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Teorema

Vol. XVII/3, 1998, pp. 49-69

Tcnica y cultura

Miguel ngel Quintanilla.


ABSTRACT
The purpose of this paper is to explore the foundations of a general theory of
technical culture, based on the notion of technical system and on the scientific concept
of culture. To this end, several basic notions of the philosophy of technique, as technique, technology and technical system, are defined. Then, a distinction is proposed
between cultural elements embodied in technical systems, and elements of technical
culture which are not embodied in technical systems. Finally, a general view of the
impact of cultural factors in technical change is drawn.
RESUMEN
El propsito de este artculo es explorar los fundamentos de una teora general
de la cultura tcnica, basada en la nocin de sistema tcnico y en el concepto cientfico de cultura. Para ello se definen varias nociones bsicas de la filosofa de la tcnica,
como las de tcnica, tecnologa y sistema tcnico. Adems, se propone una distincin
entre cultura tecnolgica incorporada y no incorporada a sistemas tcnicos. Por ltimo se
esboza un esquema general de cmo los factores culturales inciden en el cambio tcnico.

I. INTRODUCCIN
Sabemos que las modalidades de desarrollo tecnolgico estn estrechamente relacionadas con las configuraciones culturales de las diferentes
sociedades, que hay una cierta coherencia entre las tecnologas que una sociedad es capaz de crear o de asimilar y el resto de los rasgos culturales que
caracterizan a esa sociedad. Ortega y Gasset ya lo sealaba en 1939 en su
Meditacin de la Tcnica cuando intentaba explicar los diferentes estilos tecnolgicos de Oriente y Occidente, o cuando contrapona los modelos culturales del hidalgo y del gentleman. Ms recientemente, los debates sobre
tecnologas apropiadas para los pases del Tercer Mundo y las controversias sobre modelos alternativos de desarrollo econmico han puesto tambin
de relieve la importancia de los factores culturales para explicar o dirigir el
cambio tcnico. Incluso, en informes eminentemente orientados a la toma de
decisiones en poltica tecnolgica, se concede una creciente importancia a los
factores culturales [COTEC, 1998]. Mi propsito en estas pginas es exponer
los fundamentos de una teora general, rigurosa y precisa, de la cultura tcnica, que pueda servir para construir modelos especficos para el anlisis de las
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interacciones entre tecnologa y cultura en casos concretos. Me apoyar para


ello en la nocin de sistema tcnico que he desarrollado en otras ocasiones
[Quintanilla (1989), (1993-94), (1993) (1996)); ver tambin Mostern (1993)]1.
En primer lugar resumir algunas nociones bsicas de la filosofa de la
tcnica, como son las de sistema tcnico, tcnica y tecnologa. Despus propondr una teora de la cultura tcnica y finalmente un esquema para el anlisis de la incidencia de los factores culturales en el desarrollo tcnico.
II. NOCIONES BSICAS DE LA TEORA DE LA TCNICA
Para empezar, hay que sealar la existencia de una ambigedad sistemtica en el uso de los trminos tcnica y tecnologa, artefacto tcnico,
conocimiento tcnico y sistema tcnico.
En principio se entiende por tcnica un conjunto de habilidades y conocimientos que sirven para resolver problemas prcticos. Un tipo especfico
de tcnicas son las tcnicas productivas o de transformacin y manipulacin
de objetos concretos para producir intencionadamente otros objetos, estados
de cosas o procesos. Los resultados de la aplicacin de estas tcnicas productivas son lo que llamamos artefactos, algunos de los cuales, como las herramientas y mquinas, son a su vez instrumentos tcnicos. Las tcnicas en
general, y en especial las tcnicas productivas, constituyen pues una forma de
conocimiento, de carcter prctico2.
Por tecnologa se entiende un conjunto de conocimientos de base cientfica que permiten describir, explicar, disear y aplicar soluciones tcnicas a
problemas prcticos de forma sistemtica y racional3. La importancia de una
tecnologa de base cientfica para poder disear y producir determinado tipo
de artefactos tcnicos explica el uso de nociones como artefacto tecnolgico,
industria tecnolgica, tecnologa avanzada, etc., en relacin con determinadas
tcnicas productivas caractersticas de la industria actual. En todos estos casos se hace referencia a un tipo de tcnicas o artefactos e industrias cuyo desarrollo y aplicacin han sido posibles gracias a la existencia de un cuerpo de
conocimientos tecnolgicos de base cientfica. Frente a ellos, y para distinguirlos, se puede hablar de tcnicas empricas, artesanales o pretecnolgicas
para hacer referencia a aquellas tcnicas que se basan exclusivamente en la
experiencia prctica, no en la aplicacin sistemtica del conocimiento cientfico a la resolucin de problemas.
Una regla que utilizaremos aqu, y que debera respetarse siempre, para
evitar confusiones, es que el concepto de tcnica, en expresiones como filosofa de la tcnica, historia de la tcnica, etc., se usar siempre en sentido
genrico, reservando la denominacin de tcnica emprica o artesanal para
las tcnicas productivas no basadas en la ciencia, y la de tecnologa para las tcnicas productivas (o, al menos, de inters econmico) basadas en la ciencia.

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Por otra parte, distinguiremos tambin entre tcnicas, artefactos y sistemas tcnicos. Las tcnicas son entidades culturales [Mostern (1993)] o
formas de conocimiento: algo que se puede aprender y transmitir a travs de
diferentes procesos de aprendizaje, como se transmite cualquier informacin
cultural. En cambio los artefactos son entidades materiales, concretas, que se
pueden manipular, usar, construir y destruir, pero de las que, salvo en sentido
figurado o metafrico, no cabe decir que se aprendan, se codifiquen o se interpreten. Por su parte los sistemas tcnicos, como veremos ms adelante, son
como los artefactos, entidades concretas, pero incluyen, como partes de ellos,
a los agentes intencionales que utilizan, disean o controlan los artefactos
A modo de sntesis, podemos distinguir tres grandes orientaciones o enfoques en las teoras sobre la tcnica y la tecnologa, que llamaremos enfoque
cognitivo, instrumental y sistmico4.
Para el enfoque cognitivo las tcnicas empricas son formas de conocimiento prctico, las tecnologas son ciencia aplicada a la resolucin de problemas prcticos, y el cambio tcnico consiste en el progreso del conocimiento y de sus aplicaciones, siendo sus fuentes principales la invencin tcnica y
el desarrollo y la aplicacin del conocimiento cientfico5.
Para el enfoque que llamamos instrumental, las tcnicas se identifican
con los artefactos, los instrumentos y productos resultados de la actividad o
del conocimiento tcnico. Esto se aplica tanto a las tcnicas empricas como a
las tecnologas: la tecnologa espacial es el conjunto de aeronaves y dispositivos que se utilizan para la navegacin espacial; se dice que se ha adquirido
una nueva tecnologa para la planta de produccin cuando en realidad lo que
se ha hecho es incorporar una nueva mquina o conjunto de mquinas, etc.
Finalmente, el enfoque que llamamos sistmico consiste en considerar
que las unidades de anlisis para estudiar las propiedades de la tcnica o para
construir una teora del desarrollo tecnolgico, no son conjuntos de conocimientos o conjuntos de artefactos, sino sistemas tcnicos. La idea intuitiva
subyacente en este enfoque es que un sistema tcnico es una unidad compleja
formada por artefactos, materiales y energa, para cuya transformacin se utilizan los artefactos, y agentes intencionales (usuarios u operarios) que realizan esas acciones de transformacin. Por ejemplo, una lavadora automtica
domstica es un artefacto, la ropa sucia, el agua, el jabn y la energa elctrica son los inputs que se necesitan para que la lavadora funcione, pero se requiere al menos un agente intencional que ponga en marcha la mquina,
introduzca la ropa y el detergente y seleccione el programa de funcionamiento, para que el conjunto funcione realmente como un sistema tcnico. El conjunto artefacto+matriales+energa+usuario constituye el sistema tcnico. La
definicin es aplicable tanto a los sistemas artesanales que se basan en tcnicas empricas como a los sistemas tecnolgicos. La diferencia est en la complejidad de las correspondientes estructuras y en el tipo de conocimientos y
habilidades que se necesitan para disear, construir y, a veces, usar el sistema.

