.
Ante ella, Pedro se detuvo e hinc la rodilla para santiguarse; Isabel lo imit y, al acabar la oracin,
se incorpor despacio sin mirar directamente el relieve.
Al quedarse quieta desapareci todo sonido, salvo el eco de sus pensamientos. Y cuando por fin
fue capaz de mirar la efigie de su padre, estos se volvieron caticos. Su rostro apareca fuerte y
sereno como la roca donde estaba cincelado e iba ataviado con su coraza y sus armas de batalla,
como el primer recuerdo que tena de l, a su regreso del Estrecho. Sus manos sostenan con fuerza
una espada, manos poderosas cuyo tacto guardaba tambin en la memoria. Agach la cabeza y apret
los dientes para tragarse aquella amarga sensacin: al fin y al cabo aquel ya no era Alfonso, sino una
imagen suya tan muerta como l. No deba tenerle miedo, pero an as todo le daba vueltas y su
cuerpo se estremeca al saberse tan cerca de sus restos. Mir a Pedro de reojo y su expresin le
arranc un escalofro. O mejor dicho, la falta de ella. Su hermano observaba la tumba sin traslucir
emocin alguna, como si l mismo se hubiera convertido en una figura tallada. Su rostro estaba en
calma, animado slo cuando sus labios se entreabran al inspirar o cuando pestaeaba de manera
pausada, y bajo las rubias pestaas, sus ojos estaban completamente vacos. Isabel abri la boca
para decir algo, pero no pudo hacerlo. Reconoca aquellos ojos; eran los mismos que tena la noche
de la muerte del rey.
Sin previo aviso, Pedro se movi: rode el sarcfago y puso la mano sobre la inscripcin
grabada.
DON ALFONSO EL XI. REY DE CASTILLA Y LEN, HIJO DEL REY DON
FERNANDO EL III. EL JUSTICIERO AZOTE DE INFIELES Y LIBERADOR DE
CIUDADES. EL QUE VENCI LA DE BENIMERN Y GAN LAS ALGECIRAS
Subi al trono con un ao murmur Pedro. Y lo gan todo en el campo de batalla.
Poco a poco, sus dedos resiguieron las letras cubiertas de polvo. Se detuvo al llegar a la ltima
lnea
Debera haber muerto all continu. Con la espada en la mano.
Isabel not que se le ataba la garganta.
Pedro
l neg con la cabeza, casi fantasmal.

No logro entender cmo pudo hacerlo Isabel. Y cmo pude no darme cuenta.
Eso ya no importa. Me salvaste.
Demasiado tarde.
Estoy aqu contigo. Si hubiera sido tarde...
No s qu hara sin ti admiti l en voz queda, esta vez sin atisbo de humor en el tono.
Aquella noche, eso era lo nico en lo que poda pensar. Eso y en lo mucho que le odiaba.
La joven cerr los ojos un instante, evocando tambin la imagen de su padre muerto en su
alcoba.
Me salvaste repiti con conviccin. Y no me voy a ninguna parte.
Recordaba la sensacin de liberacin que haba sentido aquella noche, aunque la matara pensar
que el precio de su vida haba sido la inocencia de su hermano. Recordaba que se haba prometido
que jams permitira que le hicieran dao a Pedro, aunque le costara la vida protegerlo.
l se apart del sarcfago en silencio. Tras unos segundos se volvi y se dirigi a las escaleras.
Al pasar junto a Isabel, que no se haba movido, le puso la mano en la cabeza y la atrajo para s para
darle un beso fugaz en el pelo.
Vmonos. Aqu ya no queda nada nuestro.
Ella asinti, culpable, y lo sigui dcilmente de regreso a la superficie, donde esperaban los
dems. Guiada por un impulso casi infantil, le agarr la mano para cruzar el umbral y agradeci notar
que su hermano la estrechaba con suavidad, asegurndole que segua presente.
A la salida de la Catedral, Isabel aspir una bocanada de aire y se sacudi ligeramente para
quitarse la sensacin de fro de encima. Pedro levant la cara hacia el sol con los ojos cerrados y se
tom un segundo. Al volver a abrirlos, su mirada color miel era la de siempre. Sonri cortsmente a
los congregados, que eran muchos y deseosos de captar su atencin. Era un honor que el joven rey
hubiera elegido la ciudad para celebrar su decimoctavo cumpleaos y los diferentes gremios estaban
decididos a agasajar a su benefactor, as que haban organizado una serie de festejos que haban de
durar varios das: el primer da, un fastuoso banquete; el segundo y el tercero, varios torneos en
honor del monarca; la noche del cuarto, un gran baileAdems, se celebraban actuaciones de danza,
msica y teatro por las calles y los ciudadanos deambulaban por la feria con curiosidad, encantados
de que su ciudad se convirtiera en centro del mundo.
El primer compromiso era una visita al floreciente y activo puerto de la ciudad, a orillas del
Guadalquivir, ya que Pedro estaba muy interesado en el funcionamiento del trfico fluvial desde
Sevilla. Mrquez, representante de los comerciantes de la ciudad, hizo las veces de anfitrin. Se
trataba de un hombre de mediana edad, de rostro alargado y flccido, cuyos modales eran una extraa
mezcla entre los de un estibador del puerto y los de un barn del ms rancio abolengo; el mismo
contraste ofrecan sus ropas de la mejor factura genovesa, aunque algo ceremoniosas y anticuadas
en estilo y su desparpajo a la hora de guiar al monarca de un lado a otro. Lo primero que hizo al
ponerse ante el rey fue presentarle a su hija Juana: una joven voluptuosa de oscuro cabello rizado y
cuello de garza. Lo segundo que hizo fue dejar que la joven atendiera servicial al rey para ofrecerle
el brazo a la infanta Isabel. Esta lo acept con naturalidad y atendi con cierto inters a las solcitas
explicaciones que le daban tanto l como los dems notables que revoloteaban a modo de squito.
Cada ao pasan por aqu ms de un millar de naves. Llegan y van desde Italia, Francia,
Portugal, Flandesla inform Algunos piensan que la navegacin fluvial no tiene futuro, pero
nosotros registramos un trfico que ya querran muchos puertos ocenicos. Desde que vuestro
hermano desbloque las rutas, Sevilla se ha hecho rica. S, muy rica.
Al rato, el comerciante se disculp con Isabel y se reuni con Pedro y Juana, ya que el rey tena

algunas preguntas que hacerle sobre las caractersticas de los buques. Isabel aprovech para quitarse
los guantes que llevaba y busc a Julia con la mirada. Atenta, su doncella apareci entre la multitud
en un abrir y cerrar de ojos, tom los guantes y sigui fielmente a su seora con ellos en la mano.
Hace buen da, no creis? coment Julia. Si maana tambin hace bueno, el torneo ser
precioso.
Alberto participa en l, no es cierto? pregunt Isabel.
S, mi seora respondi orgullosa.
An no se explicaba cmo poda querer tanto a aquel chico desgarbado de ondulado cabello
castao y grandes ojos almendrados que le conferan un aire ms joven de lo que era en realidad.
Siempre haba credo que se enamorara de algn hombre de anchos hombros, fuerte e imponente; y
all estaba, loca por un muchacho de aspecto vulnerable y corazn sensible.
Le deseo mucha suerte.
Gracias respondi la doncella, impaciente por ver a su amado en la liza. Entonces cambi
de tema. Quin es esa? La mujer que va con vuestro hermano.
Isabel mir a Pedro, conversando con Juana y el padre de esta.
La hija de Mrquez repuso.
Pues no se le ha despegado en toda la tarde!
Isabel solt una carcajada por la franqueza de Julia y esta tuvo que cubrirse decorosamente la
boca con la mano para disimular. Por supuesto era cierto y ni era la primera vez que vea una escena
como esa ni sera la ltima. Adems, conoca lo suficiente a Pedro como para saber que lo divertan
las atenciones de la dama y no se privaba de coquetear con ella.
Durante la cena en palacio, el ambiente festivo se prolong hasta bien entrada la noche. Pedro
invit a Juana a tomar asiento a su lado y un orgulloso Mrquez levant copa tras copa para brindar
por las gracias y virtudes del rey, de la princesa, de la reina madre y hasta de la costurera de la
esquina. Isabel atendi a medias a las conversaciones de burgueses y nobles. Los participantes del
torneo haban llegado ya a la ciudad y algunos anticipaban ya los encuentros. Otros comentaban la
falta de algunos seores que deberan haber estado presentes. Uno de los encargados de organizar los
festejos y como tal, bastante ofendido por haber sufrido aquel feo le confi a Isabel que haban
sido convidadas casi todas las familias importantes del pas y solo haban enviado respuesta unas
pocas. El nombre del barn de Mendoza y del conde de Lemos enseguida estuvo en boca de todos,
aunque siempre entre susurros. Tambin se habl de la familia de Padilla, por no haberse presentado
a la cita aunque Gonzalo era uno de los ms asiduos a todo tipo de justas.
Al or nombrar a su padre, Isabel record a Mara de Padilla y mir de reojo al rey.
Ligeramente inclinado hacia ella, charlaba con Juana mirndola fijamente a los ojos, de aquel modo
suyo que lograba excluir al resto del mundo de la conversacin. Juana estaba encantada; se acerc a
l tanto como le permita la silla y flirte a placer. En un momento dado se atrevi incluso a insinuar
una caricia sobre los hombros de Pedro, despus de que l enderezara un momento la espalda, an
dolorida.
Pobrecillo, debis de estar exhausto. Puedo haceros un masaje si me lo permits, seguro que
as os sents mejor
El rey entorn los ojos y le susurr algo que sonaba a promesa. Juana sonri y as siguieron un
buen rato. Aunque por el momento Pedro no manifestaba el menor inters por contraer matrimonio,
desde haca algo ms de un ao sus amantes se contaban por estaciones y nunca haba sido tmido a
la hora de conseguirlas. Su hermana observ el cortejo, harto conocido, y no le cupo la menor duda:
los dos saldran juntos del banquete y compartiran lecho aquella misma noche. De alguna manera

tambin supo que el capricho no le durara mucho. As haba sido en las otras ocasiones, con
mltiples juanas. As haba sido desde Mara de Padilla.
******
El terreno para la celebracin del torneo se dispuso a las afueras, junto a la orilla del ro. La
hierba apareca sembrada de tiendas de luminosos colores que ostentaban el escudo de armas de sus
ocupantes. Haba tres pistas, separadas por vallas de madera y adornadas con flores frescas.
Tambin se haban construido dos grandes gradas, protegidas del sol con toldos rojos y verdes, en
las cuales diversos criados se ocupaban de acomodar a los invitados importantes. Entre el piafar de
los caballos y el ir y venir de escuderos, seores y paladines, se oa una meloda. Era un chiquillo
que se haba colado y tocaba la flauta en un rincn, pero en lugar de ser reprendido y ganas no le
faltaron al responsable del servicio fue invitado a continuar con su espontnea actuacin ante unas
nobles damas que se haban encariado con l.
En el momento en que lleg la infanta, todas las conversaciones cesaron, pues los presentes sin
excepcin se volvieron para contemplarla. Acompaada por dos miembros de la guardia real y
seguida de un escueto cortejo, Isabel se dirigi a la parte central de la grada. Una vez que se hubo
acomodado en su butaca, los dems se sentaron, aunque tardaron algo ms en apartar los ojos de ella,
ya que como de costumbre, Isabel resplandeca como un diamante. Poco a poco se reanudaron las
conversaciones y el ambiente se hizo ms distendido. Isabel observ las otras gradas y las pistas con
curiosidad: le agradaban los torneos. Antao se celebraban a menudo, los recordaba bien: sentada
junto a Pedro admiraban las armaduras y las justas. Despus jugaban en los jardines, tratando de
imitar las proezas que haban visto en la liza.
Se oyeron vtores entre el pblico, ya que se haba dejado ver uno de los caballeros ms
afamados del reino, Simn de Pimentel, que era uno de los candidatos a alzarse con la victoria. Las
aclamaciones cesaron y se hizo el silencio con la llegada del rey. Si la infanta acaparaba las miradas
de la concurrencia, el rey irradiaba tal magnetismo que la gente se senta incapaz de pronunciar
palabra. El corazn de Isabel palpit con orgullo al ver aparecer a Pedro y comprobar el efecto que
causaba. Antes de tomar asiento, el rey bes la mano de su hermana y seguidamente imit ese gesto
con Juana, a la izquierda de la del rey.
Pedro pronunci unas palabras de bienvenida y aliento para los caballeros que se disponan a
entrar en liza, puestos los unos al lado de los otros, frente a la gradera principal. Eran ocho: Simn
de Pimentel y Cristbal de Valcarce, cuyos seoros estaban al norte, en las inmediaciones de vila
y Valladolid respectivamente; Zahid, el paladn de Albornoz, un poderoso guerrero medio rabe
medio castellano; Pelayo de Ildea, de la Orden de Calatrava, e Iigo Alonso, de la Orden de
Alcntara; los paladines de Toledo y Sevilla, patrocinados por la burguesa y muy vitoreados por las
capas populares que se apelotonaban alrededor de la liza y finalmente el caballero Alberto, de la
guardia real. Pedro los salud personalmente a cada uno, y ellos rindieron las lanzas en gesto de
pleitesa. Tras el breve parlamento, el rey volvi a sentarse y el resto del pblico hizo lo mismo. Los
heraldos se apresuraron en anunciar a sus caballeros y estos entonaron sus juramentos con voz
estentrea.
Valor! Lealtad! Dignidad!
Los primeros en batirse fueron Cristbal de Valcarce e Iigo Alonso, que haban de dirimir la
justa en tres lances. Los dos caballeros espolearon sus corceles y pusieron las lanzas en ristre,
mientras se aproximaban al centro de la liza. El cruzarse, Cristbal, estamp su lanza contra la

coraza de su adversario y logr un punto, mientras que la de Iigo apenas le pas rozando. El pblico
los anim mientras cambiaban de lanza y volvan a abalanzarse el uno contra el otro: esta vez Iigo
coloc bien su lanza y la rompi contra el yelmo del seor de Valcarce, que a punto estuvo de caer
del caballo. En el tercer lance, los dos lograron alcanzarse, pero ninguno rompi la lanza, as que no
puntu. Iigo se proclamaba vencedor en el tanteo por un punto de diferencia.
A continuacin lucharon el enorme paladn de Albornoz y Pelayo de Ildea. Este ltimo, ataviado
con el escudo de la cruz flordelisada en gules de su orden, no estaba dispuesto a permitir que aquel
mestizo lo derrotara y era todo concentracin bajo la visera de su yelmo. En el primer lance le
rompi la lanza en un hombro y obtuvo un punto. En el segundo, repiti el movimiento con idntico
resultado. Zahid pareca no dar ms de s y se oyeron algunos abucheos entre el pblico. Pelayo ya
consideraba el combate ganado y arremeti en el tercer lance con ms precipitacin que tcnica.
Cuando estaban a punto de cruzarse, los gritos del pblico eran casi ensordecedores; coloc la lanza
por encima del cuello de su caballo, la dirigi al mestizo yVol. Sin saber siquiera cmo ni donde
lo haba alcanzado, se vio despedido del lomo de su montura y aterriz de espaldas sobre la liza. Las
tribunas enmudecieron hasta que el caballero se incorpor. No tena nada roto, pero al quitarse el
yelmo comprob que estaba completamente abollado. Su oponente estaba a caballo al otro lado de la
barrera, con la visera subida.
No estis herido, verdad? le pregunt solcito.
Salvo en mi amor propio? respondi Pelayo con una sonrisa No, caballero.
El heraldo anunci la victoria del paladn de Albornoz por derribo y el pblico reaccion y lo
vitore con entusiasmo.
Alberto y Yez, paladn de Toledo, fueron los siguientes. En la grada principal, los soldados
de la guardia real animaron a su representante y Julia, sentada cerca de Isabel, estuvo a punto de
ponerse en pie para alentarlo. La princesa sonri y se inclin sobre Pedro para susurrarle unas
palabras al odo. El rey arque las cejas y mir a la doncella y luego a Alberto con expresin
divertida. Alberto sali un poco fro y en el primer lance, Yez le rompi la lanza en el yelmo. Julia
emiti un grito ahogado e Isabel la cogi de la mano. An no haba nada perdido. En la siguiente
embestida, Alberto arremeti con decisin y esquiv la lanza de su adversario, al tiempo que le
rompa la suya en la coraza. Ahora Yez solo lo aventajaba por un punto. El ltimo lance fue el
decisivo, Alberto lanz una estocada oblicua mucho ms rpida que la de su oponente. La lanza no
lleg a romperse, pero desequilibr a Yez por completo y este estamp su arma contra el caballo
del joven. Esa accin le rest los dos puntos que acumulaba y Alberto gan el combate.
El gritero del pblico tras la victoria del caballero de la guardia real se fundi con la euforia
que provoc la entrada en la liza de los ltimos justadores de la primera ronda: por un lado, el
paladn local Rafael de Villanueva y, por otro, el favorito del torneo, Simn de Pimentel. Si en algn
combate las simpatas de los asistentes haban estado divididas fue en aquel, pero dur poco. Simn
de Pimentel derrib a Rafael del caballo en el primer lance, de manera tan espectacular e inapelable
que ni siquiera los seguidores del caballero sevillano pudieron evitar un grito de admiracin y
aplaudir como locos su triunfo.
La segunda ronda fue inaugurada por Alberto e Iigo, preparados en los extremos de la liza. El
pblico estaba cada vez ms animado, sobre todo porque los combates estaban siendo de lo ms
emocionantes, as que nada ms verlos el gritero se hizo ensordecedor. Aunque los que animaban a
Alberto eran mayora, no faltaban los vtores por el caballero de la cruz de sinople. El primer lance
hizo vibrar hasta las vigas de las tribunas. Alberto alcanz a su oponente en el yelmo y se lo arranc
de la cabeza, aunque irgui la lanza de inmediato para no golpearle en la cara y el arma no lleg a

romperse, de manera que no obtuvo puntuacin. Muchos protestaron, pero la decisin y el puntaje de
los heraldos era irrefutable, as que tuvieron que contentarse con ella. Iigo volvi a la liza con un
casco nuevo y los dos caballeros arremetieron el uno contra el otro. Esta vez Alberto no logr
alcanzarle, pero Iigo le rompi la lanza en el pecho y obtuvo un punto. En la grada, Julia estaba de
los nervios y murmuraba entre dientes lo injusto que sera que perdiera despus de la magnifica
estocada del principio. La injusticia no llegara a producirse: en el tercer lance Alberto repiti su
movimiento anterior y alcanz la cabeza de Iigo por segunda vez. En esta ocasin la lanza salt en
pedazos y el joven soldado gan el combate por dos puntos a uno.
La final estaba prxima y ya se saba uno de los nombres. El combate que haba de decidir el
segundo de ellos prometa mucho: se enfrentaban Zahid y Simn, los dos caballeros que haban
logrado derribar del caballo a sus adversarios de la ronda anterior. Entre otras cosas, tambin eran
los caballeros ms corpulentos y, en ese sentido, de aspecto ms amenazador del torneo. En el primer
lance, Simn le lanz una estocada esplndida y destroz su lanza en el yelmo del paladn de
Albornoz. Aquel golpe le vali dos puntos, pero mientras que habra sido suficiente de derribar a
casi cualquier caballero, Zahid se mantuvo en su montura. En el segundo lance, Zahid se desquit y
fue l quin alcanz la cabeza de Simn y estuvo a punto de hacerlo caer. Los asistentes soltaron un
grito de admiracin y no respiraron hasta que el seor de Pimentel se reequilibr sobre el lomo de su
caballo y se dispusieron para el ltimo lance. La mayora de espectadores se haba puesto en pie.
Zahid y Simn atacaron a la vez y los dos rompieron sus lanzas, pero Simn volvi a alcanzar el
yelmo de su adversario mientras que la lanza de Zahid resbal y se estamp contra el hombro del
seor de Pimentel. El paladn de Albornoz perdi por la mnima y se llev una ovacin del pblico.
Haba llegado la final, el ltimo combate que enfrentara a Alberto y a Simn. Preparados en
sus extremos de la liza, los justadores se saludaron y azuzaron sus caballos el uno contra el otro. La
primera estocada se la llev Alberto, un lance tan poderoso que casi lo arranca de la silla. La lanza
se le rompi en el pecho, as que Simn slo obtuvo un punto, pero casi haba bastado para dejar
fuera de combate al joven soldado real. Tuvo que cambiarse de coraza, ya que el peto le haba
quedado hundido y se tom ms tiempo del habitual en cambiar de lanza y volver a la pista. Julia
empez a rezar en voz baja. El segundo lance se produjo a una velocidad de vrtigo y arranc un
grito de asombro a todos los presentes: Simn de Pimentel haba descargado toda su fuerza contra el
yelmo de Alberto, pero este lo haba esquivado por un milmetro. Cuando ya pareca que no haba
ngulo y el lance quedara en blanco, Alberto revent su lanza in extremis contra el hombro del
noble.
Ahora estaban empatados. En realidad pocos dudaban de la victoria de Simn, especialmente
porque era evidente que Alberto ya no poda ni con su alma, pero el valor del joven soldado haba
impresionado a todos y cuando se levant la visera un instante en su extremo de la pista fue
ovacionado. Se prepararon para atacar, se bajaron los banderines y se lanzaron de frente con las
lanzas prestas. Los asistentes se pusieron en pie, aguantando la respiracin. A tres metros, a dos, a
punto de colisionarY de repente gritos, relinchos y confusin. Un tercer caballo irrumpi en la
pista a golpe tendido. A causa del clamor del pblico no se le haba odo llegar y tanto el seor de
Pimentel como el caballero Alberto refrenaron sus caballos y los resoplidos de los animales se
unieron al caos del torneo interrumpido.
El caballo que acababa de entrar en el terreno de justa era de color gris y tena la piel
empapada en sudor. Lo montaba un hombre ms muerto que vivo, con el rostro ensangrentado y la
mirada extraviada. Todos los asistentes se sobresaltaron y el palco principal en pleno se puso en pie.
La guardia real cay sobre el jinete, cuyo caballo se encabrit, y lo hicieron desmontar con

brusquedad, mientras se intercambiaban gritos e imprecaciones. A pesar de su estado, el recin


llegado hizo acopio de sus fuerzas para librarse de los guardias y tratar de acercarse al rey, pero
esos intentos aun le valieron una mayor dureza por parte de los soldados. Pedro dirigi una mirada
de inquietud a Isabel y se acerc al borde de la grada.
Soltadlo! orden Dejadle hablar!
Los guardias obedecieron y el hombre se postr tambaleante ante el monarca. Llevaba el
uniforme de la guardia real, pero estaba tan sucio y desgarrado que resultaba irreconocible. Adems
tena la cara cubierta de heridas y sangre seca y lo nico que se distingua eran unos ojillos oscuros
movindose enloquecidos.
Seormi seor balbuci.
Se levant un murmullo de asombro por el aspecto del soldado. La princesa tambin se acerc
al borde, junto al monarca, y not que Alfonso de Albuquerque la imitaba y se colocaba tras ella.
Traed agua mand Pedro.
Majestad, es horrible gema el soldado.
Se llev una mano temblorosa al pecho, lo que provoc que los guardias que lo rodeaban
aprestaran las espadas, pero lo nico que el soldado hizo fue arrancarse los jirones de la casaca:
sobre el corazn tena grabado un escudo en carne viva, como si fuera una marca de ganado. La
burguesa Juana solt un grito y retrocedi. Isabel, muy impresionada, miraba el escudo con los ojos
desorbitados y oy la voz de Alfonso a su espalda.
Trastmara murmur el valido.
Seor! continu el jinete con voz entrecortada El conde de Trastmaradesde
Navarraha entrado en Calahorra con las tropas del barn de Mendoza y un ejrcito de
mercenariosson cientos. Ejecutaron al condestable de Calahorra y a toda la guarnicin y se ha
proclamado rey de Castilla. Me permiti vivir para traeros el mensaje. Osos declara la guerra, mi
seor.

XXX

a puerta de sala real del palacio de Sevilla se cerr y dos guardias se apostaron a ambos
lados. En el interior Pedro, sus consejeros y aliados que estaban presentes en el torneo
abortado escuchaban una vez ms la historia del soldado, conminado a relatarla con ms
calma. Enrique de Trastmara haba entrado en Castilla por Navarra, desde Francia,
acompaado por los ejrcitos del barn Rodrigo de Mendoza, el seor de Manrique y el conde de
Villena. Adems, sus tropas se haban engrosado con las Compaas Blancas, el ejrcito de routiers
franceses e ingleses del afamado bretn Bertrand du Guesclin. Haban llegado de improviso y haban
masacrado a las guarniciones de la frontera. En Calahorra, el conde Enrique se haba proclamado rey
de Castilla como primognito del rey Alfonso y haba hecho un llamamiento a las familias nobles
para que se unieran a l. Ya haba muchas que se haban puesto de su lado.
El monarca escuch atentamente el testimonio, con los ojos cerrados y las manos entrelazadas
sobre la mesa. Cuando finaliz, se incorpor y pos una mano en el hombro del soldado. El gesto era
amistoso, pero su voz son tensa.
Gracias por todo, podis retiraros. Os aseguro que seris recompensado por vuestros
servicios.
Gracias, Majestad.
Agradecido y extenuado abandon la sala apoyado en el hombro de un paje y este cerr la
puerta al salir. Entonces Pedro se acerc a la mesa y se sirvi una copa de vino. Precisamente el
copero era el nico criado que quedaba en la sala y titube en el sitio, pero una silenciosa mirada de
su seor sirvi de respuesta y tambin se march de la estancia.
Los que vayan a ponerse de mi lado que se queden. Los dems, que salgan de esta sala ahora,
sin represalias y con honor.
Nadie se movi, aunque intercambiaron miradas de desconfianza. El rey guard unos segundos
de silencio y continu.
Bien pues. Quin es el conde de Trastmara?
El condado de Trastmara es un seoro al noroeste, Majestad respondi el consejero
Miguel de la Ra.
Pero, qu sabis de l, del hombre que se ha proclamado rey?
Hasta ahora nadaintervino Lpez de Ayala. Podra considerarse un fantasma. El ltimo
conde de Trastmara del que habamos tenido noticia muri hace aos sin descendencia...
Enrique no es un Trastmara lo interrumpi Alfonso. El seoro de Trastmara estaba
ligado en sus orgenes al rey de Francia. Al morir sin descendencia, el ttulo volvi al rey francs.
As que es Carlos quin lo ha nombrado conde.
Qu edad tiene? pregunt Cristbal de Valcarce.
Afirma tener veintin aos repuso Ayala.
Y es posible que sea hijo del rey?
Es posible contest Pascual, convertido en el consejero de ms experiencia, tras la
desaparicin del valido Gabriel y la dimisin de Lucas de Bjar.
Simn de Pimentel, an enardecido por la justa y por todo lo que estaba ocurriendo, se levant
de un salto.
Y qu importa eso? bram Con sangre real o sin ella ha reunido un ejrcito
impresionante y avanza hacia nosotros! Y Francia est de su lado. Du Guesclin es un hroe de guerra,

el rey Carlos no lo enviara si no fuera a apoyar al bastardo hasta el final.


Sin duda est disgustado por el rechazo de doa Blanca apunt Ayala.
Pedro se volvi hacia Ayala ceudo, pero ms con gesto de concentracin que de enfado.
Eso creis?
Lpez de Ayala sostuvo la mirada de su antiguo pupilo, obviamente tan disgustado por el rumbo
de los acontecimientos como el resto de los presentes, pero no por eso dispuesto a obviar las
responsabilidades que a su parecer les correspondan en el asunto.
Creo que fue una imprudencia, s. Sobre todo si pensabais sacar adelante un proyecto tan
comprometido.
Los dems consejeros expiraron lentamente, temerosos de que el monarca entrara en clera ante
la acusacin. Sin embargo, el joven escuch su intervencin con la misma calma que las del resto y
cuando termin se limit a levantar la vista para dirigirse a l.
Puede que estis en lo cierto, pero quiero pensar que el rey de Francia no basa su conducta
hacia Castilla en algo tan personal reflexion en voz alta. S que creis que yo acto por
capricho, pero si esa es la opinin que tenis de Carlos no debera mereceros ms estima que yo.
Ayala palideci primero y enrojeci despus. Pedro no hablaba con afn de herirlo, ni siquiera
para defenderse. Esperaba honestamente una respuesta, como prueba de su estima hacia l. Al fin y al
cabo, no era la primera vez que el valido se mostraba en desacuerdo con sus acciones, pero mientras
no dudara de esa estima, no le acarreara castigo alguno.
Rechazar a su pariente fue una afrenta al honor de su casa. No soy quin para juzgar si su
reaccin es o no desproporcionada. Lo que s es que con su enemistad, nuestra lista de aliados se
reduce.
El rey lade la cabeza, haciendo un esfuerzo por ordenar sus pensamientos.
Que se enven comunicados a las familias. Quiero que se posicionen. Y escribid a Navarra, a
Pedro de Aragn y a Alfonso de Portugal. Regresamos a Talavera de inmediato. Convocad a mis
capitanes: que mis ejrcitos estn preparados.
S, mi seor.
Ah y escribid tambin a la reina madre concluy el joven, con las mandbulas apretadas.
Puede que necesitemos ayuda de Inglaterra.
******
Bajo la sombra de un alcornoque, Isabel rasgaba con desgana las cuerdas de su arpa. A su lado,
Julia estaba alicada con la mirada fija en el instrumento y Juana, convertida en miembro de la corte
de la noche a la maana, se haba sentado con ellas. En esos momentos, el patio estaba bastante
calmado, aunque solo en apariencia: en la parte trasera se oa el rumor metlico de entrechocar de
espadas en la liza de entrenamiento; adems, no dejaban de llegar y partir jinetes de manera
continuada. Desde haca tres das ininterrumpidos, el consejo real estaba reunido y ni el rey ni el
resto de miembros salan de la sala. Eran los secretarios del monarca quienes transmitan las rdenes
del rey y las disposiciones de los validos. Isabel desconoca por completo el contenido de las
deliberaciones que se estaban llevando a cabo, aunque saba que la situacin era muy seria.
Qu debe de estar sucediendo? pregunt Juana por ensima vez.
Julia estaba demasiado preocupada, pero de haberlo estado un poco menos Isabel no dudaba
que habra agarrado la cabeza de Juana y la habra hundido en un barreo para dejar de orla. La
burguesa estaba muy acostumbrada a ser escuchada y que sus opiniones o caprichos se atendieran de

inmediato, as que no tena ninguna paciencia y, adems, se mora de ganas de saber qu se estaba
cociendo en la reunin y se tomaba como una ofensa personal el no haber sido autorizada a participar
en ella. Isabel le contest con el mismo desinters con que tocaba las cuerdas del arpa.
Supongo que de momento estn intentando determinar cul es la situacin.
No dejan de llegar jinetes
Son informadores.
Pero ellos pueden entrar, por qu no podemos entrar nosotras?
Julia no disimul una expresin de antipata profunda y las aletas de la nariz se le dilataron
Quin haba dicho que su seora no pudiera entrar si lo deseaba?, pero Isabel neg con la cabeza
para apaciguarla cuando Juana no la miraba.
Ellos no entran, entregan sus mensajes a los secretarios.
La princesa trat de concentrarse en el arpa, pero tena la cabeza en otra parte. Al final opt por
dejrsela a Juana, para tenerla entretenida: no tocaba del todo mal y as le daran la oportunidad de
demostrarlo y, de paso, pensar en otra cosa. As pasaron casi toda la tarde.
Mi seora murmur Julia de repente.
Y seal con la cabeza hacia la derecha, por donde se acercaban dos hombres; uno de ellos era
Alberto. Isabel escrut el rostro del otro personaje, que pareca recin llegado de un viaje agotador.
Las tres mujeres se levantaron y ellos se arrodillaron ante la infanta. Las miradas de Alberto y Julia
se cruzaron, pero no se detuvieron ms que unos instantes el uno en el otro.
Levantaos, Alberto. Vos tambin, caballero.
Alteza.
Mi seora, traigo una informacin muy importante para el rey Pedro anunci el mensajero.
Hablad.
Apenas poda mirar a la cara a la joven y mucho menos pensar en desobedecerla. Por eso, la
situacin le resultaba especialmente embarazosa.
Es que debo comunicrsela al rey en persona, esas fueron mis rdenes. Pero vuestros
soldados no me permiten entrar.
Isabel arque las cejas y not que Juana la fulminaba con la mirada.
Entiendo. Entonces, acompaadme.
La muchacha se alej en direccin al castillo, seguida por el emisario; Juana solt un bufido y
se alej en direccin contraria, hacia el jardn. Julia se qued a solas con Alberto, que la cogi de
las manos.
Quin es? pregunt la doncella.
No lo s. Apareci a caballo y el capitn me pidi que lo acompaara.
Estis entrenando muy duro, verdad?
l asinti y la bes en la frente.
Tengo que volver.
Qu est pasando?
Nadie nos ha dicho nada, pero nos preparan para la guerra.
Y la guardia real ira al frente?
Estaremos listos para acompaar a nuestro rey en la batalla, no temas.
A Julia le flaquearon las piernas y se apoy en el hombro de Alberto, cosa que el soldado
interpret como un abrazo y que correspondi.
Ya vers, Ser el mejor soldado. Me har un nombre y me ganar la consideracin del rey.
Entonces...podr pedirte que te cases conmigo.

