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1778.

Le capitaine anglais Richard Bolitho commande sa premire corvette, l'Hirondelle, et part vers les colonies rvoltes
d'Amrique pour y rtablir la souverainet de l'Empire. La guerre mene par les rebelles implique dsormais la France et les
redoutables corsaires des Isles qui, introuvables, multiplient les mauvais coups. L'ide d'un monde o l'on se bat pour
garder le monopole des ocans s'loigne au fil des assauts et il faudra dsormais compter avec d'autres puissances.
Bolitho, pour son plus grand malheur, en fera l'exprience par le feu avec un quipage bien peu rod la violence des
combats

Alexander Kent

Arm pour la guerre


Bo l i tho # 04

e PU B r1.1
R o ns ta d 15.05.2013

Titre original: Sloop of war


Alexander Kent, 1972
Traduction: Luc de Rancourt
Illustration de couverture: John Chancellor
ISBN 978-2-7529-0570-3
diteur numrique: Ronstad (r1.0 a 1.1)
ePub base r1.0

PREMIRE PARTIE

1778

I
ENFIN COMBL!
Du rivage plein d'animation la grande et lgante maison blanche dresse en haut de la route
ctire, le trajet ne reprsentait gure plus de cent pas, mais Bolitho n'avait pas quitt le canot depuis
une minute qu'il tait dj tremp de sueur. Dans la grande rade de Port-aux-Anglais, on ressentait
encore ce qui pouvait ressembler un soupon de brise; ici, le soleil de midi crasait la colline des
M oines et noyait Antigua dans la brume, rendant l'atmosphre irrespirable.
Tout excit, incapable de dpasser ce sentiment d'irralit qui ne l'avait pas quitt depuis son
arrive, une semaine plus tt, Bolitho pressa pourtant le pas. Les vnements s'taient bousculs au
point qu'il ne parvenait mme pas les mettre en ordre. Comme tranger lui-mme, il avait
l'impression d'assister en spectateur ce qui lui arrivait
Ses chaussures toutes neuves taient salies par une fine poussire blanche. travers le large
portail, il aperut les grands jardins magnifiquement tenus qui s'tendaient devant la demeure. Sans le
pavillon qui pendait lamentablement au mt, on et cru la rsidence de quelque riche marchand ou
armateur. Au nombre de noirs qui s'activaient parmi les fleurs et les massifs, il se dit que la maison
avait plus probablement appartenu un ngrier.
Il faisait dj plus frais l'abri du porche, o arriva un sergent de fusiliers au visage cramoisi qui
commena par l'inspecter sans vergogne de la tte aux pieds.
Si vous voulez bien entrer, monsieur.
Le ton tait assez dtach, comme s'il tait blas d'avoir vu dfiler tant d'officiers de marine.
Bolitho pntra dans une petite pice; la porte claqua derrire lui. Pour la premire fois depuis
bien longtemps, il tait seul. Seul, et l'ore de ce qui avait de grandes chances d'tre un grand jour.
Il se dirigea lentement vers la fentre pour contempler le spectacle du port tendu sous ses yeux
comme une marine. Port-aux-Anglais, quartier gnral et centre nerveux de la puissance navale
britannique aux Antilles et dans toute la mer des Carabes. Pas un seul type connu de btiment qui ne
ft reprsent: lourds deux-ponts mouills en eaux profondes, taus poste et sabords largement
ouverts pour laisser pntrer le moindre souffle d'air, frgates et transports, sans compter une foule
d'units de moindre taille, bricks ou golettes, entre lesquelles une nue d'embarcations faisaient des
allers et retours incessants, pareilles des araignes d'eau.
Un peu plus loin, dans le grand btiment, un homme criait on ne sait quoi; il y eut des bruits de
pas et Bolitho s'approcha d'un miroir. Dans quelques minutes, il saurait enfin ce que l'avenir lui
rservait ou ne lui rservait pas.
Il ne parvenait toujours pas s'habituer son soudain changement d'apparence. Il n'avait jamais
imagin qu'un nouvel uniforme pt ce point se contenter de changer une apparence sans toucher
l'tre rel. Il y avait de cela seulement quelques semaines, il tait simple lieutenant bord du Trojan,
vaisseau de ligne de quatre-vingts canons. Pendant trois ans, il avait vcu son bord, il avait pein et
mme manqu mourir dans cette coque surpeuple, gravissant les chelons depuis sa position de
quatrime lieutenant au gr des morts et des promotions. Il s'tait habitu au Trojan, mme s'il avait
d peu peu lutter pour se dbarrasser des pesanteurs de la hirarchie et trouver enfin sa propre

voie.
Comme pour chacun bord, la besogne ne lui avait pas fait dfaut, et de loin. Avec cette rvolte
qui embrasait l'Amrique, les btiments de ligne taient soumis un rgime puisant. Au fur et
mesure que la rvolution prenait de l'ampleur et que l'escadre dcouvrait sa vritable nature, le Trojan
avait d courir d'une urgence l'autre.
Il paraissait premire vue incroyable que des bandes aussi dsorganises eussent fini par
constituer une arme. Et une arme suffisamment forte et habile pour s'opposer avec succs au
meilleur de l'arme anglaise. Mais, comme bon nombre de ses compagnons, Bolitho avait longtemps
t convaincu que tout se terminerait rapidement par quelque compromis. Les choses avaient bascul
en octobre 1777, lorsque les troupes de Burgoyne avaient t contraintes de se rendre. D'un seul
coup d'il, la rbellion s'tait transforme en un conflit d'une extrme violence entre les Britanniques,
qui devaient faire des miracles avec des ressources toujours insuffisantes, et les armes de la
rvolution amricaine, soutenues par une vritable flotte de corsaires franais ou espagnols. Il tait
devenu impossible n'importe quel navire de commerce de naviguer sans s'exposer d'normes
risques. Les transports de troupes eux-mmes n'taient pas l'abri de telles attaques.
Au beau milieu de cette guerre de coups de main, l'existence de Bolitho avait pris un nouveau
tour. Au large de Porto Rico, le Trojan avait pris en chasse puis abord une prise, un joli petit brick
plein ras bord de marchandises de contrebande et de poudre destines aux Amricains. Accul entre
deux bancs de rcifs et soumis aux tirs dvastateurs du Trojan, son patron avait choisi de se rendre
sans faire trop de manires.
Le second du Trojan tait indispensable son bord, les autres officiers, frachement embarqus,
manquant encore d'exprience: c'est donc Bolitho qu'chut le commandement de la prise. Il reut
l'ordre de faire route vers Antigua et d'y attendre de nouvelles instructions. Quel rve! nous la
libert, lui soufflaient l'excitation de la nouveaut et l'entire latitude pour agir sa guise sans avoir
l'il du capitaine braqu sur lui. Le petit brick offrait toutes les possibilits, mme pour une dure
fatalement limite.
Le sort en dcida autrement. Quelques jours plus tard, ils avaient aperu un autre brick,
remarquablement mont et dot d'un armement bien plus impressionnant que ne le laissait d'ordinaire
attendre ce type de btiment. n'en pas douter, il s'agissait d'un corsaire. Il devint vite vident qu'il
avait rendez-vous avec la prise.
Il lui fallait rflchir sur-le-champ, sans mme parler d'chafauder un plan. L'adversaire pouvait
rattraper et mettre hors de combat un btiment mal arm sans difficult. Combattre et mourir pour
rien n'avait pas de sens, se rendre n'en avait gure davantage.
Mais les choses s'taient passes si simplement qu'en y repensant il avait l'impression de revivre
le mme rve. Il s'tait rapproch du corsaire qui ne se doutait encore de rien, comme pour lui
remettre des dpches. Ils l'avaient croch brutalement dans un amas d'espars et de toile enchevtrs
abattus sous la violence du choc. Des grles de balles, les hurlements des hommes qui se ruaient
l'abordage et voil: l'quipage de Bolitho, pourtant trs nettement infrieur en nombre, et qui s'tait
battu quatre contre un, s'tait rendu matre du corsaire. Mais les marins du Trojan avaient
l'habitude de ce genre d'action. Et puis il s'agissait du premier commandement du capitaine corsaire.
Bolitho fit donc son entre au port avec deux prises au lieu d'une seule. La guerre prenait une
vilaine tournure sur la terre ferme et sur mer les choses ne valaient gure mieux. Les leurs taient

dcourags et l'arrive sous les saluts du fort remit du baume au cur de tous: grandes poignes de
main du contre-amiral, sourires chaleureux des capitaines de vaisseau les plus anciens, Bolitho tait
encore tout bahi de l'accueil qui lui avait t rserv.
Les deux prises avaient t conduites au chantier et lui-mme avait trouv refuge bord d'un
vieux ponton, l'Octavie. l'origine, c'tait un deux-ponts qui avait failli prir un an plus tt dans un
ouragan. On l'utilisait dsormais comme htel flottant. Les jeunes officiers tuaient le temps comme
ils pouvaient, entre les jeux d'argent, de grandes siestes et des beuveries. Cette vieille Octavie avait
tout vu: les promotions et les transferts, les cours martiales, les retours au pays des malheureux
blesss au combat.
Les jours passaient; Bolitho en vint croire qu'on l'avait oubli. Le Trojan risquait fort de rallier
sous peu et il lui faudrait alors rejoindre ses anciens compagnons. La routine, l'espoir d'autre chose
aussi, qui sait? M ais mieux valait ne pas trop rver.
Un aide de camp en uniforme immacul vint un beau matin lui porter des ordres dont la brivet
n'avait d'gal que le contenu insolite. Par dcision du commandant en chef, Bolitho tait promu au
grade suprieur avec tous les avantages attachs son nouveau rang. La promotion prenait effet
immdiatement, il tait pri de se procurer un nouvel uniforme et de se prsenter sous deux jours au
quartier gnral rcemment inaugur.
Il s'examina dans la glace: le jour dit tait arriv.
Antigua, il tait facile de se procurer n'importe quoi sans trop de dlai: il suffisait d'y mettre le
prix. Il avait remplac son vieil uniforme dlav de lieutenant par une tunique orne des larges
parements bleus de capitaine. Un simple galon d'or sur les manches indiquait toutefois qu'il n'en tait
qu'au premier grade. Pos sur une chaise, un haut chapeau, lui aussi cercl d'or, brillait agrablement
au soleil. Le reste de son fourniment, flambant neuf, donnait cette mme impression d'avoir t
emprunt sur gages: la veste et le pantalon blancs, sa cravate, les chaussures que la poussire avait
dj couvertes, le sabre enfin, la garde finement ouvrage et qu'il avait choisi avec le plus grand soin.
Enfin, mieux valait ne point trop penser aux sommes astronomiques englouties dans ces diverses
emplettes, dont quelques dessous-de-table destins acclrer les livraisons. Pour le moment, une
avance sur sa coquette part de prise avait suffi parer au plus press.
Il rebroussa machinalement la mche rebelle qui lui retombait sans cesse sur l'il droit. La
cicatrice atroce remontait jusqu'au cuir chevelu: quelques semaines plutt que plusieurs annes
semblaient le sparer de cet abominable pisode du coup de couteau.
Il se fora sourire pour surmonter sa nervosit. Jeune ou pas, peu importait: il venait enfin de
gravir la premire marche, celle qui comptait. Elle pouvait aussi bien le conduire la disgrce qu' la
fortune, mais il rptait ce qu'avaient connu tous ses anctres, et le jour qu'il avait attendu avec tant
d'anxit tait arriv.
Il entendit des pas dans la coursive, ajusta une dernire fois sa cravate et remit son sabre en place
son ct. Dcidment, il n'arrivait pas se faire cette image que lui renvoyait la glace: cet
uniforme, ce visage tendu, tout trahissait une anxit qu'il aurait bien aim dissimuler.
Les pas approchaient, s'arrtrent devant la porte. Bolitho se redressa d'un seul mouvement,
attrapa son chapeau et le cala sous son bras, essayant de matriser son cur qui battait la chamade.
Sa bouche tait sche, la sueur lui dgoulinait entre les paules, un vrai ruisseau.
Richard Bolitho avait alors vingt-deux ans, il en avait douze lorsqu'il avait rejoint la marine

royale. Et pourtant, il avait les yeux rivs sur la poigne de cette porte comme s'il tait encore un
vulgaire aspirant, alors qu'il attendait l ce qu'il avait toujours espr: un commandement.
Le sergent de fusiliers l'observait froidement.
Ds que vous serez prt, monsieur, le capitaine Colquhoun va vous recevoir.
Je suis par, merci.
Le fusilier lui adressa quelque chose qui ressemblait un sourire.
Je suis sr qu'il y sera sensible, monsieur.
Mais Bolitho n'entendait plus rien. Il suivit le sergent dans la coursive, en route vers un autre
monde.

***
Le capitaine de vaisseau Colquhoun se leva brusquement de derrire son grand bureau, tendit la
main son hte et se rassit lourdement dans son fauteuil.
Je vous en prie, Bolitho, asseyez-vous.
Il tournait le dos la fentre et il tait donc impossible de lire sur son visage. Bolitho s'tait cal
dans un sige troit et sentait sans le voir le regard pos sur lui.
Vos notes sont excellentes, commena Colquhoun.
Il ouvrit un gros dossier et parcourut rapidement les papiers qui y figuraient.
Je vois que vous avez un brevet de lieutenant bord d'un soixante-quatorze. Eh bien? fit-il
en levant les yeux.
Oui monsieur, rpondit Bolitho, la Destine, une frgate.
Il avait suffisamment d'exprience de la marine pour savoir que ces entretiens avec un suprieur
hirarchique prenaient un certain temps. Chacun avait sa propre manire, mais cela se terminait
toujours de la mme faon l'impression dsagrable de se trouver pendu un fil sans savoir ce qui
allait vous tomber dessus. Il s'effora donc de ne pas regarder Colquhoun et se concentra sur
l'agencement de la pice: les murs tout blancs, le sol carrel, quelques meubles massifs de bois
sombre, une table surcharge de verres. Apparemment, ce Colquhoun tait un bon vivant. Il lui fit
face: la trentaine, des traits assez fins autant qu'il pouvait en juger dans l'ombre, le menton carr et
volontaire. Ses cheveux blonds taient rassembls en une grosse natte, comme les siens. C'tait alors
la mode. Et, en dpit de son sjour outre-mer, il avait le teint trangement ple.
Votre capitaine semble dire beaucoup de bien sur votre compte il ramassa les papiers pars.
Oui, c'est vraiment flatteur.
Bolitho tentait dsesprment de dglutir, il avait la gorge horriblement sche. Le capitaine Pears,
commandant du Trojan, lui avait remis un pli qui contenait son rapport. S'il avait su en le rdigeant
ce qui s'tait pass ensuite et comment Bolitho s'en tait sorti, son texte aurait t encore plus
logieux. Comme c'tait trange, pourtant: au cours de ces trois ans passs son bord, il n'avait
jamais russi comprendre vraiment cet homme. Parfois, il se disait que le capitaine le dtestait ou,
du moins, le supportait difficilement. Pourtant, ce papier pos sur le bureau le rvlait ses yeux
sous un jour nouveau.
Je vous remercie, monsieur.