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Las consecuencias que se derivan de adoptar uno u otro enfoque en el


anlisis de la tcnica no carecen de importancia. Por ejemplo, si se adopta un
enfoque cognitivo, el terico de la tcnica centrar su atencin en cuestiones
relativas al desarrollo del conocimiento y de la investigacin aplicada, pero
tendr dificultades para integrar en su teora cuestiones relativas a la difusin
de las innovaciones. Polticas de desarrollo tecnolgico basadas en el empuje
de la oferta (potenciar la I+D) suelen estar inspiradas por una visin cognitiva
de la tecnologa, en las que el factor fundamental de la innovacin es la invencin de nuevos artefactos, pero suelen encontrarse con problemas para comprender la dificultad para transferir los conocimientos obtenidos en las
actividades de I+D a las actividades de produccin y comercializacin de las
empresas.
Por otra parte, si se adopta un enfoque instrumental, ser fcil identificar
las diferentes tecnologas y sus propiedades, tanto funcionales como econmicas, y a partir de ellas podremos entender algunos aspectos de los procesos de
innovacin y difusin de las innovaciones; pero ser difcil comprender el origen
de las innovaciones y la influencia que los factores sociales y culturales pueden
ejercer sobre el desarrollo tecnolgico. Muchos de los modelos econmicos del
cambio tcnico suelen adoptar este enfoque que llamamos instrumental.
El enfoque sistmico es el que nos parece ms realista y comprensivo.
Adoptando este enfoque nos obligamos a incluir en la teora de la innovacin
y del desarrollo tecnolgico no slo elementos cognitivos o econmicos, sino
tambin elementos sociales, organizativos, culturales, etc. Por ejemplo, la introduccin de una innovacin en el mercado se presenta ahora como un proceso complejo que implica no slo operaciones de investigacin y desarrollo,
produccin y venta de un artefacto (un producto), sino tambin procesos logsticos de aprovisionamiento de materiales, organizacin de las redes de distribucin, formacin de personal y de usuarios, etc., algo que podemos resumir
en la idea de una innovacin social asociada a la innovacin tcnica.
Muchos de los enfoques actuales en economa [Dosi et al. (eds) (1982)],
sociologa [Bijker et al. (eds) (1987)] y, en cierto modo, en poltica de la tecnologa6 comparten los rasgos bsicos del enfoque sistmico, pero no siempre
cuentan con una nocin precisa y coherente de sistema tcnico.
III. LA ESTRUCTURA DE LOS SISTEMAS TCNICOS
Hughes (1983) usa la nocin de sistema tecnolgico para referirse a sistemas complejos en los que los aspectos sociales y organizativos pueden ser
tan importantes como los propios artefactos fsicos. Por ejemplo, el sistema
de generacin y distribucin de energa elctrica que invent y puso en prctica Edison constituye un sistema tecnolgico en este sentido. Para entender
su funcionamiento hay que tener en cuenta no slo las propiedades de los

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dispositivos elctricos, sino tambin la capacidad organizativa de Edison, los


cambios de costumbres que se produjeron como consecuencia del uso industrial y domstico de la electricidad, etc. Pero en realidad cualquier realizacin
tcnica concreta, independientemente de su magnitud y complejidad, presenta
esa doble dimensin (fsica y social, artefactos y organizacin) que en los
grandes sistemas tecnolgicos es ms fcil de advertir. Un ordenador personal aisladamente considerado es un simple artefacto incapaz de hacer nada;
un ordenador acoplado a un usuario es un sistema tcnico que puede resolver
problemas de clculo o de control de maquinaria, etc.
Podemos definir un sistema tcnico como un dispositivo complejo compuesto de entidades fsicas y de agentes humanos, cuya funcin es transformar algn tipo de cosas para obtener determinados resultados caractersticos del sistema7. Una factora de produccin de automviles es un sistema
tcnico. Pero una lavadora elctrica, con todos sus componentes, junto con su
usuario, la ropa, el jabn y el agua que ste introduce en ella, y la energa
elctrica que consume, constituye tambin un sistema tcnico caracterizado
por unos determinados objetivos y resultados. Los elementos que caracterizan
a un sistema tcnico son los siguientes:
A. Componentes materiales. Se trata de las materias primas que se utilizan y se transforman en el sistema tcnico (la ropa, el jabn, el agua, en
el caso de la lavadora, el uranio enriquecido, en una central nuclear,
etc.), la energa que se emplea para las operaciones del sistema (el nico elemento consumible que utiliza un ordenador), y el equipamiento,
es decir, los componentes tcnicos del propio sistema (el reactor, las
edificaciones de la central nuclear; las piezas, motores, mecanismos,
controladores electrnicos, vlvulas, etc. de la lavadora, el procesador y
los chips de memoria del ordenador, etc.).
B. Componentes intencionales o agentes. La diferencia principal entre
un artefacto y un sistema tcnico es que el sistema tcnico requiere la
actuacin de agentes intencionales: una lavadora sin usuario, una central nuclear sin operarios e ingenieros que la hagan funcionar y que controlen su funcionamiento, o un ordenador sin nadie que lo programe, no
son sistemas tcnicos, son piezas de museo que representan una parte
de un sistema tcnico. Los agentes de un sistema tcnico son generalmente individuos humanos, caracterizados por sus habilidades, sus conocimientos y valores (su cultura, ver ms adelante) y que actan en el
sistema bien sea como usuarios, como operadores manuales o como
controladores o gestores del sistema. En sistemas complejos estas funciones pueden ser ejercidas por individuos diferentes; pero tambin es
posible que varias de esas funciones las ejerza la misma persona e in-