Esboz una leve sonrisa y volvi a besarla.


Estars orgullosa de m le dijo.
Despus se fue y Julia lo vio marchar con un nudo en la garganta y el rostro ceniciento.
Isabel acompa al mensajero hasta la puerta principal. Como supona, no lo haban dejado
pasar y l se negaba tajantemente a repetir el mensaje en odos que no fueran los del rey. Accedi sin
embargo a ser despojado de sus armas una pobre daga anudada en el cinto y despus, en
compaa de Isabel, s le fue franqueado el paso. La infanta lo gui por los corredores del Alczar y
no pudo dejar de observar que el joven se mostraba muy impresionado por la altura de los
corredores y los escudos de armas de las paredes. El suyo no era especialmente grandioso, as que la
infanta supuso que el hombre no estaba acostumbrado a visitar castillos. Deba, pues, ser un aldeano
o proceder quiz de alguna ciudad.
Al llegar ante la puerta cerrada de la sala del consejo, los guardias que la custodiaban se
irguieron.
Este hombre trae una informacin para el rey. Dejadlo pasar.
Alteza, tenemos rdenes de no permitir la entrada a nadie.
Y a m me la permitiris, soldado? replic ella, con voz acerada.
Incmodo, el aludido mir de reojo a su compaero. Isabel se sinti culpable, consciente de
tener los nervios a flor de piel.
Dejadle entrar pidi en tono conciliador. Yo respondo ante el rey.
Cuando entraron los miembros del consejo enmudecieron y se levantaron, sorprendidos, al ver a
Isabel, mientras ella buscaba instintivamente la mirada de su hermano.
Majestad, este hombre tiene un mensaje e insiste en que debe comunicroslo personalmente.
Pedro le devolvi la mirada. Pareca exhausto.
Que pase respondi.
El emisario obedeci, algo intimidado. Isabel hizo una reverencia y se dispuso a retirarse,
aunque lo que ms deseaba era quedarse.
Habla le pidi el monarca.
Seor, el conde de Trastmara ha tomado Burgos.
Cristbal de Valcarce, cuyas tierras estaban prximas a la ciudad, se levant y reneg; los
dems murmuraban a medio camino entre la impotencia, la incredulidad y la ira. Burgos era el eje de
Castilla. Pedro dej escapar un suspiro, pero mantuvo la sangre fra.
Qu ms?
La sala volvi a quedar en silencio; Isabel se detuvo en el umbral.
Ha sido coronado rey de Castilla.
La infanta se volvi de golpe con el rostro desencajado.
Coronado? exclam Con qu autoridad?
La del obispo Gregorio. l ofici la ceremonia.
El obispo Gregorio se pone del lado del bastardo? balbuce Miguel de la Ra.
Eso parece gru Pascual. La Iglesia nunca ha sido del todo coherente en este pas.
Lpez de Ayala se haba quedado blanco. Tampoco abrieron la boca Iigo y Pelayo, los dos
caballeros eclesisticos presentes. Pedro se dirigi al mensajero:
Hay algo ms?
l asinti, sac un documento de debajo de la capa y se lo tendi a Pedro.
El barn de Mendoza me dijo que os entregara esto en persona, o matara a mi familiadijo
apesadumbrado.

El rey lo desdobl y empez a leer. Nada ms comenzar esboz una sonrisa desvada.
El barn nos enva sus saludos, caballeros coment.
Algunos miembros del consejo soltaron risitas nerviosas: el resto o bien se qued callado o
blasfem entre dientes. Pedro sigui leyendo y, cuando acab, inspir y volvi a hablar con el
emisario.
Habis cumplido vuestra misin.
Se comunic con Alfonso sin palabras y este cogi una barra de lacre de una mesilla y se la
acerc al monarca. Pedro estamp su sello sobre la carta y se la devolvi al mensajero.
El barn sabr que me la habis entregado en mano. Os doy las gracias.
El aludido bes la mano de Pedro emocionado.
Ahora esperad fuera, por favor.
Obedeci y pas junto a Isabel para salir. Ella se qued.
Seores explic Pedro, el barn anuncia la intencin de su seor de tomar el trono de
Castilla por las buenas o por las malas e insta a todo aquel que quiera salvar la vida y las tierras a
unirse a su causa. Se disponen a esperar unos das en Burgos y si no reciben ninguna respuesta, el
conde de Trastmara nos har llegar una declaracin de guerra oficial y har avanzar a sus ejrcitos.
Podramos rodear la ciudad y retomarla opin Valcarce.
Es poco probable, si ha llegado hasta all es que tiene asegurado el nordeste y seguramente
tambin el noroeste afirm Pimentel.
El conde de Lemos? pregunt Cristbal.
No me cabe duda. Eso por no hablar del sur, recordad lo que dijo el emisario de Albornoz:
en las ltimas horas se ha levantado medio reino!
Sabemos algo del rey de Navarra? Prometi enviar ayuda inquiri Pedro.
Alfonso resopl, con una mueca de desdn en su rostro habitualmente impertrrito.
El buen rey Carlos est retenido en el castillo de Borja. El alcalde de la ciudad lo apres en
una partida de caza y lo mantiene como rehn. Navarra tiene las manos atadas.
El consejo guard un silencio tenso: algunos rumores apuntaban a que la eleccin del destino de
la partida no haba sido casual y que algunos miles de doblas del bando trastamarista andaban detrs.
Fuera como fuese, un rey soberano haba sido hecho prisionero, la situacin se agravaba por
instantes y no daba muestras de encontrar una solucin que no pasara por la guerra. Lpez de Ayala
recobr el habla y propuso:
Hay que reunirse con Enrique, Majestad. Es la nica manera de detener esta barbaridad.
Los dems se negaron en redondo. No podan correr el riesgo de que su rey cayera en una
trampa y menos an despus de lo que acababa de decirse.
Yo lo har.
Todos los presentes se volvieron hacia Isabel. Haban olvidado que segua all.
Vos haris qu? le pregunt Pedro.
La princesa dio un paso adelante.
Me reunir con el conde en vuestro nombre y tratar de negociar su retirada.
Es una buena idea opin Ayala.
Tiene razn corrobor Pascual.
Ni hablar ataj Pedro.
Isabel avanz hacia el rey.
Por qu no? Es la mejor solucin. No debis ir vos y yo puedo hacerlo.
S que podis, pero no vais a hacerlo.

Isabel apret los puos y mir a dems. Salvo Alfonso de Albuquerque, que permaneca tenso
en un rincn, lea en sus rostros que estaban de acuerdo con ella, as que insisti.
Sed razonable, Majestad.
Retiraos.
No!
El rey se levant, pero Isabel no retrocedi. Pascual intervino en tono conciliador.
Seores, estamos todos muy cansados y hay mucho que hacer. Reforzaremos las plazas del
sur y seguiremos en alerta. Nos reuniremos de nuevo por la maana.
La mayora hizo gestos de aprobacin y Alfonso toc en el hombro a Pedro para que volviera a
la conversacin. l carraspe.
Pascual tiene razn. Quiz maana tengamos ms informacin. De momento, seor de
Valcarce
Majestad se ofreci Cristbal.
Ser mejor que regresis a vuestras tierras. Estn demasiado prximas a las posiciones
rebeldes y me preocupa su seguridad.
S, seor.
Podis retiraros.
Fueron saliendo con paso cansino, inclinndose levemente al pasar junto a Isabel. Alfonso sali
el ltimo, tras intercambiar algunas palabras en voz baja con el monarca. Pedro e Isabel se quedaron
a solas y la princesa cerr la puerta.
Djame ir!
No.
Es lo mejor. Todos piensan lo mismo.
Me da igual, no tengo la menor intencin de entregarte a mi enemigo.
No me pasar nada. No se atrever a hacerme dao en una entrevista diplomtica, y menos
tan pronto. Sera una estupidez y lo sabes. Y el barn de Mendoza tambin tiene que saberlo!
El joven resopl y frunci el ceo, sus dedos repiqueteando en la mesa.
No tienen por qu hacerte dao. Pero tambin podran retenerte como rehn.
Nos reuniremos en zona neutral, en suelo sagrado.
No has odo nada de lo que ha dicho ese mensajero? El suelo sagrado ha dejado de ser
neutral.
De acuerdo, la Iglesia est de su parte, pero an as ni el obispo Gregorio permitira que se
atentara contra la hermana del rey si exigimos que entregue su palabra. De hacerlo, perderan el
apoyo de Roma.
No puedo correr el riesgo.
La alternativa es una guerra civil!
Pedro ech la cabeza hacia atrs en la silla y suspir, con la vista fija en el techo.
Guerra civil. Sabes? Es curioso, pero en todos estos das nadie haba pronunciado esas
palabras. Eres la primera persona que la llama por su nombre.
Sonaba tan desanimado que a ella se le cay el alma a los pies. Pareca otra persona, de tan
agotado como estaba.
T tambin deberas dormir un poco le susurr Isabel.
El rey cerr los ojos y apret la mandbula.
No quiero que vayas.
Ella se esforz por sonrer.

Ya lo s.
La partida se prepar en pocas horas y al da siguiente Isabel sali de Talavera en direccin a
Burgos, para entrevistarse con el conde de Trastmara. La acompaaban el consejero Lpez de
Ayala y el seor de Valcarce, Pelayo de Ildea, de la orden de Calatrava y diez miembros de la
guardia real capitaneados por el general Men Rodrguez. Durante la mayor parte del trayecto, Pelayo
cabalg cerca de la princesa tratando de darle conversacin, para aliviar su nerviosismo. Pero Isabel
no estaba nerviosa, sino furiosa. Se encenda con solo pensar en el conde de Trastmara y en el resto
de traidores, tanto que no recordaba haber odiado a nadie de manera parecida.

XXXI

a habitacin se oscureca por momentos a medida que el sol se ocultaba en el horizonte.


Claude encendi unos velones y un par de lmparas de aceite y la estancia se llen de una
luz dorada. Con uno de los velones, se dirigi al extremo opuesto de la sala, la mejor
habitacin del castillo de Burgos, y se acerc a una mesa que haca las veces de
escritorio, bajo una ventana desde la cual se divisaban las luces de la ciudad. Sentado ante el
escritorio haba otra persona, un joven de cuerpo atltico, rasgos finos, cabello azabache y ojos
azules grandes y profundos. Era Enrique Guzmn, o mejor dicho Enrique de Trastmara. Estaba
leyendo y cuando su instructor le acerc la lumbre le dirigi un gesto de agradecimiento.
Gracias, Claude.
De nada, Majestad.
Enrique se sinti extrao. Poda llegar a acostumbrarse a las nobles vestimentas, a la corte
francesa, a los lujos de la realeza, pero no lograba hacerse a la idea del trato honorfico que se le
dispensaba. An resonaban en sus odos los vtores de la gente al ser coronado en una improvisada
plaza de festivales en el centro de Burgos, aunque no por eso dejaba de or el eco de los gritos de la
lucha previa por la toma de la ciudad. Y sobre todo, la proximidad y a la vez la lejana de su tierra lo
haca sentir intranquilo. Aqu la imagen de Isabel se haca ms luminosa en su mente: ni siquiera el
tacto de la corona en su frente haba debilitado lo ms mnimo esas sensaciones.
Os parece bien, monsieur?
Claude se refera a la declaracin formal de guerra que acababa de redactar el escribano y que
estaba leyendo el joven.
Ya la ha visto el barn Rodrigo?
S, mi seor. Solo queda que vos la firmis.
El muchacho asinti y se quit el anillo de Trastmara que llevaba en la mano derecha. Claude
fundi algo de lacre con la llama de la vela y Enrique se qued un rato ensimismado mirando la
llama. La imagen del fuego iba unida a la de Leonor, a la noche fatdica en que ardi todo hasta los
cimientos. A veces necesitaba recordarlo para saber por qu haca lo que haca. Estamp su sello en
la declaracin y dej escapar un suspiro; Claude tom la hoja y la sostuvo en el aire para que el
lacre se secara.
La enviaremos a Talavera dentro de un par de das le dijo el francs.
Y ya no habr vuelta atrs murmur Enrique.
No bien haba pronunciado esas palabras, llamaron a la puerta y entr Rodrigo. El barn salud
a Enrique con deferencia y se fij en el documento que agitaba Claude.
Ya est? pregunt.
S, barn. Mi hermanastro no tendr ms remedio que aceptar mis condiciones o aceptar la
guerra.
Perfecto. Me gustara ver a ese cobarde enfundado en una armadura.
Ri abiertamente mientras Claude consideraba que el lacre ya estaba seco y dejaba la
declaracin sobre la mesa. Enrique la cogi, la dobl y se la guard en un bolsillo. l no se rea,
pero haba relajado un poco los msculos.
As pues, creis que estamos en el buen camino?
Por supuesto, Majestad. No debis estar inquieto.
No estoy inquieto.

Pues me alegro. Ahora bajad conmigo: hay una fiesta ah fuera y la gente reclama vuestra
presencia.
Preferira quedarme aqu esta noche.
Ni hablar, esta noche debis dejaros ver. Hay varias personas que desean conoceros.
Enrique accedi, sin nimos de discutir y mucho menos con Rodrigo. En la planta baja haba un
gran alboroto de msica, doncellas, comida y vino en grandes cantidades. En una mesa del jardn
reconoci a Bertrand, que charlaba con una dama emperifollada. A esas alturas, Enrique ya saba que
detrs de su tosco aspecto se esconda una mente brillante tanto en poltica como en el campo de
batalla. El barn Rodrigo y l se haban compenetrado a la perfeccin desde el momento en que se
conocieron. Enrique dej que lo arrastraran hasta la mesa del capitn francs y se sent all.
No conoca esta faceta vuestra, seor Du Guesclin brome Rodrigo. Cualquiera que os
viera creera que sois un galn experto.
Du Guesclin esboz una sonrisa en la comisura de los labios.
No me importa inspirar el inters de las damas, mientras mis enemigos me teman.
Las doncellas ms agraciadas ya se haban encargado de agasajar a Enrique con los mejores
manjares y este se dej complacer. En algn punto alguien alz su copa y grit:
Por el rey don Enrique!
Y su exclamacin se vio acompaada de inmediato por la respuesta entusiasta del resto.
******
Enrique not que alguien lo zarandeaba, pero le cost despertarse. Era como si estuviera
clavado al lecho, todo le pesaba y estaba confuso, pero insistieron y al final, una de las sacudidas lo
sac de golpe del amodorramiento.
Qu pasa?
Estaba en su habitacin, en el castillo de Burgos, y an era de noche. Claude estaba a su lado,
era quin lo haba despertado, y una criada menuda, castaa y de ojos marrones Josphine, crea
que se llamaba estaba preparando sus ropas.
Levantaos, Majestad le dijo Claude. Hay noticias.
Qu noticias? mascull, mientras se incorporaba y la muchacha empezaba a revolotear a
su alrededor para ajustarle la coraza y la sobrevesta.
Ha llegado una delegacin del alczar de Talavera respondi sucintamente.
El conde de Trastmara hundi la cara en una jofaina de agua que le haba acercado Josphine y
contuvo la respiracin unos segundos. El agua fra le hizo bien, pero el corazn le haba empezado a
latir con fuerza. Se enjug con una toalla y sigui a Claude hacia el patio del castillo. All, haba
varios soldados sosteniendo antorchas en alto, y a la luz de estas varias personas conferenciaban en
voz baja: el obispo Gregorio hablaba con dos hombres, uno bajo y de pelo cano y otro ms alto, con
una cruz en gules en la sobrevesta; unos metros ms all, Rodrigo de Mendoza estaba con el conde
Felipe de Villena y Csar Manrique. Bertrand du Guesclin estaba cerca, pero con quien hablaba era
con su segundo, el routier ingls Hugues de Caverley, que iba asintiendo a todas sus palabras.
Bertrand fue el primero en ver a Enrique y le dedic una breve inclinacin de cabeza, antes de hacer
notar a Rodrigo que el joven se acercaba a grandes zancadas.
Majestad lo salud el barn.
Es l?
No, es la infanta Isabel.

Enrique le dio una patada a una piedra.


Tranquilizaos, mi seor lo aplac Rodrigo, en un tono no exento de advertencia. No
podamos esperar que Pedro viniera en persona, pero os puedo asegurar que el hecho de que haya
enviado a su hermana es la mejor prueba de que os toma en serio.
Quines son esos?
Lpez de Ayala, del consejo de vuestro hermanastro y Pelayo de Ildea, caballero de
Calatrava.
Gregorio dej a Ayala y a Pelayo y se acerc al grupo de Enrique.
La infanta Isabel propone entrevistarse con el rey en la Iglesia de San Juan Bautista, en
Castrojeriz los inform.
Dnde est eso? pregunt Bertrand.
A poco ms de una hora de camino contest el conde de Villena. Es un buen lugar.
Por qu ah? quiso saber Rodrigo.
Exigen que el encuentro se produzca en suelo sagrado y bajo mi proteccin. Les he dado mi
palabra de que ni la princesa ni sus hombres sufrirn dao alguno y de que partirn en paz.
Oh solt Rodrigo, con una ceja levantada.
Enrique chasque la lengua, estaba harto de hablar.
No me importa dnde quieran hacerlo. Vamos de una vez.
Hay otra cosa dijo Gregorio. La infanta solo se entrevistar con vos si es a solas.
El seor de Manrique sacudi la cabeza en seal de negativa y Rodrigo tampoco pareca muy
conforme, pero Enrique no le vio ningn problema.
Bien, si la princesa as lo quiere afirm, en tono cido.
Algo ms lejos, Ayala y Pelayo aguardaban y el muchacho ech a andar hacia ellos.
Inmediatamente, el guila de dos cabezas se puso a la altura de su seor y dos mercenarios los
flanquearon.
Decidle a vuestra princesa que acepto sus condiciones. Antes del amanecer, en Castrojeriz.
Lpez de Ayala asinti e hizo una reverencia, mientras Pelayo permaneca atento a los
movimientos de los soldados franceses.
Id pues los despidi Enrique.
Y los emisarios de la infanta volvieron a montar en sus caballos y abandonaron el patio sin que
nadie se lo impidiera, aunque sin poder evitar mirar a sus espaldas.
******
Isabel y sus hombres esperaban cerca de Castrojeriz y en cuanto recibieron la noticia de que el
conde de Trastmara aceptaba, Isabel orden que se pusieran en marcha y cabalgaron a buen ritmo
hacia la iglesia de San Juan, donde llegaron un poco antes del amanecer. Pronto se dieron cuenta de
que haba ms gente en la zona, exploradores y vigas que los observaban. El bastardo haba llegado
antes y sus hombres haban tomado los alrededores del templo. A medida que se acercaban a la
iglesia, tanto unos como otros dejaron de disimular su presencia e hicieron alarde de ella y de sus
armas como advertencia.
Al fin llegaron al templo, una iglesia fortificada con doble sistema de contrafuertes y una
robusta torre cuadrada coronada con pinculos. Frente a la puerta estaban los seores de Mendoza y
Manrique, con el obispo Gregorio, Bertrand y un grupo mixto de soldados, entre mercenarios y
vasallos de Rodrigo. El grupo de Isabel desmont a cierta distancia y la guardia real rode a su

seora mientras se aproximaba a los nobles rebeldes.


Alteza la salud Rodrigo. Me alegro de ver que segus tan hermosa como siempre.
Isabel entorn los ojos.
Lamento comprobar que vos tampoco habis cambiado nada.
El noble se sonri sin perder un pice de cortesa, pero Isabel no estaba dispuesta a enzarzarse
en un intercambio de banalidades con doblez.
Vuestro seor est dentro?
S, Alteza, os espera en el claustro.
Est solo?
Segn lo pactado, seora.
Men Rodrguez orden a uno de sus hombres que lo comprobara y este dej sus armas para
entrar en la iglesia. Los presentes permanecieron en silencio hasta que volvi a salir. El soldado
asinti.
La princesa dio un paso hacia la entrada pero Bertrand se interpuso. Los hombres de Men se
pusieron en guardia; Pelayo tambin aprest su espada y Lpez de Ayala mir la cara perruna del
obispo, que haca un gesto conciliador con la mano.
Caballeros, caballeros, nadie sufrir dao alguno en la casa de Dios, os di mi palabra. Pero,
mi seora, comprenderis que deben asegurarse de que vos tampoco vais armada.
Isabel mir a Bertrand sin pestaear. Lentamente, alz los brazos y se qued quieta para
permitir que el bretn la cacheara. Lo hizo a conciencia, pero sin brusquedad. De entre sus ropas
extrajo una daga. Entorn los ojos.
Acaso pensabais utilizarla, Alteza? pregunt Rodrigo.
Eso supongo que nunca lo sabremos, barn.
El francs se guard la daga y continu registrndola. Cuando estuvo satisfecho, Bertrand se
hizo a un lado e Isabel entr en la iglesia. Tras ella, los soldados cerraron el portn. La princesa se
encontr bajo un arco sostenido por dos enormes columnas blancas y frente a ella dos hileras
paralelas de cinco columnas cada una que conducan hasta el altar y sostenan el artesonado. La nave
central estaba vaca, iluminada tenuemente por algunos candelabros, y sus pasos resonaban por toda
la bveda, magnificados y lgubres. Avanz hasta encontrarse a la altura de las primeras columnas y
mir a su alrededor: la puerta que conduca al claustro, un portaln de doble hoja, estaba a su
derecha. Se dirigi a ella con paso firme y la empuj. Estaba abierta.
Fue a parar al aire libre, un claustro cuadrangular bajo el cielo estrellado, con sus galeras, sus
columnas y su patio ajardinado. En el centro haba un pozo de piedra y junto a l un hombre, de
espaldas a ella. La princesa tom aire y avanz hacia el hombre despacio, en silencio, como un
espectro de la noche. Y entonces l habl:
Al fin llegis, Alteza.
Y se dio la vuelta.

XXXII

sabel se detuvo y jade como si la hubieran golpeado. Lo nico que oa era cmo el aire
entraba en sus pulmones, como un pitido que le atenazaba la garganta; lo nico que vea
era a Enrique. l se haba quedado paralizado y la miraba con el rostro demudado. Si no
hubiera estado apoyado en el pozo se habra cado, los labios se le movan sin articular
palabras. Ahog un sollozo ronco, casi un sonido de dolor, la mir a los ojos y se le acerc al tiempo
que ella tambin avanzaba.
Dios mo balbuce.
Se detuvieron antes de tocarse, pero mucho despus de haber podido verse con claridad. Se
habran reconocido con los ojos cerrados, acostumbrados a verse siempre en la oscuridad, pero
ahora el temor atvico a las sombras los anclaba y los haca desconfiar de s mismos. Los segundos
se sucedieron uno tras otro, eternamente dilatados, mientras no hacan ms que observarse. Al rato,
Enrique alz la mano hacia ella e Isabel se qued quieta, como si la hipnotizara un reptil. Al
reconocer el contacto de su piel sobre su cuerpo gimi internamente y sinti una sacudida a lo largo
de la columna. Antes de que pudieran siquiera plantearse lo que estaba ocurriendo, los dos se haban
fundido en un abrazo irreal. No fue que no vieran el significado de encontrarse en aquel claustro, sino
que todo, incluido el claustro, haba dejado de existir excepto ellos.
En el este, el cielo estaba empezando a adquirir la tonalidad rojiza del amanecer, pero sobre sus
cabezas an brillaban las estrellas. Isabel suspir y le tom la cara entre las manos para empaparse
de ella.
Dime que no es verdad solloz. Dime que esto es un sueo.
Algo se rompi en la expresin de Enrique y su rostro se oscureci. Isabel cerr los ojos
intentando aferrar las volutas de aquel instante que de eterno se tornaba en fugaz, pero era tarde. El
joven la solt lentamente y retrocedi para contemplarla de cuerpo entero: su linaje se haca patente
en cada pice de ella, las ropas, las joyas, la blancura de su rostro y la suavidad de su piel. Dolido,
le dio la espalda.
Cmo no lo vi?
Enrique, qu est pasando? musit ella con voz ahogada.
Enrique se mordi el labio inferior y no respondi. Para l rendirse a la evidencia haba sido
ms sencillo, pues Isabel haba sido un misterio desde el primer momento en que la vio.
Enrique, por favor, hblame insisti ella. Dnde est el conde de Trastmara?
Lo tienes delante.
Isabel neg con la cabeza.
No es posible.
Enrique alz los brazos y dio una vuelta sobre s mismo como para mostrarse ante ella y asinti
con los msculos en tensin.
Ha hablado la hermana del rey replic acusador.
Isabel trag saliva, absolutamente transtornada. Las ideas se embrollaban en su mente,
enredadas con sensaciones, remembranzas y remordimientos.
Fui a decrtelopero no estabas musit confusa.
El joven buf, algo parecido a una carcajada, y se llev las manos a la cabeza, presionndose
con los dedos la sien.
Esperaste demasiado, Isabel sonri con amargura. Supongo que lo comprendo, no

queras estropearte la diversin.


No fue as.
Fue exactamente as! grit Enrique Me mentiste desde el principio!
Y t tambin!
Fue como si al joven le clavaran una lanza. Ahora, los ojos le ardan con la visin del fuego. Se
apart de ella fuera de s.
Yo no saba quin era, pero t s la acus. T me utilizaste!
No, yo te quera.
Y ahora sigues mintiendo.
No
Enrique chasque la lengua y se cruz de brazos, en un vano intento por serenarse y dejar de
temblar.
Supongo que ya no importa se encogi de hombros. No has venido aqu por m, sino por
l.
Isabel not un hormigueo al darse cuenta del sentido de sus palabras. Casi haba olvidado del
conde de Trastmara, hasta ese momento un concepto odiado ms que cualquier otra cosa. S, haba
pensado en usar aquella daga, an sin saber si habra sido capaz, para proteger a Pedro igual que l
la haba protegido siempre a ella. En algn lugar, la Fortuna deba de estar regocijndose de aquella
jugada e, incapaz de maldecir a Enrique, Isabel la odi a ella sobre todo lo dems. Pero de nada le
serva a ninguno de ellos odiar algo inasible.
Enrique, por favor comenz. No sigas adelante con esto; no ataques a Pedro.
Por qu lo defiendes?
T no lo conoces.
Y t s?
Avanz hacia ella la cogi de los hombros y la empuj contra una columna.
Mi madre era una mujer sencilla y durante meses el rey Alfonso la viol a placer. Y cuando
se qued embarazada tuvo que huir para salvar la vida. Para salvar mi vida!
La princesa se removi incmoda ante sus palabras, pues no le costaba imaginarlas reales.
Adems, Enrique le estaba haciendo dao.
Accedi a vivir en la miseria, pese a ser la madre del primognito real y lo hizo por m. Y
cuando el rey Alfonso muri y ella trat de reclamar mis derechos el buen rey Pedro orden que nos
asesinaran a traicin.
Eso no es cierto.
An ahora me cuesta dormir por las noches. Te aseguro que no hay nada tan grotesco como
ver arder tu casa con tu madre dentro.
Basta! Pedro no
Enrique se separ, con los ojos relucientes.
Todo el mundo es capaz de matar la interrumpi, leyendo sus pensamientos.
Isabel trat de serenarse, pero la imagen de su padre sobre el cuerpo indefenso de una joven era
demasiado intensa y por un instante la sensacin de ser ella la persona atrapada bajo el rey Alfonso
la ceg. Y luego vio a Pedro, en la ventana, bajo la luz de la luna. Los ojos vacos, sangre en las
ropas.
Por favor, escchame mascull Isabel. Una vez me dijiste que me fuera contigo, te
acuerdas? Vuelve a pedrmelo y lo har. Ir contigo a dnde quieras.
Enrique ahog un respingo, una oleada de calor lo recorra por dentro y not que se

desestabilizaba. Se mordi el labio para obligarse a reaccionar. El chillido del fuego lo ensordeci
una vez ms, como en sus peores pesadillas. La voz le sali desde el fondo de la garganta.
Acaso Pedro el Cruel es tan ruin que enva a su hermana para seducir a su enemigo?
Isabel no daba crdito a sus odos y tampoco a sus ojos, fijos en un completo desconocido bajo
cuyas facciones familiares senta latir un odio tan intenso como doloroso.
Tambin fue l quin te envi al bosque la primera vez? Te pre para que me
encontraras?
Avanz hacia l bruscamente y lo abofete. El conde de Trastmara permaneci con la cabeza
ladeada y una expresin indefinida en el rostro.
Qu es lo que quieres? le grit Isabel Quieres poder? Riquezas? Yo puedo drtelas!
Quiero venganza!
Isabel le sostuvo la mirada con firmeza.
Lo que t interpretas como venganza es una farsa. Te utilizan para destronar a Pedro porque
su poltica no les conviene.
Te equivocas.
Y si vas en su contra, vas en contra de Castilla y en la ma.
Entonces mi guerra tiene dos objetivos: acabar con ese asesino y hacer que te des cuenta de tu
error.
Mi guerra solo pretende salvar a mi pueblo.
Cmo Andrmeda?
Isabel cerr los ojos, apesadumbrada, recordando por un momento aquella noche lejana en que
yacan juntos con las manos unidas y el firmamento entero para los dos.
Es de da musit. Ya no hay estrellas.
Enrique mir al cielo, iluminado por el resplandor del alba. Isabel estaba ante l, tan triste y a
la vez tan serena que pareca esculpida en mrmol. Ms bella que nunca. l habl con dificultad.
Solosolo dime una cosa. Qu era yo para ti?
Isabel levant la cabeza con las mejillas surcadas de lgrimas. Alz lentamente la mano y se la
mostr a Enrique. En el dedo llevaba su anillo de sabina.
Mi esposo.
l suaviz el gesto, emocionado. Pese a s mismo, la crea.
Entonces qudate conmigoJuntos, t y yo, Castilla ser nuestra.
Isabel se enjug los ojos, con la barbilla temblando, mientras el joven se acercaba a ella con
intencin de rodearla con sus brazos. No se lo impidi, ni tampoco que la besara con todo el ardor
de la aoranza y el miedo a perderla. Le devolvi el beso y despus se retir y lo mir a la cara. No
poda creer que aquello estuviera sucediendo.
Cules son vuestras condiciones, conde? le pregunt.
El joven frunci el ceo y sacudi la cabeza con incredulidad.
Isabel
Perdonadme rog ella, con los ojos anegados en lgrimas. S que deb presentarme
antes. Soy la infanta de Castilla.
Enrique la solt, ms lentamente de lo que habra querido y dio un paso atrs. Palp la capa y
extrajo un documento algo arrugado.
Esta es la declaracin de guerra a Pedro de Borgoa manifest con voz trmula.
En su nombre, debo pediros que retiris vuestros ejrcitos del reino y desistis.
Me temo que no puede ser.

Bien, entonces yo le har llegar al rey vuestra declaracin.


