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Caso: I Congreso del Partido (Cmara de los Lores, 1983).

En 1973, una empresa estatal cubana de azcar, Cubazcar, celebr un contrato de venta de azcar
con una empresa chilena. Esta azcar se embarc hacia Chile en dos barcos: el Playa Larga un
barco con bandera cubana, propiedad del Gobierno de Cuba y operada por Mambisa, que es otra
empresa estatal cubana. Estas empresas, Cubazcar y Mambisa, son empresas autnomas en el
sentido que no forman parte del aparato gubernamental cubano. El Playa Larga lleg a Valparaso y
estaba descargando cuando ocurri el Golpe de Estado en Chile que derroc al Presidente Allende.
En ese momento, Mambisa le ordena al Playa Larga que se aleje de las costas de Valparaso, lo que
hace, llevndose la parte del cargamento que qued sin descargar. Este resto de la carga
posteriormente se vendi a un tercero en Cuba.
Un segundo cargamento era transportado por el Marble Islands, que era un barco que viajaba con
bandera Somal, de propiedad de una empresa naviera de Lichtenstein y que haba sido contratado
por Mambisa para llevar azcar a Chile. En vista del Golpe de Estado que ocurri en Chile,
Mambisa le orden a este barco que cambiara su curso y que, en vez de ir a Valparaso, lo hiciera
hacia Vietnam del Norte. Durante el trayecto, este barco fue adquirido por el Gobierno de Cuba y se
transform en un barco cubano. Una vez que el barco lleg a Vietnam del Norte, el cargamento fue
vendido a Alimport, otra empresa estatal cubana, y esta empresa lo don al pueblo vietnamita. Todo
esto se hizo bajo instrucciones recibidas del gobierno de Cuba.
Otro barco de propiedad del gobierno cubano, el I Congreso del Partido, fue arrestado en aguas
britnicas en atencin a una demanda de la empresa chilena que haba comprado el azcar del
Playa Larga y del Marble Islands. Esta demanda se interpuso ante la High Court de Inglaterra por
incumplimiento de contrato y adems por responsabilidad extracontractual. El Gobierno cubano
reclam inmunidad. En primera instancia, la inmunidad fue aceptada, por lo que los demandantes
apelaron ante la Cmara de los Lores, la que se pronunci por negar la inmunidad en este caso
respecto de los actos realizados por ambos barcos, aplicando la teora restringida de la inmunidad.
Lord Wilberforce estuvo por desconocer la inmunidad en el caso del Playa Larga y reconocerla en
el caso del Marble Islands. Este es su voto:
Lord Wilberforce:
No tengo dudas de que en este caso se debe aplicar la doctrina restringida . . . El punto ms bien se
refiere a los lmites de dicha doctrina . . .
La limitacin . . . de acuerdo con la llamada teora restringida, surge del hecho de que los Estados
se involucran en transacciones comerciales o transacciones de derecho privado con individuos. Esta
teora parece tener dos fundamentos principales: a) es necesaria en funcin de otorgar justicia a esos
individuos que tienen relaciones comerciales con Estados en el sentido que puedan demandar el
cumplimiento de esas transacciones ante los tribunales y b) al requerir que un Estado responda por
estas transacciones no se est entrando a cuestionar un acto soberano o un acto gubernamental de
ese Estado. No se trata, como se dice, ni de una amenaza a la dignidad del Estado ni de una
interferencia en las funciones soberanas . . .
Los apelantes sostienen que estamos frente (como el caso del Playa Larga) a una
transaccin comercial, viz., un barco mercante, de propiedad de la Repblica de Cuba, que
transporta ciertas mercaderas de acuerdo a un arreglo comercial normal. Ellos afirman que
cualquier disputa que surja de esta situacin es una demanda de derecho privado y que es
irrelevante que el propsito por el cual se cometi el acto de incumplimiento haya sido de carcter
poltico (esto es, el romper relaciones comerciales con el Estado de Chile, con el cual Cuba no
mantiene relaciones amistosas) . . .

En mi opinin, este argumento, a pesar de ser generalmente aceptable, oscurece la pregunta