Hmm.
Colquhoun se leva, se dirigea vers la table, avant de changer d'avis. Il s'approcha de la fentre et
contempla longuement le mouillage.
J'ai reu pour instruction de vous donner un nouveau commandement. vous de faire la
preuve de vos capacits et de montrer que vous tes capable d'excuter les ordres au lieu de les
interprter votre avantage.
Bolitho resta muet de saisissement. Dcidment, cet homme tait imprvisible.
Depuis le dsastre de Saratoga l'an pass, poursuivit Colquhoun, nous avons vu les Franais
augmenter considrablement l'aide qu'ils prtent aux Amricains. Au dbut, ils se contentaient de leur
fournir du ravitaillement et des conseillers militaires. Ensuite, ce furent des corsaires, des soldats de
fortune, des mercenaires. prsent, continua-t-il d'une voix plus dure, ils utilisent les Amricains
pour atteindre leurs propres objectifs: reprendre les territoires perdus au cours de la guerre de Sept
Ans.
Bolitho se cramponnait la poigne de son sabre tout neuf. Il devait rester calme. Quelque part
dans cette rade, un btiment attendait son nouveau capitaine. Rcent ou ancien, petit ou imposant,
peu importait: il serait bientt lui. Et il lui fallait pourtant rester l, impassible, couter les
commentaires du capitaine de vaisseau Colquhoun sur la conduite de la guerre. Cette guerre, Bolitho
y avait t impliqu depuis le dbut, alors que, il le tenait d'un officier de l'Octavie, Colquhoun n'tait
arriv d'Angleterre que depuis six mois.
Colquhoun reprenait, de la mme voix impassible:
Mais tant que nous matrisons les routes maritimes et les voies d'approvisionnement,
personne, ni ces maudits Franais ni le pape en personne, ne pourra mettre la main sur un pouce de
territoire.
Il se dtourna lgrement; le soleil faisait briller les galons dors de sa veste.
Vous n'tes pas d'accord?
Dans une certaine mesure, monsieur. M ais
Mais n'est pas un mot que je puis tolrer, aboya Colquhoun. Ou bien vous tes d'accord avec
moi ou bien vous ne l'tes pas.
A mon sens, nous devrions consentir plus d'efforts pour traquer les corsaires et les dtruire
dans leurs repaires, monsieur.
Il se tut, la rplique allait certainement tomber sans tarder. M ais non, rien.
Nous avons trop peu de btiments pour assurer l'escorte des convois. Un ou deux corsaires qui
attaquent des btiments marchands mal escorts peuvent faire un malheur.
Vraiment? Je dois dire que vous me surprenez.
Bolitho se mordit la lvre: il tait tomb dans le pige. Colquhoun avait peut-tre espr que l'un
de ses amis ou de ses protgs se verrait attribuer ce nouveau commandement. Bolitho tait venu
troubler son jeu. M ais que ce ft ou non le cas, il tait vident qu'il lui tait hostile.
Il va sans dire, Bolitho, que j'ai entendu parler de votre famille, une race qui a de l'eau sale
dans les veines, des casse-cou qui n'ont peur de rien. Au point o nous en sommes, nous avons
besoin de nos meilleurs officiers il dtourna le regard et se replongea dans la contemplation du
paysage. Approchez-vous donc.
Bolitho vint le rejoindre et observa le spectacle de la rade remplie de btiments l'ancre.

Impressionnant, n'est-ce pas? Colquhoun eut un petit rire. Mais imaginez-les la mer,
ballotts par le vent, ce n'est plus que de la poussire. Avec ces Grenouilles accroches nos basques
et qui s'en prennent une fois de plus l'Angleterre, nous sommes la limite de nos forces.
Il lui montra du doigt un btiment sur rade. Une frgate abattue en carne, des matelots qui
s'activaient au soleil, le dos brl, noirs comme de l'bne.
La Bacchante, un trente-six sa mchoire se contracta. C'est mon btiment. Et, depuis que je
la commande, c'est bien la premire fois que je parviens rparer ses uvres vives.
Bolitho lui jeta un coup d'il. Depuis sa premire exprience bord de la Destine, une frgate de
vingt-huit, il rvait d'en commander une un jour. C'taient des btiments indpendants, capables de
combattre tout ce qui flottait l'exception de btiments de ligne, manuvrants et agiles souhait.
Bref, le rve de tout jeune capitaine. Pourtant, Colquhoun paraissait assez mal taill pour ce rle-l,
avec son apparence frle et ses airs d'aristocrate. Son uniforme tait superbe, et le sabre qui pendait
son ct valait bien dans les deux cents guines.
Mais regardez donc par ici, fit Colquhoun en tendant le bras. Plus loin, vous apercevez le reste
de notre flottille. Avec tout a, et rien de plus, on m'a donn pour mission de patrouiller et de traquer
l'ennemi, soutenir la flotte et assister tous ces btiments marchands qui poussent des cris de putois
ds qu'ils aperoivent une voile non identifie. Il me faudrait au bas mot cinq fois plus de navires, et
encore, je ne serais pas sr d'y arriver.
Il se tourna pour observer la raction de Bolitho qui restait l contempler la mer.
Je vois trois corvettes, fit tranquillement Bolitho.
L'une des trois tait plus petite que les autres. tait-ce celle qui lui tait destine? Il respira
profondment.
Et je vois aussi une golette.
Vous avez raison.
Colquhoun revint la table et prit un grand verre. Il le mira un instant au soleil, avant d'ajouter:
Vous allez avoir l'Hirondelle, Bolitho, un dix-huit canons qui n'a pas deux ans. Si j'excepte ma
propre frgate, c'est certainement la meilleure unit sous mes ordres.
Bolitho le fixait intensment, incapable de dire un mot.
Pardonnez-moi, monsieur, je ne sais que dire
Alors, fit Colquhoun, ne dites rien.
Il remplit deux verres de cognac.
Je n'ai aucun doute sur vos capacits de marin, Bolitho, vos antcdents le dmontrent
suffisamment. Excuter les ordres sans poser de questions est une chose, mais mener des hommes,
faire le meilleur usage de leurs capacits sans en perdre le contrle, voil une autre paire de manches.
votre premier commandement, Bolitho, ajouta-t-il en lui tendant un verre. J'espre que vous
continuerez avoir autant de chance que jusqu'en cet an 1778, et croyez-moi, vous en aurez bien
besoin!
Le cognac vous brlait la gorge, mais Bolitho tait encore sous le choc et ne le sentit mme pas.
Une corvette toute neuve, la meilleure unit de Colquhoun. Il fallait lui laisser le temps de regagner
l'Octavie, de se rveiller et de prendre conscience de ce qui lui arrivait.
Votre prdcesseur bord de l'Hirondelle vient tout juste de mourir, fit tranquillement
Colquhoun.

J'en suis dsol, monsieur.


Hmm. La fivre, et son second est trop jeune pour prendre sa suite il haussa les paules.
Vous arrivez point nomm, vous avez la bndiction de notre amiral bien-aim, vous avez enfin
toutes les qualits requises. En bref, vous tes l'homme de la situation.
Et il ne riait pas.
Bolitho dtourna les yeux: mieux valait d'emble partir du principe que Colquhoun n'avait aucun
sens de l'humour.
Je ferai de mon mieux, monsieur.
J'en suis certain il sortit sa montre et fit sauter le couvercle. L'Hirondelle a t ravitaille,
enfin, son quipage est complet. Je vais faire envoyer l'quipage de prise sur d'autres btiments qui
en ont grand besoin. moins que vous ne souhaitiez garder l'un ou l'autre de vos hommes?
Oui monsieur, il y en a un que j'aimerais bien conserver, un seul. Je vous en remercie.
Vous faites dcidment un curieux mlange, soupira Colquhoun. Cornouaillais, je suppose?
Oui monsieur.
Ah, dans ce cas
M ais il n'acheva pas sa phrase.
J'ai prvu un canot qui va vous emmener votre bord d'ici une demi-heure. Vos ordres seront
prts.
Bolitho ne savait trop que faire ni que dire, encore un dernier conseil?
Apparemment, Colquhoun avait lu dans ses penses et il ajouta tranquillement:
Vous recevrez de temps autre des ordres crits. Mais ils vous indiqueront uniquement ce que
vous devez faire. Quant la manire d'y parvenir, c'est votre affaire.
Il se dtourna vers la fentre pour contempler la frgate couche sur le flanc.
J'ai exerc plusieurs commandements. Le premier fut naturellement le plus merveilleux. M ais je
me souviens aussi que je ne me suis jamais senti aussi seul. Je ne pouvais plus demander conseil
mes compagnons de carr ni profiter de quelques moments de libert entre mes heures de service.
Auparavant, je considrais un capitaine comme une espce de dieu, descendu sur cette terre pour
commander et laisser d'autres le souci de l'excution. J'ai vite compris que les choses ne se passaient
pas ainsi, et vous le comprendrez vite, vous aussi.
Bolitho ramassa son chapeau.
J'essaierai de m'en souvenir, monsieur.
Colquhoun se dtourna.
Non, vous ne vous souviendrez de rien. Vous penserez que vous en savez autant que les
autres, ce qui n'est pas faux. Mais quelque part sur votre route, au beau milieu d'une tempte, ou
assailli par la borde de l'ennemi, ou encore encalmin avec un quipage mourant de soif, vous
comprendrez ce que commander veut dire. Au moment mme o vous aurez dsesprment besoin
de conseils et de soutien, vous n'en trouverez pas, et vous tiendrez entre vos mains la vie ou la mort
de vos hommes. Alors, croyez-moi, ce jour-l, vous comprendrez.
Il conclut schement:
Vous pouvez aller attendre dans l'antichambre.
L'entretien tait termin.
Bolitho recula vers l'embrasure, les yeux fixs sur la silhouette sombre qui se dcoupait devant la

fentre. Ce moment tait tellement important qu'il ne voulait pas risquer d'en perdre une miette, des
meubles jusqu'aux verres soigneusement aligns.
Il referma la porte derrire lui, regagna la salle d'attente et jeta un coup d'il sa montre: le tout
n'avait pas dur vingt minutes. Il s'approcha de la fentre pour examiner les btiments mouills au
loin, essayant de distinguer celui qui lui tait destin, d'imaginer quoi il ressemblait, ce que son
quipage allait penser de lui.
La porte s'ouvrit, un lieutenant assez ancien passa la tte.
L'Hirondelle, monsieur?
Il tenait une enveloppe cachete la main. Bolitho respira profondment.
Oui, fit-il, c'est pour moi.
Le lieutenant hocha la tte et lui rpondit d'un sourire.
Voici vos ordres, monsieur. Le canot approche de la jete. Je vais faire prendre vos affaires
bord du Trojan ds qu'il sera l haussement d'paules , mais je ne garantis pas que vous les
revoyiez un jour, naturellement.
Bolitho eut un sourire niais. Il tait incapable de garder son air impassible.
Eh bien, vous n'aurez qu' les vendre pour mon compte, voulez-vous? Vous utiliserez la
somme pour soulager quelques-uns de ces pauvres bougres qui attendent de rentrer en Angleterre.
Le lieutenant sortit de sa poche une paire de lorgnons cercls de fer et l'observa tandis qu'il s'en
allait avant de hocher lentement la tte: un jeune homme bien remarquable, sans aucun doute. Il fallait
prier le ciel qu'il le demeurt encore longtemps.

***
Bolitho sortit du btiment. Aprs la fracheur, le soleil tapait de plus belle. Il se dirigea vers la
route ctire, ruminant l'entretien qu'il venait d'avoir avec Colquhoun, essayant de se reprsenter son
futur commandement. Il allait devoir travailler avec l'escadre, mais sans lui appartenir. Bien ne valait
la libert qu'offrait cette position: pas de signaux, pas de ces ordres incessants qui avaient t son lot
quotidien bord du Trojan.
Il fit une pause au dtour d'un virage et, la main en visire, tenta de distinguer l'embarcation qui
s'approchait de la jete. Il grelottait en dpit de la chaleur et se remit en marche d'un bon pas pour
rejoindre la mer. Aux yeux du vulgaire, ce n'tait jamais qu'un canot qui faisait la navette. Pour lui,
c'tait bien davantage: le premier contact, un dtachement de ses hommes. Oui, ses hommes.
Il aperut soudain la silhouette familire de Stockdale, debout prs de ses affaires neuves. Cette
vue lui fit chaud au cur. Mme si Colquhoun ne l'avait pas autoris reprendre un seul de ses
hommes avec lui, il savait que Stockdale serait arriv sans avoir rien demand personne. Massif,
boule de muscles dans son large pantalon blanc et sa veste bleue, il voquait irrsistiblement une
espce de chne indestructible. Lui aussi observait soigneusement l'embarcation l'approche.
Bolitho tait lieutenant bord de la frgate la Destine lorsque leurs chemins s'taient croiss
pour la premire fois. On l'avait envoy terre pour la corve de presse. Assez dsespr, il avait
fini par chouer prs d'une modeste auberge avec son dtachement. Mais enfin, dfaut de lever des
recrues, cette halte permettait au moins de se reposer et de trouver quelque rafrachissement. La

mthode n'avait gure vari au fil des sicles: errer de village en village, d'estaminet en auberge. En
gnral, cela se terminait par un ramassis d'hommes trop jeunes pour le dur service bord d'une
frgate ou de vieux matelots qui n'avaient pas trouv d'emploi terre et qui se rsolvaient de mauvais
gr retourner finir leurs jours dans un endroit o ils avaient jur de ne jamais remettre les pieds.
Stockdale n'appartenait aucune de ces deux catgories. Il avait t longtemps lutteur de foire.
Nu jusqu' la ceinture, il attendait patiemment, comme un buf, l'extrieur de l'auberge, tandis que
son matre essayait de convaincre un adversaire qui lui rapporterait une guine.
Fatigu, mort de soif, Bolitho avait pntr dans l'auberge, abandonnant un instant sa petite
troupe. Ce qui s'tait pass ensuite n'avait jamais t vritablement clairci, mais il avait entendu des
injures, et ses marins qui hurlaient de rire. Lorsqu'il s'tait prcipit au-dehors, un de ses hommes
empochait une guine et le matre rouait Stockdale de coups de chane. Le marin qui l'avait emport
tait un quartier-matre canonnier assez solidement bti, mais on ne savait trop s'il avait eu Stockdale
par la ruse ou la rgulire. En tout cas, Bolitho n'avait jamais vu Stockdale perdre un combat depuis
lors, ni la loyale ni autrement. Mais, ce moment-l, il subissait sans broncher ce chtiment injuste,
lui qui et pu tuer d'un seul coup bien plac celui qui le tourmentait.
cur par ce spectacle et plein de colre contre lui-mme, Bolitho avait fini par lui demander s'il
se porterait volontaire pour le service du roi. La gratitude gauche qu'il lui avait manifeste tait
presque aussi gnante que les sourires sarcastiques des matelots. Fou de rage, le matre de Stockdale
n'en revenait pas: l'homme avait ramass ses affaires sans dire un mot pour suivre le dtachement de
presse.
Et ce n'tait que le dbut. Stockdale s'accoutuma sa nouvelle existence comme s'il tait n en
mer. Fort comme deux, il avait pourtant la douceur de l'agneau. Lorsque Bolitho courait quelque
danger, il tait l. Le jour o il avait reu un mchant coup de couteau et que son dtachement se
repliait en dsordre, c'est Stockdale qui les avait regroups et qui avait pris soin de son lieutenant
hors de combat. Lorsque Bolitho avait dbarqu de la frgate pour rejoindre le Trojan, Stockdale
avait russi le suivre. Il n'tait jamais trs loin, la fois domestique et chef de pice. bord de la
prise, un simple regard de lui suffisait obtenir le silence. Il ne parlait gure, et d'une voix
extrmement sourde, car ses cordes vocales avaient souffert de toutes ces annes passes lutter sur
des champs de foire.
Lorsqu'il avait appris la promotion de Bolitho, il avait simplement dclar:
Vous allez avoir besoin d'un bon cuistot, monsieur.
Puis il avait ajout, avec son sourire malin:
Et peu importe quel bateau ils vont vous donner.
L'affaire fut conclue sur-le-champ. Bolitho n'en avait pas dout un seul instant.
Stockdale se tourna en voyant Bolitho approcher et le salua.
Tout est par.
Il observa en connaisseur l'uniforme tout neuf et hocha la tte pour manifester son contentement.
Vous ne mritez pas moins, monsieur.
Bolitho lui fit un grand sourire:
a, nous verrons plus tard.
Les avirons taient rentrs, un matelot avait saut terre avec la bosse. Le canot vint doucement
mourir contre une pile.