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cluso es posible que parte de ellas sean transferidas a mecanismos de
control automtico.
C. La estructura del sistema. Est definida por las relaciones o interacciones que se producen entre los componentes del sistema. Distinguimos dos tipos: relaciones de transformacin y relaciones de gestin.
Entre las primeras cabe distinguir los procesos fsicos que se producen
en los componentes materiales del sistema, por una parte, y las acciones
de manipulacin que llevan a cabo los agentes intencionales. En un reactor nuclear, los procesos de fisin del ncleo atmico pertenecen al
primer grupo, los procesos de manipulacin, carga y descarga del combustible, pertenecen al segundo grupo. Las relaciones de gestin son
tambin relaciones entre los componentes del sistema, pero en ellas lo
que cuenta no son las transformaciones materiales que se producen entre los componentes, sino el flujo de informacin que permite el control
y la gestin global del sistema: la actuacin de los dispositivos de monitorizacin (que informan del estado del sistema), y de control automtico
(programa de la lavadora, dispositivos de alarma y de parada automtica
de una central nuclear) o manual (las acciones de arranque y parada de la
mquina, de la central nuclear, etc.) forman parte de la estructura de
cualquier sistema tcnico. En sistemas complejos la gestin del sistema
puede requerir centenares de personas (desde los encargados de planta
hasta el equipo de ingenieros de una fbrica industrial) y millones de
elementos tcnicos (procesadores electrnicos, sistemas de control automtico, monitores, etc.). Tambin es posible que la gestin completa
del sistema se automatice (se encomiende a un programa de ordenador)
o que todas las funciones de control se realicen al mismo tiempo por el
mismo agente (en sistemas simples o altamente automatizados, en los
que las operaciones de gestin se reducen a observar los indicadores de
alarma y a parar o arrancar manualmente un sistema).
D. Los objetivos. Se supone que un sistema tcnico se disea y se utiliza para conseguir unos determinados objetivos o realizar determinadas
funciones. Una lavadora automtica se puede utilizar como mesa, pero
no suele ser se el objetivo para el que ha sido diseada. Para caracterizar un sistema tcnico es muy importante definir bien sus objetivos, a
ser posible en trminos precisos y cuantificables, de manera que el
usuario u operador del sistema sepa a qu atenerse y qu puede esperar
del mismo.
E. Los resultados. En general el resultado de una accin intencional no
coincide completamente con los objetivos de la accin: puede suceder
que parte de los objetivos no se consigan (o no se consigan en la medi-

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da prevista) y que adems se obtengan resultados que nadie pretenda


obtener. Por eso, para caracterizar y valorar cualquier sistema tcnico,
es importante distinguir entre los objetivos previstos y los resultados
realmente obtenidos. Dos centrales nucleares pueden tener los mismos
objetivos de produccin de energa elctrica, la misma potencia, etc.;
pero sern muy diferentes si una genera residuos radiactivos que se pueden utilizar directamente para producir armamento nuclear y otra no, o si
en una se producen escapes radiactivos con ms frecuencia que en la otra,
etc.
Nuestra definicin de sistema tcnico constituye una base slida para la
construccin de una teora de la estructura y la dinmica de la tecnologa. En
primer lugar, al quedar bien definida la estructura de los sistemas tcnicos, se
pueden definir con precisin nociones importantes como las de subsistema
tcnico, variante de una tcnica, adaptacin de tcnicas a usos alternativos,
composicin de tcnicas, complejidad tecnolgica, etc. Adems permite establecer clasificaciones sistemticas de las tcnicas y las tecnologas y dar un
significado preciso a nociones ambiguas como la distincin entre tecnologas
blandas y duras, tecnologas apropiadas, tecnologas alternativas y usos alternativos de una tecnologa, como propuse en Quintanilla (1989). En segundo
lugar, la diferenciacin entre componentes materiales y sociales (o agentes)
permite recoger la complejidad de los sistemas tcnicos sin reducirlos a conglomerados opacos o a redes de actores, en los que se supone que tienen la
misma eficacia causal las personas, las palabras, los artefactos y las materias
primas, utilizando para ello metforas antropomrficas, extradas de la lingstica [Callon (1986), Latour (1987)]. En tercer lugar, la nocin de sistema
tcnico nos permite ubicar el papel del conocimiento tcnico y de otros factores
culturales, como los valores [Broncano (1997)] en la evolucin de las tcnicas.
IV. CULTURA TCNICA
Utilizaremos aqu la propuesta de Mostern (1993), segn la cual cultura es la informacin transmitida por aprendizaje social entre animales de la
misma especie. Esta informacin puede ser de tres tipos: representacional (informacin acerca de las caractersticas y propiedades del medio), prctica (informacin acerca de cmo hay que actuar) y valorativa (informacin acerca
de qu estados de cosas son preferibles, convenientes o valiosos). Como el
propio Mostern seala, esta concepcin de la cultura recoge, precisndolo, el
contenido esencial del concepto de cultura que se usa en la antropologa y la
etologa cientficas. La cultura de un grupo social estar formada por el conjunto de rasgos culturales (representaciones, creencias, reglas y pautas de
comportamiento, sistemas de preferencias y valores) presentes en los miem-

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bros de ese grupo. Por otra parte, el conjunto de todos los rasgos culturales
que constituyen la cultura de un grupo social se pueden clasificar en varias
culturas especficas, en funcin de los contenidos de esos rasgos culturales:
puede hablarse as de la cultura religiosa, poltica, cientfica, deportiva, empresarial, laboral, acadmica, etc. Dentro de este marco de ideas, la expresin
cultura tcnica puede tener dos acepciones. Por un aparte puede referirse al
conjunto de tcnicas (como conocimientos prcticos) de que dispone un determinado grupo social (la tcnica forma parte de la cultura); por otra parte,
puede referirse a un conjunto de rasgos culturales (representaciones, reglas y
valores) relacionados con las tcnicas. Aqu nos atendremos a este segundo
sentido, ms amplio, de cultura tcnica.
De hecho, los sistemas tcnicos son en realidad sistemas hbridos, socio-tcnicos. Incorporan por lo tanto componentes culturales, econmicos y
organizativos o polticos, y adems funcionan y se desenvuelven en un entorno formado por otros sistemas sociales ms amplios que influyen en ellos y a
su vez son afectados por ellos. Parte del entorno social de cualquier sistema
tcnico es un sistema cultural, que incluye conocimientos cientficos y tecnolgicos, pero tambin otros componentes culturales referidos a valores, habilidades, representaciones o creencias, etc. La situacin se pude resumir en los
siguientes trminos: la cultura forma parte de los sistemas tcnicos y la tcnica forma parte de la cultura.
A partir de estas consideraciones podemos definir la cultura tcnica de
un grupo social como una cultura especfica, formada por todos los rasgos
culturales (informacin descriptiva, prctica y valorativa) que se refieren a,
o se relacionan de algn modo con, sistemas tcnicos. Los componentes
principales de la cultura tcnica son pues8: (a) los conocimientos, creencias y
representaciones conceptuales o simblicas sobre las tcnicas y sobre los
sistemas tcnicos. Llamaremos a esto el contenido simblico o representacional de la cultura tcnica; (b) las reglas y pautas de comportamiento, habilidades y conocimientos operacionales referidos a sistemas tcnicos.
Llamaremos a esto el componente prctico de la cultura tcnica; y (c): los
objetivos, valores y preferencias relativos al diseo, adquisicin, uso etc. de
sistemas tcnicos y de conocimientos tcnicos. Llamaremos a esto el componente valorativo o axiolgico de la cultura tcnica.
Estos componentes de la cultura tcnica se pueden presentar en dos
modalidades: aquellos que estn incorporados a sistemas tcnicos y aquellos
otros, que aun siendo parte de la cultura tcnica de un grupo social, no estn
incorporados a ningn sistema tcnico. En el primer caso hablaremos de cultura tcnica en sentido estricto; en el segundo hablaremos de cultura tcnica
en sentido lato.
V. CULTURA TCNICA INCORPORADA