Alarg la mano y cogi el documento de manos de Enrique. Sus dedos se rozaron solo un
momento, mientras lo haca.
Adis.
Enrique mir al suelo y no tuvo el valor de despedirse, pero Isabel no era capaz de quedarse
all por ms tiempo, as que se sec las lgrimas una ltima vez y abandon el claustro por donde
haba venido.
En cuanto sali al exterior, Cristbal de Valcarce y Pelayo de Ildea fueron hacia ella. La
sorprendi su solicitud y su expresin preocupada. No estaba segura de cunto tiempo haba pasado
all dentro, ni del aspecto que presentara su rostro.
Alteza, estis bien?
El grupo de Enrique tambin estaba muy atento a sus reacciones y miraba hacia el interior de la
iglesia con cierta inquietud.
Barn, me temo que vuestro seor y yo no hemos llegado a ningn acuerdo.
Rodrigo suspir.
Es una pena, mi seora.
Sin embargo me ha entregado su declaracin y sus condiciones. Yo misma se la entregar al
rey. Hasta entonces.
Men Rodrguez haba trado a Janto de las riendas, mientras sus hombres vigilaban que los
aliados del conde de Trastmara no hicieran ningn movimiento extrao, especialmente Bertrand. No
hubo ningn problema; le sujetaron las bridas y el estribo para que subiera y ella lo hizo con gesto
seorial. Despus, el resto mont de un salto. Todos menos Lpez de Ayala, que permaneca
cabizbajo junto a la puerta de la iglesia.
Mi seor de Ayala lo llam el seor de Valcarce. Debemos irnos, subid a vuestro
caballo.
Pero el consejero no obedeci, ni siquiera despeg los ojos del suelo mientras se retorca las
manos. Men Rodrguez lo mir con desprecio, igual que Cristbal.
Id en paz, seores les recomend el obispo Gregorio, mientras le sonrea a Lpez.
El capitn de la guardia real dese que Isabel le diera la orden de degollar al traidor, pero esta
no hizo nada parecido. Tan solo se dirigi al consejero con frialdad.
Si este es vuestro deseo le dijo. Vmonos.
Fue la primera en echarse a cabalgar y su grupo la sigui. Cuando estuvieron lejos, Lpez de
Ayala se acerc al obispo en actitud contrita, se arrodill y le bes la mano.
Vamos, vamos, hijo mo lo consol Gregorio, dndole unas palmaditas. Has hecho lo
correcto.
Mientras el seor de Manrique y varios de los soldados observaban la escena algo
sorprendidos por el repentino cambio de bando, Rodrigo se dirigi a la puerta de la iglesia. Sin
embargo, Bertrand lo retuvo un instante.
Yo ir, monsieur se ofreci en voz baja.
Como deseis accedi el barn.
Bertrand du Guesclin entr en San Juan y se dirigi al claustro en busca de Enrique. Ahora la
luz del sol entraba por todos los rincones del patio cuadrangular y lo vio enseguida, sentado junto al
pozo, con la frente entre las manos y expresin sombra. Todo haba ido bien; pese a los reparos de
Rodrigo por dejar a Enrique solo en una reunin tan importante, el joven se haba mantenido firme
ante la infanta real, que era lo que tena que hacer.

Y sin embargo, el bretn jams lo haba visto tan deshecho.


******

Isabel lleg a Talavera tres das despus, al caer la tarde y no cruz palabra con ninguno de los
criados que salieron a recibirlos. Al ver acercarse a Alfonso de Albuquerque se fue derecha hacia l
y, quiz extraado de esa actitud, Alfonso refren su paso y escrut su rostro con precaucin.
Bienvenida a casa. Vuestro hermano se alegrar de veros.
Dnde est?
Ahora mismo est reunido, pero esperaba vuestras noticias.
Dadle esto.
Le alarg la declaracin de guerra de Enrique.
Decidle que lo siento, que no he podido hacer nada le pidi con voz dbil El conde de
Trastmara no cejar en su empeo.
Desconcertado, el valido mir a Isabel como si quisiera atravesarla.
No queris venir conmigo y decrselo vos misma? se extra.
Ella neg con la cabeza.
Ahora no. Estoy cansada.
Se alej de all, dejando a Alfonso pasmado, y se introdujo en el castillo buscando el silencio.
Tena los sentidos embotados y una horrible sensacin de vaco en el estmago. Lleg hasta su
habitacin, ech fuera a la nica doncella que haba en el interior, y se dej caer sobre la cama. Se
qued as, inmvil, durante mucho rato, con los ojos abiertos y sin lgrimas. Despacio, alz el brazo
sobre su cabeza y observ el anillo de Enrique con una calma glacial. Recordaba que le haba
explicado que aquellas pequeas perlas rojas eran venenosas: seguramente ingerir ms de una
ocasionara la muerte. Con gesto pausado, como si otra persona guiara su mano, se llev el dedo a
los labios y sinti el relieve del anillo. Se lo meti en la boca para sacrselo y despus sigui
acaricindolo con la lengua y el paladar con delicadeza. Su respiracin se hizo ms lenta y profunda.
Era como hacerle el amor una ltima vez.
Fuera, el cielo se haba oscurecido, pero no solo por el atardecer, sino tambin por las nubes.
De repente estall un relmpago que ilumin todo el valle con su luz espectral y empez a llover con
fuerza. Isabel cerr los ojos, oyendo la lluvia y aspirando el aire que le llegaba impregnado de tierra
hmeda. Era una sensacin agradable para dormir, pens, y con la lengua dirigi el anillo hacia un
lado, entre los dientes, para mascar las bayas.
El cielo bram y se sucedieron los relmpagos. De repente, toda la habitacin oscil con un
trueno ensordecedor e Isabel abri los ojos y se incorpor de golpe como si acabara de despertar. Se
haba desatado un vendaval y el aire fro la golpe y la despej. Los cortinajes que colgaban del
dosel de la cama parecan haberse vuelto locos y se convulsionaban con el viento, as como las
cortinas que separaban la sala principal de la antesala donde estaba la puerta. Estall otro trueno y la
reverberacin hizo que un cepillo de pelo, cerca el borde de la mesa, cayera al suelo. Las velas se
haban apagado y las contraventanas de madera se golpeaban contra la pared furiosamente, incapaces
de retener a los elementos.
La muchacha se coloc frente a la ventana y asisti al espectculo sobrecogida. Castilla ruga
como una bestia salvaje y pareca ms viva que nunca. Golpeada por la lluvia y con el aire de la
tormenta en los pulmones, Isabel se sac el anillo de la boca y contempl el paisaje, mientras sonaba

otro estallido y el cielo quedaba iluminado por un rayo lejano. Isabel cerr los ojos y aspir el
temporal con fruicin: tena la cara tan mojada que ni ella misma estaba segura de si estaba llorando
o no lo estaba.
Aqu estoy dijo entre dientes. No, no te abandonar. Cmo podra?
Y lanz el anillo a la oscuridad con todas sus fuerzas. Tan solo lo vio un instante, brillante
como un rub, cuando un relmpago congel su vuelo inexorable hacia el valle.

XXXIII

u hacis aqu, conde?


Deseo entrevistarme con vos, si me lo permits.
Pedro se mantuvo distante. Haba dormido pocas horas y estaba intranquilo, porque
estaba a punto de reunirse en consejo con sus aliados y sus generales para ensearles la
declaracin de guerra y preparar sus ejrcitos. Y ahora una visita inesperada, Eduardo de Castro,
estaba ante l.
Si hubierais anunciado vuestra llegada, os habra recibido mejor.
No tiene importancia, mi seor.
Siento insistir, pero a qu habis venido?
El conde sonri para s, pues era natural que desconfiara de l. Los dos se observaron
mutuamente: tenan una altura similar y rubio cabello ondulado, aunque los rasgos de Pedro eran ms
finos y evidenciaban su mayor juventud. Para muchos, ese hecho bastaba para menospreciarle. No
obstante, hablaba con una seguridad envidiable y Eduardo respetaba eso.
Habis convocado a vuestros nobles al consejo de guerra. Me gustara unirme a vosotros.
El monarca no disimul su recelo.
No contaba con eso.
No entiendo por qu.
Pedro lo invit a tomar asiento, pero Eduardo rehus con una inclinacin de cabeza, as que el
rey tambin permaneci en pie.
Me consta que no ignoris que el barn de Mendoza es el precursor de este levantamiento y la
casa de Lemos lleva tres generaciones unida a la de Mendoza.
Comprendo, seor. Slo que yo no soy mi padre.
El rey frunci el entrecejo imperceptiblemente. Deba admitir que saba mucho menos de
Eduardo de Castro que de Juan, del que Gabriel le haba hablado a menudo durante su formacin. Sin
embargo, eso no haca diferentes las cosas.
Eso es cierto, pero al fin y al cabo vos y no vuestro padre tratasteis de vetarme en las Cortes
de Valladolid.
Tenis razn admiti el conde de Lemos. Pero ahora he cambiado de opinin.
Pedro lo mir a los ojos con intensidad.
Os enfrentarais a Rodrigo? Por qu?
Eduardo inspir pensativo y ech un vistazo en derredor. Guard silencio unos instantes, hasta
que repuso con voz calma.
Sabis, era algo ms joven que vos cuando pis este castillo por primera vez coment a
modo de respuesta.
El rey no supo qu contestar. Sin embargo, an a sabiendas de que lo esperaban en la sala
contigua, tom asiento en el borde de la mesa con cara de curiosidad y lo invit a continuar.
No era ms que un cro y me enamor de una moza del servicio. Quera casarme con ella.
El conde fij la vista en la ventana. Al recordar, su rostro se toc de melancola.
Habl con mi padre, pero no me hizo ningn caso. Me puse cabezota, discutimos. Decidi
enviarme a Inglaterra; siempre supe que no era solo para aprender, sino para que la olvidara. No s
qu fue de ella.
Lo siento.

No me malinterpretis. Yo no. No culpo a mi padre; creo que fue un gran hombre que actu
siempre como crey ms conveniente en cada situacin. He sido testigo de cmo lo hizo durante
aos. Protegi los intereses de la familia y los mos. E hizo lo posible para que yo fuera como l.
No entiendo lo que queris decir confes Pedro.
Que yo, como l, actuar como crea ms adecuado, mi seor. El barn de Mendoza no tiene
nada que ver.
El rey inspir y se levant para pasear por la habitacin. Eduardo observ sus movimientos con
el ojo entrenado de un soldado: Pedro andaba con conviccin, pisaba el suelo sin titubeos, pero al
tiempo tena una elegancia innegable: era parco en sus gestos, pero los que se permita los describa
con desenvoltura. Ignoraba si aquel equilibrio entre ardor y templanza le era innato o si haba tenido
que esforzarse por aprenderlo. Mientras trataba de descubrirlo, la voz del muchacho interrumpi sus
pensamientos.
Si el conde de Trastmara dice la verdad, l sera el primognito de mi padre y el legtimo
rey. Creis que lo justo es estar de mi lado?
Eduardo curv los labios en una tenue sonrisa.
Majestad, no os equivoquis con esta guerra. No se trata de justicia sino de poltica. He visto
lo que estis haciendo en Castilla y creo en ello. Os seguir, no porque crea que sea lo ms justo,
sino porque considero que sois el mejor rey.
El rey desvi la vista un momento, asimilando aquellas palabras, y despus volvi a posarla en
el conde. Sus ojos de oro relampaguearon y lade un poco la cabeza.
Qu me peds a cambio, mi seor?
Eduardo sonri de nuevo, de manera fugaz.
Vuestra confianza. Eso sera suficiente.
Pedro solt una carcajada suave.
Eduardo, no puedo aseguraros que vayamos a ganar, pero vuestra ayuda nos ser muy
preciosa. Si estis dispuesto a seguir adelante, venid conmigo y entrad a mi lado en la sala del
consejo. Vamos a la guerra.
El conde de Lemos hinc una rodilla en el suelo.
Os seguir, mi seor. Hasta la muerte.
******
Bertrand du Guesclin abandon el valle del ro Carrin, donde se haba establecido el
campamento de los ejrcitos de Enrique de Trastmara: unos 15.000 hombres, entre infantes,
arqueros, lanceros y caballeros. Su propia compaa de mercenarios era parte importante del ejrcito
y los nobles capitaneaban el resto de divisiones bajo su coordinacin. Astudillo, la nica fortaleza
que se les opona en el norte, pens, caera antes de que Pedro pudiera llegar hasta ellos. Solo era
cuestin de tiempo. Con decenas de estrategias en mente, regres a Burgos a galope tendido. Al
llegar, se afloj la coraza y fue directamente en busca de Rodrigo. Para su sorpresa, lo encontr
visiblemente contrariado.
Que vous arrive-t-il? le pregunt.
El barn se volvi sobresaltado, porque no lo haba odo llegar. Se dej caer en una butaca y se
mes la negra barba, antes de espetar.
El conde de Lemos se ha puesto del lado de Pedro de Borgoa.
Bertrand tom asiento frente a l, estudiando las palabras de su interlocutor con ms serenidad

que este.
Cre que dijisteis que nos apoyara.
Eso crea gru Rodrigo.
Es un duro revs. Sin l hemos perdido el noroeste. Sin duda acudir en ayuda de Valcarce.
Avanzar contra l nos desgastara antes de enfrentarnos al grueso de las tropas de Pedro.
Todo el oeste es suyo. Diego de Ziga lo seguir aadi el barn. Con Eduardo nos
hemos ganado un gran enemigo, mi seor. Pedro lo ha nombrado general de sus ejrcitos.
El francs levant las cejas y se pas la lengua por los labios, en un gesto caracterstico que
haca cuando cavilaba.
En ese caso, querrais hablarme de l? Considerando que ser mi homlogo en el bando
contrario, deseara saber todo cuanto pudierais decirme. Qu clase de hombre es?
Rodrigo solt una carcajada amarga.
Es un virtuoso del arco. Aparte ha pasado varios aos en Inglaterra estudiando tcticas
militares.
Conozco bien las tcticas inglesas. Llevo aos combatindolas con xito.
Pero no conocisteis a su padre. Creedme, Eduardo est ms preparado de lo que creis.
Parece que le temis.
En absoluto. Pero admiro a todo gran rival y a este lo conozco desde que naci: es muy
peligroso.
Peligroso? repiti Bertrand.
Eduardo es brillante. Jams le he odo decir una palabra ms alta que otra, jams
desobedecer a su padre. Es fro, preciso. Observa, escucha y acta; apunta y dispara. Se ha pasado la
vida buscando respuestas. Si ahora cree haberlas encontrado en ese chico, en Pedro, el rey no
encontrar un servidor ms leal. No se detendr ante nada.
Comprendo.
El bretn suspir.
Tengo la impresin de que ya os esperabais esto, monsieur.
Era una opcin. Lleva muchos aos dormido y caba la posibilidad de que despertara un da u
otro.
El barn se incorpor y estudi un mapa extendido sobre la mesa, ms calmado a pesar de la
decepcin.
An a falta de los hombres del conde de Lemos, seguimos siendo superiores en nmero.
Puede que Pedro haya contactado con su madre en Inglaterra. Sabis si est previsto el movimiento
de tropas inglesas en su auxilio?
Inglaterra no perdera oportunidad de matar franceses replic Bertrand en tono custico.
Pero mi seor Carlos tambin ha tomado cartas en el asunto: el Mariscal de Adehan se dirige a la
frontera con sus huestes y tratar de impedirles el paso.
As pues est claro que no podrn con nosotros. Pronto llegarn las tropas aragonesas y en
unos meses el Papa pondr en pie de guerra a sus caballeros eclesisticos. Los aplastaremos.
******
Sobre la mesa haba extendidos dos mapas amarillentos, pero Gonzalo de Padilla apart la jarra
de vino para desplegar un tercero, apenas legible tras aos de uso, que mostraba la zona con ms
detalle. Seal la fortaleza de Montalbn con el dedo y despus describi un crculo a su alrededor,

pasando por Talavera y Toledo.


Talavera ser inexpugnable mientras Toledo se mantenga firme, porque evitar que quede
aislado. Madrid tambin le hace de barrera y desde el norte es inaccesible.
Garca hizo un gruido de asentimiento y peg la nariz al mapa. Gonzalo continu.
Montalbn es la clave para hostigarlas. Habr que atacar pronto y doblegarlos antes de que se
rearmen. Un asedio prolongado no nos favorecer. Dejara desprotegidos nuestros propios muros.
Mientras hablaba ech un vistazo circular por las paredes de la habitacin, en el segundo nivel
del edificio principal del castillo. Garca no estuvo de acuerdo.
Esta fortaleza podra resistir un centenar de ataques aun defendida por mujeres y nios sus
ojos se desviaron ms al sur. Velasco nos cubre desde El Milagro y ser imposible que traten de
cercarnos desde el norte.
Gonzalo se mordi la lengua. Las baladronadas de Garca lo sacaban de quicio, sobre todo si
ponan en peligro sus tierras: Montalbn le perteneca y saba mejor que nadie lo que poda y no
poda aguantar. Eso no quera decir que fuera a permitir que Garca se tomara su defensa a la ligera.
Aunque no cayera, si Montalbn quedara aislado, las posiciones del este podran verse
debilitadas. Lo primordial es asegurar el corredor de suministro desde el sur.
Ya lo s replic Garca. No tienes que explicarme a m cmo se hace una guerra.
Estamp el dedo con fuerza sobre Belmonte, ms al este: su propia plaza fuerte tras el
repartimiento al que haban llegado aos atrs.
El corredor est asegurado afirm, en referencia al papel de su fortaleza. Belmonte es
tan resistente como Montalbn, incluso ms.
Gonzalo resopl y por un momento acarici la posibilidad de golpear a Garca. Montalbn y
Belmonte, Belmonte y Montalbnpoco importaba, ambas posiciones tendran que haber sido suyas.
Los ojos de Garca emitan un brillo peligroso, ya que sin duda el mismo pensamiento recorra su
mente. La paz entre ellos haba sido la manera de evitar la destruccin de su herencia, pero no el fin
de sus esperanzas de quedarse solos en posesin de esta.
Confo en ti, pues cedi Gonzalo al fin, con un encomiable esfuerzo de autodominio.
No te preocupes, yo me ocupar de todo.
Garca de Padilla se golpe en el pecho muy serio y despus palme con rudeza el hombro de
su hermanastro. Cmo desearas que no volviera, verdad?, pens Gonzalo, mientras serva dos
copas de vino y le pasaba una a Garca. Los dos brindaron sonoramente y apuraron la bebida de un
trago.
Sirve otra! exclam Garca No quiera Dios que nos despidamos de mal humor.
Gonzalo sirvi ms vino, debatindose entre las ganas que tena de emborracharse y la certeza
de que si lo haca, Garca y l acabaran sacando las espadas. Adems, tena previsto partir en pocas
horas y tena que mantenerse sereno, as que decidi que lo mejor era contenerse. Llevaba esa firme
intencin en mente y la tercera copa en la mano cuando oy que alguien batallaba con la puerta
para entrar en la habitacin. No estaba cerrada, pero la recia madera de roble se haba deformado un
poco con los aos y se atascaba.
Mara, por favor. Ahora no es el momento! oy al otro lado. Era su mujer.
Quiz no haya otro momento, madre. Tengo que hacerlo!
La puerta cedi de golpe y su hija Mara entr en la habitacin impetuosamente; su mujer iba
detrs, bastante apurada. A Gonzalo le sorprendi tanto aquella intrusin que olvid enfadarse por
los modales de las dos mujeres. Garca solt una carcajada.
Cuada, sobrina! las salud estentreamente Qu alegra poder saludaros!

Mara titube un instante, pero enseguida se recompuso y le hizo una leve reverencia. Su madre,
que se haba quedado en un rincn, musit un saludo y tambin una disculpa.
Se puede saber qu sucede? Mara, qu pasa? inquiri Gonzalo, ya recobrado.
Mara mir de reojo a Garca y pareci incmoda por su presencia. Pero vena muy decidida y
se dirigi a Gonzalo con la voz bien templada.
Padre, tengo que hablaros.
Vaya, veo que tu hija sigue siendo tan directa como siempre coment Garca.
Gonzalo inspir profundamente con los labios apretados. Su expresin se endureci.
Ahora estoy hablando con tu to. No es el momento.
Disculpadme, mi seor. Es importante. Debo hablar con vos a solas.
El noble enarc las cejas y la sangre le ardi en las venas al adivinar la expresin burlona de su
hermanastro.
No me has odo? Ahora no es el momento.
Adems intervino Garca. Seguro que no hay nada que no puedas contar en familia
Mara pos sus ojos grises en Garca y l se call, aunque para evitar sentirse violento solt una
risilla y se concentr de nuevo en la jarra de vino. Nunca haban sentido el menor aprecio el uno por
el otro: desde que Mara era pequea saba que su to estaba enfrentado a su padre y ella tena ms
que claro su bando. Ahora bien, una cosa no quitaba la otra y al mirar de nuevo a su padre haba una
determinacin inequvoca en su rostro: o hablaba con l a solas o lo haca ah mismo, delante de
quien fuera.
Por amor de Dios, escuchadla terci la madre. Solo os pide un momento, por piedad!
Gonzalo se volvi hacia ella. No sala de su asombro, pues su mujer se vea verdaderamente
afectada pese a ser una de esas personas que dejaran que le cortaran un brazo antes de protagonizar
una salida de tono. Intrigado, no hizo caso de las muestras de superioridad de Garca l las habra
mandado azotar por menos de eso, carraspe y dijo.
Si me disculpis, volver enseguida.
Garca buf y se llev la copa a los labios, pero al parecer solo quedaban unas pocas gotas.
Enseguida, la esposa de Gonzalo acudi a rellenar su copa.
Yo me encargar de atenderos, mi seor musit. Si no os disgusta mi compaa.
Garca se encogi de hombros y acerc la copa para que la dama la llenase.
Haced, haced. Gonzalo agit la mano. Os espero aqu.
Gonzalo ya haba agarrado a Mara del brazo y la arrastraba al pasillo. Aunque le apretaba
bastante, ella ni siquiera pestae y se dej conducir a una pequea salita al otro lado del corredor.
Gonzalo la empuj dentro y cerr la puerta tras l. Entonces se volvi hacia su hija, que permaneca
en pie en el centro de la estancia, frotndose el brazo con la otra mano.
Quin diablos bram
Lo siento.
te crees que eres para entrar as y?
Lo siento, mi seor. Creedme.
Gonzalo guard silencio. Definitivamente no saba qu hacer con aquella nia ni de donde haba
sacado aquella condenada seguridad en s misma. Chasque la lengua disgustado, aunque en parte la
admiraba. Al menos ella haba hecho callar a Garca sin mover un solo msculo.
Vamos, ya me tienes aqu. Qu era eso tan importante que no poda esperar? la azuz.
Tengo que pediros algo.
El qu?

Que no os pongis en contra del rey Pedro. Os lo suplico, recapacitad. El conde Enrique no
De qu ests hablando?la cort Gonzalo.
Mara mir al suelo y respir profundamente; despus junt las palmas de las manos como si
orara y se las llev a los labios en ademn reflexivo. Haba tenido aquella conversacin ms de mil
veces en su cabeza y ni siquiera en sus fantasas ms optimistas haba logrado que su padre la
escuchara. Si aquella vez no lo lograba no habra ms oportunidades y si no se tranquilizaba no lo
lograra.
Ni siquiera conocis a ese conde Enrique. Por qu creis que l ser mejor que Pedro?
Calla! Calla, mujer!
Gonzalo mir a la puerta, como si a travs de la madera pudiera ver si haba alguien escuchando
al otro lado. Entonces dio un paso hacia Mara y esta contuvo el impulso de retroceder. Pareca que
su padre iba a gritarle, pero habl en un susurr.
Lo que yo haga o deje de hacer no es asunto tuyo rugi entre dientes. El rey Pedro es
nuestro enemigo: pretende robarnos, arruinarnos! No lo entiendes? El condeeh, el maldito rey
Enrique est de nuestro lado. Los seores debemos permanecer unidos.
Todos segus al barn de Mendoza y al conde de Lemos como si su palabra fuera ley atac
Mara. Y que yo sepa no les debemos nada ni a uno ni a otro!
El noble de Padilla abri unos ojos como platos y se le dilataron las aletas de la nariz. Sus
mejillas echaban fuego.
Insolente, qu sabrs t de todo eso? Ese vestido que llevas, el condenado caballo que tanto
te gusta montarSabes lo poco que podra durar todo eso si el rey Pedro nos derrota?
Nunca os he pedido nada de eso. Nunca os he pedido nada, padre. Solo esto, os lo suplico
grit Mara.
Se abalanz sobre Gonzalo y se aferr de su cintura con tanto mpetu que el noble estuvo a punto
de perder el equilibrio. Iba a apartarla sin mayores miramientos, pero al colocar sus enormes manos
sobre los finos hombros de su hija se dio cuenta de que estos se sacudan por el llanto. Perplejo,
Gonzalo reneg y apart las manos sin saber qu hacer con ellas y con la muchacha que sollozaba a
sus pies. Se sinti tentando de poner la mano sobre la cabeza de su hija y acariciar la fuente de
tirabuzones cobrizos que se sacudan espasmdicamente con los hipidos. Era algo que no haca desde
haca aos.
Hacedlo por m pidi con un hilo de voz.
Gonzalo not que el corazn se le aceleraba de repente y la sangre le subi a la cabeza.
Dios mo mascull.
Agarr a su hija del cuello y la oblig a incorporarse frente a l.
No puede serEntonces, los rumores eran ciertos.
Mara le devolvi una mirada llena de lgrimas, pero sin atisbo de arrepentimiento.
Desvergonzada! Qu has hecho? rugi Gonzalo.
Le gir la cara de un bofetn y Mara ahog un gemido. Sin darle tiempo a alejarse, Gonzalo la
cogi de la barbilla con firmeza y la oblig a encararse con l.
Quin ms sabe esto? Tu madre? Sclaro que lo sabe. Por eso estaba empecinada en que
hablramos.
Padre
Calla! orden fuera de s. Levant la mano para golpearla de nuevo, pero se contuvo.
Calla Sabes lo que podra pasar si alguien se entera de esto? Lo que nos pasara si tu to,
Rodrigo o Enrique supieran que soy el padre de una traidora?

Mara se llev la mano a la mejilla, enrojecida por el golpe, y no pudo evitar una mueca de
dolor.
S lo s. Claro que lo s.
Gonzalo la solt con desprecio y pase por la habitacin para tratar de sosegarse, pues no
quera que Garca lo viera tan alterado.
Pero tened en cuenta otra cosa, mi seor.
Gonzalo se volvi, sorprendido de que tuviera los arrestos de seguir contradicindolo despus
de aquello, pero la solemnidad de la muchacha impidi que la clera lo dominara. Mara supo que la
escuchara, se enjug las lgrimas y apret los puos para reunir valor.
Que si os ponis de lado de Pedro y l vence, seris el padre de una reina.
******
Castilla estaba en guerra. De norte a sur, los seores feudales reforzaron las guarniciones de sus
fortalezas para prepararse de posibles asedios y las ciudades amuralladas quedaban cerradas a cal y
canto al caer la noche y eran vigiladas estrechamente durante el da. Los nobles llamaron a las armas
a sus vasallos y tomaron partido por uno de los dos bandos.
Con la adhesin del conde de Lemos, el noroeste se convirti en el bastin principal de las
fuerzas petristas y las tierras de Valcarce supusieron la frontera al avance de Rodrigo y los suyos. El
conde de Villena, cuyas propiedades lindaban con las de Valcarce, atac Astudillo y lo someti a
cerco. El castillo estaba preparado para aguantar la situacin durante un tiempo prolongado, pero
cuando Felipe de Villena supo que tropas leonesas y salmantinas de Eduardo de Castro y de Simn
de Pimentel acudan en ayuda de la fortaleza, se retir y opt por asegurarse de que no pasaran de
all. El propio Simn de Pimentel, en una posicin muy fuerte en las inmediaciones de vila, tom la
cercana ciudad de Arvalo por la fuerza, ya que se haba puesto del lado del bastardo.
Por su parte, el condestable Albornoz mantena una violenta lucha con el almirante Bocanegra,
separadas sus propiedades por pocos kilmetros. Era all donde se dirima el control absoluto del
sur: de vencer Albornoz, podra unir sus fuerzas a las de Diego de Ziga y tratar de tomar las tierras
ms meridionales del condestable Velasco, liberar Ciudad Real y empujarlo hacia el norte. Si
ocurra a revs, y caa Albornoz, Ziga no tardara en caer tambin y Enrique de Trastmara
controlara tres cuartas partes del reino. Sus posiciones en el este eran muy slidas: los hermanos de
Padilla se haban puesto de parte del primognito de Alfonso y amenazaban Madrid y Toledo. Ms al
norte estaba Torija y Berlanga, los feudos principales de Mendoza y Tovar, prcticamente
impenetrables, y tambin Csar Manrique, en la frontera con Aragn.
A una orden de los obispos, los Maestres de las rdenes de caballera pusieron a sus hombres
del lado de Enrique, aseguraron los monasterios principales que los financiaban y tomaron varias de
las ciudades que apoyaban a Pedro, masacrando a las comunidades judas y mercantiles que lo
financiaban a l. Cuando trataron de hacer lo mismo con Valladolid, se dieron de narices con un
inesperado ejrcito de mercenarios profesionales pagado del bolsillo de Yom Eber Atias. Que fuera
un judo el que los derrotaba an encendi ms a los devotos guerreros, pero hicieran lo que
hicieran, Valladolid les resultaba del todo inexpugnable. La orden de Calatrava, la nica en apoyar a
Pedro, se ofreci para colaborar con los hombres de Atias, pero este les asegur que no iba a ser
necesario y que, adems, a su Dios le desagradara profundamente ver luchar a caballeros
eclesisticos contra caballeros eclesisticos. As pues, los caballeros de la cruz flordelisada
acudieron al sur, en auxilio de Albornoz. Pelayo de Ildea arda en deseos de luchar al lado del

caballero Zahid.
Mientras tanto, el cuerpo central del ejrcito de Enrique segua acampado cerca de Burgos y
haba engrosado sus filas con el apoyo de la Corona de Aragn. El ejrcito de Pedro se congreg al
este de Len y recibi tropas desde Portugal, enviadas por el abuelo del monarca castellano. La
guerra cara a cara entre los dos pretendientes al trono se librara en el norte.

XXXIV

l da anterior a la marcha del rey amaneci despejado, ya que el viento del otoo llevaba
soplando toda la noche y haba arrastrado a todas las nubes consigo. El cielo presentaba
un azul plido y el sol era de color blanco y calentaba poco. Pese a todo, el aire estaba
limpio y se respiraba un ambiente agradable. En el Alczar reinaba la calma, una suerte de
tensa espera, ya que apenas quedaba nada por hacer antes de que el rey se marchara. Los grupos de
soldados que entraban y salan del patio lo hacan en silencio, sin el alboroto y las ordenes cruzadas
de los das precedentes. Ahora ya todo el mundo saba lo que tena que hacer y adnde tena que ir.
La princesa paseaba entre toda aquella quietud, contemplando el paso de los vigas y los
movimientos rpidos y precisos de los mozos que enjaezaban a los caballos de guerra y les ajustaban
las cinchas. Al llegar al patio principal, tuvo tiempo de ver como un carruaje sala rpidamente por
encima del puente levadizo y se perda de vista al bajar por la loma hacia las aldeas del sur. Frunci
el ceo, era Juana la que se marchaba.
Volvi a entrar en el castillo y fue en busca del monarca, sin saber muy bien qu otra cosa
hacer. Pedro estaba en una sala amplia, practicando el manejo de la espada con uno de sus capitanes,
mientras a su alrededor, otros tantos soldados hacan ejercicios y de vez en cuando animaban a su
rey. Isabel se qued en un rincn, sin llamar la atencin, para ver el combate de Pedro. Era bastante
hbil, ligero y contundente a la vez; siempre le haba gustado verlo luchar y en aquella ocasin en
concreto, la estampa le qued grabada y la llen de serenidad.
Cuando finaliz la sesin de entrenamiento, la princesa se retir discretamente, para esperar a
que los dems salieran. Solo quedaron Pedro y el capitn, que se march una vez devueltas las
espadas a sus colgaderos. Isabel se aproxim.
Hola, preciosa.
Hola.
Qu te ha parecido? Me das el visto bueno?
Majestad, que Dios se apiade de vuestros adversarios en el campo de batalla.
Acto seguido, Isabel tom una espada de manos de su hermano y la esgrimi con cierta gracia.
Pedro ri y acept el desafo, de modo que en pocos segundos los dos jvenes se estaban batiendo en
un duelo juguetn. La infanta lo haca bien, pero no estaba acostumbrada al peso de la hoja, as que
tras unos minutos empez a flaquear. En un gesto brusco, hizo caer otras tantas espadas de sus
soportes y estas se estrellaron contra el suelo con estrpito.
Por el amor de Dios, Isabel! Es que no te basta con una espada?
Lo siento
Te has hecho dao?
No, yo
Se detuvo al ver la expresin socarrona del rey y, recomponiendo un gesto digno, se alis la
falda.
Esta espada es demasiado pesada protest.
Demasiado pesada, eh?
Exacto.
Ven.
La cogi de la mano y la llev al extremo opuesto de la estancia, donde haba un arcn enorme.
Se agach, lo abri y rebusc unos instantes, hasta sacar un fardo alargado.