Stockdale attrapa le plat-bord.


Beau temps pour un jour pareil, fit-il en inspectant l'armement du regard.
Un aspirant efflanqu sauta terre et ta sa coiffure. Il devait avoir dix-huit ans, tait assez bien
de sa personne, et semblait aussi bronz qu'un indigne.
Je m'appelle Heyward, monsieur il cilla en voyant le regard impassible de Bolitho. Je
enfin, on m'a envoy vous prendre terre, monsieur.
Bolitho lui fit un petit signe du menton.
M erci, monsieur Heyward. Vous me dcrirez le btiment pendant la traverse.
Et il attendit que l'aspirant et Stockdale aient eu fini d'embarquer son coffre et son bagage pour
monter son tour dans le canot.
Poussez! Sortez!
Heyward se sentait visiblement guett par l'il de son commandant.
Avant partout!
Les avirons plongeaient et se levaient en cadence comme de grands os dcharns. Bolitho inspecta
rapidement l'armement, les uniformes: chemises carreaux et pantalons blancs. L'ensemble lui parut
de bon aloi. Beaucoup de gens prtendent qu'on juge de la valeur d'un btiment la tenue de ses
embarcations, mais ce n'tait pas l'avis de Bolitho. De nombreux capitaines soignaient
particulirement cet aspect des choses, tandis que l'quipage vgtait bord peine mieux qu'un
troupeau de btes. Les matelots ne laissaient rien paratre, des ttes habituelles de marins anglais, les
visages ferms d'hommes habitus tre minutieusement observs en toutes choses. Et pourtant, ils
devaient se poser bien des questions sur leur nouveau capitaine. Pour un simple matelot, le capitaine
est un tre peine infrieur Dieu, capable aussi bien d'utiliser leurs talents pour remporter une
bataille que de leur faire une vie d'enfer sans qu'ils puissent seulement protester ni trouver quelqu'un
qui dfende leur cause.
Nous sommes au mouillage depuis trois jours, fit enfin l'aspirant, histoire de dire quelque
chose.
Et avant cela?
En patrouille devant la Guadeloupe. Nous avons aperu un brick franais, mais il s'est
chapp.
Depuis combien de temps tes-vous bord de l'Hirondelle?
Cela fait deux ans, monsieur, depuis qu'elle a pris armement dans la Tamise, Greenwich.
Stockdale se souleva un peu de son banc.
La voil, monsieur, juste bbord.
Bolitho se redressa dans la chambre: tous les yeux taient certainement rivs sur lui. Il eut du mal
matriser son excitation en voyant son btiment dmasquer derrire un gros transport. La corvette
se balanait doucement, comme pose sur son reflet, la touche rouge du pavillon tranchant sur
l'arrire-plan de collines embrumes.
Bolitho avait vu beaucoup de corvettes au cours de sa carrire. Exactement comme les frgates,
elles taient de toutes les tches et sur toutes les mers: valets tout faire, yeux de la flotte, on en
trouvait dans tous les ports. Mais il comprit soudain que l'Hirondelle n'tait pas exactement comme
ses surs. Avec son grement dansant, l'unique ligne de sabords grands ouverts, c'tait une vraie
beaut, un pur-sang, une frgate en miniature, un btiment qui ne demandait qu' dlaisser la terre;

oui, c'tait tout cela la fois et bien d'autres choses encore.


Il s'entendit ordonner:
Faites donc le tour par-devant les bossoirs.
Rien ne troublait le silence que le grincement de la barre, le friselis de l'eau devant l'trave, les
craquements des avirons. Il n'aurait pas voulu partager cet instant avec quiconque, non. Le grand
boute-hors pointait comme un long doigt noir. Il leva la tte pour contempler la figure de proue: une
hirondelle de la taille d'un homme, le bec grand ouvert, furieuse, les ailes tendues comme pour
prendre son envol. Les griffes acres tenaient une gerbe de branches de chne ornes de leurs glands.
Le canot passa lentement de l'autre bord, jusqu'aux passavants. Il n'aurait jamais imagin que la
paisible hirondelle puisse tre reprsente comme un volatile aussi guerrier.
Il sursauta en voyant une grosse gueule qui sortait du premier sabord.
Nous avons un trente-deux-livres de chaque bord, fit respectueusement Heyward, toutes les
autres pices sont des douze-livres, il y en a seize.
Il se tut lorsque Bolitho se tourna pour le regarder.
Je ne voulais pas vous dranger, monsieur.
Bolitho sourit en lui prenant le bras.
Je dois dire que je suis assez surpris de voir de tels calibres sur un aussi petit btiment il
hocha du chef. Avec deux pices de chasse de cette taille, l'ennemi doit avoir un choc. ma
connaissance, les neuf-livres sont plus classiques sur une corvette.
L'aspirant approuvait sans rien dire, soudain proccup par la manuvre.
Crochez dedans!
Le canot vint mourir dans une jolie courbe finale et crocha dans les porte-haubans. On apercevait
une range de ttes au-dessus de la coupe, l'uniforme bleu et blanc d'un officier, d'autres silhouettes
au pied du grand mt.
Levez!
L'embarcation accosta, le brigadier crocha sa gaffe dans un geste parfait.
Bolitho se leva dans la chambre, parfaitement conscient de toutes ces paires d'yeux fixes sur lui.
Stockdale lui tendit la main, prt l'assister s'il perdait l'quilibre. Le commandant craignait
visiblement que son sabre tout neuf n'allt se prendre dans ses jambes tandis qu'il grimperait la
coupe.
Il inhala profondment, enjamba le plat-bord et sortit de la chambre. Il avait beau s'tre prpar
psychologiquement cet instant, il se trouva totalement dsaronn par les trilles des sifflets. Il finit
tout de mme par merger hauteur du pont, la tte puis les paules, et se hissa bord. Il fallut toute
la solennit des honneurs que rend ainsi un btiment de guerre son commandant pour qu'il comprt
vraiment qu'il n'tait plus lieutenant et qu'il venait de franchir un pas de gant.
Cela faisait beaucoup de choses observer: les sabres au clair, les boscos et leurs sifflets d'argent,
les marins nus jusqu' la taille posts la coupe ou dans les enflchures. Sous ses pieds, le pont se
balanait lentement, mais que de changements! Aprs le Trojan et son norme coque, son armement
impressionnant, ses espars innombrables, voil un btiment qui semblait vivre.
Un officier s'approcha comme Bolitho se dcouvrait pour saluer le pavillon la poupe.
Bienvenue bord, monsieur. Je m'appelle Graves, second lieutenant.
Bolitho le regarda un moment. Le lieutenant tait jeune et plein d'allant, mais il avait le

comportement prcautionneux d'un homme beaucoup plus g.


Tout le monde attend vos ordres, ajouta le lieutenant.
Et le second? demanda Bolitho.
Graves dtourna le regard.
A bord de l'amiral, monsieur, il avait rendez-vous il lui jeta un regard furtif: Mais cela ne
signifie pas quelque manque de respect votre gard, monsieur, j'en suis certain.
Bolitho rpondit d'un signe de tte. Les explications de Graves taient trop belles pour tre
honntes. Elles sentaient celui qui essayait tout prix d'excuser le dfaillant.
Graves essaya de changer de sujet.
Voici M . Buckle, le matre pilote, et M . Dalkeith, notre chirurgien.
Et il continua d'grener les noms tandis que Bolitho passait en revue les quelques officiers
mariniers suprieurs aligns devant lui.
Il essayait d'imprimer chaque visage dans sa mmoire, mais garda le reste pour plus tard. Il aurait
bien le temps de les connatre plus fond, alors que cette toute premire impression tait de la plus
grande importance.
Il s'approcha de la lisse de dunette et contempla le pont principal. L'Hirondelle faisait cent dix
pieds de long, avec un matre bau de trente, soit presque les dimensions d'une frgate. Quoi
d'tonnant, dans ces conditions, si elle emportait un armement aussi impressionnant, si
disproportionn sa taille.
M onsieur Graves, demandez aux hommes d'approcher.
Les premiers firent passer la consigne et tous vinrent se presser contre ceux qui taient dj l.
Bolitho sortit le dcret de commandement de sa poche et le posa plat sur la lisse brlante.
Il jeta un regard sur cette foule de visages. Comment faisaient-ils donc pour s'entasser bord d'un
btiment aussi minuscule?
L'Hirondelle avait un quipage de cent cinquante hommes mais, lorsqu'ils taient tous rassembls
comme maintenant, on et dit qu'il y en avait bien le double.
Graves toucha le bord de sa coiffure.
L'quipage est au complet, monsieur.
M erci, rpondit Bolitho avec autant de formalit.
Et il commena la lecture du dcret d'une voix parfaitement neutre.
Il avait entendu bien des capitaines le faire avant lui mais, tandis qu'il lisait le texte
magnifiquement calligraphi, il ne parvenait pas sortir du rle de spectateur qui tait le sien.
Le dcret tait adress Richard Bolitho, Esq., et le requrait de se rendre bord de la corvette de
Sa M ajest l'Hirondelle aux fins d'en prendre le commandement.
une ou deux reprises, comme il poursuivait la lecture rglementaire, il entendit un homme
tousser, un autre qui remuait les pieds. bord d'une autre corvette, un officier observait la crmonie
la lunette.
Il replia le dcret dans sa poche et dit Graves:
Je vais dans ma chambre.
Il se couvrit, se dirigea lentement vers une descente capote ouverte l'avant de l'artimon et
remarqua au passage que la barre tait ciel ouvert, sans aucun abri. Sale endroit en cas de tempte,
se dit-il, et encore plus quand les boulets pleuvaient.

Dans son dos, l'quipage discutait aprs avoir rompu les rangs; on sentait des relents de cuisine
dans l'air immobile. Il tait plutt content d'avoir vit tout discours superflu qui n'aurait t qu'une
manifestation de vanit. Ce jour tait trop prcieux, il voulait d'une manire ou d'une autre le faire
partager tous ses hommes.
Pris par l'instant, il avait oubli l'heure. Il descendit l'chelle et vint rejoindre Graves courb en
deux sous les barrots, se flicitant encore d'avoir rsist la rhtorique et de s'tre content de la
lecture rglementaire: obliger les hommes rester au soleil pour entendre un discours pompeux tait
une chose, les priver d'un repas bien gagn en tait une autre.
Il grimaa en se cognant la tte contre un barrot.
Je suis dsol, monsieur! fit Graves.
Il semblait effray l'ide que Bolitho pt lui en vouloir de l'exigut des lieux.
Cela me servira de leon.
Il alla jusqu' la chambre et y pntra, restant un instant immobile pour dcouvrir l'endroit qui lui
tait dornavant rserv. De jolies fentres de poupe lgrement inclines s'ouvraient d'un bord
l'autre et laissaient apercevoir le mouillage, une pointe, brillant au soleil. Les cloisons taient peintes
de vert ple et les boiseries soulignes d'un trait dor. Quant au pont, il tait dissimul par de la toile
carreaux, le mobilier avait t choisi avec soin. Il se redressa prudemment: a allait, il arrivait tout
juste se tenir debout.
Graves l'observait d'un air inquiet.
J'ai peur que vous ne trouviez votre chambre bien troite, monsieur, surtout aprs un vaisseau
de ligne.
Apportez-moi les livres, fit Bolitho en souriant, ds que vous aurez dn. Monsieur Graves, je
souhaite aussi recevoir les officiers dans la journe, mais pas de visite officielle il s'arrta en voyant
une lueur d'inquitude: Y compris le second, naturellement.
Graves sortit et Bolitho s'appuya contre la porte ferme.
l'troit, aprs un vaisseau de ligne, voil ce qu'avait dit Graves. Il jeta son chapeau sur le banc
qui courait sous les fentres, dboucla son ceinturon, se dbarrassa de son sabre et se laissa tomber
dans un fauteuil couvert de velours vert. Il riait s'en faire mal au ventre.
l'troit. Il s'avana sous les barrots. M ais aprs le carr du Trojan, c'tait un palais.
Il alla s'asseoir prs de son chapeau et contempla enchant sa chambre chaleureuse, confortable
souhait.
Il tait chez lui.