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En efecto, los sistemas tcnicos incorporan muchos contenidos culturales. Un sistema tcnico est compuesto en parte por agentes humanos que actan intencionalmente (operadores, gestores o usuarios del sistema). Para
actuar en el sistema tcnico estos agentes necesitan determinada informacin
que forma parte de su propia cultura, en especial: los conocimientos, creencias o representaciones que poseen acerca de los componentes, la estructura y
el funcionamiento del sistema, en primer lugar; las habilidades prcticas y reglas de actuacin que son capaces de seguir para operar con el sistema, o para
disearlo y construirlo; y finalmente, los valores referidos especialmente a
los objetivos y resultados de cada una de sus acciones as como del sistema
en su conjunto y a la relacin entre ambos.
Todos estos elementos culturales se pueden considerar incorporados a
cada sistema tcnico a travs de sus operadores y constructores humanos. El
contenido cultural de cada sistema tcnico concreto puede ser (y generalmente ser) diferente, puesto que tambin lo es la cultura de los diferentes agentes
humanos. El conjunto de los contenidos culturales incorporados a todos los
miembros de una clase de sistemas representativos de una determinada tcnica, constituye el contenido cultural de esa tcnica en sentido estricto (cultura tcnica incorporada).
Por ejemplo, actualmente la tecnologa del transporte individual mediante automviles incluye una verdadera cultura del automvil con muchas variantes. Hay sin embargo un contenido cultural mnimo que debe
incorporarse a cada uno de los sistemas de transporte individual que se encuentran efectivamente funcionando. En este caso ese contenido mnimo de
cultura tecnolgica suele estar fijado por las leyes y reglamentos del trfico y es
objeto de enseanza especializada y de control mediante exmenes que los conductores de automviles deben superar para obtener el permiso de conduccin.
Obviamente la tcnica de conducir automviles no es idntica a la tcnica que se utiliza para construirlos. El automvil que sale de la fbrica incorpora muchos elementos culturales en su diseo y en los procesos de
fabricacin que se han llevado a cabo para producirlo. Algunos de estos elementos sern transparentes para el usuario, pero otros no. Para que el sistema funcione adecuadamente, el repertorio cultural de los usuarios del automvil
tendr que incluir al menos una parte de los contenidos incorporados por el
diseador y el fabricante, pero no necesariamente todos ellos ni solamente
ellos. Los miembros de una sociedad pueden usar automviles aunque no sepan fabricarlos. E incluso pueden constituir con ellos sistemas tcnicos con
propiedades diferentes de las previstas por su diseador. Por ejemplo, en un
pas pobre, un automvil de turismo viejo, pero de gran potencia, puede utilizarse como camioneta de carga en vez de enviarlo al desguace.
Naturalmente no todos los contenidos culturales son igualmente incorporables a cualquier sistema tcnico, ni un mismo sistema tcnico funciona
igual en diferentes contextos culturales. Por ejemplo, cuando empezaron a di-

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fundirse las primeras lavadoras automticas de uso domstico, algunos usuarios tardaron en comprender la funcin del programador incorporado en las
nuevas mquinas, y en vez de utilizarlo para seleccionar un programa preestablecido, tendan a usarlo como un sistema para dar manualmente sucesivas
instrucciones a la mquina, a lo largo del proceso de lavado, de manera que
en la prctica supriman el carcter automtico de las nuevas mquinas y reducan considerablemente sus prestaciones. El nuevo sistema necesitaba una
cultura diferente por parte del usuario, una cultura en la que se incorporara la
nocin de programa, y otras relacionadas con ella, en el contexto de la tecnologa domstica.
Hay otros muchos fenmenos observables en los procesos de cambio
tcnico y de transferencia de tecnologas, que ponen de manifiesto la importancia de los contenidos culturales incorporados a los sistemas tcnicos. Por
ejemplo, se puede constatar en la historia de la tcnica que prcticamente todas las innovaciones, por radicales que sean, se perciben al principio como
variantes de sistemas tcnicos preexistentes: las primeras mquinas de vapor
se conceban como sustitutos de las ruedas hidrulicas o de las norias que se
usaban para extraer el agua de las minas, los primeros automviles se hicieron intentando empotrar los nuevos motores en la estructura de un carro de
caballos, y los primeros ordenadores que se instalaron en las oficinas eran
percibidos como un sustituto de las tradicionales mquinas de escribir, no
como un poderoso instrumento de ayuda en todas las tareas de gestin, como
se tiende a considerarlos ahora9.
Son conocidos tambin los problemas encontrados en la transferencia
de tecnologas avanzadas a pases en vas de desarrollo. La mayora de estos
problemas derivan del desfase cultural entre el contexto en el que se desarroll originariamente la tecnologa y el nuevo contexto al que se transfiere. Este
desfase puede afectar no slo al nivel de conocimientos tcnicos y de las
habilidades de los usuarios, operarios y gestores del nuevo sistema, sino incluso a las preferencias y valoraciones respecto a los objetivos del sistema.
Vase el informe ICPS (1992) para la UNESCO.
Esta nocin de cultura tecnolgica incorporada puede utilizarse para dar
un contenido preciso a la idea de flexibilidad interpretativa de los artefactos
que utiliza Bijker [Bijker (1994)] para explicar los procesos de configuracin
social de las tecnologas. Por ejemplo, los primeros modelos de bicicletas,
segn explica Bijker, eran interpretados como un instrumento para pasear
plcidamente por algunos grupos de usuarios (las mujeres entre otros) y como un artefacto deportivo y competitivo por otros. Las diferentes interpretaciones dan lugar tambin a valoraciones diferentes de las alternativas
tecnolgicas disponibles (los diversos modelos de bicicleta), y finalmente la
estabilizacin de un determinado modelo se consigue cuando uno de los grupos sociales implicados logra imponer su interpretacin (generalmente despus de haberla modificado para permitir la inclusin de otros grupos en un