Qu es?
Espera.
Deshizo un par de nudos y apart una gruesa tela. Debajo an haba otro envoltorio, de tela ms
fina. Al quitarlo, descubri una finsima hoja de acero curvada, con la empuadura de oro y cordura
negra, labrada con inscripciones musulmanas y piedras preciosas. Entre ellas destacaba un brillante
rub y, al lado, un diamante tabla negro como el carbn. Isabel la mir fascinada.
Es una maravillaes un sable musulmn?
S, una cimitarra.
Se la dio a Isabel, que la sostuvo como un tesoro: adems de hermosa era extraordinariamente
ligera.
El rey de Granada, Muhammad V la envi por mi coronacin. Nuestro padre y el suyo
firmaron la paz en Gibraltar.
Qu significan las inscripciones?
Me dijeron que significaba algo as como La que ilumina el camino.
Es magnfica.
Quiero que te la quedes.
Isabel no se lo esperaba y levant la vista: Pedro la miraba con los ojos brillantes. Se dio
cuenta de que en todos aquellos das, ninguno de los dos haba hecho alusin a su inminente
separacin.
Gracias.
l sonri y desvi los ojos hacia algn punto indeterminado de la pared.
Hace tiempo que no salimos a dar un paseo a caballo t y yo coment.
Es cierto, ms de un ao.
Te apetece?
Ahora?
S, si quieres.
Ella asinti.
Por supuesto, mi seor, pero solo si yo llevo las riendas.
Cabalgaron durante horas e Isabel condujo a Janto a una velocidad vertiginosa, espolendolo
ms y ms. Quera llegar lo ms lejos posible; quera llegar hasta el fin del mundo. Pedro le rodeaba
la cintura con los brazos, embriagado por su vitalidad, divisando tan solo un instante cada rincn de
los campos y prados por los que pasaban. Se detuvieron a orillas del ro y desmontaron acalorados.
Pedro se inclin para refrescarse y despus se tendieron sobre la hierba. Isabel se concentr en or la
respiracin de Pedro, porque la tranquilizaba.
Juana se ha ido musit la princesa, ms una afirmacin que una pregunta.
Pedro suspir.
Le dije que sera mejor que volviera a Sevilla, donde su padre puede protegerla.
Podra haberse quedado en la corte y esperarte.
Estar mejor con su padre insisti l, tajante.
Isabel saba que no estaba enojado con ella, sino con aquella conversacin y adivin que no
mucho antes haba tenido que mantenerla con la dama en cuestin. Conociendo a Juana, era poco
probable que se hubieran separado en buenos trminos. Guard silencio, mientras su hermano
forzaba una sonrisa.
Ya ves, nunca cambiar. Me gusta cortejar a las doncellas.
Ella fingi no darse cuenta del ligero temblor de su voz. Se incorpor y se qued sentada con

las rodillas flexionadas a la altura del pecho, jugueteando con un guijarro.


Pedro, sabas de la existencia del conde de Trastmara?
El rey se volvi hacia ella y se puso la mano a modo de visera para protegerse del sol. Neg
con la cabeza. Isabel apret los labios y apoy la cabeza en las rodillas para disimular la emocin.
Cmo es l? le pregunt Pedro.
Quin?
Enrique de Trastmara. T lo has visto en persona.
La princesa sinti un escalofro, como cada vez que oa su nombre.
No es de ninguna manera repuso, mirando hacia el lado contrario.
Ests bien?
Se incorpor y la toc en el hombro para que se girase.
Por qu lloras?
Isabel solt una carcajada amarga.
A ti qu te parece?
Pedro mir al suelo, pero sigui con la mano en su hombro.
Lo siento le dijo l.
Por qu?
Por todo. Todo esto es culpa ma. Todo el mundo me lo advirti y yo no quise escucharles.
No digas eso.
Es la verdad. Gabriel saba que esto iba a ocurrir; supongo que hasta yo lo saba. Y an as
segu adelante.
Entonces tambin es culpa ma. Pude detenerte y no lo hice.
Isabel se enjug las lgrimas, suspir y se levant para lavarse la cara en el ro. Cuando se
volvi, Pedro tambin estaba en pie.
Ser mejor que nos vayamos le dijo el joven.
Ella estuvo de acuerdo, pero al acercarse al pura sangre que tan bien conoca titube.
Podras llevarlo t esta vez?
El rey, que le estaba tendiendo las riendas en aquel momento, se sorprendi mucho de aquella
peticin.
Claro accedi.
Mont sobre Janto de un brinco y le tendi la mano para ayudarla a montar detrs. Una vez
listos, hizo que el animal se echara al trote. Isabel le rode la cintura con los brazos y le apoy la
cabeza en la espalda. Mientras, Pedro aminoraba la marcha para que el paso del animal fuera suave y
el tiempo pasara ms lento.
A la maana siguiente, Eduardo de Castro form a los hombres en torno a Pedro y al llegar
Isabel, los soldados les rindieron homenaje enarbolando las lanzas. Incluso el callado conde de
Lemos se uni a las salvas, levantando su espada. Tras la princesa, se agrup la corte para despedir
al monarca. Alfonso estaba a su derecha, un par de pasos ms atrs, con los dems miembros del
consejo. Julia, a su izquierda, tratando con todas sus fuerzas de que Alberto no partiera vindola
llorar. En un momento dado todos guardaron silencio. Pedro se les acerc y sonri a su hermana.
Estaba nervioso, Isabel poda notarlo, pero no titube ni tembl al tomarle la mano. La infanta
flexion las rodillas para hacer una reverencia y a su espalda, toda la corte se arrodill.
Que Dios est con vos, querida hermana, y os proteja en mi ausencia.
Que Dios est con vos, mi seor y rey. Que os acompae en la batalla y os traiga de vuelta
victorioso.

Isabel se incorpor, se quit el anillo con la P que llevaba puesto en el dedo y lo desliz entre
las manos de Pedro.
Llvatelo le dijo en voz baja. Te traer suerte.
El rey le apret las manos entre las suyas. Una vez la solt, los soldados lanzaron gritos de
guerra, sonaron fanfarrias de despedida y los presentes aclamaron al monarca mientras montaba en su
caballo. A los pocos segundos se lanz al galope y la guardia real lo sigui; Eduardo comparti una
mirada rpida con la infanta y despus cabalg en pos de su seor. Isabel los sigui con la vista,
hasta que ya no pudo distinguirlos.
Algo ms lejos, desde la cima de una loma, Mara de Padilla contempl tambin el paso del
cortejo de Pedro por el valle y murmur unas palabras de despedida antes de volver grupas, cuando
el ltimo de los jinetes hubo desaparecido en el horizonte.

XXXV

obre el valle del Carrin haba empezado a lloviznar agua nieve. Llevaban ms de un mes
fuera de casa y se haban producido varias escaramuzas, pero aquel se perfilaba como el
primer encontronazo verdadero entre las fuerzas del rey Pedro y de su hermano bastardo
Enrique, cuyas tropas, alineadas bajo coloridos estandartes, eran a todas luces ms
numerosas que las de su adversario.
Nos van a destrozar, pensaba Alberto, mi querida Julia, nos van a destrozar. El joven
miembro de la guardia personal del rey contemplaba el valle desde un altozano boscoso. A su
derecha, el monarca observaba tambin, sobre su corcel de batalla, con la visera del yelmo subida.
Si estaba asustado, no lo demostraba, aunque era cierto que se vea algo tenso. Es normal, se dijo
Alberto, si no, no sera humano. l mismo era incapaz de hacer que las manos le dejaran de
temblar, y al fin y al cabo los dos tenan ms o menos la misma edad. Cmo lo haca Pedro? Era la
primera guerra tanto para uno como para otro.
A su alrededor, los dems miembros de la guardia real aguardaban. Los conoca a todos. Men
Rodrguez le dedic una media sonrisa para tranquilizarlo. Entonces se fij en Pablo, que a pesar de
ser mayor que l haba sido instruido al mismo tiempo. Esperaba alguna mirada de complicidad para
soportar la espera. Pero el soldado estaba cabizbajo; se dio cuenta de que temblaba de pies a cabeza
bajo la pesada armadura. Al parecer, algunos lo llevaban peor que l.
Volvi a fijarse en Pedro, tratando de tomar prestado un poco de su aplomo. Tena que
concentrarse, l no era como aquellos soldados del valle, cuya orden era matar a cuantos enemigos
pudieran. Su misin era no separarse del monarca, interponer su cuerpo entre este y la muerte si se
daba el caso. Para eso estaba listo.
Quiz a causa de su insistente observacin, Pedro se volvi hacia l un momento y despus
volvi a prestarle atencin al valle.
Estad preparados murmur.
Son un cuerno y Alberto se atragant. Abajo, las tropas de ambos ejrcitos empezaron a
avanzar. Era como un baile: uno de los bailes de palacio, cuando los caballeros y las damas se
acercaban en bloque los unos a los otros. En el momento en que caballeros y damas se encontraron,
estall un trueno metlico de espadas entrechocando, piafar de caballos y gritos de dolor. Empez a
llover con ms intensidad y el valle se sumi en la confusin del barro, la sangre y la nieve sin
cuajar. Alberto se oy rezar en voz baja, sin poder precisar cundo haba empezado.
Definitivamente eran menos, pero las tropas de Pedro luchaban con denuedo. Se distinguan los
estandartes de los distintos nobles que capitaneaban las unidades de infantera y caballera y Alberto
qued como hipnotizado siguiendo el vaivn de las banderolas a merced del viento, el aguanieve y
las sacudidas que les daban sus portadores. Poco a poco, la lucha se fue trasladando hacia la parte
sur del valle, ya que las huestes petristas retrocedan lentamente ante la embestida de los soldados
aragoneses y los caballeros de Csar Manrique. Aquello se prolong durante largos minutos. De
pronto volvi a sonar el cuerno con apremio, las tropas de Pedro echaron a correr en retirada; las
lneas aragonesas ms adelantadas los persiguieron, convencidas de la victoria. Bertrand du Guesclin
orden a sus routiers mantener la posicin y bram a los aragoneses que se detuvieran, pero estos no
le hicieron caso. Alberto apret los dientes.
Un relmpago ilumin el valle y el cielo rugi. Instantes despus un gran nmero de soldados
aragoneses empezaron a caer fulminados. Oculto por el silbido de la lluvia, nadie se haba dado

cuenta de que centenares de flechas estaban siendo disparadas desde el flanco derecho. Las tropas de
Enrique estaban al descubierto y no pasaba un segundo sin que una decena de soldados se
desplomara en el suelo entre aullidos de dolor. Al principio no acertaron a reaccionar y para cuando
quisieron retroceder, los cuerpos de los cados se amontonaban entre las patas de los caballos.
Maldicin! grit Rodrigo de Mendoza, desde su posicin en el lado opuesto.
Y dirigi una mirada furibunda a la colina de la que partan las flechas, seguro de que en alguna
parte se encontrara Eduardo de Castro. Enrique de Trastmara, que haba permanecido cerca del
barn, agarr las riendas de su montura con fuerza.
Hay que replegarse! orden Replegaos!
Cabalg hacia el capitn que manejaba el cuerno y se lo arranc del cuello de un tirn. Entonces
lo hizo sonar y las sorprendidas huestes del hijo de Leonor emprendieron una retirada desordenada.
Decenas de soldados cayeron antes de que el ejrcito quedara fuera del alcance de los arqueros del
conde de Lemos. Entonces, volvi a orse el cuerno de guerra a travs de la tormenta.
Adelante! exclam Pedro, bajando la visera del yelmo con un chasquido Por Castilla!
Su guardia lo core y se lanz al galope junto con la caballera de Cristbal Valcarce. La
acometida sorpresa desconcert a los soldados de Enrique y abri una amplia hendidura en la
formacin. Durante los primeros instantes despus de sumergirse en la batalla, Alberto sigui
experimentndola como algo ilusorio. Se mantena cerca de Pedro y nadie pareca darse cuenta de su
presencia. Pens que a lo mejor seguira as hasta que finalizara. Solo tena que proteger al rey.
Reacciona, chico!
El grito tena un tono tan urgente que Alberto aterriz de golpe en la lucha. Era Men Rodrguez
quien haba gritado y quin luchaba ahora encarnizadamente con un jinete de escudo aragons. Pedro
tambin se bata, aunque no poda adivinar su expresin bajo el yelmo. A su lado, Pablo recibi un
sablazo tan violento que cay del caballo: la sangre le brotaba del cuello a raudales, hasta que dej
de agitarse.
Sangre. Sinti un dolor agudo en el hombro izquierdo y se vio a s mismo empapado de sangre.
Su agresor enarbolaba la espada para iniciar un segundo ataque, y el primero ni tan solo lo haba
visto venir. Algo en su interior despert, parecido a la rabia y con sabor a supervivencia. Su
adversario era lento, ms lento que l, as que empu la espada con firmeza, rechaz el ataque y la
hundi violentamente en el corazn de su enemigo. Cuando la sac tambin estaba empapada en
sangre. La herida del hombro le lata, pero tambin lo mantena unido a la tierra. Ahora los alaridos
de muerte y el fragor de la lucha llegaban a sus odos desprovistos de toda irrealidad. Tras rechazar
el ataque de otro jinete acudi en ayuda de Men Rodrguez, que luchaba contra tres soldados a la vez.
Entre los dos dieron cuenta de ellos, aunque el joven recibi otra herida, esta vez en el muslo. A
decir verdad, solo la sinti a medias, concentrado en la batalla.
No oy el cuerno, o puede que s pero que lo confundiera con un trueno. En cualquier caso, el
pendn del guila de dos cabezas de Bertrand du Guesclin destac repentinamente entre todos los
dems. Se mova de izquierda a derecha con la velocidad del rayo. Centenares de mercenarios
franceses los rodearon y acometieron desde el exterior hacia el centro en una maniobra envolvente.
Esta vez las tropas de Pedro eran las desconcertadas y trataban de parar los ataques que les llovan
desde todos los flancos. Alberto degoll a un routier que se acercaba a Pedro y se vio rechazando a
dos ms. Los gritos, la tormenta, los caballos, las espadas y ms gritos. Apenas lograba librarse de
un adversario que ya acudan dos ms a remplazarlo. No haba mucho tiempo para pensar en el
siguiente movimiento, blanda la espada por instinto, dejndose llevar por el discurrir de la batalla.
La multitud se convulsion ante la embestida de las Compaas Blancas y Alberto no se percat

de que, por culpa del oleaje, cada vez se alejaba ms de su rey. Levant la vista un momento: la
lluvia se colaba por la visera del yelmo y casi no vea nada. En ese momento not una fuerte
sacudida en el costado y solt un grito. Su caballo se tambale y jinete y montura cayeron al suelo
aparatosamente.
Por unos segundos se hizo la oscuridad y lo nico que rompi la quietud fue el repiqueteo de la
lluvia sobre el yelmo metlico. Le dolan horriblemente todos los msculos, las heridas le ardan y
senta el cuerpo caliente de su caballo sobre las piernas. No estaba seguro de cul de los dos haba
sido herido y cuando abri los ojos todo le daba vueltas. Trat de levantarse, retorcindose sobre el
barro, y poco a poco logr ponerse en pie. An sostena la espada pero se senta desnudo sin el
caballo, que yaca inerte en el suelo, con una lanza clavada entre los cuartos delanteros. Un soldado
se abalanz sobre l y lo esquiv con un gesto brusco. Volva a estar inmerso en la batalla, pero se
notaba ms dbil.
Trat en vano de localizar el estandarte de su rey mientras blanda la espada a diestro y
siniestro. Deba volver junto a l, era imperativo. Deba volver junto l. La idea le bailaba incesante
en la cabeza. Era un soldado de la guardia real, tena que permanecer cerca de Pedro... Al rato
incluso estaba repitindolo entre dientes. Y si el estandarte haba cado y en aquellos momentos
estaba medio enterrado en el fango? Consigui deshacerse de otro oponente, pese a recibir una
herida superficial en el antebrazo y mir a su alrededor en busca del escudo de Pedro.
Sus esfuerzos fueron intiles, pero para su sorpresa descubri otro estandarte muy cerca: el
bastardo Enrique de Trastmara estaba a poca distancia. La sangre empez a latirle en las sienes: no
le costara mucho llegar hasta l. Quiz pudiera hacerle desmontar, quiz pudiera acabar con l.
Sera un hroe. Enarbol la espada y se lanz hacia el grupo del conde con un grito de batalla, pero
en el camino se interpuso un guerrero que le hizo frente con coraje y lo ech al suelo en tres
estocadas.
Tu allais o?
Alberto se llev la mano al hombro herido y emiti un quejido. El francs preparaba ya el
golpe de gracia, pero Alberto rod sobre s mismo y esquiv el acero. Logr levantarse y arremeti
contra el soldado; este lo esquiv. Sin embargo, al tratar de equilibrarse tropez con uno de los
cuerpos cados; Alberto lo aprovech y le descarg la espada en el crneo. El yelmo salt mientras
el soldado se desplomaba hacia atrs y Alberto se qued sin aire al ver el rostro ensangrentado de su
vctima y la vida que se le escapaba de los labios.
Solt una carcajada nerviosa. Un hroe? Palabras como esa, que cuando soaba con ser
soldado se le antojaban llenas de gloria, ahora parecan vacas de todo sentido. Enrique deba de
estar rodeado de gente como aquel valiente soldado y como l mismo: guerreros cuya misin era
proteger a su rey, quiz igual de jvenes y con los mismos sueos de heroicidad. Ni siquiera podra
acercarse a Enrique solo sin pasar por encima de todos ellos. Intentndolo conseguira nicamente
que lo mataran y an no quera morir.
Tengo que proteger a mi rey se dijo. Esa es mi misin.
Un jinete enemigo vena en su direccin, pero al parecer tena una flecha clavada y estaba ya
ms muerto que vivo, de manera que Alberto no tuvo dificultad en asestarle un golpe con la
empuadura de la espada y derribarlo. Entonces mont sobre el lomo de su caballo y desde esa
nueva posicin busc a Pedro. La visin era espeluznante: por todos lados haba cadveres y cuerpos
desmembrados pisoteados por los que seguan guerreando. Inspir repetidas veces y apart la vista
del grotesco espectculo. Era consciente de que las tropas de su rey estaban perdiendo terreno. Al
localizar por fin el estandarte real, espole al caballo y se abri camino hasta l a golpe de espada.

Estaba a punto de alcanzarlo cuando la tierra tembl. La multitud danzante se agit y l, confuso,
mir hacia la derecha: un ejrcito de jinetes e infantes se acercaba a toda velocidad. A la cabeza iba
un caballero de negra armadura, con el yelmo coronado con la figura de un len y una sobrevesta azul
y grana decorada con lises y leones dorados. Llevaba la espada en alto, y cabalgaba a lomos de un
impresionante caballo de guerra, con una testera tan negra como su propia armadura.
Amigos o enemigos? se pregunt Alberto Amigos o enemigos?
Cerca de l, un mercenario francs solt un juramento. Alberto entendi lo bsico: eran tropas
inglesas y eran amigos.
Para cuando sonaron cuernos de retirada en ambos bandos, ya caa la tarde. Llevaban
batindose todo el da y, al final, el tiempo haba amainado. Alberto, exhausto y dolorido se reuni
con los miembros de la guardia real en el campamento. Dos ms de sus compaeros haban cado y
todos presentaban heridas. Ni siquiera el rey haba salido indemne y al ver sus heridas se entristeci
mucho, pensando que a lo mejor l podra haberlas evitado de haber estado all.
Has luchado bien, chico.
El soldado se volvi. Men Rodrguez estaba a su lado, cansado y herido, pero sonriente. Le dio
una palmada en el hombro y Alberto asinti y acab sonriendo de puro agotamiento.
******
Eduardo de Gales avanz hacia el conde de Lemos nada ms verlo y los dos se abrazaron
calurosamente. Se conocan desde haca aos, ya que haban sido adiestrados juntos en Inglaterra.
Sin la negra armadura puesta, el prncipe se vea mucho menos amenazador, con su sonrisa afable y
unos ojos verdes ntidos y francos. Su tocayo le sonri como a un hermano, una sonrisa cara de ver
en l, y despus le hizo una reverencia, que el ingls no permiti que prolongara mucho tiempo.
Mi seor Eduardo lo salud este. Its been a long time.
Demasiado admiti Eduardo de Castro Me alegro mucho de veros, my lord.
Yo tambin. Segus siendo el mejor arquero que he visto en la vida, amigo mo.
Vos siempre me vencisteis con la espada.
Eduardo de Gales chasque la lengua y se tir hacia atrs el flequillo, de un rojo encendido,
mientras los dos caminaban en direccin a la tienda del rey Pedro.
Ya hemos llegado.
El conde levant la lona de la tienda del monarca y los dos pasaron al interior, bastante
caldeado e iluminado con lmparas de aceite. Pedro estaba recostado en una silla, le haba vendado
las heridas pero aparte de eso no haba tenido mucho reposo, ya que volva a estar reunido con sus
nobles. Se levant en cuanto los vio entrar.
Majestad, su Alteza real Eduardo, conde de Chester, duque de Cornualles y prncipe de Gales
anunci el noble de Castro.
Pedro se acerc al recin llegado y le dedic una inclinacin de cabeza corts. Despus se
abrazaron un momento.
Os saludo, primo.
Celebro veros, Majestad. Qu tal vuestro brazo?
Pedro se dio un par de palmadas en la extremidad vendada y esboz una sonrisa grave.
No es profunda, gracias.
Fue una gran batalla. Vuestros hombres hablan de ella sin parar.
No hubiera servido de nada si no hubierais llegado a tiempo, prncipe.

Vine lo antes posible, siento el retraso. Tuvimos que enfrentar a las tropas de Adehan en la
frontera.
Llegasteis a tiempo insisti el rey. Y os estoy muy agradecido.
Pedro lo invit a tomar asiento y le present a sus aliados, Simn de Pimentel, Cristbal
Valcarce y el capitn portugus Fadrique Silva, primo tercero de Mara de Portugal.
Y veo que ya conocis al conde de Lemos concluy Pedro.
El conde y yo somos viejos amigos corrobor. Elegs bien a vuestros oficiales, Pedro.
El rey hizo servir algo de comida a sus aliados y la degustaron juntos, mientras seguan
hablando de la batalla, del nmero de bajas y heridos y de los mensajes cada vez ms inquietantes
que llegaban del sur. A su vez, el ingls les habl de la guerra en territorio francs y les explic
cmo haba roto la barrera del Mariscal de Adehan: quiz uno de los guerreros ms ilustres del rey
Carlos, por detrs del guila de dos cabezas, Bertrand du Guesclin. Fadrique se interes por la
posible participacin de sus tropas en la pennsula, pero Eduardo juzg que lo ms probable es que
permaneciera en la retaguardia, guardando el paso. Su mayor preocupacin a aquella sazn no era el
conde de Adehan.
El ejrcito de Enrique es muy superior en nmero? quiso saber el prncipe ingls.
De momento estamos bastante equilibrados, pero si esto se prolonga mucho ms tienen las de
ganar lo inform el seor de Pimentel. Apenas contamos con refuerzos.
Entiendo. Entonces siento traer malas noticias. El conde de Trastmara espera un importante
contingente de tropas en los prximos meses les inform Eduardo de Gales.
Tropas? Qu tropas? pregunt Cristbal de Valcarce.
Un combinado de tropas vaticanas y aragonesas. Penetraran seguramente por la frontera en
Tarazona.
Vuestras informaciones son fiables? inquiri el noble.
Eso me temo, tengo contactos all respondi.
Eduardo de Castro y l se miraron y compartieron un momento de entendimiento mutuo ajeno al
resto. Despus, el conde asisti meditabundo a las caras de circunstancias que se les haba quedado a
los dems nobles. La noticia era en verdad un duro golpe para las esperanzas de todos ellos ya que
no lograran contener muchas ms embestidas como las de aquel da.
Aguantaremos afirm Pedro con seriedad. Y venceremos.
******
El caballo tordo de Du Guesclin piaf nervioso por el ajetreo y trat de sacudirse la silla que le
colocaba.
Ne bouges pas le susurr el bretn. Estate quieto y deja que te ponga esto.
El animal relinch como respuesta y se removi un poco ms, aunque al final se resign y
soport el ensillamiento con estoicidad. A su alrededor, una docena de soldados aragoneses arreaban
sus monturas, mientras su capitn Ferrn de Denia, un curtido soldado de mediana edad, esperaba la
confirmacin de Bertrand. Cuando todos estuvieron listos, el capitn aragons llam la atencin de
sus hombres y du Guesclin se vio inmediatamente seguido de dos de sus routiers ms leales. Una vez
organizada la guarnicin, echaron a cabalgar hacia el este.
En el campamento de Enrique de Trastmara, las crepitantes hogueras eran la nica fuente de
claridad durante la noche. Haba un rumor apagado de caballos intranquilos y conversaciones de
soldados, pero no llegaba a atravesar la gruesa lona de la tienda de Enrique. En un extremo, el hijo

de Leonor participaba del silencio, mientras el agua caliente le lama con suavidad msculos y
extremidades en un bao reparador. Permaneca inmvil incluso poda dudarse de que estuviera
respirando, para evitar que el ms mnimo chapoteo le recordara su propia presencia. Con la
cabeza apoyada hacia atrs, la mirada perdida en algn punto del infinito, el joven tena la mano
apoyada sobre el costado derecho, donde luca una cicatriz rojiza. Si le hubieran preguntado cundo
haba sido herido no habra podido precisarlo, al igual que con el resto de cortes y magulladuras que
presentaba por todo el cuerpo. No eran ms que marcas que aparecan; heridas que en un momento u
otro le haba infligido algn desconocido, y que quedaban al descubierto en momentos como ese. De
algunas se resenta, otras eran simplemente un testimonio de la lucha.
Inspir. El agua empezaba a enfriarse, as que se incorpor y alcanz un batn. Necesitara
ayuda para volver a colocarse la coraza, por lo que hizo sonar una campanilla, y al momento
apareci Josphine. Le anud las correas de la coraza a la espalda con diligencia y, al acabar, se
inclin ante l y sali de la tienda. Enrique se sent en una silla y volvi a sumirse en s mismo
durante un buen rato, hasta que un soldado asom la cabeza y anunci que el barn Rodrigo y Csar
Manrique queran verlo.
Que pasen accedi.
Los dos nobles entraron, ataviados con sus mejores ropas de batalla, y saludaron al conde de
Trastmara.
Bertrand se ha ido ya? les pregunt el joven.
S, Majestad repuso Rodrigo. Parti al caer la noche.
Cmo est Claude?
Csar y Rodrigo se miraron.
Siento comunicaros que ha muerto, mi seor respondi el barn. No se pudo hacer nada
por sus heridas.
Enrique no dijo nada. Lo haba visto caer a manos de uno de los soldados de la guardia real,
muerto nicamente por protegerle y aquello era lo que ms le afectaba. Volvi la cabeza y fingi
concentrarse en un mapa de la zona que haba colocado sobre un mueble. Rodrigo carraspe.
En cualquier caso, no es eso lo que venamos a deciros.
Hablad pues.
Los vigas informan de que Pedro de Borgoa est retirando sus ejrcitos del valle explic
Csar.
Cmo? se sorprendi el muchacho Estis seguros?
Lo he confirmado personalmente asegur. Era cuestin de das, no podan proteger el
paso con tan pocos hombres.
Pero han aguantado mucho objet Enrique, y mir a Rodrigo Y ahora qu?
El barn se atus la barba y se acerc al mapa, sealando un punto.
Sera muy inocente pensar que Pedro nos ha dejado el camino libre hacia Len sin ms.
Adems, los hombres del conde de Lemos controlan toda la zona. Es ms probable que lo que hagan
es desplazarse hacia el sur y recibir refuerzos de Valladolid. Al parecer en la ciudad se ha reunido
un ejrcito de mercenarios importante.
Debemos seguirlos opin Manrique. Y masacrarlos antes de que logren reunirse con los
hombres de Atias.
No, en esa zona se haran fuertes con el apoyo de sus ciudades aliadas dijo Enrique.
Cierto coincidi Rodrigo. El terreno les sera favorable y estaran arropados entre los
suyos, mientras que nosotros lucharamos en territorio hostil.

El barn cogi una pluma y traz unas lneas en el mapa.


En cambio, si retrocedemos hasta aqu, podemos limitarnos a esperar a que vuelva el capitn
Du Guesclin con los refuerzos. Pedro se mover hacia el este para evitar desgastarse en un combate
contra el conde de Villena y no tendr ms remedio que enfrentarse a nosotros desde el sur, lejos de
sus plazas de abastecimiento, si quiere liberar Burgos.
Csar tuvo que admitir la lgica del razonamiento y se mostr de acuerdo. Como Enrique segua
callado, fue el propio seor de Mendoza el que dio las rdenes pertinentes.
Informad a los hombres de que estn preparados para salir maana al atardecer, seor de
Manrique, pero que descansen esta noche. Nos reabasteceremos en Burgos.
Muy bien. Majestad se despidi.
Cuando Csar sali, el barn observ a su taciturno heredero de Castilla, que tena un aspecto
sombro a la luz de las candelas. Si haba una sola cosa que no poda permitir en todo aquel asunto
era que su chico se derrumbara.
Os encontris bien, mi seor?
Enrique asinti. No era la primera vez que Rodrigo adoptaba un tono paternalista con l, pero
ltimamente lo haca sentir violento.
Voy a salir un rato, barn.
Avisar a vuestra guardia.
No. Solo ser un paseo.
Cmo deseis repuso Rodrigo.
El conde de Trastmara sali de la tienda y enseguida le lleg el olor a nieve del aire y el de la
madera que arda en las hogueras. Haba varios fuegos y las nubes ya no tapaban la luna, pero an as
estaba oscuro. Se ech a caminar sin rumbo fijo, sin prestar atencin al fro. Le costaba respirar,
aunque no poda decir que estuviera cansado tras una semana sin entablar combate. Mirara donde
mirara vea corrillos de soldados que hablaban y rean alrededor de las hogueras. No los conoca. A
la gran mayora jams le haba dirigido la palabra y ellos a l tampoco. No obstante, ellos s que lo
reconocan y cuando pasaba cerca de algn grupo, el volumen de las risotadas y las charlas
descenda, de manera que all donde fuera, Enrique segua rodeado por una burbuja de silencio.
Sigui andando hasta traspasar los lmites del campamento. All el brillo de las hogueras se
haca ms dbil y la reina de la penumbra era la luna llena, tan brillante como aquella noche en el
bosque, cuando saba quin era y lo que quera. Tan resplandeciente como los ojos de Isabel, el
ngel que la oscuridad haba llevado ante su puerta una noche parecida. ngel o demonio, poco
importaba, porque lo nico cierto era que no poda vivir sin ella. Estaba solo, envuelto de un vaco
espeso y asfixiante que, por ms que corriera, no lograba dejar atrs.
Mi seor
Una voz tmida son a su espalda y Enrique se volvi de golpe. Era Josphine, que temblaba de
fro mientras le tenda una capa.
Mi seor repiti, no tenis fro?
Y le alarg la capa. Ni el joven la cogi ni ella baj el brazo.
Vuelve a hacerlo musit Enrique de pronto.
El qu?
Hblame, por favor.
Josphine lo mir con los ojos muy abiertos, sin comprender lo que le peda, y se le acerc un
poco.
Que os hable? Si ya os hablo, Majestad. No me os?

Dio otro paso hacia l y le hizo un gesto para que cogiera la capa.
Os lo ruego, poneos esto. Est helando.
Enrique pos los ojos en la capa y neg vagamente con la cabeza. Ahora respirar le costaba
muchsimo. Se apoy en un rbol y le dio la espalda a la doncella.
Majestad? Qu os ocurre?
Se puso detrs de l y le toc en el hombro, primero suavemente y luego con un poco ms de
decisin. De repente Enrique se volvi, la agarr de la cintura, la puso contra el rbol y la bes sin
darle tiempo a reaccionar. Al cabo de unos instantes se retir de encima de la joven, que no se
atreva a mover ni un msculo.
Mrchate! le grit.
La francesa no saba qu decir. Indecisa, mir el resplandor de las hogueras a lo lejos y despus
a Enrique. Este an la tena cogida de una mano y ella poda sentir que estaba tiritando.
Mrchate o qudate.
Ella volvi a debatirse entre la visin del campamento y la de Enrique. Finalmente, dej caer la
capa que llevaba en la mano.
Je reste ici.
Enrique flaque y, por un momento, Josphine crey que iba a caerse y que tendra que
sostenerlo. Sin embargo, enseguida se repuso y la mir con ojos relucientes, mientras la rodeaba con
los brazos con ms fuerza que antes y la besaba apasionadamente.