II
LIBERT
La soire tait dj bien avance lorsque Bolitho dcida qu'il avait sans doute lu toute la littrature
disponible sur son btiment. Rles d'quipage et registres de punitions, journaux de navigation et
inventaires des vivres, la liste en tait interminable. Mais loin de l'ennuyer, cette lecture lui avait mis
en main des documents passionnants.
Le capitaine Ransome, son prdcesseur, avait tenu son btiment dans un tat impeccable. Le
registre des punitions droulait le sempiternel catalogue des sanctions auxquelles exposaient des faits
mineurs: quelques cas d'ivresse, plus rarement d'insubordination ou d'insolence. La pire faute revenait
un matelot qui avait frapp un officier marinier pendant une sance d'cole feu.
En tout cas, Ransome avait certainement eu beaucoup de chance dans un domaine bien prcis:
comme son btiment avait pris armement sur la Tamise, il avait pu choisir la crme de la presse,
marins de navires de commerce qui relchaient l, transferts partir de vaisseaux venus carner. Tout
compte fait, il avait eu moins de mal que bien de ses collgues complter son quipage.
Pourtant, le livre de bord apportait de srieuses nuances ce tableau somme toute assez paisible.
Au coin des deux annes coules depuis qu'elle avait quitt l'Angleterre, l'Hirondelle n'avait affront
le combat qu'en une seule circonstance. Elle avait galement servi en soutien d'une frgate lors de
l'attaque d'un briseur de blocus. Dans ces conditions, pas besoin d'tre grand clerc pour comprendre
la raction de l'aspirant Heyward lorsqu'il lui avait parl des grosses pices de chasse: l'autre avait d
y voir comme une critique du peu d'utilisation qui en avait t fait.
Les livres dressaient, comme de bien entendu, la liste des hommes transfrs bord d'autres
units pour promotion ou pour toute autre cause. Ils avaient t remplacs par ce que Ransome
appelait des colons volontaires dans son journal intime. Ses commentaires restaient toujours trs
laconiques: impossible de deviner quoi que ce ft de l'homme derrire la scheresse des mots. De
temps autre, Bolitho s'arrachait sa lecture pour contempler sa chambre en essayant d'imaginer ce
qu'avait t Ransome. Visiblement, il s'agissait d'un officier de bonne famille, donc d'influence, et la
pice semblait en accord parfait avec ce qu'il avait d tre: sduisante, un rien plus confortable que ne
le laissait attendre un btiment de guerre.
Il poussa un long soupir et se laissa aller dans son fauteuil. Fitch, son domestique, entra pour
dbarrasser les restes de son repas.
Fitch tait un tre malingre, peine une demi-portion, qui confessait volontiers son pass de
petit voleur. Il devait un navire de guerre qui arrivait au moment mme o il comparaissait devant
les assises d'avoir chapp la dportation ou Dieu sait quoi, et il avait accept d'embarquer bord
d'un btiment du roi, plus par punition que par amour immodr du service. Mais, mon Dieu, il
faisait finalement un domestique assez comptent et aimait sans doute un mtier qui lui pargnait les
besognes plus rudes du pont, pourvu que son matre du moment ft montre d'un minimum
d'humanit.
Bolitho l'observait qui ramassait les ustensiles en terre cuite pour les ranger sur un plateau. Le
repas avait t excellent: langue froide et lgumes frais, arros d'un bordeaux avec commentaire de

Fitch la dernire bouteille de la cave du capitaine Ransome. Et il tait fameux.


Oui, feu votre capitaine, fit Bolitho.
Il vit le petit bonhomme se raidir.
A propos, a-t-il laiss des volonts au sujet de ses biens?
M. Tyrrell en a pris soin, monsieur, rpondit-il en baissant les yeux. Il a tout fait embarquer
sur un transport qui rentre au pays.
C'tait certainement quelqu'un de trs organis?
Bolitho dtestait ce genre d'interrogatoire, mais il sentait confusment qu'il lui fallait crer un lien,
si tnu ft-il, avec celui qui l'avait prcd et qui avait command ce btiment depuis le jour o il
avait touch l'lment liquide.
Fitch se mordit la lvre.
C'tait un capitaine plutt svre, monsieur, et i'veillait ce que son monde fasse proprement
son travail. Si les gars obissaient, alors il tait heureux. Sinon
Il haussa les paules.
alors croyez-moi, i'poussait de sacres gueulantes.
Vous pouvez disposer, ordonna Bolitho.
Il tait inutile de poursuivre avec Fitch. Son horizon se limitait sa besogne, se procurer de
quoi manger, de quoi boire ainsi qu'une bonne couchette bien chaude, et la vole de bois vert de son
patron s'il n'tait pas content.
Il y eut des bruits de pas au-dessus de lui et il dut se forcer ne pas aller aux fentres ni grimper
sur une chaise pour voir ce qui se passait travers la claire-voie. Il repensa soudain ses vieux
compagnons, ceux du carr du Trojan: leur manquait-il un peu? Il tait probable que non. Il avait t
promu au grade suprieur, cela crait un foss entre eux et lui, mais aussi une place prendre pour
quelqu'un d'autre. Cette pense le fit sourire; il lui faudrait dcidment un certain temps pour
s'accoutumer sa nouvelle situation, du temps et de l'application.
Quelqu'un frappa la porte. M athias Buckle, le matre pilote, entra dans sa chambre.
Puis-je vous voir un moment, monsieur?
Bolitho lui fit signe de s'asseoir. Cela aussi, c'tait quelque chose d'inimaginable sur un grand
btiment de guerre. Il n'y avait pas de fusiliers bord, les visiteurs du capitaine semblaient libres
d'entrer chez lui comme s'ils taient chez eux. Peut-tre Ransome avait-il encourag cette espce de
familiarit.
Bolitho le regarda s'installer. C'tait un homme de petite taille, plutt carr, le regard clair, des
cheveux presque aussi noirs que les siens. quarante ans, c'tait le vtran du bord.
Je ne voudrais pas vous dranger, monsieur, commena Buckle, mais, puisque le second n'est
pas l, j'ai pens il se tortilla dans son sige j'ai pens que je devais vous proposer une
promotion pour un des hommes.
Bolitho l'couta en silence lui exposer le cas d'un dnomm Raven. Il s'agissait l d'une affaire
traiter en famille, mais il tait bien conscient de l'importance de la chose. Pour la premire fois de son
existence de capitaine, il tait affront au sort d'un membre de son quipage.
J'ai pens, poursuivait Buckle, mais je vous demande bien pardon, monsieur, que nous
pourrions le promouvoir au grade de matre pour une priode d'essai.
Depuis combien de temps tes-vous matre pilote? demanda Bolitho.

Depuis que je suis bord, monsieur.


Le regard s'tait fait plus lointain.
M ais avant cela, j'tais aide-pilote bord du vieux Warrior, un soixante-quatorze.
Vous avez fait une fort belle carrire, monsieur Buckle.
Il essayait de deviner son accent d'o l'homme venait: de Londres, ou bien d'une rgion plus
l'est? Peut-tre du Kent?
Et comment se comporte-t-elle, cette Hirondelle?
Buckle prit le temps de la rflexion.
Assez bien pour sa taille, monsieur, quatre cent trente tonnes. Mais plus y a de vent, mieux
elle va. On peut mme y laisser toute sa toile, les bonnettes et la brigantine, sauf quand a tourne
vraiment au gros temps.
Il frona le sourcil.
Mais par petit temps, c'est vraiment une enfant de putain, vous aurez sans doute il fit un
geste vague vous aurez remarqu les dalots prs des sabords? Vous faites dgager le pont
principal, vous mettez du monde l-dessus et a vous fait un bon nud ou deux de mieux.
Bolitho regardait ailleurs. La lecture des livres de bord et de la correspondance officielle ne lui
avait pas appris la moiti de ce qu'il entendait l. Il tait vaguement irrit de l'absence du second.
Dans des circonstances normales, le commandant quittant aurait t bord pour lui dcrire le
comportement du btiment et ses faiblesses. dfaut, c'tait le rle du second.
Mais vous verrez rapidement par vous-mme, monsieur, continua Buckle, c'est ce qu'on fait de
mieux.
Bolitho le regarda attentivement. Le pilote tait loin d'tre un imbcile, et pourtant on avait le
sentiment qu'il restait au recul. Il l'attendait peut-tre au pied du mur, avec ses talents ou ses
faiblesses.
Il se fora rpondre d'un ton froid:
Eh bien, nous verrons cela, monsieur Buckle.
Lorsqu'il leva les yeux, l'officier marinier l'observait avec une certaine anxit.
Autre chose? demanda Bolitho.
Non, monsieur, rpondit Buckle en se levant.
Bien. Je pense que notre ordre d'appareillage ne va pas tarder. Je compte que le btiment sera
par.
Oui, monsieur, fit Buckle; n'ayez aucune crainte.
Bolitho se dtendit un peu. Aprs tout, sa propre gne le rendait peut-tre inutilement dur envers
le pilote. Et il tait galement vrai qu'il aurait bien besoin de lui tant qu'il n'aurait pas son btiment en
main.
Je ne doute pas un seul instant que ce commandement me donnera beaucoup de satisfactions,
comme il en a donn au capitaine Ransome.
Oui, monsieur, rpondit Buckle en respirant profondment il jeta un dernier coup d'il
autour de lui. M erci, monsieur.
La porte se referma derrire lui. Bolitho passa sa main dans ses cheveux: voil quelques heures
peine qu'il tait mont bord au milieu des trilles de sifflets et il se sentait dj un autre homme.
Tout cela n'avait rien voir avec sa vie antrieure, quand il pouvait discuter ou rivaliser avec ses

camarades, se plaindre du capitaine derrire son dos ou confier ses tracas des partenaires choisis.
prsent, il lui suffisait d'un mot pour qu'un homme se fermt ou mme lui ft craindre pour sa propre
scurit. Buckle avait dix-huit ans de plus que lui, mais il s'tait presque courb en deux la premire
remarque un peu sche de Bolitho.
Il ferma les yeux pour se forcer rflchir. Essayer de se rendre populaire tait stupide, se
cramponner obstinment au rglement revenait se comporter en tyran. Il se souvint des mots de
Colquhoun et sourit intrieurement. Lorsque vous arriviez la position confortable d'un Colquhoun,
vous n'tiez plus certain de rien.
Il entendit soudain, quelque part de l'autre ct de la cloison, une conversation anime: on criait
une rponse d'un canot. Puis ce fut le frottement d'une coque le long du bord, quelqu'un grimpait la
coupe. Il lui paraissait absolument incroyable que ce btiment, son btiment, pt vivre sa vie de son
ct tandis qu'il tait l, install devant sa table. Il soupira en regardant la pile de papiers et de livres
qui l'attendait. Il allait lui falloir plus de temps qu'il n'avait imagin pour s'adapter.
Quelqu'un frappa la porte. Graves se glissa dans la chambre, mit son chapeau sous le bras avant
d'annoncer:
Le canot de rade vient juste de rentrer, monsieur.
Il lui tendit une enveloppe de toile soigneusement scelle:
En provenance de l'amiral, monsieur.
Bolitho la prit et la posa immdiatement sur la table; ses ordres pour la mer, sans aucun doute,
mais il devait se retenir d'agir comme il l'aurait fait impulsivement. Il avait pourtant grande envie
d'ouvrir l'enveloppe pour savoir ce que l'on attendait de lui.
Graves observait la chambre, s'attarda un instant sur la veste ngligemment jete en travers du
banc et finit par la chemise ouverte de Bolitho.
Dsirez-vous que je reste, monsieur? demanda Graves.
Non. Je vous dirai ce qu'ils contiennent lorsque j'aurai eu le temps de les tudier.
Graves hocha la tte:
J'attends l'arrive de la dernire citerne, monsieur, j'ai envoy le tonnelier terre pour presser le
mouvement, mais
Eh bien, fit Bolitho en souriant, allez vous occuper de ce que vous avez faire.
Il attendit qu'il ft sorti pour ouvrir l'enveloppe. Il tait encore occup lire les ordres crits
d'une criture calligraphie lorsqu'il entendit des bruits de voix dans la coursive derrire la porte: celle
de Graves d'abord, visiblement irrit, puis une autre, dont le ton progressivement se mit monter,
jusqu' ce que tombt un:
Mais Seigneur, comment pouvais-je deviner? Vous auriez d envoyer un signal, espce
d'imbcile!
Un silence, puis un coup frapp la porte.
Le lieutenant qui entra ne correspondait en rien ce quoi Bolitho s'attendait. Colquhoun lui
avait expliqu qu'il tait trop jeune pour exercer un commandement, ft-ce par intrim, et voil un
homme qui avait au moins deux ans de plus que lui! Grand, les paules carres, le teint bronz, ses
cheveux auburn touchaient le plafond et on avait le sentiment qu'il emplissait la chambre lui tout
seul.
M onsieur Tyrrell? fit Bolitho en le regardant tranquillement.

L'officier fit un bref signe de tte.


Monsieur il reprit sa respiration il me faut vous prsenter mes excuses pour mon
arrive tardive. J'tais bord du btiment amiral.
Bolitho baissa les yeux. Tyrrell avait l'aisance des gens ns et levs aux Amriques. On et dit
une espce d'animal moiti apprivois, sa respiration courte montrait qu'il n'tait pas encore calm
de son coup de sang.
L'ordre d'appareillage vient tout juste d'arriver, complta Bolitho.
M ais Tyrrell avait l'air de ne pas l'entendre.
Je suis all l-bas pour raison personnelle, monsieur, je n'avais pas le temps de faire autrement.
Je vois.
Et il se tut pour observer l'homme qui contemplait on ne sait quoi par la fentre, le regard ailleurs.
Il avait une curieuse faon de se tenir, un bras ballant et l'autre inclin sur son sabre. Dcontract,
certes, mais lgrement sur la dfensive, comme quelqu'un qui se prpare subir une attaque.
J'aurais prfr trouver mon second bord mon arrive.
J'ai fait porter terre la dpouille du capitaine Ransome ainsi que ses objets personnels,
monsieur. Comme vous n'aviez pas encore pris votre commandement, je me suis senti libre d'agir au
mieux, monsieur il jeta un coup d'il distrait Bolitho. J'tais bord de l'amiral pour demander,
non, pour implorer si ncessaire, mon transfert bord d'un autre btiment. Cela m'a t refus.
Comme l'on avait pass votre tour de commandement, vous avez estim que vos talents
seraient mieux utiliss ailleurs, c'est bien cela?
Tyrrell esquissa un sourire, passant instantanment de la colre un mlange de charme et de
force.
Je suis dsol, monsieur, mais il ne s'agit pas de cela. Comme vous le savez sans doute, je suis
ce que feu le capitaine Ransome appelait un colon. Encore que, ajouta-t-il amrement, il semble
que nous tions dans le mme camp depuis un an contre les rebelles.
Bolitho se raidit. Bizarrement, il n'avait jamais rflchi jusqu'ici aux sentiments de Tyrrell et de
ses semblables: de bonnes familles amricaines, loyales la Couronne, et qui avaient t les premires
se dresser face la rvolution qui venait d'clater parmi les leurs. Lorsque la guerre avait gagn en
ampleur et que l'Angleterre s'tait battue d'abord pour maintenir sa poigne sur le pays puis
simplement pour y garder une prsence, les Tyrrell taient subitement devenus des cas singuliers.
O habitez-vous? demanda-t-il.
En Virginie, comt de Gloucester. Mon pre a quitt l'Angleterre pour faire du cabotage.
Quand la guerre a clat, je commandais l'une de ses golettes. Je suis entr au service du roi ds le
dbut.
Et votre famille?
Dieu seul sait, rpondit Tyrrell en dtournant les yeux, je n'en ai plus entendu parler.
Vous souhaitez donc tre transfr pour vous rapprocher de chez vous? Pour retourner chez
ceux que vous considrez comme les vtres?
Bolitho ne parvenait pas dissimuler une certaine amertume.
Non monsieur, ce n'est pas cela il leva le bras, le laissa retomber, la colre le reprenait. Je
suis officier du roi, je me moque de ce que Ransome pouvait bien penser, qu'il aille au diable!
Bolitho se leva d'un bond:

Nous ne sommes pas ici pour parler de votre ancien commandant!


