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LE ROMANTISME ET LE RALISME DE BALZAC

Il est
donc
bien avr que la carrire de
Balzac est
contemporaine du romantisme, non du ralisme.
Elle n'est
mme pas cheval sur les deux.
Nous ne pouvons classer
Balzac parmi les ralistes qu'en le sparant violemment de
ses pairs et compagnons, des amis et des mules auxquels il
a ddi
tant des Scnes
de sa Comdie Humain et
en
l'associant un groupe d'hommes qu'il n'a point connus.
J. J. Rousseau est mort un demi-sicle avant la pleine floraison
du Romantisme, que pourtant il portait en germe.
Stendhal,
en 1830, se vantait d'tre compris vers
18 8o-et le fut.
De
mme qu'il existe des prcurseurs, il y a des attards,
parfois superbes: Agrippa d'Aubign, qui garde sous Malherbe la
fougue confuse
d'un ge
antrieur; Victor
Hugo, en qui se
renouvelle et se prolonge le Romantisme jusqu'en 18 8
En ralit, ces classifications sont le plus souvent bien vaines.
Elles n'ont d'utilit qu'en nous aidant grouper et comparer les
faits:
ce sont des artifices d'exposition, non pas des vrits
objectives. Balzac tait
avant tout
un homme
de son temps,
c'est- dire un Romantique; que s'il tait en avance, il n'tait pas
isol
dans
son
volution vers
le
ralisme; que
toute
la
littrature franaise a pass du romantisme au ralisme par un
mouvement presque insensible.
En d'autres termes, l'uvre de
Balzac n'est pas un miracle, mais un produit- comme le vitriol et
le sucre, comme le vice et la vertu, dirait Taine. C'est pourquoi il
est possible et profitable de l'tudier. Devant un miracle, on ne peut
que se prosterner.
On trouve chez Balzac tous les lments du romantisme, les meilleurs et les pires.
Il nous venait en partie d'Outre-Manche: Anne Radcliffe, Lewis, Maturin ont exerc leur
influence, tout comme Macpherson, Scott et Byron. Balzac a lu et admir The Castle of
Otranto, the Mysteries of Udolpho, The Monk, Melmoth the Wanderer.
Comme toute
sa gnration, il s'est passionn pour Hoffmann, plus que ne l'ont jamais fait les Allemands
eux-mmes.
Il a commis, pour ne pas mourir de faim dans sa chambrette de la rue
Lesdiguires, de gros romans d'aventures; plus tard, il a rivalis d'extravagance avec les
drames de Victor Hugo, Hernani, Lucrce Borgia, les Burgraves; enfin, il s'est appliqu ne
pas rester en arrire d'Eugne Se, dont le gros succs de vogue et d'argent lui servait
d'aiguillon.
A plusieurs reprises, il s'est jet dans le fantastique pur et simple.

La Peau de Chagrin

est l'histoire d'un jeune homme qui, accul


au suicide, reoit un talisman-une magique peau d'onagre, laquelle doit raliser

immdiatement ses moindres dsirs. Mais, chaque nouveau miracle, le talisman se rtrcit.
Quand il aura fini par disparatre, le bnficiaire, Raphael de Valentin, devra mourir. Le jeune
affam dsire un repas de prince: presto ! le voil servi, et la peau de chagrin plus petite
d'autant. Bientt, le seul dsir de Raphael, c'est de n'en plus avoir- c'est d'arriver
l'ataraxie complte qui arrtera l'effrayante contraction du parchemin symbolique.
Le
favori de la fortune devient donc un tre absolument goste et fort malheureux. Cette uvre
mle, bien jeune et bien grosse encore, se lit toujours.
M elmoth Rconcili reprend le hros bizarre de Maturin, et le jette dans le milieu balzacien de
la Bourse et de la Banque. Vous savez-ou peut-tre ne savez-vous pas-que le Melmoth de
Maturin n'entretenait sa puissance et sa jeunesse qu'en jetant son matre le diable, de
temps autre, des mes en pture. Le Melmoth de Balzac, lui, dsire se dbarrasser de sa
puissance fatale et se rconcilier avec Dieu.
Mais comme il faut tenir ses
engagements, mme avec le diable, il ne peut se retirer de l'association qu'en se trouvant un
successeur. Thorie d'une orthodoxie douteuse, mais ne chicanons pas un romantique. Il se
choisit pour victime un caissier infidle, Castanier, qui vient de voler sa banque, et qui est encore
tout pouvant des consquences de son acte. A peine Castanier a-t-il acquis la puissance
mystrieuse, qu'il en est dgot, et veut s'en dbarrasser son tour. Il la passe un financier
suspect, aux derniers abois. Puis, de main en main, elle s'avilit et s'attnue, si bien qu'elle finit
par s'vanouir la mort du dernier successeur de Melmoth, un jeune clerc fou d'amour; et la
scne s'achve par des plaisanteries de basoche sur le mysticisme allemand. La morale de ces
deux histoires est la mme : c'est la morale de Schopenhauer: le dsir inassouvi est une
souffrance; mais le dsir disparat en s'accomplissant: l'impuissance n'est que tourment, la toutepuissance laisserait la vie morne et vide. L'anantissement du dsir mme est la sagesse
suprme- et ce serait le Nirvana. La technique des deux uvres est aussi la mme-plus
parfaite peut-tre dans la nouvelle Melmoth que dans le roman, la Peau de Chagrin: c'est le
mlange piquant du fantastique et du rel. Mais cette recette est vieille comme le monde.