XXXVI

l ulular del bho son tan cerca que por un instante Bertrand du Guesclin desvi la
atencin de la cerviz de su caballo para buscar al pjaro entre los rboles. Fue un acto
reflejo, enseguida volvi a mirar al frente. A su lado, el capitn aragons Ferrn de Denia
escrutaba la oscuridad con la misma atencin, al tiempo que jugueteaba con las riendas de
su caballo. Estaban solos; tanto los hombres de Ferrn como los mercenarios de Du Guesclin
esperaban al otro lado de la colina a que sus superiores establecieran contacto con las tropas
vaticanas. Minutos despus se movi la maleza y se vio ondear una luz. Ferrn destap la lmpara
que haba estado cubriendo con una gruesa tela negra y respondi a las seales. Al poco apareci un
jinete y el capitn de Denia le sali al encuentro.
Los dos hombres mantuvieron una breve charla en cataln que Bertrand no trat de escuchar.
Despus, Ferrn se volvi hacia el bretn y le hizo un gesto para que se acercara, mientras el otro
haca lo mismo y llamaba la atencin de un cuarto jinete. El nuevo caballero se uni al grupo con una
pose muy altiva y observando de reojo al capitn de las Compaas Blancas para disimular su
curiosidad. Deba de tener alrededor de treinta aos, era de facciones finas y tena el cabello oscuro
y lacio y los ojos negrsimos.
Mi seor Bertrand, os presento al capitn Roger de Montcada, vizconde de Rocaberti, y al
capitn Guido de Bolonia, comandante del tercer ejrcito de infantera de su santidad Inocencio IV
dijo Ferrn. Seores, monsieur Bertrand du Guesclin, lder de las Compaas Blancas de Carlos
V.
Guido inclin la cabeza y ofreci su mano al bretn para que besara el anillo cardenalicio que
lo identificaba como legado papal. Acabadas las presentaciones, tom la palabra y se dirigi a
Bertrand en perfecto francs.
He odo hablar mucho de vos, mi seor ech un vistazo fugaz a su escudo. Es un honor
conoceros.
El honor es mo, capitn. Os doy la bienvenida en nombre del rey Enrique.
Tras el intercambio de saludos, el capitn Guido sigui hablando en castellano para que los
dems pudieran entenderlo. En sus labios, las palabras tenan cierta musicalidad del norte de Italia.
Como Su Santidad prometi, estoy aqu para ayudar al rey legtimo de Castilla, don Enrique
de Trastmara. Desde este instante, mis hombres y yo nos ponemos a vuestra disposicin.
Si vuestros hombres estn listos, nos pondremos en camino maana por la maana.
Lo estn, mi seor. Podis comprobarlo vos mismo.
Guido hizo que su caballo diera media vuelta y se intern en el bosque, seguido de Bertrand y
de los dos aragoneses. Al cabo de poco rato, la espesura empez a clarear y se encontraron ante un
barranco que desembocaba en un valle fluvial. Abajo, a orillas del ro, la oscuridad estaba salpicada
por centenares de hogueras que brillaban como lucirnagas y se extendan hasta la falda de la
montaa opuesta.
******
Alberto era la viva imagen de la concentracin inclinado sobre su carta. Por mucho que la
mirara y remirara no estaba del todo satisfecho. Le pareca que no expresaba todo lo que quera
decir, pero no era bueno con la pluma. De hecho, le haba costado Dios y ayuda escribir unas pocas

lneas con lo poco que saba escribir y lo lento que iba. Y cada vez que la relea an perda ms
tiempo descifrando su propio galimatas. Pero nada de eso le importaba, ni tampoco los comentarios
guasones de su compaero Marcos, que llevaba un buen rato sentado a su lado remendndose un roto
en la camisa y espiando por encima de su hombro, como si ver algo escrito de verdad le pareciera lo
ms peculiar del mundo.
Pues qu quieres que te diga comentaba. No s qu tiene de romntico hacer garabatos
que no se entienden y que ni siquiera son bonitos. Esa chica tuya no se quedar igual?
No, ella sabe leer. Y tambin escribir. Y lo hace ms rpido y mejor que yo afirm Alberto
con una nota de orgullo.
Marcos frunci los labios e hizo una pedorreta.
Bueno, ya me dirs de qu le puede servir. Mi mujer no se anda con tantas monsergas.
Cuando vuelva le plantar un beso que la dejar sin aire. Eso tendras que hacer t.
Alberto se ech a rer.
Eso tambin lo har, hombre. Pero con las cartas sabr que he pensado en ella todo el tiempo.
Bah, si ni siquiera se las puedes enviar.
Es igual, las escribo para m. Cuando regresemos se las dar a ella.
Haces bien dijo una voz.
Los soldados levantaron la cabeza de sus quehaceres. El rey Pedro se haba detenido junto a
ellos de camino a su tienda y ellos se armaron un lo tremendo a la hora de levantarse y cuadrarse lo
antes posible.
Majestad!
Mi seor
Pedro les sonri. Siempre que iba de un lado a otro del campamento, lo acompaaban dos o ms
de sus capitanes. Aquella vez iba con el conde de Lemos y el seor de Pimentel.
Cmo se llama la dama?
Julia, Majestad respondi Alberto.
El rey lade la cabeza y frunci el ceo, con un atisbo de reconocimiento.
Clarosois Alberto, verdad? Participasteis en mi torneo.
Simn de Pimentel se adelant para mirarlo mejor.
Es cierto, chico! exclam. T y yo tenemos una cuenta pendienteNo recordaba que
fueras tan joven.
Alberto farfull algo incomprensible y su timidez hizo que Simn estallara en carcajadas. Pedro
ri suavemente, aunque le lanz una mirada de reproche al noble, por avergonzar a Alberto. Despus
se volvi hacia este con simpata.
Tenis mucha suerte, Alberto. Julia es una mujer extraordinaria.
El soldado asinti, ms relajado. Pedro se fij un momento en la carta que Alberto llevaba en la
mano y dijo:
Si lo deseis, cuando hayis terminado vuestra carta venid a mi tienda. Har que la lleven a
Talavera con el resto de comunicados.
Alberto mir a su rey con los ojos desorbitados, conteniendo el entusiasmo a duras penas.
Hablis en serio?
Por supuesto.
Gracias! Gracias, Majestad!
Pedro le quit importancia e hizo una inclinacin de cabeza para despedirse de los dos
soldados. Despus, el rey y sus acompaantes se alejaron, dejando a Alberto boquiabierto pero ms

feliz que unas castauelas. Mientras caminaban, Eduardo de Castro mir a Pedro sin decir nada: el
rey se mostraba amable con sus hombres, pero en cuanto finalizaba la conversacin recuperaba la
expresin circunspecta de antes de cruzarse con ellos.
En la tienda esperaban el prncipe de Gales, el seor de Valcarce, Men Rodrguez y el capitn
Silva, todos con caras de preocupacin. Al fondo haba dos personas: un escudero joven de piel
cetrina bajo una finsima barba oscura y un hombrecillo con el pelo blanco y nariz aguilea. Este
pareca demasiado frgil como para aguardar a Pedro en pie, incluso para levantarse cuando este
hizo su aparicin, as que permaneci sentado cmodamente en una silla cuando el rey se le acerc.
Yom Eber Atias, segn creo lo salud el rey.
Encantado de veros, Majestad. Disculpad que no me levante.
No importa.
El judo sorbi un poco de agua de un odre que le pas el escudero y tosi.
Este tiempo no es nada bueno para los huesos coment.
Pedro tom asiento y con una mirada hizo que el resto lo imitara, ya que la mayora permaneca
en pie y apiados lo ms lejos posible del judo. Atias no se dio por enterado. Al sentarse lo
hicieron a una distancia prudencial; solo Eduardo de Castro y Eduardo de Gales tomaron asiento ms
cerca de Pedro.
Si no me equivoco dijo Atias, me habis hecho llamar para requerir mis servicios.
As es, mi seor. Gracias a vuestro ejrcito, Valladolid no ha cado en manos de la Orden de
Santiago.
Ejrcito es una palabra tan desafortunada replic el judo. Prefiero pensar en ellos como
buenas gentes que se defienden de los ataques mir al conde de Lemos con los ojos convertidos en
rendijas. Vaya, vos por aqu. No es vuestro seor to el que dirige la Orden de Santiago?
Vuestro ejrcito cort Pedro, o cmo queris llamarlo, estara dispuesto a unirse a
nosotros?
Atias apart la vista de Eduardo y la pos en Pedro, complaciente.
Mi ejrcito es vuestro ejrcito, ya lo sabis. Para proteger la ciudad me basta con una
pequea guarnicin, el resto son vuestros.
Bien.
Pero recordad, que tanto ellos como yo somos hombres libres, Majestad.
Simn de Pimentel solt un bufido y not que Valcarce lo retena del brazo. Pedro no pestae.
Cunto?
Veinte mil florines.
Sabis que ahora no dispongo de esa cantidad.
El almirante Bocanegra ha cado. No me cabe duda de que sus arcas sufragarn nuestro trato.
Fadrique Silva y los dems se miraron entre ellos. Solo haca dos das que haban recibido la
noticia de la victoria de Albornoz y sus hombres. Cmo poda aquel hombre saberlo? No, Yom
Eber Atias no les gustaba nada.
Si eso es cierto repuso Pedro, tendris ese dinero.
Muy bien, Majestad acept el judo con una sonrisa angelical. Tendris a vuestros
hombres en unos das. Trasladad a vuestros heridos ms graves a la ciudad, nos haremos cargo de
ellos.
Se levant, apoyado en un bastn con una mano y tras saludar a todos los presentes con
deferencia especialmente a Eduardo de Castro, apoy la otra en el hombre de su solcito
sirviente. Entonces se volvi hacia Pedro, como si acabara de recordar algo.

Ah, David musit. El mensaje.


El escudero palp el interior de su tnica y, al hacerlo, los pliegues de la ropa evidenciaron que
iba muy bien armado. Fadrique Silva dio un paso adelante, pero Valcarce lo contuvo a tiempo,
cuando David sac un pergamino arrugado y se lo entreg a Pedro.
Quiz ya lo sepis le dijo Atias, pero Madrid ha cado en manos del seor Garca de
Padilla.
El rey palideci y ley la nota mientras los dems intercambiaban gestos de preocupacin.
Qu es eso? De dnde lo habis sacado? inquiri Simn.
El emisario que os enviaron con la informacin fue herido y lleg a Valladolid medio muerto.
Falleci hace dos noches.
Atias sali cojeando de la tienda junto con su escudero y guardin y Pedro orden a Men
Rodrguez que lo acompaara. Despus arrug el pergamino y lo tir al fuego.
Si Madrid ha cado, Toledo estar a punto de hacerlo afirm. Tengo que sacar a la corte
de Talavera.
Mi seor protest Cristbal, no podis abandonar Talavera. Sera como claudicar.
El rey lo fulmin con la mirada y el noble enmudeci. Eduardo de Castro se acerc a Pedro, con
intencin de contenerlo, pero el joven mantuvo la frialdad, aunque el conde habra jurado que, por un
momento, haba estado a punto de perder los estribos.
Podrn llegar hasta Portugal por terreno seguro antes de que cerquen la ciudad continu
Pedro. Enviar noticia a don Diego de Ziga para que cubra su retirada.
Fadrique Silva se mostr de acuerdo. En cambio Eduardo de Castro torci el gesto ligeramente.
Su amigo, el prncipe de Gales lo not, pero a Pedro se le pas por alto.
Seor de Pimentel, vuestras tierras empiezan a verse amenazadas prosigui con voz hueca.
vila no caer.
An as, quiero que marchis delante y nos abris camino.
Como ordenis.
Tambin Simn sali de la tienda. Y como pronto vieron que Pedro daba aquella reunin por
finalizada, Cristbal de Valcarce y Fadrique Silva lo imitaron. Eduardo de Gales carraspe con
suavidad.
Estis seguro de que llevar a la infanta a Portugal es lo mejor? pregunt. Quiz estara
ms segura en el norte, en Vizcaya o en Castro Urdiales, en donde la flota de mi padre controle el
puerto y pueda asegurar el seoro.
El rey sopes la opcin unos segundos.
A m tampoco me gusta la idea de sacarla de Castilla, pero en estos momentos el viaje hacia
Vizcaya sera demasiado peligroso concluy, algo inseguro.
El ingls cruz una mirada con su tocayo, preguntndole tcitamente si deseaba que insistiera.
Eduardo rechaz el ofrecimiento del mismo modo, as que el prncipe se despidi tambin del rey a
abandon el pabelln. El conde de Lemos se qued a solas con Pedro. Ya deba de ser tarde, pues
fuera los ruidos del campamento se haban ido apagando. ltimamente los soldados estaban cada vez
ms cansados y abandonaban pronto las hogueras donde se reunan para comer o conversar. Pedro
volvi a sentarse y al ver que Eduardo permaneca en la habitacin, lo invit a hacer lo mismo.
No me fo de Diego de Ziga admiti el conde sin ambages,
Pedro mir a su general con aire de impotencia y Eduardo casi oy el suspir que no lleg a
abandonar sus labios, pues su sentido atraves la distancia que los separaba con extrema claridad,
expresando un definido Vos tambin?.

No tengo ms remedio que confiar en l, conde replic, algo molesto. Del mismo modo
que confi en vos.
El conde de Lemos inspir, desarmado. Observ que su seor disimulaba una mueca de dolor al
acomodarse, ya que an se resenta de la herida del antebrazo.
Os duele?
Un poco admiti Pedro. Sonri, como para quitarle hierro a su comentario anterior. Os
apetece una copa, mi buen amigo?
Eduardo neg con la cabeza y aguard en silencio mientras Pedro se serva y apuraba la copa de
un trago.
Escribir a Talavera esta misma noche asegur Pedro. Hay que ponerlos a salvo, no me
importa si en Portugal o en Vizcaya.
Eduardo asinti. Si Pedro esperaba que lo contradijera o tratara de quitarle la idea de la cabeza,
estaba equivocado.
Si me lo permits, yo mismo escribir a Diego propuso.
El rey solt una carcajada.
No seis muy duro con l, es un noble caballero y nos es necesario.
Volvi a servirse vino y esta vez, el conde acept beber con l, aunque ms que beber, Pedro
haca girar su copa con la mirada fija en el nctar rojizo que contena y que destellaba con la luz de
las lmparas. Eduardo se fij tambin y una imagen fugaz pas por su mente: la imagen de la sangre.
Incluso le pareci volver a or el fragor de las espadas. Vaci la copa de un trago, para hacer que
desapareciera. Entonces observ al joven rey, con las marcas de la coraza de batalla y las manos
encallecidas de sostener el acero.
Deberais descansar, mi seor.
Vos tambin, conde. Maana ser un da duro.
Hoy tambin lo ha sido. No forcis el brazo.
Descuidad. Buenas noches.
Buenas noches.
Cuando Eduardo sali, el rey an sostena la copa entre los dedos y Eduardo sinti un
escalofro al contemplarlo. Empezaba a temer que la guerra acabara con l, y no precisamente
dndole muerte.

Tras el saqueo de Madrid, en la poblacin de Toledo y las aldeas de los alrededores cundi en
pnico y los que pudieron buscaron refugio en las ciudadelas. Todas las guarniciones de Talavera
estaban en guardia, el Alczar se haba reabastecido y rearmado, la guardia real recorra los caminos
da y noche. En contra de la opinin del consejo real, Isabel no permiti que se cerraran las murallas,
al menos mientras no hubiera enemigos avanzando hacia ellos. Haba mucha gente que acuda
buscando seguridad entre los muros de la fortaleza y no tena intencin de dejarlos fuera.
Aquella maana, cuando Alfonso acudi a buscarla y le pidi que lo acompaara para hablar
con l, Isabel crey que el valido intentara convencerla de nuevo, as que fue dispuesta a no dar su
brazo a torcer. Estaba ms delgada y dorma poco por las noches, pero no haba perdido ni un pice
de carcter. Entr en el despacho e hizo sentar con impaciencia al valido, que permaneca
decorosamente en pie hasta que ella tomara asiento.
De qu querais hablarme? Espero que no insistis en el asunto de las murallas.

No es eso.
Isabel se preocup; llevaba demasiados das temiendo que en cualquier momento llegara una
mala noticia.
Hay noticias?
S, mi seora.
Le ense un correo con el sello real.
Las tropas de vuestro hermano y las de Enrique de Trastmara han luchado durante meses en
el valle del Carrin. All el ejrcito ingls que esperbamos se reuni con ellos. Ahora el conde de
Trastmara ha retrocedido hasta Njera y el rey Pedro est rearmndose cerca de Valladolid.
Isabel dej escapar un suspiro. Los dos estaban vivos.
Ha habido muchas bajas?
Cientos.
Isabel tom asiento, consternada.
Os encontris bien, mi seora?
S replic framente. Continuad.
Al parecer un ejrcito papal ha entrado en Castilla desde Aragn. Pronto se unirn al grueso
de los hombres del conde de Trastmara.
Necesitamos ms hombres.
Pero no los tenemos, Alteza.
Tiene que haber algo que podamos hacer!
El valido se acarici la barbilla, mirando fijamente a su interlocutora.
Vuestro hermano desea que nos traslademos a Portugal de inmediato.
Qu?
Leedlo vos misma.
Le pas la carta y la joven casi se la arrebat de las manos. Abandonar Talavera a los
traidores? Dejar sin proteccin a toda aquella gente? Estaba decidida a negarse, pero en cuanto se
puso a leer, la carta le tembl en las manos al reconocer la letra de Pedro. Trag saliva y empez a
leer. En conjunto, el mensaje era el que Alfonso le haba trasmitido: el rey ordenaba que la corte se
trasladara al este, a las tierras controladas por el seor de Ziga, y de all a la corte de su abuelo.
Pero el contenido de la misiva era lo de menos. Haba algo que la perturbaba en el trazo de las
letras, algo sutil en la caligrafa que se le escapaba. Resigui algunas palabras con los dedos,
algunas letras estaban trazadas con pulso ms dbil que otras. De pronto lo vio claro: Pedro estaba
herido.
Isabel se levant y ocult el rostro de Alfonso. Se senta como si le hubieran sacado toda la
energa. Su hermano estaba herido, un ejrcito enorme avanzaba hacia l y ellos no eran ms que una
carga.
Tenemos que hacer algo repiti.
Las rdenes son claras, Alteza. Debemos partir de inmediato.
No pienso abandonar sin hacer nada! explot Conseguiremos ms hombres, aunque sea
yo la que tenga que empuar una espada!
Instantes despus de pronunciar esas palabras, sus ojos brillaron. Apoy las manos sobre la
mesa y se encar con Alfonso.
Granada! El rey de Granada nos ayudar.
El valido carraspe, cogido por sorpresa.
Eso es imposible, mi seoraAdems, no es probable que Muhammad intervenga en

problemas de infieles.
El rey Muhammad es nuestro aliado. Enviad a un mensajero.
Estamos cercados. Un mensajero sera interceptado con toda seguridad y el camino hasta
Granada est tomado.
Esas no son razones.
Lo lamento, no voy a hacerlo.
Es que no me habis odo? chill Isabel Os ordeno que enviis a un mensajero!
El valido recuper la carta que la princesa sostena entre los dedos.
Y el rey ordena que nos traslademos lo antes posible. Ya, Alteza.
Isabel dese estrangularlo y ponerse a gritar. Tras sostenerle la mirada a Alfonso un momento,
sali de la sala. Alfonso vibraba.
Cuando Isabel lleg a su habitacin habra tirado todo lo que haba a su alcance, de no ser
porque Julia se encontraba en la estancia. La doncella se haba levantado nada ms verla entrar y la
observaba interrogante. Pasaron varios segundos antes de que Isabel se diera cuenta de que el temor
de su amiga no haca ms aumentar al verla en aquel estado.
Qu ha pasado, seora? se atrevi a preguntar.
La infanta trat de calmarse y le refiri en pocas palabras la situacin de los ejrcitos que
Alfonso le haba contado. Mientras hablaba, Julia se sent en una butaca con los ojos fijos en un
jarrn. Isabel jugueteaba con un mechn de cabello negro que le caa por delante de la oreja.
Pedro quiere que nos traslademos a Portugal concluy con voz ronca.
Julia levant la vista.
Preparar vuestras cosas.
No.
Alteza?
Yo no voy, Julia dijo muy seria.
Ah, no? Y qu vais a hacer?
La princesa solt el mechn de pelo y junt las manos sobre el regazo.
Me voy a Granada. Le pedir una audiencia al rey Muhammad y solicitar su ayuda en
nombre de Castilla. No es la primera vez que hago de emisaria.
Vos a Granada? Qu dice Alfonso?
No lo sabe y no lo sabr hasta que no pueda hacer nada. Si no, no lo permitira.
Por esta vez, Alteza, estoy de acuerdo con l. Es demasiado peligroso, enviad a alguien.
Julia estaba verdaderamente consternada, sobre todo porque conoca demasiado bien el
temperamento de Isabel y los arrebatos que le daban.
No puedo enviar a nadie. Alfonso
No puede impedirlo si vos lo ordenis.
Pero tiene razn admiti Igual que t. Es demasiado peligroso y hay muy pocas
posibilidades de llegar a Granada, menos an de salir con vida. Los hombres estn asustados,
confan en Alfonso y en m.
Alteza, sed razonable.
Si yo lo ordenara, algunos se ofreceran. Pero, cmo iba a pagarles envindolos a una
muerte casi segura por una corazonada? Tienes que entenderlo, debo ser yo quien vaya.
Julia arrug la frente y se puso a mirar por la ventana. El sol ya estaba alto en el cielo, deba ser
cerca de medioda. En la lejana se vean los tejados de Almendrera, algunas chimeneas humeaban.
Aquella tarde tena que ir a casa de la anciana Mercedes: le haba prometido que tendra listo su

vestido nuevo y tena que recogerlo


Entonces yo voy con vos, seora.
Isabel sonri un instante, pero su expresin era grave.
Ni siquiera lo pienses, Julia.
Quiero acompaaros.
Por amor de Dios, acabo de decirte que no quiero embarcar a nadie ms en esta locura.
Crees que iba a ponerte en peligro precisamente a ti?
La doncella se levant de la butaca con las mandbulas apretadas y se dirigi a la entrada, pero
en lugar de marcharse se qued de pie delante de la puerta.
Julia, tienes que entenderlo...
La doncella se dio la vuelta y se enfrent a Isabel. Haba sacado una carta de entre sus ropas y
la exhiba ante su seora. Era la carta de Alberto.
Creis que sois la nica que sufre? Hace meses que me carcome la impotencia ms terrible.
Esperando cada da que lleguen noticias temiendo que al llegar anuncien la muerte de la gente que
quiero. Pues yo tambin quiero luchar por ellos.
Ya lo s, pero te he dicho que no. Retrate.
Julia se acerc a la princesa y se arrodill a sus pies.
Os lo suplico.
Qu haces? Levntaterog Isabel, superada por la situacin.
Llevadme con vos.
Levntate, por favor.
La doncella obedeci, pero mantuvo los ojos pegados al suelo.
Eres una cabezota. Prepara tus cosas le dijo Isabel.
Julia se emocion y asinti varias veces antes de salir de la habitacin. Dentro, Isabel se dej
caer sobre la cama y ocult el rostro entre las manos hasta estar segura de que su respiracin haba
recuperado el ritmo normal. Luego volvi a su tarea y envolvi cuidadosamente la cimitarra que le
haba regalado Pedro, con la esperanza de no tener que utilizarla.
Al caer la noche, la princesa se escabull por los corredores y logr alcanzar los establos sin
ser vista por los centinelas, aprovechando que conoca perfectamente sus guardias y zonas de
vigilancia. En los establos la esperaba Julia, junto a los caballos, pero antes de llegar hasta ella, una
tercera figura apareci de entre las sombras. Isabel se detuvo e hizo ademn de retroceder, pero su
doncella se adelant.
No os asustis.
Quin es?
La figura sali a la luz: era un hombre bajo, con las piernas cortas y musculosas, el pelo rizado
y un montn de pecas.
Se llama Jos. Es de confianza y nos ayudar.
Jos el Ratn' se inclin ante Isabel.
Cmo podras ayudarnos?
Conozco la lengua rabe, Alteza, y los caminos de Castilla respondi Jos, en aquel tono
silbante tan propio de l.
Es de confianza le asegur Julia. Me ha ayudado en muchas ocasiones.
La princesa dud y mir alternativamente a Julia y a Jos.
Os lo agradezco Jos, pero debis saber que este viaje entraa un gran riesgo.
Lo s. Por eso ser mejor que nos apresuremos. La guardia est a punto de volver.

XXXVII

mo que no est? rugi Alfonso Repite eso!


La rolliza criada se encogi y mir al suelo. El valido real estaba encolerizado y sus
ojos, ya afilados de por s, parecan capaces de cortar el aire.
Nono est tartamude Nadie la ha visto en todo el da...a su Alteza...no est
en el castillo.
Pero alguien tiene que haberla visto! Quiz haya ido a Almendrera.
Por una vez, Alfonso no poda controlar su enfado y gritaba a la doncella sin ningn reparo.
Habla! No la ha visto nadie?
Nada de lo que la mujer dijera podra aplacar al valido, y ante esa certeza, la doncella no pudo
ms que encogerse de hombros y esperar que pasara el aguacero. Sin embargo, eso no mejor en
nada la situacin. Alfonso se enfureci todava ms y se le acerc; estaba segura de que iba a
golpearla, as que empez a hablar atropelladamente.
Yono, mi seor, nadie la ha visto. Yo busqu a Julia, a su doncella, seor, la busqu
porque a lo mejor ella saba dnde estaba la princesa. Pero no encontr ni a una ni a otra y pregunt,
mi seor, pero nadie las haba visto. Nadie las ha visto.
Alfonso se haba quedado parado a un par de metros de ella y atenda a sus palabras como si se
las estuviera bebiendo. Se qued un momento callado y rgido. Entonces, de repente, sali de la
estancia como una exhalacin, sin dirigirle la palabra a la aterrorizada criada, que an lo esper
durante un rato, dudosa de tener permiso para retirarse.
Con paso rpido y decidido, Alfonso recorri el castillo sin dudar en un solo corredor y sin que
la pobre iluminacin le hiciera tropezar con obstculo alguno, como cofres, escudos, alacenas o
sorprendidos pajes que se apartaban de su camino tan rpido como podan. Sali al patio y se
encamin hacia las caballerizas, donde se haba formado un corrillo de mozos de cuadra que se
susurraban los unos a los otros con nerviosismo. Al verlo callaron inmediatamente y lo miraron como
animales acorralados.
Seor murmur el ms osado, cuando crey que la distancia era suficiente para ser odo.
Pero bast un gesto fugaz del valido para que cerrara la boca.
Faltan caballos, verdad?
Ellos se miraron con inquietud. Otro de los mozos se adelant.
Tres, mi seor.
Desde cundo?
No estamos seguros. Estaban anoche, pero al salir el sol haba desaparecido.
Por qu no he sido informado antes? sugiri en tono glacial.
Ninguno de los mozos acert a dar una respuesta razonable, as que el valido solt un gruido y
se alej a grandes zancadas de regreso al castillo. Cuando lleg a su despacho, el corazn le lata a
toda velocidad as que intent calmarse. Antes de conseguirlo, al menos en parte, golpe la mesa de
madera con furia. Cmo haba podido ser tan estpido? Cmo haba credo ni por un instante que
aquella criatura recalcitrante que era Isabel le hara caso? Porque no haba que ser un genio para
adivinar que haba aprovechado al oscuridad para salir en direccin a Granada. Y Julia la
acompaaba quin sera el tercero?, otra muchacha cuya estupidez era comparable solo a la de
su princesa.
No saban dnde se metan. La prctica totalidad del sur estaba en manos de Enrique de