Tyrrell se ferma.
A prsent, le capitaine Ransome est bien l'abri dans son tonneau, dans la cale d'un transport.
Et dans son htel de Londres, sa veuve va pouvoir sangloter sur son dvouement au service qui lui a
cot la vie.
Il eut un petit rire.
La fivre, comme ils disent. Vous voyez tout ceci, monsieur? continua-t-il en montrant la
chambre. On reconnat la patte d'une femme. bord de l'Hirondelle, nous ne faisions jamais l'ombre
d'un mille sans la compagnie de quelque pute!
Il parlait comme si rien ne pouvait l'arrter:
Voil la fivre qui a fini par l'emporter. Bon vent bonne mer, si vous voulez mon avis!
Bolitho se laissa retomber sur son sige. Il avait l'impression que le sol se drobait sous lui, une
fois de plus. Des femmes, ici, dans sa chambre! Il avait dj entendu parler d'histoires de ce genre,
mais sur de gros btiments, et la chose tait rare. bord de l'Hirondelle, o les risques taient
normes en cas de combat, c'tait absolument incroyable.
Tyrrell l'observait d'un il narquois.
Il fallait que je vous le dise, monsieur, je suis comme a. Mais laissez-moi ajouter une chose: si
la maladie n'en tait pas venue bout, je l'aurais tu de mes propres mains.
Bolitho leva les yeux, le regard dur:
Cela prouve simplement que vous tes un imbcile! Si vous n'tes pas capable de vous
matriser, c'est moi qui demanderai votre transfert, ne vous y trompez pas!
Tyrrell regardait ailleurs, loin par-dessus l'paule de Bolitho.
Croyez-vous que vous resteriez aussi calme, monsieur, si l'une de ces femmes avait t votre
propre sur?
La porte s'entrouvrit et le visage coutur de Stockdale apparut. Il apportait sur un petit plateau
d'argent deux verres et une carafe.
Je m'suis dit qu'vous pourriez avoir envie d'un petit rafrachissement, monsieur il observa
les deux hommes pour fter l'vnement, si j'ose dire.
D'un geste, Bolitho lui fit signe de poser ce qu'il avait la main et attendit qu'il ft sorti. Puis,
toujours sans un mot, il emplit les verres sous l'il attentif de Tyrrell qui ne perdait pas un geste.
Les choses commenaient mal pour eux. S'il tait encore temps de redresser la situation, c'tait tout
de suite. supposer que Tyrrell voult profiter de sa dfaite, cela pouvait les mener au pire.
Il lui tendit son verre et reprit d'une voix grave:
J'ai deux surs, monsieur Tyrrell. Pour rpondre votre question, non, je ne garderais pas
mon calme.
Il lui sourit en voyant son air surpris:
Je vous suggre de porter un toast nous deux, voulez-vous?
Tyrrell choqua son verre contre celui de Bolitho.
Dans ce cas, buvons un nouveau commencement, monsieur.
Bolitho ne levait toujours pas son verre:
Alors, pas de dbarquement?
Non, fit-il en secouant la tte.

Bolitho leva son verre:


Alors, un nouveau commencement.
Il but une gorge avant d'ajouter doucement:
Bonne nouvelle, monsieur Tyrrell. Nous appareillons demain pour rallier l'escadre ctire il
se tut en voyant son soudain dsespoir. Nous ne serons pas loin des ctes du M aryland.
Dieu soit lou, rpondit Tyrrell. Je sais que c'est bte, mais la seule vue de cette cte va me
changer la vie.
Bolitho reposa son verre.
Je recevrai les officiers de manire plus officielle la fin du dernier quart de jour.
Il faisait soigneusement attention reprendre un ton plus officiel. Ils s'taient tous deux
suffisamment dvoils pour l'instant.
D'ici l, menez-moi faire une inspection du bord. Et je veux tout voir, le bon et le mauvais.
A vos ordres, rpondit Tyrrell il sourit. J'ai le vague sentiment que l'Hirondelle va voler
comme jamais.
Il attendit que Bolitho et enfil sa veste et reboutonn sa chemise.
Si vous voulez bien me suivre, monsieur.
Ils sortirent la lumire sur le pont principal, Bolitho observait les paules carres de Tyrrell et
poussa un soupir. S'il fallait chaque jour se livrer cette lutte de deux volonts, le privilge que l'on
venait de lui confier allait se transformer en une exprience enrichissante
Commenons par la batterie tribord, monsieur Tyrrell.
Le second s'arrta sous le dcrochement de la dunette.
Comme vous avez dit, monsieur il eut un large sourire. Le bon et le mauvais.
Stockdale ramassa le bol raser de Bolitho et jeta un discret coup d'il au petit djeuner pos sur
la table: il n'y avait pas touch. Une intense agitation rgnait sur le pont et dans tout le bord. un
terrien, toute cette activit aurait paru incomprhensible, incohrente. Pour un observateur avis, au
contraire, tout avait un sens, chaque homme son poste et sa raison de se trouver tel ou tel endroit.
Toutes ces longueurs de cordage et de manuvre, ces monceaux de toile avaient leur partie tenir
dans la symphonie que doit jouer un navire pour naviguer.
Bolitho s'approcha des fentres de poupe pour observer la terre toute proche. La matine tait
superbe, les collines se dtachaient dans un ciel trs ple. la pointe, au-dessus de la batterie ctire,
le pavillon commenait flotter doucement dans une petite brise de nordet. Rester confin dans cette
chambre le rendait presque physiquement malade, mais il lui fallait bien attendre le moment prcis o
il pourrait et devrait se montrer.
Il entendait les voix des hommes qui se hlaient les uns les autres sur le pont, des ombres furtives
passaient dans la lumire. De temps en temps, on distinguait le crincrin plaintif d'un violon, l'air
dform d'une chanson virer. Les hommes peinaient au cabestan.
Il avait pass toutes ces dernires heures comme la plus grande partie de la nuit se retourner
dans sa couchette, l'oreille aux aguets, couter les bruits de la mer ou peser mentalement chaque
ventualit, le moindre dtail de la carte. Tous les yeux allaient tre fixs sur lui. Sur la dunette de
l'amiral, c'tait bien le diable si quelque lieutenant ne le hassait pas d'avoir eu cette chance en or sa
place.
Votre caf, monsieur, fit Stockdale qui tranait prs de la table. Pendant qu'il est encore chaud.

Bolitho eut un geste d'impatience; il lui en voulait de le sortir de ses penses, mais la vue de ce
visage anxieux tait plus qu'il ne pouvait supporter. C'tait toujours la mme chose.
Il alla s'asseoir devant sa table pour essayer de se dtendre un peu. Stockdale avait raison: s'il
avait oubli quoi que ce ft, il tait trop tard. Vous pouviez vous creuser sans fin la cervelle, venait
toujours un moment o cela ne servait qu' embrouiller davantage les ides.
Il but lentement son caf avant de considrer sa viande: impossible de toucher cette chose, son
estomac se tordait dj d'apprhension, et les tranches de porc ne feraient qu'aggraver le tableau.
a va tre une bonne traverse, monsieur, nota simplement Stockdale en regardant par la
fentre, et assez longue pour voir ce que valent ces gaillards.
Bolitho leva les yeux: cet homme lisait dans ses penses. En compagnie d'une autre corvette, il
devait escorter deux transports qui approvisionnaient les troupes de Philadelphie puis les remettre
entre les mains de l'escadre ctire. Deux mille milles parcourir, la plus grosse partie au large, voil
qui lui laisserait le temps de prendre la mesure de son quipage et de lui-mme. La veille, il avait reu
tous ses officiers dans le carr exigu. l'exception de Tyrrell, ils taient tous bord depuis la prise
d'armement Greenwich. Il se sentait vaguement jaloux de la connaissance approfondie qu'ils avaient
de l'Hirondelle. Les deux aspirants, dix-huit ans, avaient rejoint le bord comme novices. Aprs avoir
grandi bord, ils espraient une promotion. C'tait piti de les voir dans cet tat, songea-t-il: ils se
trouvaient directement sous les yeux du capitaine, alors que sur un gros btiment, avec la
comptition entre les jeunes gens, ils auraient t perdus dans la masse.
Buckle n'avait pas dit grand-chose lors de leur runion btons rompus. Il tait rest assez
rserv et attendait sans nul doute de voir comment le nouveau capitaine se comportait la mer. Il
s'en tait donc tenu strictement quelques considrations relatives la navigation.
Robert Dalkeith, le chirurgien, tait un homme trange. Jeune encore, mais dj trop gras les
cordonniers sont les plus mal chausss , il tait entirement chauve et portait une perruque du plus
beau roux. Il paraissait cependant plus habile dans son art que ce que l'on voyait gnralement bord
des vaisseaux du roi, ne manquait pas de culture, et Bolitho s'tait dit qu'il y avait davantage chez cet
homme-l que ce qu'il voulait bien montrer.
Lock, le commis, sans cesse agit, compltait la brochette.
Graves les avait rejoints plus tard. Il se plaignit longuement de ses problmes de citernes, de la
difficult qu'il y avait obtenir de l'aide terre pour charger les embarcations une vraie litanie.
Tyrrell avait fini par l'interrompre:
a va, Hector, vous avez t spcialement choisi pour tre notre martyr!
Graves avait commenc par froncer l'il, mais avait fini par rire avec les autres.
Bolitho se laissa aller contre son dossier et contempla le ciel. Il ne se sentait pas l'aise avec
Graves. Un gros travailleur certainement, le petit chouchou de Ransome peut-tre? Il tait difficile de
dterminer comment tait ne cette animosit entre Tyrrell et lui, mais elle n'tait que trop relle.
Commandant!
Bolitho sursauta et tourna les yeux vers la porte. L'aspirant Bethune tait l, la coiffure sous le
bras, sa main libre crispe sur le manche de son poignard. Il avait le visage tout rond, presque
enfantin et constell de taches de rousseur.
Oui?
Bethune avala sa salive.

M. Tyrrell vous prsente ses respects, monsieur, les transports ont lev l'ancre. Le Faon a
hiss le signal prparatoire, monsieur.
Ce disant, il jetait des coups d'il curieux tout autour de lui.
Bolitho hocha gravement du chef:
Je monte tout de suite.
Avec un soin tudi, il se fora avaler lentement une gorge de caf, qui le fit presque sursauter.
Le Faon tait l'autre corvette participant l'escorte et devait embarquer Colquhoun en sus de son
commandant.
L'aspirant tait toujours l. Il ajouta effrontment:
Je viens de Cornouailles, monsieur, comme vous.
Bolitho ne put s'empcher de sourire malgr sa tension: la comptition avait commenc.
Je ne vous en tiendrai pas rigueur, monsieur Bethune.
Et il dut baisser les yeux en attendant que le jeune garon et quitt sa chambre.
Il se leva, prit son chapeau des mains de Stockdale et, aprs un bref signe de tte, sortit d'un pas
dcid dans la lumire.
Passavants et ponts semblaient encore plus bonds que d'habitude. Les hommes couraient de
partout, poursuivis par les cris des officiers mariniers. En atteignant la dunette, il aperut deux gros
transports qui se tranaient vers la pointe, voiles encore pendantes avant de prendre le vent.
L'ancre est pic, monsieur, lui annona Tyrrell en saluant.
M erci.
Il se dirigea du bord sous le vent pour examiner le Faon. On distinguait nettement tout un groupe
d'hommes au cabestan, le cble remontait rapidement sous la guibre.
Il repassa au vent, essayant de ne pas voir les marins occups leurs postes. Au-del de la
pointe, vers l'horizon vide, on apercevait dj des moutons. Une fois sortis de cet abri bien protg,
ils allaient avoir bon vent. Un autre coup d'il, plus inquitant celui-l: des remous de courant
tournaient autour d'un ponton. Avant tout, il allait falloir parer tous ces btiments au mouillage.
Le signal du Faon est bloc, monsieur!
Bethune, accroch aux haubans, se croyait oblig de pointer sa lunette alors que le signal de
Colquhoun tait visible comme en plein jour.
Par au cabestan!
Tyrrell courut la lisse et mit ses mains en porte-voix:
Larguez les huniers!
Les yeux rivs sur Bolitho, Buckle se tenait prs de la barre avec ses deux timoniers.
Le vent frachit un brin, monsieur.
Oui.
Il s'approcha de la lisse pour examiner la longueur du pont. Graves surveillait l'quipe de
mouillage, l'aspirant Heyward tait au pied du grand mt avec sa division.
Signal, monsieur! Levez l'ancre!
Du monde en haut, larguer les perroquets!
Bolitho se recula un peu pour regarder les gabiers grimper dans les enflchures puis, devenus
silhouettes noires se dtachant sur le ciel clair, avancer le long des vergues. Tyrrell n'avait
pratiquement pas intervenir, les hommes se dbrouillaient parfaitement sans qu'on et besoin de

leur donner des ordres du pont. La toile commena claquer dans un bruit de tonnerre, le btiment
fut pris d'un long tremblement. Le Faon lui passait sur l'avant, le hunier de misaine dj plein.
Signal, monsieur, hla Bethune. Faites hte!
Il baissa sa lunette et essaya d'viter le regard de Bolitho qui ordonna:
Vivement aux bras!
Il essaya d'oublier le dernier signal de Colquhoun: peut-tre essayait-il de le pousser faire une
btise, peut-tre tait-il toujours comme cela. M ais rien ni personne ne devait lui gcher ce jour.
Haute et claire, monsieur! cria une voix devant.
Libre de ses attaches, l'Hirondelle se coucha sous la brise. La pointe se mit dfiler rapidement
devant le boute-hors, la toile s'envolait aux vergues et la corvette prit le vent. Des poulies battaient,
grinaient, les gabiers se remuaient comme des singes.
Venez bbord amures, ordonna Bolitho Buckle, puis faites cap de faon parer la pointe.
Comme le pilote le regardait, il ajouta:
Nous mettrons tout dessus et nous verrons bien si elle arrive battre le Faon.
Un peu plus tard, voiles et huniers tablis, l'Hirondelle passa derrire le btiment qui portait la
marque de l'amiral au mt de misaine.
Bolitho vit Tyrrell faire une petite grimace. Il doit regretter de ne pas avoir obtenu son transfert,
songea-t-il. Et si la confiance qu'il mettait dans son second tait mal place, il le regretterait lui aussi.
Ils continurent entre deux btiments de la Compagnie des Indes puis vers la pointe. De petites
embarcations bouchonnaient dans leur sillage. Bolitho, qui surveillait le compas, leva les yeux pour
voir qu'ils avaient pris une demi-encablure au Faon.
Le chirurgien s'accrochait aux haubans d'artimon d'une main en essayant de retenir sa perruque
flamboyante de l'autre.
On dirait que nous rgatons, lui dit Buckle en ricanant.
Dalkeith resta impassible; Bolitho le regardait.
Pauvre capitaine Ransome, on peut dire qu'il n'est jamais sorti du port aussi vite, pas vrai?
Mais, ajouta-t-il avec un ple sourire, cette heure de la matine, il tait dj, comment dire,
passablement fatigu.
Et ils clatrent de rire tous les deux.
La voix imprieuse de Bolitho les coupa net:
Nous avons un yawl sous le vent, monsieur Buckle. Riez plus tard si cela vous chante, mais
rentrez-lui dedans sous le nez de l'amiral, et vous rirez d'une tout autre faon!
Il retourna la lisse et Buckle se prcipita auprs des timoniers.
L'extrmit de la pointe dfilait rapidement par le travers, il sentit l'trave qui commenait
mordre belles dents dans les premires petites lames. Le pont s'inclinait davantage sous la pression
des voiles.
Ancre caponne, monsieur! cria Tyrrell.
Les embruns lui avaient tremp le visage et sa chemise tait mouille, mais il arborait un large
sourire.
Parfait, rpondit Bolitho. Faites donc border la misaine, elle pendouille comme de la lessive.
Il ne parvint pourtant pas conserver cette attitude svre:
Par Dieu, mais elle vole littralement, vous ne trouvez pas?

