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Las bacterias y los hongos son los microorganismos que, junto a los
productores, permiten la existencia del ciclo de la materia en la biosfera.

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Su funcin es descomponer la materia orgnica procedente de restos


vegetales, cadveres y excrementos, convirtindola en materia
inorgnica que vuelve a ser utilizada por los productores.

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La actividad de los descomponedores en la biosfera permite que la


materia se recicle y no se disperse en las sucesivas transferencias, como
ocurre con la energa.

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La circulacin del carbono comienza a partir del depsito de la


atmsfera, donde se encuentra en forma de CO2, as como de la
hidrosfera, en la que este se encuentra disuelto.

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El CO2 es retirado de ambos medios y fijado por los productores


mediante fotosntesis o quimiosntesis, y transformado en carbono
orgnico, que forma la materia orgnica de los productores y, ms
tarde, de los consumidores.

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En el medio acutico es donde los microorganismos representan el


papel ms relevante, ya que el fitoplancton est constituido por una
gran diversidad de ellos y otros seres que flotan pasivamente y que son
los principales responsables de la fijacin fotosinttica del dixido de
carbono.

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Tambin el zooplancton, que se alimenta de los anteriores, est


constituido mayoritariamente por microorganismos hetertrofos que
sirven a su vez de alimento a los carnvoros primarios.

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Una parte importante del ciclo en el que intervienen las bacterias es


aquella en la que los restos orgnicos pasan a formar un componente
geolgico que puede quedar retirado temporalmente del ciclo.

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Por ejemplo los restos vegetales que quedaron enterrados en cuencas


continentales y sometidos a la actividad fermentativa de bacterias hasta
transformarse en carbones tras un lento y progresivo enriquecimiento en
carbono. Tambin en cuencas sedimentarias marinas los restos
orgnicos de plancton, algas, peces, etctera, enterrados y sometidos a
la accin de bacterias anaerobias, dieron lugar a la formacin de
petrleo.

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El retorno del carbono hacia su depsito se produce, bsicamente, por


tres procesos:
o la respiracin de todos los seres vivos que libera CO,
o la combustin de la materia viva y,
o la descomposicin de la materia orgnica que provocan los
microorganismos.

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Las dos formas habituales de descomposicin de la materia orgnica


son las fermentaciones y las putrefacciones.

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Las fermentaciones degradan fundamentalmente los glcidos de la


materia orgnica, dando como producto final el CO2 que vuelve a la
atmsfera.

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Las putrefacciones son descomposiciones de materia orgnica


compuesta principalmente por protenas. Un ejemplo clsico es el de
Clostridium, que se desarrolla tanto en tierra como en el interior de los
vertebrados.

Ciclo del carbono

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La participacin de los microorganismos en este ciclo biogeoqumico es


an ms significativa que en el ciclo del carbono, pues ellos por s solos
son responsables del mantenimiento de un ciclo menor inscrito en el
ciclo general.

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En este, podemos considerar que el nitrgeno se halla en la atmsfera.


Sin embargo, solo ciertos microorganismos son capaces de fijar el
nitrgeno atmosfrico, es decir, transformarlo en un compuesto qumico
que, a su vez, pueda ser incorporado por las plantas.

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En realidad, es del suelo de donde el nitrgeno se incorpora a la cadena


alimenticia y lo hace en forma de nitritos y/o nitratos.

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Podemos distinguir tres vas de fijacin o incorporacin del nitrgeno a la


materia viva: biolgica, atmosfrica (fotoqumica) e industrial.

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La fijacin biolgica comienza con el proceso que realizan las bacterias


que transforman el N2 hasta NH3. Las ms importantes son las del gnero
Rizobium, que viven en simbiosis en las races de las plantas leguminosas,
cuyas clulas vegetales proporcionan la energa necesaria para la
reduccin del N2, por parte de las bacterias.

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Se forman compuestos orgnicos nitrogenados que quedan ya


incorporados a la planta para formar protenas y otras molculas
orgnicas vegetales. Despus, el nitrgeno orgnico vegetal pasa a los
animales que se alimentan de estas plantas.

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Otras bacterias que viven libres en el suelo(Azotobacter, Clostridium) fijan


el nitrgeno hasta amonaco y ste se acumula en el suelo. Del mismo
modo lo hacen las cianobactenas o algas verde-azuladas en el agua.

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Los cadveres y otros restos orgnicos son degradados por las bacterias
descomponedoras en distintas sustancias: CO2, H2O, amonaco y otros
compuestos de amonio que quedan tambin en el suelo.

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Este amonio procedente de la fijacin biolgica y de la descomposicin


es transformado por otro grupo de bacterias quimiosintticas nitrificantes
en nitritos y nitratos, que pueden ser incorporados, disueltos en agua, por
las races de las plantas y utilizados para biosntesis proteica, por lo que
entran as en la cadena alimenticia.

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Este proceso de nitrificacin es realizados por bacterias diferentes:


o Nitrosomonas: encargadas de la nitrosifcacin de amonaco(NH3) a
nitrito(NO2-).
o Nitrobacter: que realiza la nitratacin de nitrito(NO2-) a nitrato(NO3-).

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Finalmente, el retorno del nitrgeno a la atmosfera, se realiza gracias a


la actividad de otro grupo de bacterias anaerobias desnitrificantes del
suelo, que transforman los nitratos en N2.

Ciclo del nitrgeno