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nico marco tecnolgico). Es obvio que la nocin de cultura tecnolgica incorporada tiene mucho que ver con la flexibilidad interpretativa de los artefactos.
Sin embargo, deben tenerse en cuenta las siguientes diferencias y matices.
En primer lugar, lo que Bijker llama metafricamente interpretacin de
un artefacto es en realidad, de acuerdo con nuestra teora, una parte del contenido cultural incorporado a cada sistema tcnico, a travs de la cultura de
sus usuarios u operadores. Este contenido cultural se puede analizar en sus
tres componentes principales: conocimientos o representaciones del artefacto
y de su contexto, habilidades y reglas de operacin, y preferencias o valoraciones respecto a los objetivos y resultados del sistema. A partir de aqu, se
puede definir de forma precisa el contenido cultural incorporado a una clase
de sistemas tcnicos (un modelo de bicicleta, por ejemplo) como el conjunto
de contenidos culturales compartidos por todos los miembros de esa clase. En
el modelo de Bijker, esto equivaldra a algo as como un ncleo comn a todas
las interpretaciones compatibles con el mismo artefacto, que habra que definir.
Una consecuencia de lo anterior es que el conjunto de los contenidos
culturales (interpretaciones, en la terminologa de Bijker) que se pueden incorporar a un sistema tcnico no es ilimitado: existen restricciones impuestas
por la propia estructura del sistema. Es decir, aunque todos los artefactos
admiten diferentes interpretaciones, no todas las interpretaciones lgicamente
posibles son tcnicamente compatibles con cualquier artefacto: una bicicleta
se puede ver como un instrumento de paseo o de competicin, pero no sera
tcnicamente viable una interpretacin que viera en ella un instrumento para
frer patatas, para escribir cartas o para asar manzanas. La razn de estas limitaciones no puede estar de nuevo en las condiciones sociales y culturales que
contribuyen a configurar una tecnologa, sino en la estructura interna del sistema tcnico10.
Por otra parte, la teora de Bijker no deja lugar para analizar el diferente
papel que en el desarrollo tecnolgico desempean las interpretaciones que
se incorporan a los sistemas tcnicos y aquellas otras que permanecen fuera
de ellos, pero que pueden tener una gran incidencia en su desarrollo y en su
configuracin social. Por ejemplo, la interpretacin de las tcnicas de control
de la natalidad como instrumentos del diablo puede impedir su difusin
(sin que para ello se tenga que convertir en una alternativa tecnolgica),
mientras que la extensin de la conciencia ecolgica puede conducir a importantes innovaciones tcnicas para sustituir los gases contaminantes de algunas
industrias por otros ms inocuos.
VI. CULTURA TCNICA EN SENTIDO LATO
En efecto, cabe hablar tambin de contenidos tcnico-culturales de la
cultura de un grupo social no incorporados a ningn sistema tcnico. Los

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sistemas tcnicos se desenvuelven en un contexto social ms amplio, con el


que interactan de diferentes formas. En el contexto social de un sistema tcnico puede haber individuos, que pueden o no ser agentes o usuarios del sistema, pero cuya cultura incluye representaciones, reglas y valoraciones de
esos sistemas tcnicos. Por ejemplo pueden disponer de conocimientos cientficos potencialmente aplicables al diseo y realizacin de sistemas tcnicos,
pueden tener una filosofa determinista de la tcnica, o una concepcin lineal
y teleolgica del desarrollo tecnolgico, o pueden mantener una ideologa antitecnolgica, o por el contrario tecnocrtica; pueden tener ideas religiosas o
morales acerca del valor de determinados objetivos tcnicos (la fecundacin
in vitro, las centrales termoelctricas, nucleares, etc.) o reglas de actuacin
que les prohiben usar determinadas tcnicas (control de la natalidad, transfusin de sangre, por ejemplo) o representaciones ideolgicas de algunas tcnicas como elementos perversos o beneficiosos para la sociedad (por ejemplo,
las distintas representaciones de los efectos de las innovaciones tecnolgicas
sobre el empleo, o del papel de las tecnologas de la comunicacin en la organizacin democrtica de la sociedad, etc.). En fin, pueden simplemente tener intereses o caprichos (valores econmicos, polticos, estticos, religiosos,
etc.) a favor o en contra de una tcnica o de todas las tcnicas. Todos estos
rasgos culturales pueden considerarse tambin parte de la cultura tcnica de
un grupo social en sentido lato, algunos de ellos pueden llegar a formar parte
de la cultura tcnica incorporada a alguna clase de sistemas tcnicos, pero
otros pueden ser parte importante de la cultura tcnica aunque nunca formen
parte del contenido cultural de ningn sistema tcnico propiamente dicho.
Las fronteras entre la cultura tcnica incorporada y no incorporada no
son fijas. El desarrollo y la difusin de las tecnologas tienen un doble efecto:
por una parte ampla el espectro de contenidos culturales que se incorporan a
los sistemas tcnicos; por otra parte suscita la aparicin de nuevos rasgos tcnico-culturales en sentido lato. Un ejemplo celebrado del primer tipo es la incorporacin de algunos rasgos culturales de la sociedad japonesa a la
organizacin de los procesos de produccin en la industria del automvil. Un
ejemplo del segundo tipo es la extensin al pblico en general de las controversias tecnolgicas acerca de la idoneidad, el riesgo, el impacto ambiental o las
consecuencias sociales de determinados sistemas o proyectos tecnolgicos.
Existen lmites objetivos en estos procesos de trasvase cultural. Hay
rasgos culturales que no son compatibles con el funcionamiento de determinados sistemas tcnicos: un testigo de Jehov no puede ser, por el momento,
un cirujano eficiente; un operario analfabeto no puede manejar un sistema de
control complicado, de la misma forma que un ciego, con la tecnologa actualmente disponible, no puede conducir un automvil. Y hay sistemas tcnicos que no pueden difundirse en una sociedad en la que predominan
determinados rasgos culturales: una elevada valoracin de la organizacin jerrquica puede hacer inviable la introduccin de nuevas tcnicas de produc-