Il leva la tte: les grandes voiles carres tiraient sur leurs vergues, la flamme tait tendue comme le
fouet d'un cocher. Il connaissait ce spectacle par cur, mais, cette fois-ci, la chose lui paraissait
totalement nouvelle.
Signal du Faon, cria Bethune: Prenez poste au vent!
Faites l'aperu! lui rpondit Bolitho avec un grand sourire. Et voil une bien belle matine,
ajouta-t-il l'intention de ceux qui l'entouraient.
Stockdale se tenait prs de la descente. Le plaisir manifeste de Bolitho le remplissait de bonheur.
Il regarda les gabiers qui redescendaient, bronzs et clatants de sant. Mais que savaient-ils vraiment
faire? Il resta l rflchir, sortit son cure-dents d'ivoire et entreprit de se nettoyer la mchoire. Son
capitaine avait connu plus de combats qu'eux tous runis. Il se tourna vers lui, vers ses grandes
paules carres. Bolitho arpentait le bord au vent. Mais il suffisait d'attendre le temps voulu, ils
allaient bientt dcouvrir ce que c'tait.

III
LE CORSAIRE
Bolitho ouvrit les yeux et resta plusieurs secondes contempler le fanal qui dansait au-dessus de
sa couchette. Ses membres taient moulus, il avait pass des heures sur le pont au cours de la nuit
puis avait eu du mal s'endormir. Derrire la toile qui l'isolait de la grand-chambre, il apercevait les
premires lueurs de l'aube. voir le balancement de la lanterne, entendre le doux craquement de la
coque, le vent tait tomb, il en tait sr. Il essaya de se dtendre; il devait perdre cette habitude de
se rveiller l'aube pour savourer le plaisir de sa nouvelle vie.
Des bruits de pas au-dessus de sa tte: il devina que les hommes s'apprtaient une nouvelle
journe de travail. Cela faisait deux semaines que le convoi avait mis la voile d'Antigua et ils n'avaient
pas encore franchi la moiti de la distance prvue. Mille milles au large, mille milles dont chacun avait
t marqu par des vents contraires ou nuls, pas une heure sans que l'on dt rappeler les hommes sur
le pont pour envoyer de la toile ou reprendre un ris, pour brasser les vergues dans l'espoir bien vain
de prendre un peu d'air avant de tout rentrer en catastrophe l'arrive d'un grain.
Les sombres prdictions de Buckle ne s'taient rvles que trop exactes: par petit temps,
l'Hirondelle ne valait pas grand-chose. Il ne comptait plus le nombre de fois o elle s'tait retrouve
pitoyablement encalmine, voiles pendantes. Cela se traduisait par beaucoup de travail, un travail
harassant pour la remettre poste encore et encore, pour le seul plaisir de devoir recommencer zro
au quart suivant.
Depuis qu'elle tait ne, l'Hirondelle n'avait jamais rien connu d'autre que des missions de
patrouille et d'clairage. Il lui restait apprendre ce qu'tait l'escorte de convois, besogne fastidieuse
et lassante s'il en est. Et les deux transports ne les aidaient gure: impossible de leur faire comprendre
quel point il tait important de rester aux postes qu'on leur avait assigns. Ds qu'un grain les avait
gaills, il fallait des heures pour les rappeler et les replacer en formation. Les signaux ritrs de
Colquhoun n'avaient servi qu' braquer le capitaine de l'un des deux btiments, la Toison-d'or.
maintes reprises, il avait dlibrment ignor lesdits signaux et le Faon avait t contraint de quitter
son poste sur l'avant du convoi pour se mettre porte de voix. Toute l'escadre profitait de ces
changes assez vifs.
Bolitho se leva de sa couchette et entra dans sa chambre. Le pont tanguait doucement sous ses
pieds nus, dans le brouhaha habituel de poulies qui s'entrechoquent, la barre grinait sous les efforts
des timoniers qui tentaient vaille que vaille de tenir leur cap.
Il alla s'appuyer contre la fentre pour contempler la mer dserte. Les deux transports,
supposer qu'ils fussent toujours ensemble, devaient se trouver sur tribord de l'Hirondelle. Bolitho
avait ordre de rester au vent des deux btiments lourdement chargs afin de se tenir prt courir sur
tout vaisseau suspect en gardant l'avantage le plus longtemps possible, le temps de savoir s'il
s'agissait d'un ami ou d'un ennemi.
En fait, ils avaient aperu en trois occasions une voile inconnue, mais si loin sur l'avant qu'il tait
impossible de dterminer s'il s'agissait de la mme. De toute faon, Colquhoun avait refus chaque
fois d'aller y regarder de plus prs. Bolitho comprenait la rigueur cette faon de faire et cette

dcision de ne pas laisser seuls les transports, surtout avec ce vent qui pouvait choisir le moment o
leurs forces seraient disperses pour leur jouer un tour de sa faon ou pour permettre l'ennemi de
fondre sur eux. Mais, d'un autre ct, il ressentait pleinement l'espce de malaise qui rgnait aprs
chaque appel de la vigie. Cet trange navire jouait les filles de l'air et pouvait trs bien les suivre
mthodiquement en attendant un instant propice pour attaquer.
La porte s'ouvrit, livrant passage Fitch portant un plateau et deux tasses: la premire contenait
du caf, l'autre de l'eau chaude prleve la cuisine pour la sance de rasage. Dans la ple lueur qui
filtrait par la fentre, il paraissait encore plus ple et plus minuscule que d'habitude. Il gardait les
yeux baisss cela aussi tait assez normal chez lui tandis qu'il servait le premier caf de la journe.
Rien de particulier sur le pont?
Fitch leva peine les yeux.
M . Tilby dit qu'on va encore avoir une journe torride, monsieur.
Tilby tait leur bosco, un homme impressionnant dont le langage tait le moins chti que Bolitho
et jamais entendu en dix annes de mer. Cela dit, il avait un sens des lments, un don pour prvoir
ce qui allait arriver qui n'avaient pas leur quivalent.
Sous ce soleil de plomb, sans un endroit o trouver un peu d'ombre, les hommes de l'Hirondelle
souffraient mille morts en attendant la nuit. Il tait mme tonnant qu'ils parviennent survivre
bord d'une coque aussi troite. Entre les vivres de prvoyance et les grements de rechange, la
poudre, les boulets, sans parler du reste, beaucoup avaient du mal seulement trouver o crocher
leur hamac. Pour complter le tableau, l'Hirondelle devait embarquer quelques longueurs de cble
d'ancre quand elle faisait route: plusieurs centaines de brasses de cordage de huit pouces vous
consomment plus de place que cinquante tres humains, dont on a pourtant le plus pressant besoin
bord.
Quoi qu'il en ft, personne n'y pouvait rien. Un btiment doit embarquer de quoi vivre par ses
propres moyens et il faut bien en subir les consquences.
Il avala une gorge de caf. Si seulement ce vent voulait bien frachir et leur rester favorable, cela
les aiderait supporter ce labeur perptuel de grimper en haut et lui permettrait ventuellement de
faire un peu d'cole feu. Le temps lui avait manqu pour pratiquer autant qu'il l'aurait voulu ce
genre d'exercices au cours des quelques jours qui avaient suivi l'appareillage, mais, lors de ces trop
rares entranements, il avait not la mme trange attitude qu'il avait remarque ds qu'il tait mont
bord. Comme ils n'avaient jamais eu l'occasion de se battre, les hommes considraient apparemment
cet usage comme une corve normale l'arrive d'un nouveau capitaine. Leurs temps n'taient pas
mauvais, mme s'ils manquaient de rgularit au cours des diffrentes phases de chargement,
pointage, remise en batterie. Pourtant, il ne pouvait s'empcher de penser que faisait dfaut
l'essentiel: ils n'avaient rien ni personne combattre, et cela se voyait leur attitude assez dtendue.
Il en avait touch un mot Tyrrell, mais le second lui avait rpondu tranquillement:
Par l'enfer, monsieur, cela ne signifie pas qu'ils ne sauront pas se battre si l'occasion se
prsente!
Il s'tait attir une rponse assez sche de Bolitho, et l'incident avait dress une nouvelle barrire
entre eux. Pour le moment, il laissait filer.
Il avait le sentiment que le capitaine Ransome avait considr son btiment comme sa chose, son
yacht en quelque sorte. Parfois, la nuit, alors qu'il redescendait dans sa chambre aprs une heure

inutile passe sur le pont regarder l'quipage rduire la toile, il s'imaginait Ransome en galante
compagnie. Ou bien, il voyait Tyrrell arpenter le pont, pleurant de rage en sachant sa sur en bas. Ils
n'en avaient jamais reparl depuis cette premire scne que lui avait faite le second, mais l'histoire lui
trottait dans la tte et il se demandait ce qu'avait bien pu devenir cette fille aprs le dcs de
Ransome.
Stockdale entra, le bol raser la main. Apercevant Fitch, il lui glissa entre ses dents:
T't'es occup du petit djeuner pour le capitaine?
Et Bolitho:
Encore une belle matine, monsieur.
Il attendit que le capitaine se ft install dans son sige et alla mirer le rasoir la lumire.
Apparemment, le fil lui parut convenable.
C'qu'on aurait besoin, c'est d'un bon coup de chien il souriait de toutes ses dents. a ferait
un peu danser tous ces jeunes cabots!
Bolitho se laissa aller, tandis que le rasoir passait sur son menton. Stockdale ne disait pas grandchose mais, quand il parlait, il touchait toujours au bon endroit.
Dans un mois, rpondit Bolitho entre deux passages de la lame, nous serons la saison des
ouragans, Stockdale. J'espre du moins que cette perspective vous agre.
J'connais ce genre de temps, grommela le grand cuistot, mais j'me fais pas d'mouron, on en
verra d'autres et on s'ra toujours l pour le raconter.
Bolitho jeta l'ponge: rien faire pour branler la confiance en soi de cet homme-l. Il croyait dur
comme fer qu'il pouvait faire des miracles, mme au plus fort d'un ouragan.
Il y eut des bruits de voix au-dessus d'eux, puis des pas dans l'chelle de descente.
C'tait l'aspirant Heyward, impeccable comme toujours, alors qu'il venait de passer la nuit sur le
pont.
Bonjour, monsieur il jeta un coup d'il au grand rasoir que Stockdale tenait suspendu. M.
Graves vous prsente ses respects et vous fait dire que le Faon a signal une voile dans le nordet.
Bolitho attrapa la serviette pour s'essuyer.
Trs bien, je monte.
Encore le mme, monsieur? fit Stockdale en posant son bol.
Bolitho hocha la tte.
C'est peu probable: il n'aurait pas pu nous rattraper dans la nuit, mme s'il avait envie de s'en
prendre nous il se frotta vigoureusement le menton. Mais qu'importe, un peu de prsence ne fera
pas de mal dans ce dsert.
Lorsqu'il mergea sur la dunette, il y trouva Tyrrell et la plupart des autres. On avait rassembl
les hommes au pied du grand mt pour le poste de lavage. D'autres attendaient prs des pompes ou
se contentaient d'observer rveusement les voiles flasques. Graves le salua.
La vigie n'a encore rien vu, monsieur.
Bolitho acquiesa sans mot dire et se dirigea vers le compas: cap nord-norot. vrai dire, ils
taient comme verrouills cette route depuis le dbut des temps. Il n'tait gure surprenant que le
Faon et aperu ce visiteur le premier, il tait le mieux plac pour ce faire, en tte et au vent du
convoi. Mais il aurait bien aim tre sa place, pour tout dire; il avait sans cesse l'impression que le
Faon tait plus rapide que lui signaler et excuter les ordres de Colquhoun.

Il apercevait la corvette dans l'enchevtrement de vergues et de haubans, un peu tribord du


transport le plus en arrire. Le Faon faisait route au plus prs dans une petite brise, toute la toile
dessus, serrant le vent au mieux.
La vigie appela:
Oh du pont! Voile tribord!
Tyrrell s'approcha de Bolitho.
Qu'en pensez-vous, est-ce l'un des ntres?
Ou l'un de ces damns Yankees, fit suavement Graves.
Bolitho surprit l'change des deux regards; on sentait presque physiquement la haine qui rgnait
entre ces deux hommes.
Qu'importe, messieurs, rpondit-il d'une voix gale, nous le saurons bientt.
L'aspirant Bethune les appelait:
Du Faon, monsieur, Gardez votre poste!
Et voil, fit Graves d'un ton las, c'est tout le Faon: a va vous trouver une brise de demoiselle
et se la mettre au cul.
Montez donc l-haut, monsieur Graves, je veux que vous me disiez vous-mme ce que vous
voyez, et ne manquez aucun dtail.
J'ai envoy une excellente vigie, rpondit Graves en le regardant en face.
Eh bien, fit Bolitho, la voix soudain svre, j'ai dcid d'y ajouter un excellent officier, monsieur
Graves, un il expriment et pas seulement perant.
Graves se dirigea vers les enflchures au vent et, aprs avoir manifest une dernire hsitation,
entreprit de grimper.
Voil qui lui fera le plus grand bien, observa tranquillement Tyrrell.
Bolitho faisait mine d'inspecter la dunette du regard.
C'est bien possible, monsieur Tyrrell, mais ne vous imaginez pas que je vais mettre en jeu mon
autorit pour rgler vos petits diffrends il baissa la voix: Nous sommes l pour combattre
l'ennemi, pas pour nous battre entre nous.
Et il prit une lunette au rtelier avant de se diriger vers le pied de l'artimon. Il se cala solidement
et pointa d'abord l'instrument sur le Faon avant de balayer lentement l'horizon. Il resta ainsi
plusieurs minutes, et tout coup, alors que l'intrus se soulevait sur une lame, il aperut enfin la tache
rose que faisaient les rayons du soleil sur ses huniers. Il tait en rapprochement, vergues brasses au
plus prs de l'axe.
Oh, fit Graves, c'est une frgate, monsieur!
Il attendit avant de poursuivre. Tous les mts taient visibles prsent.
et de construction anglaise.
Bolitho restait silencieux. De construction anglaise, certes, mais qui tait donc derrire les
canons? Il revint au Faon, dont la flamme voletait dans le vent, des voles de pavillons montant aux
vergues. Bethune appela.
Du Faon, monsieur, signal de reconnaissance.
Il fit une pause, le temps de consulter son livre.
La Miranda, monsieur, un trente-deux, capitaine Selby!
Il vient certainement d'Angleterre, annona Buckle la cantonade.