Trastmara y el condestable Velasco controlaba con mano de hierro la regin. Aparte, en cuanto se
extendiera la noticia de su desaparicin, sus enemigos empezaran a buscarla como perros
hambrientos. Por si fuera poco, llegaban noticias de que Toledo no aguantara la embestida de Garca
de Padilla ms de dos das y pronto atacaran Talavera. Desguarnecer el Alczar para enviar a la
guardia real en busca de Isabel los condenara a todos y adems no hara ms que guiar a los
hombres de Velasco, mucho ms numerosos, tras ella. No haba vuelta de hoja, Pedro caera pronto e
Isabel no llegara viva a Granada. Y era mejor as.
Maldita sea farfull. Maldita seas.
Su corazn haba vuelvo a dispararse con la sola idea de la muerte de Isabel. Chasque la
lengua y se frot el entrecejo, pensativo. Deba hacer algo. Al fin y al cabo, se dijo, caba la
posibilidad remota de que Pedro volviera y si no haba tratado de recuperar a su hermana no le caba
duda de que lo hara ejecutar. Algo ms dueo de s mismo hizo llamar a uno de sus secretarios, que
se present bastante preocupado por el humor del valido.
Exijo explicaciones sobre la desaparicin de tres caballos. Haz venir al jefe de cuadras
Guillermo de Roya.
Ahora mismo, mi seor.
******
Los tres fugitivos cabalgaron sin pausa durante toda la noche y al da siguiente se tomaron solo
el tiempo imprescindible para comer algo antes de continuar. Deban alejarse del Alczar lo mximo
posible y cuanto antes, para que, en caso que los persiguieran, los hombres de la guardia real no
pudieran seguir su rastro. Al mismo tiempo, tenan que permanecer alejados de los caminos
principales para no llamar la atencin. En pocos das abandonaran la zona que an permaneca bajo
control de Pedro de Borgoa para internarse en los dominios de su hermano bastardo, con lo que la
expedicin tomara un cariz de serio peligro. Y an les quedara ms de una semana por delante antes
de alcanzar la frontera con Granada. Eso si lo lograban.
Hablaban poco, poco durante los breves descansos que se concedan y an menos mientras
cabalgaban. Jos, que pareca tener buena mano en la tarea, guiaba a sus dos compaeras con
seguridad por los caminos de la Meseta. Isabel lo segua y Julia cerraba la marcha. A su alrededor,
la inmensidad de los campos se desplegaba plcidamente. Nada pareca ir mal, nada rompa aquella
paz, salvo el trino de los pjaros.
El hechizo se rompi al pasar por las primeras aldeas cercanas a la lnea divisoria entre ambos
bandos. Estaban devastadas. La mayora de las casas haban ardido y el resto casi no se sostenan en
pie. El tercer da divisaron una patrulla de la guardia real, salieron del camino a toda prisa y se
ocultaron en una de las casas desvencijadas hasta que pasaron de largo. Al volver a salir de la
cabaa se encontraron con algunos campesinos, que huyeron despavoridos nada ms verlos. Isabel
pareci muy afectada por el miedo que se respiraba, sac unas monedas y las dej en la cabaa que
acababan de ocupar.
Vaymonos de aqu les dijo en voz baja.
En adelante, no tuvieron oportunidad de ver a mucha gente, ya que procuraron mantenerse a
distancia de las aldeas y los pocos villanos que se cruzaron en su camino corran a esconderse en
cuanto les vean. As que cada vez que se acercaban a alguna poblacin, trataban de acelerar la
marcha, tanto para evitar aterrorizar a aquellas gentes como para ahorrarse ellos mismos el dolor de
ver toda aquella desolacin. Acampaban lejos de las zonas de paso y compartan las provisiones que

llevaban. Era en aquellos momentos, alrededor de alguna pequea hoguera, cuando el Ratn de
Talavera haca lo posible por aliviar la tensin, cantando alguna cancin o contando alguna historia.
Julia sola escuchar con una media sonrisa pensativa, mientras se acurrucaba en un rincn e
intervena espordicamente. Isabel se mantena al margen, aunque responda afable siempre que
alguno de los dos se diriga a ella, o cuando su doncella la miraba con preocupacin o se sentaba a
su lado.
El segundo da que se internaban en el territorio del condestable Velasco, las provisiones
empezaron a escasear. Aquella noche, cuando se detuvieron para descansar, Julia les llam la
atencin sobre el hecho.
Tienes razn admiti Jos. Tendremos que ir a alguna aldea.
Y mir a Isabel, que se morda el labio inferior y negaba con la cabeza.
Si vamos a alguna aldea pronto se correr la voz de que hay tres forasteros por la zona.
Qu proponis?
Una ciudad, pasaremos ms desapercibidos. No estamos lejos de Ciudad Real.
Pero Ciudad Real est tomada por la orden de Alcntara murmur Julia. Est llena de
soldados, no ser exponernos mucho?
La princesa se encogi de hombros.
No creo que nos reconozcan. Adems, solo nos quedaremos el tiempo necesario para
comprar algo de comida.
.Ciudad Real est a un da de camino intervino Jos. Nos desviaremos un poco pero
podemos recuperarlo.
Isabel asinti, pero Julia, que jugaba con una brizna de hierba, no estaba muy convencida.
Me asusta que puedan descubrirnos musit. Llevamos das tratando de escondernos de la
gente y ahora vamos directos a la boca del lobo.
Los otros corroboraron ese sentimiento con su silencio. Jos inspir.
Todo ir bien. Ni siquiera es preciso que vosotras os expongis. Si me esperis a las afueras
me reunir con vosotras cuando haya conseguido provisiones.
No se neg la princesa. No entrars solo.
Alteza, si llegaran a apresaros...
Tiene razn, mi seora.
Pero la infanta interrumpi sus rplicas con voz segura.
Quiero ver la ciudad. Quiero ver cmo est la gente. Es lo mnimo que puedo hacer.
Jos no se dio por vencido, pero opt por aplazar la discusin y les recomend que durmieran,
aunque ninguna de las dos tena sueo. Entonces, el Ratn empez a cantar, con su voz cmica y
silbante, pero extraamente meldica bajo las estrellas.
******
El consejo de Enrique se reuni a ltima hora de la tarde, con el declinar del sol. El barn de
Mendoza, el seor Gonzalo de Padilla, Csar Manrique y el recin nombrado canciller, Pedro Lpez
de Ayala, ocupaban las sillas. A falta del capitn du Guesclin, su segundo, Hugues de Caverley,
estaba en pie ante el lugar restante de la enorme mesa, dispuesta en la antesala del pabelln de su
rey. Estaban todos algo nerviosos y no lo disimularon cuando el mercenario sac una carta. La
remita Eduardo de Gales, cuya milagrosa aparicin no haba sino evitado que su enemigo mordiera
el polvo haca pocas semanas. Y para hacrsela llegar, sus emisarios haban entrado en contacto con

los de Bertrand, a los que la larga guerra entre sus naciones haba hecho ya viejos conocidos.
Hugues le tendi la misiva a Ayala, para que la entregara a Enrique, pero este hizo un gesto para
que no perdiera el tiempo.
Leedla en voz alta, mi seor. Acabaremos antes.
Rodrigo lo desaprob en silencio y Enrique lo percibi y dedic una mueca de cansancio al
barn. No es que su mentor le hubiera inculcado mal las rutinas del protocolo, sino que tras das de
duro asedio por parte de los escuadrones de Pedro destacados en las llanuras norteas, no tena
nimos para fingir que el barn de Mendoza no haba sido el primero en leer el comunicado.
El canciller Ayala carraspe y desdobl el grueso papel con el sello del Prncipe Negro, recit
el encabezamiento por el que el noble ingls se diriga al noble prncipe de Trastmara y comenz la
lectura con su clara voz de orador.
Sabed que, en estos das pasados, palabra nos lleg de que nuestro querido pariente don Pedro, rey de Castilla y
de Len, al que cuando el rey don Alfonso muri, todos los reinos de Castilla y de Len recibieron pacficamente y
tomaron por Seor, recibi noticia de que vos con gentes y fuerzas de diversas naciones entrasteis en sus reinos y se los
ocupasteis. Que desde entonces os llamasteis Rey de Castilla y de Len; que tomasteis sus tesoros y sus rentas y que
habis tomado y forzado a su pueblo y clamis que lo defenderis de l y de los que le quisieren ayudar.
Y el rey de Inglaterra, mi padre y mi seor, al recibir del rey Don Pedro peticin de justicia y auxilio, mand
noticia a Guyena, donde ns nos hallbamos, con el mandato de que, con todos sus vasallos le vinisemos a ayudar
segn dicta la honra.
Por esta razn nos encontramos aqu. Y porque, si fuese voluntad de Dios que se pudiese evitar mayor
derramamiento de sangre de cristianos como acontecera si hubiese batalla, sera para nosotros motivo de alegra. Por
ello, os rogamos que si os place que mediemos entre el rey Don Pedro y vos, nos lo hagis saber y trabajaremos para
que vos podis vivir holgadamente y gozar de vuestro estado y condicin a su merced.
Pero si esto no os place y queris que se libre la batalla, sabe Dios que nos enfrentaremos a vos hasta nuestra
ltima gota de sangre, con toda la fuerza de nuestros reinos. Pues esa es la voluntad de nuestro padre y el sentir de
nuestra conciencia.
Por la gracia de Dios. Por San Jorge.
Ayala finaliz la lectura y dej la carta sobre la mesa, sin poder ocultar del todo el efecto que
aquellas lneas le haban causado. Rodrigo se atusaba la barba sin decir nada, Gonzalo tampoco
pareca dispuesto a abrir la boca y Csar Manrique miraba a un lado y a otro como si esperara algn
tipo de seal que lo guiara en su reaccin. Hugues, extraordinariamente parecido a Bertrand en sus
maneras ya que no en su aspecto, significativamente ms joven y brioso tena los ojos
entrecerrados en gesto de reflexin. Enrique suspir.
El prncipe de Inglaterra se expresa con sensatez y correccin afirm. Despus se encogi
ligeramente de hombros. Veo que sus palabras os han impresionado.
Rodrigo buf desdeoso y se sirvi un poco de vino.
Las palabras no ganan batallas tom la carta y reley algunas lneas en tono custico.
para que vos podis vivir holgadamente y gozar de vuestro estado y condicin a su merced. si
esto no os place y queris que se libre la batalla, sabe Dios que nos enfrentaremos a vos Tan
noble caballero no encuentra otro modo de mediar que espantar al primognito de un rey con
amenazas y tentarlo despus con las sobras, como si fuera un perro. No, mi seor, su sensatez y
correccin no nos engaan.
Y al pronunciar las ltimas palabras subi el tono, para dar muestra de que hablaba en nombre
del consejo. Interpretndolo como la seal que esperaba, Csar Manrique se puso en pie y se golpe

el peto con el puo.


El barn est en lo cierto, Majestad. El ejrcito del usurpador agoniza, la ayuda de Inglaterra
no servir salvo para retrasar sus ltimos coletazos. Puede que San Jorge est de su parte, pero por
mi alma que el Apstol Santiago est de la nuestra.
Enrique escuch mohno la perorata de su aliado, demasiado inflamada de pasin como para
tomrsela en serio, pero al mismo tiempo reconfortante. Tambin l apur su copa de vino y despus
se llev las yemas de los dedos a las sienes, tratando de concentrarse. Al levantar la vista se dirigi
a Ayala directamente.
Cuntos hombres han venido con el prncipe Eduardo?
De Guyena trajo dos mil lanzas, caballeros y escuderos. Aunque es posible que traiga ms.
Son buenos?
Los mejores hombres de armas de toda la cristiandad respondi Hugues en su lugar.
Enrique suspir.
Si los enfrentamos, venceremos?
Sin duda alguna afirm Manrique.
Pero morirn muchos intervino Ayala, casi para s.
Esto es una guerra replic Manrique. La gente muere.
Hugues interrumpi la discusin sin pretenderlo, al mover la silla para tomar asiento. Gonzalo,
que estaba a su lado, le acerc la jarra de vino maquinalmente, pero el mercenario la rechaz.
Entonces se dio cuenta que, alertados por el movimiento y el ruido, todos miraban hacia l y tosi
algo nervioso.
Qu opinis vos, mi seor? le pregunt Gonzalo.
Csar fue a replicar, pero el seor de Padilla se adelant a sus objeciones.
El seor de Caverley es el segundo al mando de las Compaas Blancas. Creo que su opinin
merece ser tenida en consideracin.
El aludido maldijo en su fuero interno la ausencia de Bertrand, pero no pudo negarse, ya que el
mismo Enrique esperaba que respondiera a la pregunta.
El prncipe Eduardo nunca habla por hablar. Si aceptis su mediacin, se asegurar de que
quedis satisfecho. Si no, no ahorrar esfuerzos para derrotarnos. Y os aseguro, Majestad, como
Bertrand os dira en este mismo momento, que son pocos los que se atreven a oponerse al Prncipe
Negro.
Ayala se estremeci, contrito ante la previsin de miles de bajas de castellanos contra
castellanos, y se frot las arrugadas manos con pesar. Enrique frunci los labios con la cabeza gacha.
Ah, pero yo no creo que Bertrand dijera tal cosa, mi buen amigo disinti Rodrigo, sin
levantar la voz. Aunque entiendo que la digis vos. Al fin y al cabo, vos sois ingls y es de vuestro
prncipe de quin hablis.
Hugues sinti que enrojeca y apret los puos.
Mi lealtad haca las Compaas no ha sido puesta en duda jams.
Ahora tampoco lo apacigu Rodrigo. Pero ha sido muy desconsiderado por nuestra parte
preguntar
Indignado, Hugues se levant de la mesa maldiciendo en ingls e hizo ademn de llevarse la
mano a la espada. Gonzalo se puso en pie en seguida para detenerlo, as como Csar, que
desenvain. Ayala se acerc a Enrique, que miraba a Rodrigo con enfado.
Sentaos todos les orden. Y lo repiti una vez ms, hasta que le obedecieron. Disculpad
al barn de Mendoza, mi seor Hugues. Sus palabras, as como su don de la oportunidad, son a

menudo malinterpretadas en momentos tensos.


Disculpado est. En cuanto a m, ya he expresado mi opinin murmur el soldado, an con
la voz tomada. As pues, os ruego que me excusis, pues hay asuntos que debo tratar con mis
hombres.
Enrique accedi y lo excus, as que el mercenario abandon el pabelln a grandes zancadas.
Al menos as se evitaran ms altercados a lo largo de la noche. Tras asegurarse de que los nobles
haban recuperado la calma retom la palabra, dando a entender que estaba harto de hablar.
As pues, vuestra recomendacin es que desoiga las palabras del Prncipe Negro y no me
avenga a negociar.
Si dudis ahora, Majestad, Castilla entera os creer dbil. Los hombres son seres
caprichosos y desagradecidos. Si os ven dbil, os abandonarn contest Rodrigo.
Enrique mir intensamente a su mentor, preguntndose si con aquellas palabras se refera
tambin a s mismo. Un escalofro le recorri la espalda: no le caba la menor duda.
Sea pues. Mi seor de Ayala, haced el favor de redactar mi respuesta al prncipe. Decidle
que ha sido mal informado, pues no he ocupado sino recuperado Castilla, y que mientras yo viva,
Pedro no volver a reinar. As que mejor hara en retirar a sus hombres y no meterse en asuntos
ajenos.
******

El cielo se haba vuelto gris y opaco y lloviznaba a ratos, aunque el agua no constituy un
problema real a lo largo de las jornadas siguientes. Los tres jinetes, Isabel, Julia y Jos, tomaron
rumbo a Ciudad Real y no hicieron ms que un breve alto en todo el da. Al caer la noche se
desencaden una tormenta primaveral que los oblig a buscar refugio en un cobertizo abandonado,
una especie de refugio de caza. El agua se filtraba por el techo de madera y paja y el viento fro
entraba por las ventanas y las rendijas de las paredes. Por suerte, pudieron encontrar algunos leos
no demasiado hmedos para encender fuego y secarse las ropas. Al amanecer volva a llover, aunque
con menor intensidad, y Jos sali de la cabaa para comprobar el estado de los caballos. Los haba
dejado atados en la parte posterior de la cabaa, bajo un pequeo tejadillo. All seguan, inquietos
todava por el sonido lejano de los truenos; se les acerc mientras tarareaba una antigua cancin
sobre la lluvia y las cosechas. Los animales lo reconocieron y se mostraron dciles ante sus caricias.
Las murallas de Ciudad Real se vean a poca distancia, un muro impresionante de ms de cuatro
kilmetros y hasta ciento treinta torres. Tan solo estaban a medio da de camino, as que si salan
enseguida podra estar de vuelta en la cabaa poco despus de medianoche. No convena retrasarse
ms. Conoca Ciudad Real, de modo que no tena que costarle mucho hacerse con algunas
provisiones. Un movimiento a su espalda interrumpi sus pensamientos y lo hizo volverse. Isabel
haba salido de la cabaa y se le acercaba.
Os he despertado?
Algo le pasa a Julia. No est bien.
Jos sigui a Isabel al interior de la cabaa. Julia estaba encogida sobre s misma, envuelta en
una capa y tiritando. Isabel se arrodill junto a ella, mientras Jos apartaba la capa y le palpaba los
brazos.
Dios mo, pero si ests helada, princesa.
Acab de quitarle la capa, le pas el brazo por debajo del cuello y la incorpor.

Tiene la ropa hmeda. Se le viene secando encima, desde anoche gru Jos.
Tenemos que sacarla de aqu. Tiene fiebre.
Jos acarici con cario el rostro de la doncella y reneg entre dientes.
Se pondr bien, verdad?
Claro que s, Alteza respondi aparentando seguridad. Estamos todos cansados, solo es
eso. Tendremos que hacer alto en Ciudad Real, al menos un par de das. Es peligroso, pero es lo
nico que se me ocurre.
Est bien. Salgamos enseguida.
El Ratn asinti, pero era evidente que la idea de llevar a las dos jvenes a la ciudad enemiga
segua sin satisfacerlo. Isabel adivin estos pensamientos.
Haremos lo que t digas musit, en tono conciliador.
Y l sonri, con algo de resignacin, se levant y comenz a recoger las cosas.
Alteza, estarn buscando a tres personas, o al menos a dos mujeres jvenes. No deberamos
entrar juntos.

XXXVIII

e vez en cuando algn suspiro de sol iluminaba el camino, pero la mayor parte del tiempo
estaba completamente nublado. Eso s, por fin haba dejado de llover y el aire fresco era
vivificante. Isabel llevaba las riendas de Janto con suavidad, tratando de no apresurarlo
ms de lo necesario, ya que el camino que llevaba a la entrada de la ciudad estaba
embarrado y los cascos del animal se hundan a cada paso. Ella iba embozada en una capa marrn,
casi sin mostrar la cara. Tras ella, ms o menos a medio kilmetro, deban de estar Julia y Jos, en
camino como ella. La ltima vez que los vio, Jos montaba con su amiga en brazos; Julia estaba
consciente, pero caa en un sopor febril de manera intermitente.
A su alrededor, delante y detrs, empezaron a agruparse otros viajeros que tambin se dirigan a
la Puerta de Toledo, la entrada septentrional de la muralla. Al principio, se puso en guardia, pero
luego pens que eso la ayudara a pasar ms desapercibida. No estaba nerviosa, pero mantuvo la
cabeza baja y evit las miradas. La Puerta de Toledo, flanqueada por dos enormes torreones
albarranos, estaba abierta pero la controlaban caballeros eclesisticos con la cruz de sinople de la
Orden de Alcntara. Su visin le encendi la sangre en las venas y apret las riendas. Los escasos
metros que la separaban del primer arco del portaln se le hicieron eternos, pero finalmente lo
alcanz y cuando fue detenida se sinti observada por decenas de ojos invisibles. Un par de ellos
pertenecan al caballero moreno, grueso y cejijunto que la intercept.
Quin sois y qu vens a hacer a Ciudad Real? interrog en tono montono.
Isabel dud entre mirarlo o no y opt por no hacerlo, porque desconfiaba de su propia
capacidad para disimular el desprecio que le tena.
Me llamo Ana, vengo a trabajar.
Una chica joven y sola? Estas tierras son peligrosas, cario.
Un pariente me espera, me alojar y me buscar ocupacin.
La ciudad est bajo control de rey Enrique. Todos los talleres y cultivos estn destinados a
proveer al ejrcito de su Majestad. Qu trabajo vienes a hacer?
Ella levant la vista casi involuntariamente y la dirigi al soldado en un gesto que podra
resultar desafiante. En cambio, el tono de su voz solo denotaba humildad.
An no lo s, pero cualquier cosa estar bien, por la gloria de su Majestad.
El soldado pareci complacido por la respuesta y, como quiera que detrs de la joven la cola
empezaba a acumularse, la dej pasar.
Ciudad Real tena un aspecto gris, pero no sabra precisar la razn. No es que no hubiera gente
por las calles la haba, y tambin muchos caballeros, pero las casas y los edificios presentaban
varios destrozos y el recuerdo del ataque y el saqueo an se reflejaba en los rostros de sus
moradores cuando se cruzaban con alguno de los soldados con la cruz de sinople. La calle que parta
de la Puerta de Toledo daba a parar a la plaza principal, junto a la iglesia. All, el ambiente no
difera mucho del de las zonas ms cercanas a la muralla. Isabel desmont y se sent junto a una
fuente para esperar a Jos. Aprovech para echar un vistazo a su alrededor. Pasaron dos hombres en
trajes de faena, al parecer con bastante prisa; tambin pasaron mujeres con cestas y varios soldados,
pero no vio a ningn nio. Tampoco haba ancianos en las entradas de las casas. Y estaba aquel
ruido, un repiqueteo metlico constante, cuya procedencia no lograba determinar, pero que se oa
desde todas partes.
Qu ests haciendo?

Isabel se levant de un salto ante la presencia de un guardia.


Espero a alguien.
No puedes estar aqu. Si quieres esperar a alguien hazlo en la posada.
S, mi seor.
Con el corazn a punto de estallar, cogi a Janto de las riendas y sigui con la mirada la
direccin que el soldado haba esbozado vagamente con el brazo. Haba un callejn y se dirigi
hacia l aparentando seguridad, ya que no quera dar muestras de ser una forastera. Adems, su
caballo blanco llamaba demasiado la atencin paseando por las calles.
La posada era pequea y haba poca luz. Nunca haba entrado sola en un sitio as y le daba la
impresin de que todos los presentes lo saban con solo mirarla. De todas maneras, de todas las
cosas que podan ir mal, que alguien la reconociera era una de las menos probables, as que se
oblig a tranquilizarse y se sent en un rincn. Al poco se acerc una mujer con expresin aburrida.
Qu quieres?
Cerveza, por favor.
Se volvi a la barra sin aadir ms y volvi al cabo de unos minutos con un vaso.
Cmo van las cosas por aqu? le pregunt Isabel, como quien no quiere la cosa.
La posadera la observ extraada y mir a derecha e izquierda como si se sintiera vigilada.
Ante esa reaccin, la princesa repuso:
Vengo del norte y me preguntaba si aqu la situacin est mejor.
Esa explicacin no pareci aliviar a la buena mujer, que arrug el ceo con desconfianza.
Van contest, encogindose de hombros.
En ese momento se abri la puerta y el rostro de la mesonera se ensombreci. En la posada se
levant un murmullo generalizado y despus se hizo el silencio con la entrada de tres caballeros de
Alcntara. Las miradas de la concurrencia se haban llenado de odio y rencor y la tensin se hizo
palpable. Antes de darle ninguna respuesta ms, la posadera se escabull y dej a Isabel sola en la
mesa.
Los caballeros se sentaron a un par de metros de la infanta y pidieron bebida a voces. Algunos
de los parroquianos se marcharon, pero Isabel permaneci clavada en su asiento. Entonces la misma
posadera acudi y sirvi a los recin llegados sin mirarlos a la cara. Poco a poco se fueron
retomando las conversaciones, pero an as el ambiente se haba enrarecido y no haba nadie que no
echara un vistazo furtivo a los hombres uniformados cada dos o tres frases. De pronto, uno de los
hombres que estaba sentado cerca de los soldados se levant y pas por su lado con rudeza,
propinando un empujn intencionado al que estaba en la punta. La copa de vino que sostena el
caballero se derram, pero antes incluso de que la ltima gota llegara a la mesa, los tres soldados se
haban levantado y se encaraban con el provocador.
Algn problema, gusano? pregunt uno.
Problema? Ninguno, seor. Problema? contest el hombre, escupiendo las palabras
Dios me libre de tener algn problema con asesinos como vos.
El caballero al que le haba tirado la copa se llev la mano a la espada y avanz encolerizado,
pero el otro compaero lo detuvo, mientras el primer soldado continuaba.
Cuidado, campesino. Ests hablando con caballeros de Dios. Yo que t no jugara con fuego.
Porque me voy a quemar? Ms de lo que me abraso en vuestra maldita forja? Al diablo
con vosotros! grit.
Trat de asestarle un puetazo, pero el soldado lo esquiv, sac la espada y lo empuj contra
una mesa, la de Isabel. La princesa retrocedi hasta el rincn, con los ojos desorbitados, pero sin

poder apartar la vista del jaleo. Varios hombres y mujeres salieron de la posada para huir del
altercado, pero muchos otros se haban puesto en pie envalentonados por su conciudadano y
rodeaban a los otros caballeros, que haban desenvainado sus aceros. Los villanos eran muy
superiores en nmero, y si no los atacaban no era porque los temieran, sino porque eran conscientes
que en cualquier momento apareceran decenas de caballeros ms en auxilio de sus compaeros.
Estos tambin lo saban y vestan su expresin con una sonrisa burlona. El primer soldado habl en
voz alta para que todos lo oyeran.
Estamos en guerra! Y cuando se est en guerra se necesitan armas.
Y tambin se necesita arrasar ciudades? Violar a mujeres y secuestrar a nios?
Esclavizarnos y matarnos de hambre? se alzaron varias voces.
Todos empezaron a gritar y se levant un clamor de aprobacin mientras avanzaban dispuestos a
llevar a cabo un linchamiento.
Y creis que las ciudades que controla Pedro de Borgoa estn mejor? interpuso el
soldado, tambin en voz de grito Creis que l no necesita armas y que no las est consiguiendo a
cualquier precio?
Pero ya no lo escuchaban. El hombre que haba empezado la reyerta se lanz contra l y lo tir
al suelo. Los dems aprovecharon el momento y se abalanzaron sobre los otros dos, que blandan la
espada a diestro y siniestro para mantener a raya a los insurrectos. Varios de ellos cayeron al suelo
entre aullidos de dolor, con miembros amputados y profundos cortes. El primer soldado logr
quitarse a su atacante de encima y lo golpe con la empuadura de la espada, de manera que cay
inerte a pocos centmetros de una paralizada Isabel. Seguidamente lo agarr del cuello y le clav la
espada en el corazn.
Estpido! le espet.
Al levantarse se encontr frente a frente con Isabel, que contemplaba el cadver del campesino
sin respiracin. El soldado no le prest demasiada atencin y volvi a enzarzarse en la pelea. Uno de
sus compaeros haba cado al suelo y estaba siendo apaleado, pero en ese momento entraron cinco
caballeros eclesisticos ms. Se hizo el caos, no se oa ms que gritos, maldiciones, golpes y blandir
de espadas Un robusto campesino sali despedido contra Isabel y los dos cayeron juntos al suelo. El
hombre se retorca de dolor y la joven constat que llevaba un tajo de lado a lado del cuello. Sali
de debajo de l como pudo y trat de arrastrarse hacia cualquier parte. Entonces not que la
agarraban del brazo y la estiraban. Era Jos, que sin atender a la confusin reinante, la sac de la
posada tan rpido como le fue posible.
Una vez en el exterior segua conmocionada. Tropez ms de una vez y estuvo a punto de caer,
pero la mano firme de Jos la sostena con fuerza y era la que la alejaba del lugar a marchas
forzadas. El Ratn no intent hablarle, sino que tras echarle un vistazo preliminar por su cuenta, para
asegurarse de que no estaba herida, esper a que se calmara. Solo al cabo de un rato, le pregunt:
Estis bien?
Lo repiti dos veces, hasta que Isabel lo oy. Ella asinti dbilmente, aunque cuando se mir y
se vio llena de sangre, su expresin se descompuso.
La sangre no es vuestra, Alteza aclar su gua rpidamente.
Isabel asinti de nuevo y guard silencio. Jos segua sin soltarla.
JantoMi caballo se qued en la posada dijo la infanta de repente. No puedo dejarlo
all, lo encontrarn.
Me encargar de eso luego. A estas alturas estar plagada de soldados, ser mejor que no nos
acerquemos.

Dnde est Julia?


A salvo. He encontrado un sitio seguro donde podremos descansar. Os llevar all.
Jos vacil unos instantes, pero finalmente decidi soltar el brazo de la princesa y esta le sigui
el ritmo sin problemas. Empezaba a anochecer y pronto caminaran en la penumbra. Con gran cautela,
evitando a las patrullas de guardias, se internaron en un entramado de callejuelas tortuosas.
Dnde estamos? susurr Isabel.
En la judera.
Tras lo que pareci una eternidad, Jos se detuvo ante una portezuela y llam con los nudillos.
Un anciano se asom solo lo imprescindible para intercambiar unas palabras con l e instantes
despus eran introducidos en la casa. Era un edificio sencillo, de dos plantas. Las llamas crepitaban
en el hogar, prendiendo la lea hbilmente dispuesta. Tambin haba lmparas de aceite en las
esquinas. En la pared de la derecha haba un ventanuco, y en la de la izquierda una palangana de
barro. El suelo era de tierra y haba una escala de madera que comunicaba con la planta superior. En
el rincn del fondo haba un fogn negruzco y justo encima una salida para el humo. Tambin haba
varios estantes.
En el centro haba una mesa de madera y algunas sillas. Una mujer, de alrededor de treinta o
treinta y cinco aos, le hizo tomar asiento y le tendi una taza de algo humeante. No estaba malo,
aunque no reconoca el sabor. El anciano que les haba abierto se haba colocado en una esquina y
conferenciaba con Jos en hebreo. Tambin haba un nio y una nia que se parecan como dos gotas
de agua, y jugaban en el suelo con muecos de madera. Incapaz de entender las palabras de Jos y
dado que su anfitriona se mantena a cierta distancia, la princesa se qued mirando a los pequeos,
que parloteaban en su salmodiosa lengua. Hubo un momento en que cierto desacuerdo surgi entre
ellos y la nia puso un mohn ofendido, mientras el nio la haca rabiar. Isabel sonri y la nia se
percat de que la estaba observando y le devolvi la sonrisa tmidamente. El nio se volvi hacia la
infanta, tambin con expresin amistosa, aunque ms reservada, y cogi a la pequea de la mano.
Esta record su enfado de repente, se solt y continu la discusin, pero l estaba ms entretenido en
intentar hacerle cosquillas que en escucharla. Ambos acabaron riendo, una risa alegre que llen de
vida la habitacin. Su madre no debi de opinar lo mismo, los ri y los envi arriba. Ellos
obedecieron y desaparecieron dando saltitos, dejando un gran vaco tras de s, al parecer de Isabel,
que an sonri con melancola durante un rato despus de que se marcharan. Jos la sac de sus
cavilaciones tocndola en el hombro.
Queris ir a ver a Julia?
Claro.
Lo sigui al piso de arriba, que estaba dividido en dos habitaciones, y entraron en la ms
pequea. Julia yaca en un jergn y dorma tan plcidamente que Isabel dej de pensar en los ltimos
acontecimientos como por arte de magia. Se sent en el suelo junto al cabezal de la cama y le
acarici la mejilla a su doncella.
Lo siento le susurr. No tendra que haberte trado.
Jos sonri y se apoy en la repisa de una ventana, mirando afuera. Al volverse, vio que Isabel
lo observaba.
En la posada hablaron de secuestrar nios. Dnde estn?
El Ratn se puso serio.
La Orden se los llev y los retiene en la fortaleza. As se asegura de que los adultos trabajen
en la forja sin rechistar.
Isabel mir al suelo conmovida.

Y estos dos? pregunt, refirindose a los nios de la casa.


Son judos, Alteza. Bastante suerte tienen de seguir con vida.
Por qu nos ayudan?
Son amigos.
Son conversos?
Mi seora, la gente es lo que tenga que ser para vivir en paz.
Isabel comprendi lo que quera decir y asinti.
Me has salvado la vida, Jos. Gracias.
No se merecen, Alteza, estoy aqu para serviros.
La princesa guard silencio unos instantes, con la barbilla apoyada en las rodillas y los ojos de
agua entrecerrados.
De dnde has salido, Jos? pregunt al fin.
A qu os refers?
Conoces los caminos, las gentes, las lenguas. Y parece que tambin el corazn de las
personas. Quin eres?
El Ratn solt una carcajada suave.
Solo alguien que sabe observar asegur, sin darle importancia. Igual que vos.
No lo creo neg Isabel, pero no quiso tirar de ese hilo. De dnde eres?
Un poco de todas partes. Un culo de mal asiento, me permito decir.
Y tu familia?
A decir verdad, Alteza, no puedo decir que tenga familia. Nac en Len, si es lo que
preguntis, pero me march a los doce aos y desde entonces voy de un lado a otro.
Isabel lo escuch con inters. Nunca haba sido capaz de comprender la vida errante, aunque
admiraba a aquellos que eran capaces de llevar una existencia libre como el viento.
Y nunca te has sentidosolo? quiso saber.
Jos se sent en el suelo, con la espalda contra la pared y las rodillas flexionadas.
No ms solo que el resto de la gente, supongo. Tengo muchos y buenos amigos y me doy la
oportunidad de conocer los lugares ms maravillosos de esta tierra. Alteza, algunos paisajes son
capaces de hacerte olvidar el cansancio, el fro o el calor, la tristeza o el abatimiento. Es como una
llamada, no puedo evitarlo.
Lo entiendo asegur ella. A veces he sentido algo parecido. Pero no creo que pudiera
vivir sabiendo que no hay ningn sitio a dnde pueda volver.
l se encogi de hombros.
La soledad no es tan terrible como el miedo que se tiene de ella. La soledad no existe, salvo
en nosotros mismos. Igual que el hogar. Siempre hay algo a lo que volver, aunque no sea un lugar.
Aunque no sean ms que formas en las nubes o historias en las estrellas.
Isabel not que la emocin se le agolpaba en la garganta, pero le hizo frente. Consciente de que
la haba alterado ms de lo que quera evidenciar, Jos cambi de tema.
Una vez empez a explicar el Ratn, cuando iba de camino a Mrida, me encontr con
Nono esas historias otra vez.
Isabel mir a Julia y vio que estaba despierta.
No le escuchis, mi seora continu con voz dbil. Se pasa el da contando historias.
Seguro que ni la mitad son ciertas.
Eso es lo que piensas, princesa? ri l Podra sentirme ofendido.
Isabel cogi las manos de su amiga y las apret entre las suyas. La alegra de verla despierta fue

liberadora: por fin, las emociones acumuladas durante das hallaban va libre.
Me has asustado solloz Isabel. Me has asustadome has asustado.
La doncella dej que la abrazara, sorprendida por la efusividad. Jos las observ risueo, sin
necesidad de aadir nada ms.