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cin que dejan en manos del operario una buena parte de la gestin del sistema, los ingenieros de una factora industrial no se pueden sustituir por chamanes de una tribu.
Uno de los grandes problemas a los que se enfrenta la reflexin sobre la
historia de la tcnica es precisamente comprender cmo los rasgos culturales
caractersticos de diferentes sociedades se relacionan con las diferentes lneas
de desarrollo tecnolgico. Un caso especialmente llamativo es el de la distinta suerte que tuvieron en China y en Occidente algunos inventos muy significativos (la plvora, la imprenta) cuyas potencialidades tecnolgicas nunca se
desarrollaron plenamente en la cultura que les dio origen. Otro caso llamativo, aunque en sentido contrario, es el del desarrollo de la tecnologa de las
armas de fuego en Japn: primero fueron aceptadas (siglo XVI) y lleg a desarrollarse una industria significativa, posteriormente fueron relegadas, para
preservar las armas y las tcnicas militares propias de la cultura tradicional
japonesa (siglo XVII); finalmente fueron de nuevo incorporadas tras la apertura del Japn al exterior (1876) hasta desarrollar una potente industria militar
que convirti rpidamente a Japn en una potencia moderna en el primer tercio del siglo XX [Basalla (1988)].
Ante estos casos debemos preguntarnos cul es realmente el papel de
los elementos culturales en el desarrollo y difusin de las tecnologas. La cultura china hizo posible la invencin de la plvora y de la imprenta; pero no
facilit que estos inventos se desarrollaran y se difundieran como lo hicieron
en Occidente. La cultura japonesa tradicional fue un obstculo (a travs de
una decisin poltica) para la difusin de la tecnologa de las armas de fuego
occidentales; pero, tras otra decisin poltica, permiti posteriormente su rpida incorporacin y su desarrollo. Que factores culturales jugaron en cada
caso y cmo jugaron?
Una forma de contestar a estos interrogantes consiste en analizar con
ms detenimiento los mecanismos de trasvase de contenidos culturales desde
los sistemas tcnicos a los sistemas sociales, y a la inversa.
VI. LA DINMICA DE LA CULTURA TCNICA
La cultura tcnica de una sociedad en un momento dado se caracteriza,
en el caso de la cultura tcnica incorporada a los sistemas tcnicos de que
dispone esa sociedad, por la posesin de: componentes cognitivos, representacionales o simblicos: conocimientos tcnicos y cientficos aplicados.;
componentes prcticos u operacionales: reglas de operacin, habilidades tcnicas de diseo, produccin y uso de artefactos, y componentes valorativos:
objetivos incorporados a los sistemas tcnicos y valoracin de sus resultados,
actitudes ante el riesgo, la incertidumbre, el cambio social necesario asociado
a los diferentes sistemas tcnicos, etc.

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En el caso de a cultura tcnica no incorporada a sistemas tcnicos,


aunque referida a ellos o relevante para su produccin, uso, etc., la cultura
tcnica correspondiente se caracteriza por la posesin de: conocimientos bsicos (cientficos, en el caso de la cultura tecnolgica), no incorporados a sistemas tcnicos, pero con potenciales aplicaciones tcnicas, representaciones
simblicas de la realidad, especialmente de los sistemas tcnicos y sus relaciones con la sociedad, mitos tecnolgicos (o antitecnolgicos, etc.); en segundo lugar por poseer reglas de actuacin de carcter social, moral,
religioso, poltico, econmico, etc., que pueden ser significativas para el
comportamiento relativo al uso y desarrollo de sistemas tcnicos; y finalmente encontramos valores y preferencias significativas para el uso y desarrollo
de sistemas tcnicos. Por ejemplo la valoracin de la vida puede tener incidencia en el desarrollo de las tcnicas mdicas, la preferencia por la estabilidad frente al cambio puede impedir las innovaciones tecnolgicas, etc.
La cultura tcnica cambia y evoluciona como el resto de la cultura: casi
continuamente los individuos estn creando y ensayando nuevos rasgos culturales, algunos de los cuales tienen xito, se consolidan, se ensean a otros
miembros de la sociedad y son aprendidos (y posiblemente modificados) por
stos, etc. Lo especfico de la dinmica de la cultura tcnica es la importancia
que en ella tiene el trasvase de contenidos culturales entre los sistemas tcnicos y el resto de la cultura.
Por ejemplo, muchos mitos ancestrales de la cultura occidental son el
resultado de una transferencia de elementos culturales que se originan con el
desarrollo de los sistemas tcnicos y se generalizan al resto de la cultura en
forma de mitos. El ms significativo de stos es el mito de Prometeo, (castigado por haber entregado el fuego a los humanos, y con l las artes y las tcnicas industriales). Entre los mitos tecnolgicos de la cultura moderna, uno
de los ms significativos es el de Frankenstein, muy ligado al desarrollo de
las tcnicas biomdicas y al descubrimiento de las propiedades y fenmenos
electromagnticos.
Es conocida tambin la influencia de: (a) la experiencia tcnica artesanal en el nacimiento de la ciencia moderna (Bacon, Galileo, etc.), en las representaciones filosficas de la cultura moderna: el hombre mquina de los
cartesianos, por ejemplo; (b) la influencia de las tecnologas ms avanzadas
en la cultura actual es tambin fcil de percibir: la sociedad postindustrial, la
sociedad de la informacin, del conocimiento, son representaciones de la realidad social inspiradas en las tecnologas de la comunicacin y de la informacin
[Mazlish (1993)]; y (c): la influencia de algunas pautas de comportamiento ligadas al funcionamiento de determinados sistemas tcnicos sobre el resto de
la sociedad tambin es bien conocida. La ms notable es seguramente la influencia que el reloj mecnico tuvo sobre la organizacin de la vida de toda la
sociedad occidental a partir de finales de la Edad Media [Mumford (1934);
Pacey, (1974)]. La idea de un tiempo uniforme y constante y de intervalos

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invariablemente iguales slo se pudo extender a partir de la disponibilidad de


relojes mecnicos con un nivel suficiente de precisin y fiabilidad. Hasta el
siglo XIV la vida social haba podido funcionar con sistemas de medicin del
tiempo bastante imprecisos y dependientes de la duracin variable el da y la
noche, segn la poca del ao. Podemos hacernos una idea de la magnitud
del cambio cultural que esto ha supuesto si nos paramos a pensar cmo podra vivir una sociedad moderna actual si de repente dejaran de funcionar todos los relojes. El ya famoso efecto 2000 de los ordenadores (la alteracin de
los calendarios internos de muchos grandes equipos informticos que pasarn
a contar el ao 0, cuando llegue el ao 2000) y los quebraderos de cabeza que
ya est dando, es un plido reflejo de lo que podra ser nuestro mundo si dejara de funcionar la cultura del tiempo uniforme que se consagr con el uso de
los primeros relojes mecnicos medievales.
Hay tambin valores de origen tecnolgico, que se han generalizado al
resto de la cultura. Los ilustrados del siglo XVIII prcticamente hacan equivalentes las nociones de progreso tcnico y de felicidad y progreso moral. Todava hoy identificamos el bienestar como objetivo vital con el confort y la
disponibilidad de artefactos tecnolgicos eficaces y fiables. Pero esto requiere una atencin especial. En la cultura tecnolgica occidental hay dos valores
que desempean un papel central. Se trata de los valores de eficiencia e innovacin. En mi opinin se trata de valores estrictamente tcnicos cuya generalizacin al resto de la cultura ha contribuido a configurar el ncleo de lo que
hoy se considera la cultura moderna occidental [Quintanilla, (1996)].
VIII. FACTORES CULTURALES DEL CAMBIO TCNICO
A pesar de lo mucho que se ha avanzado en el conocimiento de los procesos de cambio tcnico, estamos lejos todava de disponer de una teora
comprensiva y suficientemente apoyada en datos empricos. Pero el estudio
de las dimensiones sociales de la tecnologa nos permite hoy entender que los
procesos de cambio tcnico tienen una complejidad mucho mayor de la que
se presupone.
Retomando los tres enfoques en el estudio de la tecnologa que resumamos en II, podemos ver que cada uno de ellos pone el nfasis en una de
las dimensiones posibles del cambio tcnico: los procesos de invencin, los
de difusin y los de innovacin social. En realidad una teora integral del
cambio tcnico debe tener en cuenta las tres dimensiones y su objetivo debe
ser articular el conjunto de factores que intervienen en ese complejo proceso.
Desde luego no existe un conjunto de condiciones sociales que garantice una elevada produccin de invenciones tcnicas viables. Pero s se puede
establecer que algunos factores culturales facilitan y otros dificultan la aparicin de nuevas ideas prcticas, tiles y eficientes. Una sociedad con un ele-