Il faisait grand jour prsent, la chaleur du soleil commenait peser. Bolitho scrutait les flots
brillants. D'Angleterre Chacun bord ressentait sans doute la mme chose que lui en entendant ces
mots, sauf bien sur Tyrrell et ses congnres. Tous les autres, tous, devaient revoir leur vie passe,
un village pour l'un, une ferme pour l'autre, une taverne prs d'un port de commerce ou de pche. Un
visage de femme, les derniers baisers d'un enfant avant que le dtachement de presse ne jette sur vous
sa poigne de fer.
Et lui-mme se prit penser sa propre demeure, la grande maison de Falmouth. L-bas, en
Cornouailles, sous le chteau de Pendennis, son pre l'attendait en se faisant du tourment sur son
sort, sur celui de son frre Hugh. Comme tous les Bolitho, son pre avait t officier de marine, mais
il avait perdu un bras et se trouvait dsormais confin dans une vie terre, avec cependant le
spectacle quotidien des navires et de la mer qui l'avaient rejet.
Signal gnral du Faon, monsieur, M ettez en panne!
Apparemment, Colquhoun se satisfaisait de l'identification du nouveau venu. Pour une fois, les
transports n'eurent pas besoin de se faire rpter l'ordre. Aprs tout, ils taient peut-tre bien comme
les autres, heureux d'avoir des nouvelles du pays.
Bolitho replia sa lunette et la tendit un bosco.
Rentrez la toile, monsieur Tyrrell, et mettez en panne.
Il attendit que le second et donn les ordres ncessaires aux gabiers pour poursuivre:
On dirait que cette frgate a beaucoup souffert, sa mission doit tre importante.
Il avait observ loisir le nouvel arrivant qui se frayait un chemin entre les btiments. Sa coque
portait de larges balafres, partout o la mer avait arrach la peinture comme quelque coutelas gant.
Les voiles montraient les marques de rparations de fortune, indices d'une traverse vivement
conduite.
Monsieur, cria Bethune, la Miranda a envoy un nouveau signal! Au Faon, le capitaine au
rapport! continua-t-il en essayant de maintenir sa position dlicate dans les enflchures.
Comme l'accoutume, le Faon rpondit immdiatement; il ne lui fallut que quelques minutes
pour mettre le canot la mer. Bolitho imaginait dj Colquhoun se prcipitant bord de la Miranda
et la consternation de son capitaine lorsqu'il dcouvrirait qu'il avait affaire plus ancien que lui.
Peu importait, la chose devait tre srieuse. Il ne s'agissait visiblement pas de tailler une bavette
au hasard d'une rencontre fortuite.
Je descends, fit gravement Bolitho en se frottant le menton. Appelez-moi, quoi qu'il se passe.
Il trouva dans sa chambre Stockdale qui l'attendait tout sourire avec sa vareuse et son sabre.
J'ai pens que vous pourriez avoir besoin de ceci, monsieur, fit-il de sa voix de basse.
Fitch essayait de se cramponner tant bien que mal la table pour rsister aux mouvements
incontrls du btiment en panne. L'il morne, il contemplait le petit djeuner, dsormais inutile,
qu'il venait d'apporter.
Ne vous en faites pas, lui dit Bolitho en souriant, je trouverai bien le moyen d'avaler a plus
tard.
Il constatait une fois de plus combien l'excitation de la nouveaut, la silhouette peine aperue
d'un autre btiment le remettaient en apptit. Il avala une goule de caf tandis que Stockdale lui
ajustait son baudrier et lui tendait sa vareuse.
Peut-tre la Miranda avait-elle aperu l'ennemi et avait-elle besoin d'assistance pour l'attaquer?

Autre hypothse, la guerre tait termine, ou un autre conflit avait clat ailleurs. Tout tait possible.
Il aperut Tyrrell dans l'ouverture de la descente.
M onsieur, le canot du Faon a dj pouss!
M erci, fit Bolitho qui avait du mal dissimuler son dpit, ils ont fait vite!
Tyrrell disparut, il ajouta:
Aprs tout, j'ai bien le temps d'avaler mon djeuner!
M ais il se trompait. Il avait peine dgraf son baudrier que Tyrrell rapparut.
Signal du Faon, monsieur, cria-t-il, rallier son bord immdiatement!
Stockdale jaillit de la chambre en hurlant aprs l'armement du canot que le bosco avait dj fait
prparer.
On mit l'embarcation l'eau en un tournemain, sans trop se proccuper des manires. Bolitho se
laissa tomber dans la chambre dans un cliquetis de mtal, son sabre cognait contre la lisse, il manqua
s'effondrer au milieu des hommes.
Poussez! ordonna Stockdale de sa grosse voix puis, plus bas: Et rappelez-vous bien, mes
agneaux, si vous manquez un seul coup de pelle, vous m'entendrez causer!
Le canot volait littralement sur l'eau et, le temps que Bolitho ait retrouv un air plus digne,
l'Hirondelle tait dj une bonne encablure derrire. La corvette plongeait lourdement dans la houle,
ses voiles claquaient dsesprment. Ce spectacle parvint mme l'arracher ses proccupations.
Autrefois, il restait souvent admirer la poupe d'un vaisseau qui passait, rvant son capitaine, ce
qu'il tait, ce qu'il avait comme qualits ou dfauts. prsent, il avait du mal se dire que cette
chambre tait la sienne et que beaucoup d'autres se posaient les mmes questions, mais son sujet.
Quand il se retourna enfin, il aperut la silhouette du Faon qui se dcoupait sur celle de la frgate.
Des marins s'affairaient la coupe pour recevoir les arrivants. Bolitho ne put rprimer un sourire: le
plus novice des capitaines avait droit, lui aussi, tout le crmonial rglementaire.
Il fut accueilli par Maulby, commandant le Faon. C'tait un homme trs maigre qui, s'il ne s'tait
pas tenu aussi vot, aurait mesur plus de six pieds. Passer sa vie courb entre deux ponts ne devait
pas tre trs agrable pour un gaillard de cette stature. Il devait avoir quelques annes de plus que lui
et parlait d'une voix bizarrement trainante. Mais il tait plutt sympathique et le reut trs
aimablement.
Tandis qu'ils descendaient sous la dunette, M aulby lui glissa:
Notre petit amiral a l'air tout excit, si vous voulez mon avis.
Qui a? fit Bolitho en s'arrtant.
M aulby haussa les paules.
Dans la flottille, nous appelons Colquhoun le petit amiral. Il a une faon qui n'appartient qu'
lui d'en prendre toutes les prrogatives sans en avoir le grade!
Et il se mit rire, les paules coinces sous les barrots, si bien qu'on aurait pu croire qu'il
soutenait le pont lui tout seul.
Vous avez l'air choqu, cher ami?
Bolitho se mit rire. premire vue, Maulby tait quelqu'un en qui on pouvait avoir confiance.
Cela dit, il n'avait encore jamais vu un officier qui, d'entre de jeu, disait ainsi du mal d'un suprieur.
Dans certains cas, cela pouvait trs bien tourner la catastrophe.
Non, je ne suis pas choqu, un peu surpris tout de mme!

La chambre avait exactement la mme taille que la sienne, mais tout le reste tait diffrent: le
dcor rduit au strict minimum tait spartiate Bolitho se souvenait des remarques acides de Tyrrell
sur la touche fminine. Colquhoun tait assis son bureau, le menton dans les mains, occup
parcourir les dpches qu'on venait de lui remettre.
Asseyez-vous, messieurs, fit-il sans interrompre sa lecture, je dois examiner ces documents.
Maulby fit un clin d'il Bolitho, qui regardait ailleurs. Son comportement dsinvolte l'gard
de leur chef tait surprenant. Le petit amiral: il fallait bien reconnatre que ce surnom lui allait comme
un gant.
Maulby avait beau rester dtendu, il n'tait pas fou. Bolitho avait eu le temps d'observer la
discipline qui rgnait dans son quipage. Il ne connaissait pas les autres capitaines de leur petite
escadre, mais s'ils taient tous de la mme farine, Colquhoun avait certes de quoi se faire du souci. Ou
alors, cela tenait peut-tre seulement au fait que les fortes personnalits tranchent plus nettement sur
de petits btiments. Il songeait Pears, sur ce bon vieux Trojan, dont les traits burins ne semblaient
jamais atteints, quoi qu'il advnt: par gros temps, au vent d'une cte dangereuse, sous le feu de
l'ennemi, pendant l'excution d'une punition, lors d'un conseil d'avancement, il avait toujours l'air
ailleurs, inaccessible. Difficile d'imaginer un Maulby revtu de tous ces attributs de la puissance
divine.
La voix coupante de Colquhoun le tira de sa rverie.
Le capitaine de la Miranda nous apporte de bien mauvaises nouvelles.
Il ne levait toujours pas la tte.
La France vient de conclure un trait avec les Amricains. Cela signifie que le gnral
Washington recevra dsormais l'appui de troupes rgulires et d'une flotte puissante.
Bolitho s'agitait dans son sige, essayant de saisir toute la porte de cette nouvelle. La France
avait dj normment aid ses nouveaux allis, mais cette assistance serait dsormais ouverte. Cela
signifiait aussi implicitement que les Franais avaient pleine confiance dans les chances de victoire
des Amricains.
Colquhoun s'approcha des fentres.
La Miranda transporte des dpches et des renseignements l'intention du commandant en
chef New York. Elle a quitt Norfolk en compagnie d'un brick qui emmenait les doubles Antigua.
Ils ont t pris dans une tempte peu de temps aprs leur sortie de la M anche et ils n'ont plus revu le
brick depuis lors.
Il a t pris par les Franais, monsieur? demanda tranquillement M aulby.
Colquhoun lui rpondit avec une brutalit incomprhensible.
Mais, par le diable, qu'est-ce que a peut bien faire? Pris ou coul, dmt ou bouff par les
vers, voil qui ne fait aucune diffrence pour ce qui nous concerne!
Bolitho comprit subitement la cause de cet accs de colre: si Colquhoun tait rest Antigua
jusqu' la sortie de carne de son btiment, Maulby aurait eu le commandement de l'escorte. Le
capitaine de la Miranda, dsesprant de parvenir New York avec ses dpches et plus ancien que
M aulby, lui aurait ordonn de se dbrouiller pour porter les documents Antigua. Personne n'avait le
droit de tabler sur la survie du brick pour ne rien faire. Par un curieux retournement du sort, le
capitaine de la Miranda venait de lui repasser la charge de prendre lui-mme cette dcision.
Un peu calm, Colquhoun poursuivit son discours.

D'aprs nos renseignements, les Franais prparent leur flotte depuis des mois. Une escadre au
complet a appareill de Toulon voici plusieurs semaines et a franchi Gibraltar malgr les patrouilles
sans que personne en dise rien.
Il les regardait tour tour.
Ils sont peut-tre dj ici, n'importe o sur les ctes amricaines, et nous n'en savons rien.
Qu'ils aillent au diable!
Le Faon vitait lentement dans la houle et Bolitho aperut par la fentre les deux transports,
normes et patauds, vergues brasses, qui attendaient les signaux. Tous deux taient chargs jusqu'au
plat-bord de ravitaillement pour l'arme de Philadelphie. S'ils tombaient en mauvaises mains, cela
reprsenterait une prise considrable et Colquhoun y pensait certainement sans relche.
L a Miranda a accept d'escorter le convoi, continua Colquhoun, jusqu' ce que nous
tablissions le contact avec l'escadre ctire. Mais, avec ce foutu temps, cela peut prendre des
semaines.
Bolitho faisait instinctivement les mmes calculs que Colquhoun dans sa tte et avait dj valu
la distance. Que de milles franchir, avant de faire demi-tour pour le mme long voyage et retrouver
sa petite escadre Antigua!
Je me permettrai de vous suggrer la chose suivante, monsieur, fit Maulby: je pourrais
continuer avec les transports; avec l'assistance de la Miranda, nous serions en scurit.
Il jeta un regard Bolitho avant de poursuivre:
Vous pourriez regagner Port-aux-Anglais bord de l'Hirondelle, prvenir l'amiral et prparer
vos btiments pour la suite.
Colquhoun le regardait sans le voir.
Qu'il aille au diable, notre gouvernement de mollassons! Cela fait des annes que je sens venir
le coup. Tandis que les Franais construisaient des btiments neufs, les ntres ont pourri sur place
pour de basses raisons financires. Si l'on donnait l'ordre l'escadre de la Manche d'appareiller
demain matin, je doute fort que l'on russisse aligner plus de vingt voiles.
Les deux autres le regardaient d'un air abasourdi.
Eh oui, messieurs, tandis que vous tiez la mer, persuads que rien ne manquerait au jour dit,
j'tais l, je me taisais, mais j'ai eu le temps d'observer ce qui se prparait.
Il frappa du poing sur la table.
Je connais quelques amiraux si proccups de leur petit jeu politique et de leur vie de rve
qu'ils n'ont plus le temps de penser aux besoins de la flotte! Mais je dois dcider quelque chose,
conclut-il en s'asseyant pesamment.
La porte s'entrouvrit, un aspirant apeur passa la tte.
C'est la Miranda, monsieur, elle demande des ordres.
Il n'eut pas le loisir de poursuivre.
Dites-lui de se comporter autrement! C'est moi qu'il incombe de prendre une dcision,
conclut-il schement.
Bolitho jeta un regard Maulby. Pour la premire fois de sa vie, il comprenait vraiment ce que
signifie commander. Peu importait que la dcision de Colquhoun ft bonne ou mauvaise, il avait au
moins appris une chose: lorsque vous preniez la bonne dcision, d'autres que vous en tiraient
bnfice. M ais si vous faisiez le mauvais choix, cela vous retombait invitablement dessus.