principal: cual es el acto relevante? Los apelantes asumen que ste es la transaccin comercial
original y que la celebracin de esta transaccin otorga irrevocablemente un carcter comercial o
de derecho privado a los actos posteriores . . .
En muchos casos el decidir sobre el carcter del acto relevante no presenta mayor
dificultad. En el caso del Philippine Admiral (1977), una vez que se acept que el contrato de venta
de mercaderas, la obligacin de pagar las expensas y el contrato de flete tenan un carcter
comercial, el incumplimiento de estas obligaciones estaba claramente dentro del mismo mbito, sin
perjuicio de que hubiera sido cometido por un Estado . . .
En otras situaciones no es tan fcil decidir si el acto de que se trata se encuentra en el
mbito de las actividades para las cuales no existe inmunidad o si se trata de un acto soberano que
se encuentra totalmente fuera de este mbito. Las actividades de los Estados no siempre son fciles
de compartamentalizar en actividades comerciales o en actividades gubernamentales; y se plantea el
problema de cmo debe uno tratar un caso en que un Estado, en las circunstancias particulares, ha
puesto en prctica tanto un inters comercial como un inters gubernamental. A cul de estos
intereses debe entenderse referida la actividad?
. . . De acuerdo a la teora restrictiva, el Tribunal debe primero caracterizar la actividad
desarrollada por el Estado demandado. Habiendo hecho esto, y en el supuesto de considerar esta
actividad como un acto comercial o de derecho privado, el tribunal puede adoptar la posicin de que
los incumplimientos contractuales, o la responsabilidad, en principio, caen dentro de la misma
esfera de la actividad. Corresponder, entonces, al Estado demandado el probar que el acto en
cuestin cae fuera de esta esfera de actividad y dentro del poder soberano del Estado . . .
La conclusin que se puede sacar es que al considerar, de acuerdo a la teora restringida, si
la inmunidad del Estado se debe otorgar o no, el tribunal debe primero considerar el contexto
completo en el cual se inserta la demanda, a fin de decidir si el(los) acto(s) en que se basa la
demanda deben, en ese contexto, ser considerados en justicia dentro de esa rea de actividades
comerciales o de derecho privado, o si los actos relevantes deben ser considerados como fuera de
esa rea y dentro de la esfera de la actividad gubernamental o soberana . . .
(a) Playa Larga . . . Los apelantes demuestran de partida que este barco se dedicaba al
comercio con el consentimiento, sino con la participacin activa, de la Repblica de Cuba . . . La
cuestin se refiere a si los actos que han dado lugar a una causa de pedir en este caso, se efectuaron
en el contexto de una relacin comercial o si fueron hechos por el gobierno de la Repblica de Cuba
actuando totalmente fuera de la relacin comercial y en el ejercicio de su poder estatal . . . En mi
opinin esta pregunta deber ser respondida con una perspectiva amplia respecto de los hechos en su
conjunto y no con una mirada limitada a si Cuba incurri en responsabilidad contractual. Yo no creo
que haya dudas que la decisin de no completar la descarga en Valparaso, y de descargar en Callao,
fue una decisin poltica tomada por el gobierno de la Repblica de Cuba por razones polticas y no
comerciales . . . El cambio de gobierno en Chile, y los eventos ocurridos en Santiago en los cuales
se vi envuelta la embajada de Cuba, provocaron la determinacin de parte del gobierno de Cuba de
romper y discontinuar las relaciones comerciales con Chile. Tambin es posible que haya habido
preocupacin por la seguridad del Playa Larga en Valparaso.
Significa esto que debe considerarse el acto de la Repblica de Cuba al retirar el Playa
Larga y negar la carga a sus compradores como un acto efectuado iure imperii? En mi opinin, no.
Todo lo efectuado por la Repblica de Cuba en relacin al Playa Larga podra haber sido hecho,
como lo demuestra la evidencia, como propietarios del barco: no se ejerci, ni se necesitaba ejercer,
poderes soberanos. Cuba actu, a travs de Mambisa, los operadores administrativos, como actuara
cualquier propietario de un barco. No se invoc ninguna autoridad gubernamental . . .
Bien podra ser que las intrucciones que se dieron (a Mambisa) no se hubieran dado si el
propietario del Playa Larga no hubiera sido el Estado: est claro que no hubo una razn comercial
que motivara esta decisin. Pero estas consecuencias se siguen inevitablemente desde el momento
en que los Estados se introducen en el campo del comercio. Si se otorgara inmunidad, en el minuto

en que se demuestre que una decisin que se tome por un Estado comerciante no fue inspirada por
razones comerciales sino polticas, la teora restringida dejara de tener un contenido y las
relaciones comerciales de barcos estatales se haran casi imposibles. Es precisamente para proteger
a los comerciantes privados de incumplimientos contractuales inspirados en razones polticas que la
teora restringida permite que los Estados sean demandados ante tribunales locales. Podra ser
demasiado imprudente decir que un Estado una vez que se convierte en comerciante acta siempre
como tal; pero, para sacar sus actos de la esfera de actividades efectuadas iure gestionis, un Estado
debe ser capaz de apuntar hacia un acto claramente efectuado iure imperii. Con mucha dificultad,
me veo en la obligacin de diferir en este punto con las conclusiones del juez, pero realmente creo
que l mismo enunci el test definitorio:
. . . no se trata slo de que el propsito o el motivo del acto haya sido el de servir los fines
del Estado, pero el acto en s mismo debe ser un acto gubernamental y no un acto que cualquier
ciudadano privado podra llevar a cabo.
Por lo tanto, en lo que se refiere al Playa Larga, doy lugar a la apelacin.
b) Marble Islands . . . No encuentro ningn fundamento para que se pueda decir que los
dueos de la carga hayan establecido una relacin comercial con la Repblica de Cuba. No hay
dudas de que, como lo demuestran los eventos subsecuentes, el Marble Islands continu siendo
operado por Mambisa, y a pesar de que la propiedad sobre el barco que la Repblica de Cuba
adquiri es un factor a considerarse, la pregunta decisiva en cuanto a la inmunidad es lo que la
Repblica de Cuba hizo en relacin con la carga cuando ste arrib a Haiphong . . .
...
La Repblica de Cuba no tuvo relacin con esta operacin. El capitn no actu en nombre
de Cuba . . . Su actuar se limit a transferir directamente la carga de azcar a Vietnam del Norte, y a
hacer cumplir la Ley No. 1256 (que congel y bloque los activos chilenos). Todo esto fue hecho
como un acto gubernamental: cualquier cuestionamiento de este actuar pone en cuestin los actos
de un Estado soberano.
. . . Yo no puedo estar de acuerdo con el argumento de que aqu slo hubo una obligacin
contractual respecto de la Repblica de Cuba: la repblica jams asumi esa obligacin; ella jams
entr en el terreno comercial; los dueos de la carga jams se vincularon en una relacin comercial
con ella. . . . Los actos de la Repblica de Cuba fueron y continuaron siendo actos puramente
gubernamentales. El hecho es que si se cometi un hecho ilcito (contractual o delictual) ste, en lo
que se refiere al cargamento, fue efectuado por Mambisa. .. en mi opinin. . . los actos objeto de la
demanda en lo que se refiere a la Repblica de Cuba eran actos iure imperii y por lo tanto se
encuentran cubiertos por la inmunidad. Rechazo la apelacin en relacin al Marble Islands.