XXXIX

l amanecer, cuando Julia e Isabel despertaron, Jos no estaba en la habitacin y las dos
decidieron quedarse donde estaban, sin saber muy bien qu otra cosa hacer. La doncella se
encontraba mejor, pero segua bastante dbil, as que Isabel no se apart de su lado. En la
planta baja se oa el murmullo del trajn de la cocina y las voces de la familia. Tanto la
mujer como el anciano hablaban en voz queda y casi no se apreciaba, pero de vez en cuando alguno
de los nios haca ruido o gritaba algo y entonces era perfectamente audible.
Al cabo de un rato, la mujer juda subi por las escaleras y entr en la habitacin donde estaban
las muchachas. Les suba unas hogazas de pan y un poco de leche en una bandeja y la dej en el suelo
cerca de la cama. Esboz una sonrisa y las invit a comer con un gesto de la mano.
Gracias le dijo Isabel.
Mientras la princesa se acercaba para coger la bandeja, la mujer se aproxim a Julia y la
observ atentamente. Despus le tom el pulso y le puso la mano en la frente.
No tiene fiebre manifest, con un fuerte acento.
Isabel no se esperaba que la mujer le hablara en su idioma y no acert a reaccionar. En
cualquier caso aquellas seran las nicas palabras que le oyeron pronunciar en castellano, antes de
que volviera a escabullirse escaleras abajo. Las dos jvenes se tomaron la leche y el pan que les
haba ofrecido para desayunar y despus Julia volvi a dormirse, mientras Isabel miraba por la
ventana, con cuidado de no ser vista. Haba muy poca gente por las calles, todava menos que el da
anterior, pero no dejaban de pasar patrullas de caballeros eclesisticos de un lado para otro y en
cuanto los escasos transentes los vean venir corran a esconderse. Pasaba algo raro y, atenta como
estaba a cualquier ruido que significara que Jos haba regresado, se percat de que aquella maana
no oa el sonido de las fraguas. Aquello la inquiet y dese poder bajar al piso de abajo para
preguntar a sus anfitriones lo que ocurra. Entonces se dio cuenta de que nadie le haba dicho que no
pudiera hacerlo, as que con cuidado para no despertar a su amiga, se desliz por la puerta y empez
a bajar los escalones uno a uno, sin poder evitar la impresin de que iban a ceder bajo su peso en
cualquier momento.
Abajo haba cinco personas: la mujer, que mola cereales en un cuenco; el anciano, espiando la
calle por el ventanuco de la derecha; los dos nios, sentados a la mesa con un libro cubierto de
smbolos incomprensibles para la princesa; y un segundo hombre junto a los pequeos, guindolos en
la lectura. Tena una barba blanca corta y unas pequeas lentes redondas sobre la nariz ganchuda. La
primera en ver a Isabel fue la nia y la salud con la mano, de manera que el resto se dio cuenta de
su presencia. Isabel habra preferido que no lo hiciera, ya que al ver al desconocido haba empezado
a volver arriba con la mxima cautela. La mujer se puso nerviosa al verla y se coloc entre ella y los
nios, o ms bien entre ella y el libro que sus hijos estaban leyendo. El anciano hizo que los nios
salieran de la habitacin y el otro hombre se recost sobre la silla y se quit las lentes para mirar a
la recin llegada.
Vaya, vaya dijo el hombre. As que esta es.
El anciano asinti y le habl en hebreo, a lo que l contest en la misma lengua. Mientras, la
mujer haba cerrado el libro y haba vuelto a su cuenco de cereales, manejando el mortero con
movimientos rtmicos. Isabel lamentaba haberla disgustado y pens en ofrecerse a ayudarla para
compensarla, aunque vindola moler, supo que ms que ayudarla la entorpecera con su
inexperiencia. Entonces pens en volverse arriba, pero oa a los nios cuchichear en la habitacin de

al lado de la suya, y por alguna razn supuso que su madre prefera que estuvieran lejos de ella, as
que acab tomando asiento en la mesa, con las manos en el regazo y la mirada baja.
Jos volvi al cabo de algunas horas, llam a la puerta de la casa y el anciano se asegur de que
iba solo antes de abrirle. Cuando entr, el Ratn estaba de mal humor y tena aspecto de haber
corrido. Se sorprendi de ver a Isabel all, pero no dijo nada. Tambin pareci reconocer al hombre
de la nariz ganchuda, ya que enarc las cejas y lo salud a l antes que a nadie. El anciano le
preguntaba algo insistentemente y la mujer haba dejado su tarea a un lado. Jos les respondi con
pocas palabras y se acerc a Isabel.
Cmo est Julia?
Est mejor, dnde estabas?
Fui a recuperar el caballo.
Ocurre algo?
Hay jaleo. Los caballeros de Alcntara han arrestado a varias personas y va a haber
ejecuciones.
Ejecuciones? exclam Isabel.
Ser mejor que subis arriba, Alteza.
La princesa estaba muy impresionada y lo ltimo que quera era subir arriba, pero el tono de
Jos la convenci de que era mejor no insistir. En ese momento volvieron a llamar a la puerta y todos
dieron un salto. El anciano pregunt quin era y desde fuera le respondi una voz atropellada y
urgente. Jos torci el gesto.
Llamad a Julia le dijo a Isabel.
Qu sucede? pregunt Isabel.
Haced lo que os digo, mi seora.
La mujer juda estaba consternada y se haba puesto en pie para abrazar al hombre de las lentes.
Este le dio unas palmaditas en la espalda para tranquilizarla, cogi el libro de la mesa y se lo puso
bajo el brazo. El anciano y l tambin se abrazaron un momento y despus el ltimo sali a toda prisa
de la casa. Jos cogi del brazo a Isabel y subi las escaleras con ella. Julia se haba despertado y en
cuanto vio la cara de Jos se levant rpidamente, ayudada por Isabel. En las calles de la judera
empezaron a orse golpes y exclamaciones.
Escuchadme bien les dijo. Tenemos que escondernos. Los caballeros van a hacer una
batida por las casas, van a registrarlas una a una.
Una chica grit desde el exterior y se oy otro golpe y ms exclamaciones. En la casa de al
lado, los soldados haban derribado la puerta de un puntapi al no haberles sido franqueada la
entrada y haban apartado bruscamente a la joven que haba salido a impedrselo.
Nos han descubierto? pregunt Julia.
No, todava no.
La mujer subi al piso de arriba y llam a los nios, que corrieron hacia ella y se abrazaron a
sus faldas. El anciano entr en la habitacin donde estaban Isabel y sus compaeros. Llevaba un
taburete alto, que puso en el centro de la habitacin, y le dijo algo a Jos, el cual asinti y se subi
de un salto. Entonces el anciano le pas un bastn y Jos golpe con l en el techo de madera. De
repente se abri una trampilla, perfectamente oculta por la disposicin de las tablas.
Os ayudar a subir les dijo a Julia y a Isabel.
Ellas se miraron confusas y alarmadas, pero dejaron que, primero el anciano y despus Jos las
ayudaran a acceder a la trampilla. La doncella fue en primer lugar y su seora la sigui. Entre el
falso techo de la casa y el techo de verdad haba una entreplanta de unos cuarenta o cincuenta

centmetros de alto, en la que tenan que permanecer echados para caber. A travs de las rendijas,
podan espiar el piso inferior y cuando vieron que Jos iba a saltar, se arrastraron bocabajo para
dejarle sitio. Jos subi de un salto extraordinariamente gil y cuando estuvo dentro cerr la
trampilla. El anciano retir el taburete y habl con la mujer rpidamente. Alguien estaba aporreando
la puerta. La mujer orden a los nios que se quedaran quietos y callados en su habitacin y baj las
escaleras, mientras el anciano la segua tras lanzar una ltima mirada a la trampilla oculta.
Es que no van a subir ellos? pregunt Julia.
Jos neg con la cabeza.
Pero los nios, al menos
Los nios estn censados, como el resto. Si no los vieran los buscaran.
No permitir que les hagan dao, por mi culpa musit Isabel. Si es necesario me
entregar.
No os buscan a vos ataj Jos. Guardad silencio.
En el piso de abajo haban abierto la puerta y se oa el inconfundible rechinar del paso de
hombres con armadura.
Apartad, en nombre de Dios y del rey! los amenaz una voz airada.
Los caballeros eclesisticos tomaron posesin de la planta baja y empezaron a revolverlo todo.
Yerahmiel Rivka! grit la misma voz Por orden del maestre Vidal Patronio tenemos
derecho a registrar las moradas judas, para velar que no exista material sacrlego que vaya en contra
de la Santa Madre Iglesia.
No tenemos nada protest la voz del anciano. Somos buenos cristianos, somos
servidores de Dios.
Se oy que lo golpeaban y la mujer solt un grito. Cuatro soldados subieron las escaleras de
tres en tres e irrumpieron en las habitaciones superiores. Isabel ahog un respingo al verlos por
primera vez, adustos y enfervorizados bajo sus armaduras y los escudos de la Orden de Alcntara.
Empezaron a destrozar los muebles y a registrar cada rincn de la habitacin. En la habitacin de al
lado se oyeron gritos y sollozos.
Aqu hay dos nios, seor! inform otro caballero.
Isabel se puso en tensin y abri la boca, pero Julia la pellizc para que guardara silencio. An
haba un caballero armado justo debajo de donde ellos estaban. Los soldados restantes haban
agarrado a los nios y los hacan bajar a la planta baja sin miramientos. Los pequeos estaban muy
asustados, pero no se resistieron. En cambio, la mujer les gritaba a los soldados, hasta que la
amenazaron con la espada y la hicieron callar.
T eres Esther Rivka? Estos son tus hijos, Abir y Navit Rivka?
Abajo, Esther asinti y atrajo a los nios hacia ella.
No hay nadie ms en la casa?
No, mi seor balbuce el anciano.
No hay nadie ms en la casa? repiti el soldado.
No, noya lo estis comprobando vos mismo...
La insolencia fue premiada por un nuevo y brutal ataque, que dej a Yerahmiel sin
conocimiento.
Aqu no hay nada, capitn se oy de la habitacin de al lado.
Aqu tampoco dijo el soldado que permaneca bajo el altillo oculto.
Muy bien, nos vamos.
Tres de los soldados que haban subido bajaron por las escaleras. El cuarto sigui paseando por

la habitacin con suspicacia, incluso se agach para tocar el jergn, que an deba de estar caliente.
Ech un vistazo circular y entonces mir al techo; frunci el ceo, con la vista fija en donde estaba
disimulada la trampilla y alz la espada para palpar las rendijas. Isabel, Julia y Jos contuvieron la
respiracin.
Bajad todos! bram el capitn Tenemos trabajo que hacer!
El soldado gru al or la orden de su capitn y baj la espada. Le dio una patada al jergn y
baj las escaleras en pos de sus compaeros. Al poco, oyeron que la puerta de la calle se cerraba de
un bandazo y los soldados se alejaban por el callejn y aporreaban la puerta siguiente. An as,
permanecieron inmviles, sin atreverse a hablar durante ms de media hora, hasta que vieron cmo
Yerahmiel suba cojeando por las escaleras, y colocaba de nuevo el taburete.
Podis salir les dijo.
Jos accion el mecanismo y la trampilla se abri hacia abajo. Cuando descendieron, Isabel
segua temblando.
Tenis que iros, este lugar ya no es seguro recomend el anciano a Jos. Dnde dejaste
los caballos?
En las caballerizas del mercado. Los recuperar respondi el Ratn.
Bajaron apresuradamente las escaleras. La planta baja estaba destrozada, los pocos muebles
que haba estaban volcados y varias sillas tenan las patas rotas. Los recipientes de las estanteras
rodaban por el suelo y haban dejado su contenido esparcido por doquier. Las alacenas, los bales,
todo estaba patas arriba. Junto al fogn, Esther estaba sentada en el suelo, llorando en silencio, con
Abir y Navit aferrados a su regazo. Isabel quiso ir hacia ellos pero Jos la retuvo.
Nos vamos.
Las hizo salir por la puerta y las gui corriendo por las callejuelas, esquivando todo alma
viviente con el que pudieran cruzarse.
Jos, por favor rog Isabel, que llevaba a Julia de la mano. Dinos qu est pasando.
Dijiste que iban a haber ejecucionesde quin?
El aludido respondi sin detenerse.
Ayer, en el altercado de la posada, muri un caballero eclesistico. El maestre de la orden ha
exigido que rueden cabezas. Lograron detener a cinco personas, entre ellos el que inici la pelea,
aunque estaba ya muy malherido. Los colgarn este medioda en la plaza.
Dios mo exclam Julia.
Y por qu estn registrando la judera? Qu es lo que buscan en realidad?
Creen que un judo, Isaac Hasarfaty, instig la pelea. La comunidad dice que hace meses que
huy de Ciudad Real, antes de que la tomaran. Pero el maestre de Alcntara cree que los suyos lo
ocultan en la judera y lleva tiempo tratando de atraparlo.
Jos las llev hacia la plaza que haba frente al alczar de la ciudad, donde se haba congregado
una gran multitud. En el centro se haba levantado una tarima de madera, fuertemente custodiada por
caballeros con la cruz de sinople, y sobre ella haba una tribuna y un largo travesao sostenido en
dos maderos verticales, del cual pendan cinco sogas. Justo en ese momento, las puertas del edificio
se abrieron y aparecieron los prisioneros, cuatro hombres y una mujer, andrajosos y maltrechos. Los
conducan a empellones otros tantos soldados, no precisamente con cara de buenos amigos, y los
obligaron a subir a la tarima. La multitud los abuche, pero los caballeros tenan las espadas
desenvainadas y nadie se les acerc.
Jos, tenemos que hacer algo dijo Isabel, con un nudo en la garganta.
No, mi seora. No podemos hacer absolutamente nada.

La princesa apret los labios ante las caras de los condenados. La mujer era la posadera que la
haba servido el da anterior.
Quiero que me esperis aqu y que no os movis dijo Jos. Hay muchos soldados, pero
tambin hay mucha gente y nadie reparar en vosotras. Yo voy a por los caballos.
Se mezcl con la gente que haba acudido a ver la ejecucin y desapareci en un santiamn,
dejando a las jvenes en un extremo de la plaza, arropadas por la multitud. En la tarima, el verdugo
estaba colocndoles las sogas alrededor del cuello a los desventurados prisioneros. La princesa
tambin reconoci al hombre que haba iniciado todo al tirarle la copa de vino a un caballero. El
condenado apenas se tena en pie.
No puedono puede ser que me quede viendo esto sin hacer nada mascull entre dientes.
Julia la cogi del brazo y apret con fuerza.
Ya habis odo a Jos. Qu es lo que queris hacer?
Lo que sea
Pero es que no hay nada que hacer! Si os atrapan, se acab. Para todos nosotros y para toda
esta gente tambin.
El maestre de la orden, Vidal Patronio fue el ltimo en salir del alczar. A diferencia de sus
hombres, no vesta los colores de Alcntara, sino una rica tnica de notable. A su lado caminaba un
obispo que Isabel no conoca. Los dos salieron de la fortificacin como si la ciudad les perteneciera
y se pavonearon desde la tribuna que haba frente a la horca. La princesa not la rabia de la gente,
pero tambin su miedo. Los caballeros ordenaron silencio, Vidal se aclar la garganta y habl con
voz estentrea.
Yo, Vidal Patronio, maestre de la sagrada orden de Alcntara, declaro a estos hombres y
mujeres culpables del asesinato de un siervo de Dios y por ello, como gobernador de la ciudad, por
el poder que me otorga la Santa Madre Iglesia y en nombre de Enrique de Trastmara, legitimo rey
de Castilla, los condeno a muerte.
Isabel sinti una sacudida de indignacin.
Enrique no ha ordenado esto murmur.
Julia no oy lo que deca, pero se arrim ms a ella, aunque solo fuera para evitar que tratara de
hacer alguna locura. El resto de ciudadanos empez a gritar y a abuchear al maestre Patronio.
Esta es la ley continuaba este. Y como tal ha de verse cumplida. Los prisioneros, Prez
Hortelano, Jernimo Moros, Beatriz Manzanares, Federico Osorio y ngel Osorio colgarn del
cuello hasta morir. Pero un crimen tan abominable como este no merece una suerte tan benvola. Al
atacar a los soldados de Dios, han atacado a Dios. Y Dios no perdona a los traidores. Por eso
decreto que antes de morir, sean excomulgados.
La plaza se llen de estupor y algunas personas, seguramente los familiares de los condenados,
lanzaron gritos desgarradores y se echaron a llorar. Isabel no daba crdito a sus odos y Julia se
haba tapado la boca con las manos. Excomulgados antes de la muerte, no haba castigo ms terrible
para aquellas gentes. Arder en el infierno por toda la eternidad, esa era la pena por desafiar el poder
de Vidal. El obispo se levant y se puso frente a los prisioneros, que estaban aterrorizados. Uno a
uno fue recitando ante ellos el ritual que los apartaba de la Iglesia, y uno a uno se iban quedando
como muertos por la impresin cada vez que lo haca. El pblico haba enmudecido y escuchaba las
palabras mgicas del obispo con aprensin supersticiosa. Cuando el obispo se puso frente al tal
Federico Osorio, este se revolvi y grit como si le estuvieran prendiendo fuego. A su lado, su primo
ngel lo miraba con los ojos llenos de lgrimas.
Todo aquel que se oponga a los caballeros de la Iglesia correr la misma suerte anunci

Vidal al finalizar el ritual.


Las protestas fueron pocas, la gente estaba demasiado acongojada por lo que acababa de ocurrir
y por lo que estaba a punto de pasar. A un gesto del maestre, son un redoble de tambores y el
verdugo se acerc al primero de los condenados. Isabel apret los puos y trag saliva. La
incredulidad se torn en angustia y la plaza entera dio un salto cuando el suelo bajo el prisionero se
abri y qued colgado por el cuello. Los soldados se aprestaron a bloquear cualquier intento de
intervenir, pero no fueron necesarios: la gente estaba demasiado impresionada por la visin del
hombre luchando por su vida, mientras su rostro se amorataba por la falta de aire. Tras menos de un
minuto de estertores, se qued quieto definitivamente.
Isabel apart la vista cuando el verdugo se acerc al segundo, al tiempo que la plaza empezaba
a clamar por su vida, y se estremeci con el sonido de su cuerpo al caer al vaco y quedar colgado de
la soga. Lo imagin balancendose con el cuello roto y no pudo soportarlo, as que ech a correr
para alejarse de la plaza. Julia fue tras ella.
Mi seora! la llam, abrindose paso entre la gente Esperad! Isabel, por favor!
Tenemos que quedarnos aqu.
Isabel no le hizo caso. Julia logr alcanzarla, pero no pudo retenerla, as que tuvo que
conformarse con seguir a su lado. Se haban apartado del grueso ms compacto de espectadores de la
plaza y se alejaban por una calle al azar, en sentido contrario al de la gente que se aproximaba al
lugar de la ejecucin.
Isabel, esperad repeta Julia. Tenemos que ser prudentes
No puedo!
Parad!
La infanta se volvi hacia su amiga como si fuera a gritarle, pero en ese momento not que la
cogan por el hombro.
Se puede saber qu sucede? inquiri una voz masculina.
Al volverse de nuevo se encontr de cara con un caballero de Alcntara, armado y dispuesto a
mantener el orden en su ciudad. Por un instante se qued muda, pero an as su cerebro trabaj
afanosamente en busca de una salida. Seguro que poda inventarse cualquier cosa, era buena
hacindolo. Entonces lo mir a la cara y se dio cuenta de que el caballero la miraba casi tan helado
como ella a l. Era Iigo Alonso, el paladn que haba combatido en el torneo de Pedro en Sevilla. Y
la haba reconocido.
Por el amor de Dios. Pero qu musit Iigo, soltndola.
Isabel retrocedi, plida como la cera. No haba salida, nada que interponer entre el acero y
ella. Se haba acabado. Salvo que Iigo titubeaba, tan desconcertado como ella.
Alteza, qu?
Su cuerpo se movi casi con voluntad propia y en cierto modo, Isabel no fue consciente de lo
que estaba haciendo hasta que se encontr con la cimitarra mora en las manos. Iigo dio un paso atrs
y fue a desenvainar.
A m la guard!
Se dobl hacia delante sin acabar la frase. Isabel le haba clavado el acero sin titubear y solo
ahora retroceda al notar que la sangre caliente y espesa que resbalaba por la hoja le empapaba las
manos. Descompuesta, solt la empuadura y cay en brazos de Julia, al tiempo que Iigo se
desplomaba de espaldas con un golpe sordo. Se mir las manos, que temblaban violentamente y un
gemido lastimero brot de su garganta. Oa la voz de Julia junto al odo, aunque sus sentidos estaban
embotados y no acababa de comprender lo que le deca. Fue la doncella quien sac la espada del

cuerpo exnime y se la guard. Despus, ni corta ni perezosa, oblig a Isabel a ponerse en pie.
Mi seora, hay que ocultarlo. Ayudadme.
Entre las dos, arrastraron el cadver a un callejn y lo dejaron tendido tras unas cajas. Justo en
ese instante, un escuadrn de caballeros pas por la calle de la que venan, ante la boca del callejn,
y las jvenes se acurrucaron junto al cuerpo, para no ser vistas. El corazn les lata tan fuerte que
podra haber devuelto a la vida al hombre muerto. Isabel se estremeci cuando el extrao
pensamiento le pas por la mente. Julia frunci ligeramente el ceo, preocupada por la expresin de
la princesa. Levant la cabeza para comprobar que el peligro inmediato haba pasado y despus asi
a Isabel del hombro y la hizo mirarla a la cara.
Tenemos que irnos.
Se incorporaron cogidas de la mano y se dispusieron a volver a la calle principal, pero un ruido
a su espalda las alert. Al volverse, se encontraron de frente con una anciana de fino cabello
blanquinoso y arrugada tez rosada que las miraba fijamente, a ellas y a Iigo, con los ojos
convertidos en meras ranuras. Isabel y Julia se quedaron heladas, casi ms acobardadas por aquel
examen silencioso que por la espada del caballero que las haba amenazado minutos antes. La
anciana abri la boca, una boca sin dientes, oscura como un pozo negro y su pecho se movi al tomar
aire. Las jvenes se miraron entre ellas y la mano de Isabel se cerr sobre la empuadura de la
espada con poca seguridad, pues cada fibra de su ser saba que no podra blandirla ante la vieja
desarmada. Retrocedieron instintivamente cuando la anciana alz un brazo huesudo y las seal con
el dedo. Despus, inesperadamente solt una carcajada cavernosa y ellas dieron un salto.
Qu hacis aqu? dijo alguien tras ellas.
En un acto reflejo, Isabel se volvi con la espada en la mano y la dirigi contra lo que quiera
que hubiera detrs. Jos la esquiv por los pelos e inmoviliz la mueca de Isabel.
Josexclam Julia.
Enseguida, Isabel depuso el arma, mirando a su compaero con ojos desencajados.
Qu ha pasado? pregunt l, atnito al ver a Iigo en el suelo.
Ellas no contestaron, aunque la expresin que se les haba quedado bast para que se hiciera
cargo de la situacin.
Debisteis quedaros en la plaza gru. Deprisa, las ejecuciones deben de haber acabado:
no tardarn en venir ms.
Perointerpuso la infanta.
Isabel y Julia se dieron la vuelta y despus volvieron a mirarse entre ellas. De la anciana, ya no
haba ni rastro.
Saldremos de la ciudad por la puerta sur continu Jos, sin hacer caso de las objeciones,
solo hay un viga ahora que todos los caballeros estn en el centro. Y est borracho.
Ellas lo siguieron dcilmente, sin ser del todo capaces de asimilar lo que acababa de
sucederles. Los caballos estaban al volver la esquina.
Puedes cabalgar? le pregunt Jos a Julia.
La doncella asinti y l la ayud a montar. Entonces se volvi hacia Isabel y esta supo que
estaba a punto de preguntarle lo mismo. Estaba tan trastornada que deba de parecer incapaz de dar
un solo paso. Sin embargo no le dio tiempo a preguntrselo, reaccion y mont sobre Janto sin ayuda.
Los tres echaron a cabalgar hacia el sur de la ciudad. Efectivamente haba poca gente por aquella
zona y ningn caballero. Las puertas de la muralla estaban abiertas y pasaron entre ellas como una
exhalacin, sin darle tiempo al viga beodo a decir ni media palabra antes de ser una mota en el
horizonte.

Isabel cabalg silenciosa un buen rato. No podra olvidar la expresin de Iigo al clavarle la
espada y los brazos le cosquilleaban como si todava la sostuviera.
Todo el mundo es capaz de matar murmur para s.
Jos, que montaba junto a ella, repuso con voz calma.
Cuando hay una razn poderosa, ah, s. Y Castilla lo es.
La princesa apret las riendas con pesar, incapaz de olvidar las caras de los condenados, aquel
ltimo estertor que le haba quedado grabado en los odos. Mir atrs, pero Ciudad Real ya haba
desaparecido en la lejana. All, la guerra no era solo cosa de soldados, alcanzaba a todos, hombres,
mujeres y nios por igual.
Jos pregunt Isabel, quin es Isaac Hasarfaty?
Un rabino.
Y sigue en la ciudad?
Vos lo conocis, es el hombre que estaba en casa de Yerahmiel por la maana.
La princesa arrug la frente.
Y fue l quin instig realmente la reyerta?
Jos solt una especie de carcajada, como un resoplido, y mir a Isabel, pero no le contest.

XL

a reunin haba perdido todo concierto haca ya rato y Alfonso haba renunciado a poner
orden. Sentado a la cabecera de la mesa del consejo real, el valido estaba sumido en sus
pensamientos, pero al mismo tiempo no perda palabra de todo lo que decan los dems
consejeros. Como vena siendo habitual, uno de los ms rabiosos era Valerio de Mora,
que le guardaba an ms antipata tras haberse convertido en el sucesor de Gabriel. Por supuesto, a
Alfonso le era completamente indiferente, pero en aquellos das parte importante de su autocontrol se
haba ido al garete con la desaparicin de la infanta Isabel y tena que echar mano de toda su
concentracin para no ponerse a dar voces.
Que no se sabe dnde est? se escandalizaba Valerio El rey est a punto de ser
derrotado, nosotros pronto estaremos sitiados...Y qu estamos haciendo? Nada!
Quiz deberamos obedecer las rdenes del rey y refugiarnos en Portugal intervino otro
valido.
No podemos irnos sin la infanta lo contradijo Pascual, con calma.
Y qu se est haciendo para encontrarla? Nuestro estimado primer valido real ni siquiera ha
enviado soldados en su busca replic Valerio.
Si las miradas matasen, el consejero habra cado fulminado all mismo cuando Alfonso le
respondi.
Si la infanta se ha internado en el sur, como creemos, estar rodeada de enemigos. Enviar a
un escuadrn tras ella sera intil para traerla de vuelta con vida y adems sera la manera ms
rpida de descubrir su posicin a tropas hostiles.
Esa es vuestra opinin, Alfonso.
Cierto, pero da la casualidad de que el rey Pedro me dej a m al cargo, mi seor.
Pascual decidi intervenir antes de que a Valerio, que estaba colorado como un tomate, le diera
un ataque y saltara sobre Alfonso.
Podemos saber qu medidas habis tomado, Alfonso?
He tomado las medidas que he considerado oportunas dentro de nuestras posibilidades
actuales respondi este, sin dejar de mirar a Valerio fijamente. Por ahora no puedo deciros ms.
Si esperamos mucho ms volvi a la carga Valerio, ya no podremos abandonar
Talavera. Puedo saber por qu ha huido la infanta? Lo ms probable es que se haya unido al
enemigo y estemos perdiendo el tiempo tratando de recuperarla.
Por qu iba a pasarse al enemigo? pregunt Miguel de la Ra.
Por qu? Porque no es tonta. Esta guerra est prcticamente perdida y ha decidido poner de
parte de Enrique de Trastmara.
Alfonso disimul una mueca de hasto ante tanto despropsito junto, mientras Pascual se diriga
a Valerio.
As pues, creis que la infanta se ha puesto del lado de nuestros enemigos y, en consecuencia,
proponis que sigamos las rdenes del rey y abandonemos Talavera sin ella glos. Pero cmo
creis que el rey Pedro se tomara esa decisin?
El rey es un hombre sensato que se est batiendo a muerte con un ejrcito enemigo ms
numeroso que el suyo. Estamos en guerra. Si Dios nos asiste y salimos de esta, el rey comprender
que tomamos la nica decisin posible.
De verdad pensis eso? se burl Alfonso.

Valerio lo mir con rabia, pero Pascual se abri paso a travs de la tensin.
Seores, mantengamos la calma. Alfonso, no s exactamente qu estis haciendo para
encontrar a la infanta, pero tenis razn en algo: hay tantas posibilidades de que se haya pasado al
enemigo como de que el rey perdonara el que nos marchramos sin ella.
La mayora de los restantes asinti. El consejero prosigui.
Esta situacin no puede alargarse mucho ms. Os damos una semana para encontrar a la
infanta Isabel o al menos tener noticias que darnos. Si no, tendremos que tomar una decisin.
Alfonso tuvo que aceptar el plazo y se qued en la sala malhumorado cuando se disolvi el
consejo. All aguard un rato, hasta que oy que alguien entraba en la sala.
Llegas tarde le reproch el valido.
Guillermo de Roya hizo odos sordos al tono glido de Alfonso.
Lo siento, quise asegurarme de que no quedaba nadie ms en la habitacin.
Alfonso moder su enfado y logr que su semblante se volviera tan opaco como de costumbre.
Qu tienes para m?
Como pensabais, la princesa se ha dirigido al sur. La acompaan dos personas, su doncella y
un hombre.
Se dirigen a Granada?
S, hace algunos das se les vio en Ciudad Real, donde pasaron una noche. Ahora mismo, si
mis clculos son correctos deben de estar a dos o tres jornadas de la frontera.
Dos o tres jornadas murmur Alfonso.
Era sorprendente que hubieran llegado tan lejos. Aunque por otro lado, en ningn momento
haba esperado menos de Isabel.
Uno de mis hombres les sigue de cerca desde que atravesaron el ro Jabaln continu
Guillermo. Espera rdenes.
El valido se acerc a la ventana, sin responder.
Seor insisti Guillermo, queris que los detenga?
No creo que pudiera detenerlos. Los hombres de Enrique de Trastmara les siguen la pista?
El rumor de que la infanta ha desaparecido y est por la zona es imparable. Velasco ha puesto
a todos sus hombres en alerta y hay guarniciones batiendo los caminos principales.
Alfonso se acarici la barbilla, sopesando la informacin, mientras su espa aguardaba
pacientemente a que tomara una decisin. Al final, el valido carraspe y volvi a dirigirse a l.
En tu opinin, podr llegar hasta Granada antes de ser alcanzada por los soldados del
condestable?
No estoy seguro, pero creo que se le echarn encima muy pronto.
Entiendo dijo en voz baja. Tosi y mir a Guillermo a los ojos. En estos momentos el
lugar ms seguro para ella es Granada. Deben llegar hasta Granada. Avisa a tu hombre y que se
ocupe de que atraviesen la frontera sanos y salvos.
Son esas vuestras instrucciones?
Esas son.
Como ordenis.
******
Simn de Pimentel se adelant con algunos de sus hombres a caballo para recibir el cortejo del
rey Pedro, a la entrada de Arvalo. Ya en la distancia, era difcil no percibir la expresin de orgullo

del guerrero, bien esculpida en sus rasgos toscos y castigados por la fatiga del finalizado asedio. La
atencin de Pedro oscil entre la poderosa silueta de su aliado al acercarse y la muralla de la ciudad
que, rendida tras el cerco, quedaba abierta a su espalda. Cuando los dos grupos se reunieron, los
nobles se saludaron calurosamente.
Me alegro de veros, mi seor de Pimentel le dijo el rey. Compruebo que, como siempre,
habis hecho un trabajo excelente.
Simn sonri y agradeci sus palabras, satisfecho de que Pedro reconociera el mrito de su
triunfo, pero contuvo la lengua para no pasar por fanfarrn. Salud a continuacin al prncipe
Eduardo y al conde de Lemos, que cabalgaban junto al monarca y despus dedic una inclinacin de
cabeza a Cristbal, algo ms atrs. Tras los saludos trotaron juntos hacia la muralla, en cuya
superficie era an bien visible la marca de los ataques en la piedra. Como explic Simn, el sitio no
haba sido excesivamente prolongado, pero s brutal, pues los rebeldes se defendieron con saa
saeteando sin piedad a los soldados que se apretaban a llenar el foso para que los ingenios de asedio
avanzaran sobre el muro. Abierta al fin la brecha, el condestable de la plaza no haba querido darse
por vencido y se hizo fuerte en el interior del castillo junto con sus allegados, durante varios das.
Su cabeza traidora cuelga ahora de la torre coment con una nota de crueldad. Tanto que
se empe en no abandonarla, justo era que permaneciera all y de paso sirviera de advertencia.
Eduardo de Castro levant la vista hacia la silueta de la robusta torre del homenaje del castillo
de Arvalo, que atalayaba la ciudad. All, como un punto poco definido distingui lo que quedaba
del crneo cercenado del condestable, colgado de la cornisa de arquillos y cercada de rapaces. Las
cuencas de los ojos estaban vacas, la carne de los carrillos picoteada y desgarrada a modo de
reflejo macabro de los destrozos en las murallas. Cerco por cerco, dos veces vencido. Volvi la
cabeza y vio que Pedro contemplaba tambin los restos, con el ceo ligeramente fruncido. Aunque no
censur a Simn, s sugiri que a buen seguro la advertencia ya habra sido entendida y puesto que
poco quedaba ms que huesos, piel y algunos cabellos, dispuso que la cabeza fuera bajada ese mismo
da.
Una vez en el interior de la ciudad, aminoraron el paso de los caballos para recorrer las calles.
All por donde pasaban, hombres, mujeres y nios se apartaban de delante y los espiaban con
aprensin desde los flancos. Tambin haba muchos soldados, que patrullaban el camino y
escuadrones que guiaban con mano dura largas hileras de hombres encadenados.
Cuntos prisioneros? quiso saber el prncipe de Gales.
Simn de Pimentel hizo un clculo rpido.
Unos seiscientos repuso.
Y cuntos pueden an empuar un arma? intervino Valcarce.
Simn ech una mirada fugaz a la ristra de prisioneros que haba atrado la atencin del noble y,
como este, se fij en un par de hombres que cojeaban y otro con un mun por brazo. Buf.
No menos de la mitad estim. Una vez curadas sus heridas, probablemente tres de cada
cuatro.
Pedro les prest atencin a su vez fijndose no solo en sus cuerpos sino tambin en sus rostros
exprimidos por la derrota. La mayora no os mirarlo a la cara, pero los hubo que le sostuvieron la
mirada con petulancia durante largos segundos antes de comprender que no sera su conquistador el
que la bajara primero. La hilera desapareci lentamente por la retaguardia. El rey suspir.
Trasladadlos al campamento y dejadlos a cargo de Fadrique. Que reciban los cuidados
pertinentes. No vamos sobrados de hombres, as que si luchan bajo mi estandarte vivirn.
Aunque no dijo lo que pasara si no lo hacan, nadie tuvo necesidad de preguntarlo. Simn

convers brevemente con el soldado que cabalgaba a su lado y este se alej, presto a comunicar las
rdenes. Ms all de Arvalo, el ejrcito de Pedro se extenda a travs de campos, ciudades y aldeas
sometidas casi hasta las mismas puertas de Valladolid, donde los heridos ms graves y los ms
veteranos haban quedado atrs bajo la proteccin de Atias. Mientras, su plana mayor se alojara en
la ciudad recin conquistada unos das para recuperar fuerzas.
Espero que os encontris cmodo coment Simn, dirigindose al rey. Me encargu de
dejar claro al servicio quin era el amo ahora.
Seguro que s respondi Pedro.
Las puertas del castillo aparecieron al final de la avenida. Los soldados apostados a los lados y
en los adarves de los altos muros depusieron las armas como saludo a Pedro y a los dems. El rey
les dedic un gesto con la mano y ellos correspondieron con vtores entusiastas, mientras aquel
penetraba en la fortaleza junto a sus aliados. Nada ms entrar, distingui a dos mujeres en el patio
una que deba rondar los treinta y otra no mayor de quince, vigiladas de cerca por soldados. Pedro
desmont y enseguida, ellas pegaron la frente al suelo en seal de sumisin. Desde la otra punta,
algunos de los hombres de Simn silbaron y aplaudieron entre risitas. Pedro solt una carcajada
suave para disimular su desconcierto y mir a Simn interrogativo.
Os presento a la muy noble Antonia, seora del condestable Ricardo de Arvalo y Medina
respondi este. Y a su preciosa hija, aunque algo seca: Marcela.
Pedro reprendi a Simn con una mirada silenciosa, pero este estaba feliz como unas
castauelas y no se dio por aludido.
Levantaos les pidi a las damas.
Ellas no se movieron, salvo la mayor, que levant la cabeza levemente y recit con voz
monocorde.
Majestad, sed bienvenido. Es un honor para la casa de Arvalo y Medina recibir al rey y
como vuestras prisioneras suplicamos perdn por la ruin oposicin de mi esposo a vuestra noble
causa la voz le tembl. Que su alma arda en el infierno por ello y sufra tormento por toda la
eternidad.
Los soldados del patio amenazaron con estallar en palmas de nuevo, pero Pedro alz la mano
para contenerlos.
Levantaos insisti.
Esta vez s, las mujeres del condestable obedecieron, aunque permanecieron con la mirada baja.
Eduardo de Castro, que haba desmontado a su vez cruz una mirada con el seor de Pimentel.
Llevoslas ahora orden este con un gesto. El rey est cansado. Seoras, os veremos en
la cena.
La dama observ al noble con rencor. Tampoco pudo ocultarlo del todo al mirar fugazmente el
joven rostro del rey, mientras se las llevaban al interior de la fortaleza.
Ah, disculpad, se me haba olvidado dijo de repente Simn. Esta noche tendremos ms
compaa.
A qu os refers?
Don Diego de Ziga envi noticia al saber de vuestros planes y llegar a la ciudad al
atardecer.
Pedro enarc las cejas y mir a Eduardo de Castro de soslayo. Este le devolvi la mirada sin
decir nada, con una expresin tan crptica como silenciosa su boca.