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vado nivel de formacin cientfica y tcnica tendr ms posibilidades de disear nuevas aplicaciones tcnicas del conocimiento disponible y de utilizar
sus recursos cognitivos para resolver de forma innovadora problemas prcticos. Naturalmente esto no es suficiente; pero mejora la situacin si adems se
dispone de un buen repertorio de prcticas tcnicas y predominan en esa sociedad pautas de comportamiento y valores guiados por los principios de eficacia y eficiencia, y adems se trata de una cultura abierta a la novedad y en
la que se valora la creatividad. En cualquier poca histrica y ambiente social, en los que se pueda localizar una elevada concentracin de novedades
tcnicas, casi siempre encontraremos tambin una fuerte presencia de todos
estos componentes culturales.
Los procesos de innovacin y difusin de las innovaciones estn ms
directamente condicionados por factores econmicos y sociales que por los
estrictamente culturales. Pero stos tambin desempean un papel importante. En primer lugar, la velocidad y la intensidad de la difusin de las novedades tecnolgicas depende en buena medida del acceso a la informacin por
parte de los agentes involucrados en el cambio tcnico, usuarios, tecnlogos,
empresarios, etc. En una sociedad cerrada, con una cultura tcnica basada en
el secreto industrial, ser ms difcil la difusin de las innovaciones que en
una sociedad en la que la informacin tcnica pueda circular ampliamente11;
la mayor parte de las innovaciones tcnicas surgen de la imitacin y adaptacin de otras innovaciones. En segundo lugar algunas actitudes y pautas de
comportamiento en relacin con la produccin y la distribucin de bienes
tecnolgicos pueden tambin condicionar la difusin de innovaciones tecnolgicas. Por ejemplo, la desconfianza hacia los productos industriales nacionales (o por el contrario, hacia los extranjeros) puede dificultar o facilitar la
difusin de innovaciones de uno u otro origen. Y por ltimo la influencia de
determinados valores en relacin con la seguridad, el riesgo, la alteracin del
medio ambiente, etc. pueden ser poderosos baluartes de resistencia ante determinadas innovaciones tcnicas o, por el contrario, actuar como motores del
cambio tcnico. De hecho, uno de los fenmenos ms caractersticos de la
cultura tecnolgica actual en los pases ms desarrollados consiste en la generalizacin de los debates pblicos sobre la conveniencia o no de determinados proyectos tecnolgicos que son percibidos como amenazas a la
seguridad, la salud, el medio ambiente, etc.
En nuestro modelo, el cambio social e institucional es una dimensin
inherente al cambio tcnico. No se trata, desde luego, de volver a introducir
el determinismo tecnolgico, sino de reconocer, siguiendo el modelo de Prez [Prez (1983)] y Freeman y Prez [Freeman y Prez (1988)], que el desarrollo tecnolgico es inseparable del cambio social e institucional. Pues bien,
tambin a este nivel hay una incidencia obvia de los factores culturales. En
primer lugar la propia idea que una sociedad tiene de s misma y de la tecnologa puede tener una influencia decisiva sobre el cambio tcnico. Por ejem-

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plo, una sociedad que se concibe a s misma como algo fijo e inmutable no
tendr el mismo xito para adoptar los cambios que acompaan al desarrollo
tecnolgico que otra que se considera abierta y mutable. Por otra parte, tambin sera til analizar hasta qu punto los mitos tecnofbicos de nuestra poca (la hipermquina, la rebelin de las mquinas pensantes, etc.) condicionan las transformaciones sociales contemporneas. Las costumbres, modas y
formas de vida tambin son factores importantes a la hora de explicar determinados movimientos de adaptacin y acompaamiento de la sociedad a los
cambios tecnolgicos. Como se puede constatar siguiendo los pasos de la revolucin industrial de los siglos XVIII y XIX, la introduccin de nuevas formas
de utilizar las herramientas y mquinas en el proceso productivo, de nuevas
relaciones laborales o de nuevas formas de gestin, no se produce igualmente
en sociedades agrarias que en sociedades industriales. Y por ltimo, un cmulo de valores morales, religiosos, polticos, etc., que afectan a los mecanismos de generacin de consenso en torno a los grandes proyectos a largo
plazo de una sociedad, pueden tener repercusiones importantes en los procesos de innovacin social y tecnolgica a todos los niveles. Los debates sobre
la tecnologa militar durante los aos de la guerra fra, o los actuales debates
sobre las repercusiones a largo plazo de la ingeniera gentica pueden ser importantes para la orientacin del desarrollo tecnolgico y la transformacin de
la sociedad.
Desde luego, junto a este amplio repertorio de factores culturales, no
debe olvidarse, por una parte, la incidencia de los factores econmicos y sociales y, por otra, la importancia de las propias trayectorias tecnolgicas previas. Los cambios tcnicos en un momento dado no son independientes de los
que se han producido en momentos anteriores: por mucho espritu innovador
y creativo que haya en la cultura de una sociedad, pocas innovaciones tecnolgicas podrn llevarse a cabo si el equipamiento tecnolgico previamente
acumulado es nulo o despreciable. Los procesos de innovacin tienen una
fuerte inercia o impulso en terminologa de Hughes [Hughes (1987)]: en una
sociedad con fuerte tradicin innovadora, la tendencia a introducir innovaciones tecnolgicas continuar mucho tiempo despus de que hayan desaparecido las condiciones culturales, econmicas y sociales que contribuyeron a
dar los primeros pasos en la senda de la innovacin. Y, al contrario, una sociedad sin tradicin de innovacin tecnolgica, tardar aos y requerir grandes
esfuerzos hasta que consiga despegar en el camino de la innovacin tecnolgica.
IX. CONCLUSIONES
Se ha escrito mucho sobre tcnica y cultura y existe un convencimiento,
muy extendido, de que los factores culturales (o la dimensin cultural de la

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tcnica) son decisivos para entender los fenmenos de desarrollo tecnolgico.