Antes de la cena, Pedro tuvo al fin la oportunidad de baarse y asearse sin prisas, por primera
vez en mucho tiempo. Fuera, el bullicio de decenas de caballeros derramndose a placer por los
corredores de la fortaleza y por las calles del la ciudad lo llenaba todo. Oy sus gritos con
indulgencia: como a cualquier soldado raso, la victoria y la perspectiva de una noche de celebracin
los exaltaba, tanto ms a los que, tras tantas jornadas a cielo abierto, tenan la oportunidad de hacerlo
con un slido y regio techo sobre sus cabezas. Poco antes de dirigirse al comedor fue informado de
que Diego de Ziga haba llegado y orden que se dispusiera un lugar para l en la mesa.
Al anochecer, la cena estaba servida. Pedro tom asiento en la cabecera, Eduardo de Gales
tom asiento a su derecha y, para honrar a Simn de Pimentel, se dispuso que este ocupara el lugar a
su izquierda. El primer brindis fue por l y el xito de su campaa y todos lo secundaron sin
reservas. A continuacin, los nobles empezaron a dar buena cuenta de las viandas y el vino, como si
no hubieran comido en meses. Por el rabillo del ojo, el rey localiz a Marcela y a su madre,
ocupadas en escanciar bebida como simples sirvientas y, aunque no intervino, se asegur de echarles
un ojo de tanto en tanto para que sus hombres no se propasaran con ellas. Diego de Ziga en
particular, un caballero calvo de mediana altura, constitucin robusta y poblada barba castaa,
tampoco le quitaba la vista de encima a Antonia y no haca ms que vaciar la copa para que la dama
se le acercara y poder comrsela con los ojos. Al poco, eran ms de la mitad los que haban
empezado perder la vergenza con las doncellas y Pedro tuvo que llamarlos al orden. Al ver que
tena poco efecto, atendi a la discreta recomendacin del prncipe de Gales y orden que las
mujeres se retiraran tras dejar bien llenas las jarras. Antonia y Marcela titubearon y miraron ora a
Simn ora al suelo. El noble les hizo un gesto con la mano para que se acercaran y ellas obedecieron,
la mayor empujando a la ms joven delante para obligarla a avanzar.
Majestad, dejad que se queden pidi el noble sonriendo de oreja a oreja. Pues me consta
que su mayor deseo es serviros y me dolera contravenir la voluntad de tan hermosas mujeres.
Rode la cintura de la mayor y la atrajo hacia s con brusquedad mientras alzaba la copa con la
otra mano y grua.
Ms vino.
La mujer, de rasgos nobles bajo las arrugas, le rellen la copa sin rechistar, aunque su expresin
exteriorizaba que se senta precisamente honrada al hacerlo. Enseguida, la menor de fino cabello
rubio y facciones relativamente agraciadas para su temprana edad sirvi con torpeza la copa del
rey y cuando este levant la vista hacia ella trat de forzar una sonrisa. Los dems alzaron sus copas
y rieron, pero Pedro, con la quinta o sexta copa de vino llena en la mano sin haberlo pedido, no supo
como reaccionar. Ni Simn ni los otros deban de ver nada deshonroso en aquella pantomima, dado
que eran las mujeres de un traidor que haba desodo todas las ofertas para rendir sus plazas y por
ello les haba causado un buen nmero de bajas. En cambio l, carraspe incmodo.
Mi buen amigo murmur, esto no es necesario.
Oh protest Simn decepcionado, pero si les encanta. No es verdad?
La esposa del condestable hizo ademn de alejarse del noble cuando este le palme el trasero,
pero en el ltimo momento apret los labios y soport el trato conteniendo el aliento. Un par de
asientos ms all, el seor de Ziga observaba la escena con hosquedad.
Simn, basta le advirti Pedro, seguro de que si no paraba aquello, de algn modo
acabara en pelea.
Descuidad, Majestad intervino la dama con un hilo de voz. Mi seor est en lo cierto, es
un honor para nosotras serviros.

Se inclin con humildad y enseguida su hija la imit. El rey suspir y les habl directamente.
Seoras, sois mis prisioneras, no mis esclavas. Podis retiraros. Simn, haced que las
acompaen a sus aposentos, por favor.
El noble se encogi de hombros y obedeci, de modo que las dos mujeres abandonaron el
comedor escoltadas, entre silbidos y abucheos. Enseguida, los nobles y caballeros haban olvidado
el episodio y retomaban sus charlas. Simn tampoco se tom el desprecio del rey como un desplante,
demasiado entretenido en explicar los pormenores de la campaa ahora que, entre otras inhibiciones,
haba perdido la modestia. Y Pedro opt por no darle ms vueltas aquella noche, aunque mentalmente
apuntaba la necesidad de hablar seriamente con el seor de Pimentel cuando estuviera sereno.
Entretanto hizo un gesto con la mano a don Diego, lo invit a acercarse y le hizo un sitio entre
Eduardo de Gales y l. El conde de Lemos, sentado al lado del prncipe ingls, recibi al noble con
una sonrisa fra.
Don Diego, cunto tiempo lo salud Pedro. Me alegro de veros. Dejad que os presente a
su alteza Eduardo, prncipe de Gales. Y ya conocis al conde de Lemos.
El caballero inclin la despoblada cabeza y entorn respetuoso unos ojillos marrones menos
enturbiados de lo que su anterior coqueteo con la dama Antonia, a base de jarras y ms jarras, habra
dado a pensar. Los salud; pese a su aspecto adusto, tena un tono de voz algo afectado. Eduardo de
Castro resopl internamente, pues aquel tono aristocrtico siempre le recordaba a Rodrigo y a su
propio padre. En verdad era un milagro que l no hablara del mismo modo. El prncipe correspondi
al saludo con toda su cortesa. Eduardo lo hizo con algo ms de tirantez. Pedro recondujo la
conversacin, antes de que querer evitar una rencilla le llevara a otra.
Qu noticias trais del surle pregunt. Por una vez ser agradable conocerlas de
primera mano.
Diego les explic complaciente una buena cantidad de detalles sobre sus plazas occidentales y
tambin les inform que Albornoz trataba de abrirse paso hacia el norte, pero los hombres de
Velasco pronto le impediran avanzar.
Vuestra posicin es de las ms firmes apunt el conde de Lemos. Ya que de momento
vuestras tierras no estn amenazadas, quiz deberais apoyar a Albornoz contra Velasco.
El seor de Ziga mir a Eduardo con fijeza.
Si su Majestad as lo requiere.
Eduardo de Gales le sirvi vino a su tocayo y amigo.
Tendremos tiempo de pensar en eso intervino. No tiene que ser esta noche.
Pedro dej que le sirviera tambin a l. En una de los rincones del comedor, algunos caballeros
haban empezado a jugar a los dados y sus risotadas dejaron la conversacin en suspenso algunos
segundos.
Qu sabis de Garca de Padilla? continu Pedro Sigue en Madrid?
Diego apur su copa y se mes la barba. Respondi afirmativamente, pero aadi que sus
informadores apuntaban a que planeara marchar al oeste en cuanto aseguraran la ciudad, hacia vila.
Si lograba ocuparla, la franja central de la meseta caera por completo en manos de Enrique de
Trastmara y Talavera sera sitiada. Pedro chasque la lengua, consciente de que haba muchas
posibilidades de que la guerra siguiera ese rumbo y pocas de que pudiera oponerse a ello. Al menos,
la corte habra abandonado el Alczar y estara ya a salvo junto a su abuelo. Diego de Ziga frunci
el ceo cuando Pedro lo coment.
La corte sigue en el Alczar desminti Una de las razones por las que quera veros era
para comunicroslo

Cmo que siguen en Talavera? lo interrumpi Pedro. No es posible, os mand orden de


que se trasladaran hace semanas.
El prncipe de Gales se volvi hacia el conde de Lemos con inquietud. El seor de Ziga
apret los labios un instante al captar el cruce de miradas, adivinando que el plan del traslado no
haba sido precisamente de su agrado. Sinti miedo, recordando an las amenazas poco veladas de la
carta que le haba hecho llegar el condenado vstago de Juan de Castro. Sin embargo, pese al
desprecio, se saba en ese momento depositario de toda la atencin del rey y continu con voz firme.
Siguen all, no se han movido repiti.
Y por qu se han desobedecido mis rdenes? exclam Pedro golpeando la mesa con el
puo.
Los nobles que andaban cerca guardaron silencio, sobresaltados por el ruido. Diego de Ziga
mir en derredor incmodo. Simn de Pimentel, junto a su amigo Cristbal Valcarce, les prestaron
atencin. Sin importarle el revuelo, Pedro agarr del brazo a Diego para que lo mirara a l.
Digo que por qu siguen all.
Majestad, yo
Hablad.
Solo son rumores.
Qu rumores?
Eduardo de Castro apret los puos y le lanz una mirada de advertencia. Si bien no saba qu
iba a decir, tena la impresin de que no le agradara. Diego de Ziga lo ignor, pues en ese
momento le preocupaba ms su propio pellejo.
Al parecerdicen quela infanta Isabel ha desaparecido farfull.
Pedro se qued rgido, pero no dijo nada. Eduardo de Gales se incorpor.
De qu estis hablando? pregunt el ingls, visiblemente trastornado Qu quiere decir
que ha desaparecido?
Es lo que he odo arguy Diego. Que se esfum una noche, nadie sabe a dnde. Creo que
la buscan por el sur.
Eso escomenz el prncipe indignado. Busc la mirada de Pedro y despus la de
Eduardo Cmo va a
Puede que solo sean rumores concluy Diego.
El conde de Lemos le puso la mano en el hombro al prncipe de Gales para tranquilizarlo. A
Pedro se le haba ido el color de la cara y tena la mirada fija en algn punto indeterminado de la
sala, aunque sus ojos vibraban al ritmo acelerado de sus pensamientos. Eduardo de Castro casi poda
leerlos: Talavera estaba a solo un par de jornadas de camino, poda cabalgar hasta all y hacer rodar
cabezas en un santiamn; si Isabel estaba en peligro, la buscara aunque tuviera que internarse en
territorio enemigo armado solo con una espada El corazn de Eduardo dio un vuelco cuando el rey
se levant sin previo aviso, derramando su copa. Simn y Cristbal tambin se alzaron y se llevaron
la mano a la espada; como no haban llegado a or la conversacin supusieron que Diego haba
ofendido de algn modo a Pedro. El conde de Lemos neg con la cabeza y trat de que Pedro le
atendiera.
Majestad
El muchacho no dio muestra de orlo, sino que sali del comedor como una exhalacin. El
conde de Lemos fue hacia Simn, le refiri algunas palabras apresuradas las imprescindibles para
convencerlo de que no ocurra nada y sigui a Pedro por el corredor.
Majestad! lo llam.

Corri para alcanzarlo, ya que el joven andaba muy rpido y l no quera levantar la voz.
Majestad! repiti A dnde vais?
Eduardo, dejadme espet l. Tengo que
Que qu? lo tom del hombro y lo hizo volverse. Pedro lo retir de un manotazo, pero se
detuvo. Que qu, mi seor?
Los dos hombres se sostuvieron la mirada: la del mayor, muy seria; la del menor, de todo menos
serena. Durante varios segundos, se quedaron callados. Finalmente, Pedro baj la vista y contempl
los muros con los puos apretados. Eduardo suaviz el tono y habl con amabilidad.
Miradme a la cara, Majestad, y decidme lo que tenis que hacer sonri un instante, con
algo de tristeza. Pues lo sabis vos mejor que nadie.
El rey cerr los prpados, se frot el entrecejo e inspir profundamente. An estaba rgido y tan
macilento que daba la impresin de que aunque se le pinchara no sangrara. Habl con voz hueca.
Enviar aviso a Talavera en demanda de explicaciones. Disponer que Simn parta a vila de
inmediato y se haga fuerte contra Garca de Padilla para que no perdamos la meseta. Respecto a
Ziga, que regrese a sus tierras y cubra Talavera desde suroeste. Su presencia disuadir a Velasco a
replegarse al norte a medida que el condestable Albornoz avance.
Abri los ojos y los volvi a posar en su aliado.
Y nosotros, esperar unos das hasta haber recuperado a los heridos que puedan continuar y
volver al norte para enfrentar a Enrique finaliz.
En momentos como ese, Eduardo se senta orgulloso del joven a quin haba entregado su
lealtad, pero tambin culpable de algo que no llegaba a formular. Por suerte, haca aos que le
resultaba relativamente sencillo dejar a un lado sus sentimientos. Asinti, mientras Pedro resoplaba
imperceptiblemente y se apartaba el pelo de la cara.
Y dormir complet el conde.
Pedro mir al suelo y despus a un lado.
Dormir musit con un deje de amargura.
Sacudi la cabeza, gir sobre sus talones y desapareci por el pasillo en direccin a sus
aposentos. Eduardo suspir, dio media vuelta a su vez y regres al comedor.
Los guardias que vigilaban la entrada de la habitacin del rey interrumpieron sus cuchicheos al
verlo aparecer por el pasillo y se apartaron para franquearle el paso. Pedro los salud con una
inclinacin de cabeza al pasar y se encerr dentro. Creyndose solo, maldijo entre dientes y apoy la
mano en la pared con la cabeza gacha. Por dos veces, golpe el muro con la frente. Sin embargo,
enseguida not que haba alguien ms en la habitacin y se volvi como para rechazar un ataque.
Junto a una silla de madera, en un rincn, se hallaba Marcela.
Perdonadme balbuce la joven. No quera asustaros.
Qu estis haciendo aqu? pregunt Pedro Cmo habis?
Record entonces las sonrisas veladas de los soldados de guardaban su puerta y neg para s.
Observ a la joven, an ms aterrada de lo que lo haba estado en el comedor y en el fondo de su
corazn se compadeci de ella.
Queracomenz ella daros las gracias.
Por qu? se sorprendi l.
Por bajar la cabeza de mi padre. Por descolgarla de la torre murmur. Seguidamente
agach humildemente la cabeza. Os estoy muy agradecida.
Solo hice lo que deba.
Marcela se le acerc con torpeza, debatindose entre mirarlo a la cara o seguir mirando al

suelo. Forz una sonrisa y se ech en sus brazos con movimientos poco seguros, como si no supiera
bien qu hacer con su cuerpo.
Pero es que yoes que os estoy muy muy agradecida
Pedro la tom de los hombros y la alej un par de pasos.
No tenis que hacer esto.
Marcela lo mir sin comprender. No tena ni idea de lo que tena que hacer si l la rechazaba.
Insisti un poco ms, apretndose al rey y guiando sus manos a sus caderas. Despus se puso de
puntillas y aplast los labios contra los suyos.
Es que no os gusto? pregunt con voz trmula al romper el beso.
Pedro emiti un gruido sordo, an con la cintura de la muchacha entre los brazos. El vino de la
cena, la angustia de las noticias y tantos das de tensin empezaban a nublarle el sentido. Tomar a la
muchacha en aquel momento sera fcil y placentero. Al fin y al cabo todo el mundo esperaba que lo
hiciera: era el rey para eso como para las dems cosas y no dudaba que Simn haba reservado a la
hija del condestable para l. Pero por alguna razn su cuerpo no acababa de reaccionar al calor del
cuerpo tembloroso que se frotaba contra el suyo. Enfadado consigo mismo interrumpi el abrazo.
No es eso le dijo, aunque su voz son poco creble.
Marcela retrocedi desconcertada mientras se retorca las manos. Lejos de parecer aliviada, se
la vea an ms trastornada que antes.
Majestad, os lo suplico, yaced conmigo replic ella con una nota de desesperacin.
Mi madremi madre dijo...
Pedro compuso una mueca de incredulidad. Quiz no haba sido cosa de Simn despus de todo.
Vuestra madre os enva?
Marcela se qued sin habla; no deba haber dicho aquello. Pero Antonia se pondra furiosa si
volva de vaco. La fama de Pedro lo haba precedido y, para congraciarse con l, Antonia enviaba a
su hija a que lo sedujera, como quin enva un cordero al matadero, esperando que el rey victorioso
se lanzara encima de ella sin ms. No parecano poda ser mayor que Isabel cuando Pedro sinti
que todo el calor abandonaba su cuerpo y se sinti enfermo.
Marchaos, seora pidi.
Por favor, se enfadar mucho si vuelvo como me march rog ella con lgrimas en los
ojos.
Rompi a llorar lastimeramente y Pedro se qued an ms helado que antes. Podra hacerlo y
acabar con todo aquello, se dijo. Se le acerc y le pas la mano por el pelo, notando los espasmos
del llanto y la muchacha, esperanzada, crey que le daba otra oportunidad y le rode el cuello con
los brazos. Pedro la abraz en silencio un buen rato, mirando a la nada. Finalmente inclin la cabeza
sobre ella y hundi el rostro en su cuello. Marcela resping cuando not que la retena con fuerza, le
lama la piel y despus la morda. Instantes despus la solt y se alej de ella; Marcela se llev la
mano a la marca que le haba dejado en el cuello y mir a Pedro con ojos desencajados.
Id y decidle a vuestra madre lo que os plazca le dijo este con voz ronca. Ahora os
creer.
Dicho esto, Pedro le dio la espalda y se dej caer sobre la cama con un suspiro de cansancio.
Marcela se estremeci, perpleja e indecisa, mientras las lgrimas le rodaban libremente por las
mejillas. Se inclin ante el monarca y este le repiti que se marchara. Sumisa, Marcela obedeci al
fin y dej a Pedro solo sobre el lecho, con los ojos de oro abiertos en la oscuridad.

XLI

a noche haba refrescado y haca un poco de viento, de manera que las nubes surcaban el
firmamento con ritmo pausado. En las callejuelas de la destartalada aldea no se vea ni un
alma, salvo algn que otro perro esculido o alguna rata huidiza. Se hallaban en zona
fronteriza, a pocas jornadas de tierras musulmanas, donde haban tenido lugar incursiones
militares de uno u otro bando durante siglos. La guerra civil no haba conseguido sino agravar la
miseria de estas tierras de nadie, por lo que sus gentes desconfiaban de los forasteros y protegan sus
escasas pertenencias con celo. Aunque Jos el Ratn no acertaba a ver a nadie, se senta observado
por ms de un par de ojos que espiaban desde las sombras. Trataba de deslizarse entre las barracas
discretamente, pero haba optado por no intentar permanecer oculto, para no llamar an ms la
atencin. Julia e Isabel se haban quedado a las afueras, ocultas en el bosque, mientras l se acercaba
al poblacho para conseguir provisiones. Pens en ellas, con la esperanza de que no hubieran sufrido
ningn contratiempo; aunque no le haca gracia dejarlas solas, se alegraba de no haberlas trado a
aquella aldea fantasmagrica.
Llevaba unos diez minutos vagando por la aldea cuando empez a ver seales de vida: un
hombre delgaducho sali de una de las casas y al topar con Jos, que doblaba la esquina, gru algo
ininteligible antes de pasar de largo. Jos no le prest atencin: sobre el marco de la puerta de la que
el hombre haba salido colgaba un sucio letrero con una jarra de cerveza dibujada. El interior no era
mucho ms acogedor, ola rancio y las escasas lmparas apenas lograban clarear un poco la
asfixiante penumbra. El suelo estaba sucio, las paredes, las mesas y las sillas carcomidas y ocupadas
por hombres y mujeres poco menos que harapientos.
Haba poca gente; Jos ech una mirada circular, sin esquivar las caras intrigadas de los
presentes, pero sin detenerse en ninguna. La mayora eran cristianos, aunque haba algunos de rasgos
mestizos y un par de parroquianos definidamente moriscos. Se dirigi al mostrador que haba al otro
extremo. Tras l solo haba una anciana escurrida sentada en un cajn, que se retorca y frotaba las
manos rezongando palabras inaudibles. Le faltaban casi todos los dientes y tena la piel arrugada
como el papel viejo. Pareca estar un poco ida, pero sus ojillos hundidos y vigilantes era de lo ms
sagaces. Jos puso toda su voluntad en disimular la repulsin que le inspiraba antes de dirigirse a
ella.
Buenas noches, buena mujer. Querra comprar algo de comida.
No hay comida! No hay comida! respondi presta, con una vocecilla chillona.
Puedo pagarla.
No hay comida! repiti agitando todo su cuerpecillo Qu iba a hacer con vuestro
dinero? Comrmelo?
Algunos rostros se giraron curiosos hacia la anciana para ver lo que pasaba y Jos empez a
perder la paciencia. Con el rabillo del ojo, le pareci que un hombre encapuchado levantaba la vista
y la fijaba en la escena. El rostro le era ligeramente familiar, pero no poda identificarlo. La anciana
repeta su retahla con tanta obstinacin que llam la atencin de los que trabajaban en el interior de
la casa. De la puerta que haba al otro lado del mostrador sali un hombre corpulento y, nada ms
verlo, la anciana se call.
Qu ocurre? Qu queris seor?
Vengo a comprar algo de comida.
No hay comida! volvi a comenzar la anciana, pero el recin llegado la hizo guardar

silencio con un gesto brusco de la mano. De la vieja solo volvi a orse un quejido lastimero.
As es confirm el mesonero. No tenemos comida. No nos sobra comida por aqu.
Vendemos cerveza.
No necesito mucho, estoy de paso. Os pagar por ello.
Mi madre ya os ha dicho que el dinero no nos sirve. En estos tiempos ni siquiera vale la pena
agacharse por una moneda.
No traigo dinero.
Jos le pas un pequeo saquito negro y el mesonero lo tom con cierto reparo, consciente por
la actitud de Jos que era mejor no exhibirlo. Puso el saquito tras el mostrador y lo abri. Los ojos se
le iluminaron y eso hizo que la anciana se acercara para mirar. El brillo de las joyas llen su rostro
de codicia y empez a tirarle del brazo a su hijo con las arrugadas manos.
Cgelas! Cgelas! graznaba.
El hombre tard ms en reaccionar y todava sostena perplejo las joyas en la mano cuando Jos
le insisti:
Aunque ahora el dinero no valga mucho, conseguiris un buen trato por esto.
Qu sois, una especie de ladrn?
La guerra ha llegado a todas partes, compadre. El castillo donde serva fue saqueado y
muchos como yo solo tuvimos tiempo de reunir algunas joyas antes de huir.
El mesonero asinti: era creble y el trato resultaba de lo ms apetecible.
Qu queris por esto?
Me conformar con un poco de pan y carne seca, si os parece.
Como gustis buf, mirndolo de reojo y enviando a la anciana adentro.
Poco despus reapareci la vieja y le tendi, no si cierta reticencia, un fardo oscuro. Jos lo
cogi con una sonrisa corts, o ms bien triunfante, ya que no haba podido resistir la tentacin de
mortificar un poco a la desagradable anciana. Despus, le pareci que el hombre encapuchado del
rincn levantaba la vista cuando l sala, pero no poda asegurar que lo hubiera mirado a l, ya que
el gesto haba parecido totalmente casual. Abandon el establecimiento algo inquieto y en cuanto
sali de los lmites de la aldea aceler el paso y se adentr entre los rboles, aunque en lugar de
dirigirse a donde se encontraban Julia e Isabel dio un enorme rodeo: se desvi hacia el oeste y
despus retrocedi de nuevo hacia la aldea por un camino diferente. Mientras lo haca iba borrando
su rastro y cualquier otro rastro que le pareciera encontrar. De nuevo sobre el punto de partida y
con un desagradable presentimiento recorri en zigzag el trayecto que haba de llevarlo hasta ellas.
A un par de kilmetros de donde se encontraba haba una pared rocosa, la falda de una pequea
colina arbolada. Se dirigi all, se detuvo y volvi a dar un rodeo para aparecer desde el otro lado
de la elevacin. Ahora s, puso todo su empeo en no hacer ruido y como empezaba a soplar bastante
viento, no le result difcil disimular su presencia. Paso a paso, pegado al nacimiento de la roca,
avanz por el bosque como un depredador para llegar a la cara este de la colina, donde las dos
jvenes deban estar, arrebujadas en sus capas. Sin embargo, poco antes de llegar algo lo hizo
detenerse: el vello de la nuca se le eriz y contuvo la respiracin al or un leve crujido a su espalda.
Sin pensarlo dos veces ech a correr hacia el lado contrario de donde estaban Julia e Isabel.
An no estaba seguro de si lo perseguan o no, pero el corazn le iba a toda velocidad mientras
salvaba los arbustos y se internaba ms y ms entre los rboles. Finalmente se detuvo, la espalda
contra el ancho tronco de una encina, y la respiracin desbocada. Trat de recuperar el aliento y
poder or mejor los sonidos del bosque, pero lo nico que perciba en el aire era olor a retama y
anuncio de tormenta. Espero un rato, aunque no pudo evitar que la desazn de dejar a las muchachas

solas tanto tiempo diera al traste con su paciencia. As no solucionara la situacin, as que se separ
de la encina y tom el camino de regreso para reaparecer en el claro de las muchachas desde los
rboles, por el extremo opuesto a donde haban amarrado los caballos. Desde all, se les acercara
con cuidado, pens. De repente alguien lo agarr por detrs. Jos dio un salto y se revolvi para
liberarse, pero lo tenan cogido con fuerza.
Maldicin
Grit y dio un tirn para hacer caer a su atacante, pero este le tap la boca con la mano. Jos la
mordi y esta vez fue el otro quin grit y lo solt. Al verse libre, Jos trat de escapar hacia las
jvenes, pero su perseguidor se lanz sobre l y lo tir al suelo.
******

En las afueras de la aldea, agazapadas al abrigo de la pared rocosa, Isabel y Julia esperaban a
Jos. Este les haba dicho que no encendieran fuego, de manera que apenas vean nada. Por suerte, no
haca demasiado fro y les bastaba con las capas que llevaban encima para soportar los rigores de la
noche. An as, la tierra spera resultaba de lo ms incmoda y el cansancio acumulado de las
ltimas jornadas las tena bastante anquilosadas. Desde su rincn, apoyada en una roca, Isabel
contemplaba como Julia iba y vena empeada en hacer aquel lugar ingrato algo ms confortable. A
pesar del dolor que por fuerza tena que tenerla entumecida y de que todava estaba un poco dbil
tras su convalecencia, la joven no par hasta considerar que su pequeo campamento estaba ms
habitable.
Espero que Jos vuelva pronto, porque estoy muerta de hambre coment.
Isabel intent sonrer, pero la oscuridad ocult si lo consigui o no. Julia tampoco esperaba que
contestara. Desde que salieron de Ciudad Real estaba ms bien silenciosa y distante. La inquietaba
no saber lo que le pasaba por la cabeza y ella no pareca dispuesta a decrselo. Por esa razn, el tono
de su voz la sorprendi.
Sabes? Tengo miedo. Tengo mucho miedo de haberme equivocado.
Equivocaros en qu?
No s si ir a Granada ha sido una buena idea. No tengo ninguna garanta de que el rey de
Granada nos ayude, ni siquiera de que nos reciba. A decir verdad, ni tan solo puedo asegurarte que
sus hombres no nos corten el cuello antes de que podamos implorar clemencia.
No pensis ms en eso. Hicisteis lo que cresteis mejor.
Isabel solt una carcajada.
No s si es lo que cre mejor o fue lo nico que se me ocurri confes.
Julia se agach junto a su amiga y la mir gravemente. Era la primera vez en das que hablaba
tanto y bajo su expresin serena se trasluca una honda emocin.
Escuchadme bien le dijo la doncella. Hablis as porque estis cansada. Eso no quiere
decir que no estis haciendo lo correcto. Al contrario: no s si ir a Granada fue la mejor opcin o la
nica opcin, lo nico que s es que quedarse tras los muros de Talavera o de Portugal no era ni una
cosa ni otra.
Isabel apret los labios y agach la cabeza.
De verdad crees eso?
S, y vos tambin deberais creerlo.
Yo ya no s lo que es correcto y lo que no. Todas las personas que estn m