Sin embargo no existe una teora precisa y consistente de la cultura tcnica
que sea ampliamente compartida. Esta carencia se debe a la parcialidad de los
enfoques tericos sobre la tcnica, especialmente en el campo de la filosofa
y de las ciencias sociales. La consideracin de la tcnica como una forma de
conocimiento (conocimiento prctico, ciencia aplicada, etc..) facilita la identificacin de la tcnica con la cultura, pero dificulta la percepcin de las
complejas dimensiones de la cultura tcnica. Por otra parte, la concepcin de
la tcnica como artefactos socialmente construidos s permite reivindicar
un papel importante para los factores culturales en el desarrollo tcnico, pero
al precio de reducir todos los aspectos relevantes del cambio tcnico a fenmenos sociales.
El marco conceptual que hemos propuesto se apoya en una nocin rigurosa de sistema tcnico, y en el concepto cientfico de cultura y aporta, como
novedad, la distincin entre cultura tecnolgica en sentido estricto y en sentido lato. En sentido estricto la cultura tecnolgica de un grupo social est formada por el conjunto de elementos culturales incorporados a los sistemas
tcnicos de que dispone ese grupo. Pero existen otros elementos no incorporados que tambin pueden formar parte de la cultura tcnica de ese grupo. El
trasvase de elementos culturales de ambos tipos y sus relaciones con el resto
de la cultura constituyen uno de los mecanismos bsicos para entender cmo
los factores culturales influyen en el desarrollo de la tcnica.
Departamento de filosofa,
Universidad de Salamanca
Campus Unamuno, E-37007, Salamanca
E-mail: maquinta@gugu.usal.es
NOTAS
1

Este trabajo tiene su origen en un informe encargado por la fundacin COTEC


sobre indicadores de cultura tecnolgica [Quintanilla et al. (1998)]. Durante varios
aos Alfonso Bravo y yo hemos trabajado en este tema y hemos contado con la colaboracin de Cristbal Torres y, especialmente, de Eduardo Aibar, que nos ha proporcionado valiosa informacin sobre los estudios sociales de la ciencia y la tecnologa.
Con el director de la Fundacin COTEC, Juan Mulet, he discutido en varias ocasiones
algunas de las ideas aqu expuestas y sus atinadas observaciones de ingeniero, como
l dice, me han ayudado a depurarlas y precisarlas. Otros colegas del grupo de Estudios
de Poltica Cientfica de la Universidad de Salamanca (EPOC), Fernando Broncano,
Bruno Maltrs y Jess Vega, en especial, han discutido en muchas ocasiones estos temas conmigo y me han aportado crticas y sugerencias tiles. Lo mismo han hecho
bastantes estudiantes y colegas que me han escuchado en diferentes ocasiones durante
los ltimos tres aos. Entre ellos quiero destacar a Mario Bunge y a Jess Mostern

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cuya Filosofa de la Cultura [Mostern (1993)] me ha resultado sumamente estimulante. A todos ellos quiero expresar mi agradecimiento.
2
Incluyo las habilidades como formas de conocimiento prctico. En Quintanilla
(1991) se desarrolla este tema, que luego apareci publicado como una parte de Quintanilla (1993-94). Ver tambin Vega (1996).
3
El significado del trmino tecnologa no est estabilizado ni en castellano ni
en otros idiomas, como el ingls o el francs de los que depende el uso del trmino
espaol. Mitcham (1994) hace un exhaustivo anlisis de los significados de technology, al que remitimos al lector. De las diferentes definiciones que comenta Mitcham
[Mitcham (1994), p. 153], las ms prximas a la que proponemos aqu son las de Galbraith (1971): la aplicacin sistemtica del conocimiento cientfico, o de otras formas
de conocimiento organizado, a tareas prcticas, y Rosenberg (1982): el conocimiento de las tcnicas.
4
Mitcham (1994) hace una distincin parecida, hablando de las diferentes formas
de manifestacin de la tecnologa, como conocimiento, como actividad (produccin y
uso) y como objetos (artefactos), aadiendo adems una manifestacin como volicin
(podramos decir, como fuente de poder).
5
Bunge (1966) es una referencia clsica para el enfoque cognitivo, aunque en
Bunge (1985) presenta una filosofa de la tecnologa ms completa y sistmica. Tambin
Agassi (1985) se puede encuadrar en el enfoque cognitivo, aunque lo trasciende para interesarse por los aspectos sociales y polticos de la tecnologa.
6
El Manual de Oslo de la OCDE para la recogida de informacin sobre polticas de innovacin tecnolgica responde en buena medida a este enfoque.
7
En Quintanilla (1989) propuse la siguiente definicin: Un sistema tcnico es
un sistema de acciones intencionalmente orientado a la transformacin de objetos
concretos para conseguir de forma eficiente un resultado que se considera valioso y
desarroll formalmente los conceptos involucrados en esta definicin, a partir de la
ontologa de sistemas de Mario Bunge [Bunge (1976)].
8
Nuestro planteamiento difiere, aunque no es totalmente incompatible con el de
otros autores que se han ocupado intensamente de los aspectos culturales de la tecnologa. Por ejemplo, Pacey (1983) distingue tres aspectos en la prctica tecnolgica: el
propiamente tcnico, el organizacional y el cultural. Este ltimo incluye los objetivos,
valores, creencias sobre la tcnica (como la creencia en el progreso, etc.).
9
En la actualidad, los denodados esfuerzos por encajar la tecnologa Internet en
los esquemas culturales de los medios tradicionales de informacin (televisin, multimedia) y comunicacin (telefona personal y empresarial) son una buena muestra de
esta deriva procustiana de la cultura tecnolgica.
10
Apurando el sentido de las palabras siempre podra decirse, para satisfacer a
los constructivistas sociales, que la interpretacin de las bicicletas como instrumentos
para frer patatas no lleg a estabilizarse porque no hubo un grupo social que asumiera
esa interpretacin y fuera suficientemente hbil para incluir en su marco tecnolgico a
los freidores de patatas profesionales y a los ciclistas aficionadas/os a frer patatas. Pero tambin cabe la posibilidad de decir simplemente que semejante interpretacin era,
tcnicamente hablando, una estupidez.
11
Una facilidad excesiva para la circulacin de la informacin puede poner en
peligro otros aspectos del proceso de cambio tcnico, como la propia motivacin de
las empresas para financiar desarrollos tecnolgicos originales. El sistema de patentes,

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a pesar de sus limitaciones es, en principio, un buen instrumento para garantizar al


mismo tiempo la circulacin de informacin tecnolgica y el inters econmico por la
innovacin.
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