Maulby, envoyez-moi votre secrtaire, fit brutalement Colquhoun, je vais dicter de nouveaux
ordres il regarda Bolitho pour l'Hirondelle.
Il leur donnait l'impression de penser tout haut.
Je ne doute pas de vos aptitudes, Bolitho, mais vous manquez d'exprience et j'ai besoin du
Faon tant que je n'en sais pas davantage.
Le secrtaire entra; Colquhoun lui indiqua le bureau d'un simple geste.
Vous allez rester avec les transports, le capitaine de la Miranda vous donnera vos ordres et
vous lui obirez en tout. Vos ordres prvoiront que vous pourrez rallier l'escadre ds que les
transports seront bon port il fit une pause. J'ai bien dit: bon port.
Bien monsieur, fit Bolitho en se levant.
A prsent, sortez d'ici et laissez-moi rdiger mes ordres.
M aulby le prit par le bras et l'accompagna sur le pont principal.
J'ai l'impression que le petit amiral n'est pas content, cher ami, soupira-t-il. J'avais bien envie
de me dbarrasser de sa compagnie et de vous le refiler. Dcidment, ajouta-t-il en souriant, la justice
n'est pas de ce monde!
Le canot dansait dans la houle, Stockdale s'abritait les yeux en surveillant son retour.
Les nouvelles sont mauvaises, dit-il M aulby, mais prvisibles. Les masques sont tombs.
J'ai bien peur, rpondit gravement M aulby, que l'agneau ne se fasse dvorer.
Vous ne parlez pas srieusement? lui demanda Bolitho en le regardant droit dans les yeux.
Je n'en suis pas sr. Ce que les Grenouilles viennent d'inventer, ces foutus Espagnols le feront
demain. Bientt, nous aurons le monde entier nos trousses il fit une moue. Le petit amiral a
raison au moins sur un point: on dirait que nous sommes gouverns par des pitres, et que la majorit
d'entre eux a envie de nous rendre fous.
Son second apparut, porteur d'une enveloppe frachement scelle. Maulby donna une claque sur
l'paule de Bolitho et conclut amicalement:
Pensez nous de temps autre. Tandis que vous ferez votre petite croisire d'agrment, je
serai contraint de l'avoir ma table il se frotta les mains. Encore que, avec un peu de chance, il
pourrait tre promu et disparatre jamais
Le second se fit insistant.
Le capitaine de vaisseau Colquhoun vous prsente ses compliments, monsieur, et souhaite
vous voir immdiatement.
M aulby lui fit signe qu'il arrivait et tendit la main Bolitho.
A la prochaine, Bolitho.
On aurait dit qu'il avait du mal le laisser partir.
Faites attention, l'ami. Vous avez un beau commandement, mais votre quipage comporte un
beau paquet d'Amricains il essaya de sourire. Si la guerre vire au mauvais, ils pourraient tre
tents de tourner casaque. Et d'ailleurs, c'est sans doute ce que je ferais leur place.
M erci, rpondit Bolitho en le regardant dans les yeux, je m'en souviendrai.
M aulby avait du mal cacher son soulagement.
Allez, je savais bien que je pouvais vous faire confiance, et que vous n'alliez pas prendre mes
conseils stupides pour de la suffisance.
Vous avez pris un risque: j'aurais pu aller trouver Colquhoun pour lui raconter comment vous

l'avez surnomm!
J'aurais ni!
Bien sr!
Et ils clatrent de rire.
Le canot approchait, ils redevinrent srieux. Bolitho n'eut pas le temps de descendre qu'une vole
de signaux grimpait aux vergues du Faon. La frgate fit immdiatement l'aperu.
Bolitho s'installa dans la chambre et se tourna vers son btiment. Colquhoun avait assum ses
responsabilits et pris sa dcision, son tour maintenant d'en faire autant.

***
Le lieutenant Tyrrell se retourna: les paules et la tte de son commandant mergeaient de la
descente. Il le laissa faire son inspection habituelle du compas et des voiles avant de remarquer:
Elle marche bien, monsieur.
Bolitho traversa le pont mouvant et s'accrocha des deux mains la lisse de dunette, La coque
tremblait doucement, comme un animal frmissant. Le soleil de midi tapait dur, mais il en avait
peine conscience, sensible seulement aux voiles bien gonfles et aux gerbes d'embruns qui jaillissaient
par-dessus le boute-hors. Cinq jours dj, depuis que le Faon avait fait demi-tour pour mettre le cap
sur Antigua; on aurait dit que le dpart de Colquhoun leur avait rendu de la chance et des vents plus
favorables. Certes, le temps restait capricieux, mais la brise tait au moins clmente. Aprs avoir
tourn au sud-surot, le vent avait sensiblement frachi sans jamais tomber depuis. Toute la toile
dessus, les btiments faisaient route vers la cte amricaine, qui ne devait pas se trouver plus de
deux cent cinquante milles, en croire les derniers calculs. Les lourds navires marchands maintenaient
un bon cinq nuds, apprciant, apparemment, la libert que leur laissait le capitaine de la Miranda
Les signaux de la frgate s'adressaient presque exclusivement l'Hirondelle. Dans les vingt-quatre
heures qui avaient suivi le dpart du Faon, la vigie n'avait vu qu'une seule voile, loin devant le convoi,
minuscule tache blanche pose sur l'horizon.
Bolitho avait envoy Graves en haut avec sa lunette, mais l'aspirant avait t incapable
d'identifier leur mystrieux poursuivant. Bolitho avait donc demand la frgate l'autorisation
d'investiguer, ce qui lui avait t refus. Le capitaine de la Miranda regrettait sans doute amrement
d'tre tomb sur le convoi. Sans ce boulet qu'il tranait derrire lui, il aurait dj rempli sa mission et
on ne lui aurait mme pas reproch de ne pas avoir remis ses dpches Antigua. Une fois encombr
de ces btiments marchands, trop lents, il n'avait pas d'autre choix. Il avait parfaitement conscience
de ce que l'Hirondelle, si elle s'chappait tant soit peu, risquait de ne jamais pouvoir le rallier et de lui
laisser la pleine responsabilit des transports.
Mais ils n'avaient plus revu l'inconnu et Bolitho avait bien d admettre que le capitaine de la
Miranda avait eu raison de le retenir, mme si sa raction lui avait paru un peu trop prudente.
Il se tourna vers Tyrrell, bronz souhait:
Je suis ravi de ce que je vois.
Quelques gabiers volants se laissaient glisser le long des bastaques pour faire la course, aprs
avoir termin leur besogne dans les hauts. Buckle avait raison: elle marchait comme un oiseau par

tous les temps. Il observa un instant l'Ours, celui des transports qui se trouvait le plus prs de lui.
Ah, s'ils pouvaient tre dchargs de ce convoi Il pourrait alors rellement jauger l'Hirondelle, la
mettre sous brigantine et bonnettes et voir ce dont elle tait capable tout dessus.
Lorsqu'ils n'taient pas de service, le gros des officiers flnait sur le pont en bavardant avant le
dner, prenant bien garde d'viter le bord au vent.
Dalkeith, le chirurgien, sa tte chauve toute blanche au soleil, s'esclaffait en compagnie de Buckle.
Le garon de carr avait vigoureusement bross sa perruque rousse Bolitho se demanda s'il ne lui
avait pas donn un lavage en sus. Lock, le commis, discutait plus gravement avec Heyward et
feuilletait en tous sens son gros registre. Il lui expliquait quelque point de ravitaillement pour lui
permettre de hisser ses connaissances plus haut que celles de son camarade Bethune, Ce dernier, de
quart, tait mollement appuy sur la lisse, la chemise grande ouverte, et se massait l'estomac: ce
garon avait visiblement grand-faim, tous les aspirants taient ainsi.
Sous eux, sur le pont principal, beaucoup de marins dnaient l'ombre des voiles ou faisaient
comme leurs officiers. Le bosco tait avec son ami Yule, le canonnier. eux deux, ils auraient fait une
jolie paire de brigands. Alors que Tilby tait massif et grossier, avec ses traits dforms par les abus
de boisson, Yule tait un homme maigre et fin aux petits yeux curieux qui n'arrtaient pas de fureter.
Observer ainsi tous ces petits groupes ne rendait que plus sensible Bolitho son propre
isolement. Isolement qui pouvait tourner la solitude, et le privilge deviendrait fardeau.
Les mains dans le dos, la chemise largement ouverte, il reprit sa marche du bord au vent pour
profiter de la brise qui arait sa chevelure et son torse. Derrire les filets de branle, quelque part, se
trouvait la cte amricaine. Ce serait amusant de jeter l'ancre uniquement pour constater que la guerre
tait finie, que tout ce sang vers avait t inutile devant ce nouveau dfi lanc par la France. Si
l'Angleterre devait reconnatre l'indpendance de l'Amrique, les deux pays pourraient unir leurs
forces contre les Franais et les rduire merci, dfinitivement cette fois. Jetant un coup d'il
Tyrrell, il se demanda s'il pensait de mme.
Il chassa de sa tte les problmes personnels de Tyrrell pour se concentrer sur le quotidien. Il
fallait refaire le plein d'eau le plus vite possible. Les fts taient de mauvaise qualit, l'eau croupissait
vite sous ces climats. Il leur faudrait aussi trouver des fruits frais, que ce ft terre ou auprs d'un
btiment de ravitaillement. Il tait mme tonnant que l'quipage et encore une telle forme alors que
Ransome n'avait pas pris la moindre mesure dans ce domaine. bord du vieux Trojan, en trois ans, il
n'avait pas vu un seul cas de scorbut, preuve de l'attention que portait le capitaine Pears ses
hommes et bel exemple pour ses subordonns. Il en avait souvent parl Lock qui, aprs une
hsitation, avait fini par lui rpondre: a cote bien cher, monsieur.
Cela cotera bien plus cher si nos hommes tombent malades, monsieur Lock. J'ai vu une
escadre entire devenir indisponible parce que l'on avait appliqu des mthodes aussi barbares.
Il y avait aussi une punition rgler, un homme fouetter. C'tait le premier cas qu'il avait
traiter depuis qu'il commandait. Il n'avait jamais aim abuser des punitions, tout en sachant qu'elles
taient ncessaires de temps autre. Dans la marine, la discipline tait dure et ne souffrait pas de
dlai. Lorsqu'un btiment se trouvait loin de tout, c'tait le seul moyen dissuasif dont dispost nu
capitaine pour viter l'insubordination et le chaos. Certains en abusaient pourtant sans rflchir. Ces
sances de fouet, inhumaines et brutales au possible, taient banales. Jeune aspirant, Bolitho avait
manqu s'vanouir en assistant l'un de ces spectacles. D'autres capitaines, trop faibles et

incapables, dlguaient ce genre de corve leur subordonns et se bouchaient les oreilles lorsqu'ils
n'en usaient pas propos.
Pourtant, le marin anglais savait en gnral ce qui l'attendait et il tait prt subir les
consquences de ses actes. Si un homme volait ou essayait de tricher avec l'un de ses compagnons, il
n'avait droit aucune piti. Les mthodes judiciaires assez expditives de l'entrepont taient aussi
redoutes que celles dont disposait un capitaine.
Le cas prsent tait diffrent, du moins pour ce qu'il croyait en savoir. Un marin avait dfi
Graves pendant un quart de nuit, alors qu'on appelait les hommes pour ferler les huniers au passage
d'un grain subit. Il avait cri, l'avait trait de bandit sans cur devant une vingtaine de matelots.
Sans en parler quiconque, Tyrrell avait demand Bolitho d'entendre les explications de cet
homme. C'tait un bon marin; Graves l'avait provoqu stupidement parce qu'il tait arriv en retard
sur sa vergue.
Foutu salopard de Yankee, voil ce que Graves lui avait dit. Trop fainant pour faire son
devoir et sans doute trop lche le jour o il faudrait combattre.
Tout cela, ajout la dernire algarade entre Tyrrell et Graves, tait la preuve de la tension qui
rgnait parmi ses hommes.
Mais Graves avait camp sur ses positions: cet homme l'avait insult devant l'quipe de quart, il
devait tre puni.
Et d'une certaine manire, il avait raison. Si son autorit n'tait pas soutenue de cette manire, il
ne pourrait jamais plus rien faire.
Bolitho s'en voulait: et-il pris le temps de rflchir davantage cette situation inhabituelle ou
et-il pris plus cur ses nouvelles responsabilits, il aurait pu empcher ce genre d'incident. En
donnant l'exemple, en contraignant ses officiers si ncessaire, il leur aurait fait comprendre qu'il ne
tolrerait pas ce genre de comportement. M ais il tait trop tard, le mal tait fait.
Il avait trouv un mauvais compromis en temporisant, mais il n'tait plus possible de retarder
l'invitable.
Il leva la tte vers la grand-vergue brasse serr. Ils faisaient route bbord amures. Il voyait
l'homme, habill d'un simple morceau de toile voile et qui travaillait avec les autres ces pissures
et rparations sans fin qu'il fallait sans cesse pratiquer dans le grement. Tyrrell pensait-il vraiment
que cet homme avait cd une provocation? Ou bien dfendait-il seulement sa propre cause en
s'imaginant que Graves se vengeait de lui en faisant punir un autre colon?
Oh du pont!
L'appel de la vigie avait du mal dominer le bruit du vent et les claquements des voiles.
La Miranda signale!
Bolitho ragit aussitt.
Grimpez donc en haut, monsieur Bethune! M ais vous dormez, aujourd'hui!
Tyrrell s'carta pour laisser passer l'aspirant qui courait aux enflchures sous le vent avec sa
lunette.
Il pense son repas! fit-il, en souriant devant la confusion du garon.
Apparemment, monsieur Tyrrell, la vigie est le seul homme de ce quart qui pense faire son
devoir.
Le second devint carlate et tourna les talons sans rien rpondre.

De la Miranda, monsieur, hla Bethune, Faites route norot!


Faites l'aperu!
Bolitho tait en colre, tant cause de l'attitude de Tyrrell qu' cause de sa propre sortie, assez
mal venue.
deux milles sur l'avant de la Toison-d'or, ses voiles rapices pleines craquer, la Miranda
taillait sa route belle allure. Elle tait en train d'tablir ses cacatois pour partir en reconnaissance.
L'intrus tait quelque part sur bbord lui et, puisqu'ils le revoyaient pour la premire fois, ils
devaient tre en route convergente.
Oh du pont! Voile en vue! Au vent dans les bossoirs!
Bolitho fit le tour des visages qui l'entouraient. L'espace d'une seconde, il mdita de monter luimme dans le croisillon de hune, malgr la peur qu'il avait de grimper et dont il n'avait jamais pu se
dfaire. Cette longue escalade aurait fait retomber sa colre comme par miracle et lui aurait sans doute
remis les ides en place.
Il aperut Raven, nouveau second matre rcemment promu.
En haut, vous! Prenez une lunette et racontez-moi ce que vous voyez.
Buckle avait parl de lui comme d'un marin expriment, qui avait dj servi bord de plusieurs
vaisseaux du roi et ne s'en laissait pas conter.
Raven n'avait pas encore atteint la grand-vergue que la vigie appelait.
Deux btiments qui voguent de conserve!
Tous les yeux taient fixs sur Raven qui poursuivait son ascension dans les enflchures vers le
mt de hune.
Bethune, encore honteux de n'avoir pas vu le signal de la Miranda, se raidit soudain et cria:
Du canon, monsieur!
Il avait mis ses mains en pavillon pour mieux discerner le bruit, ce qui lui donnait l'air d'un
horrible gnome.
Bolitho le regarda. Il prta l'oreille, essaya de gommer le bruit des voiles, et entendit lui aussi la
canonnade, un grondement sourd, discordant. Il tait fou d'impatience mais savait trs bien que, s'il
bousculait trop Raven, l'homme risquait de perdre tout jugement.
Oh du pont! Raven, enfin! Le premier est un btiment de commerce, il se fait attaquer par un
brick!
M on Dieu, s'exclama Buckle, c'est un corsaire!
Bolitho arracha une lunette et la pointa travers la masse du grement, ct de quelques
hommes entasss sur le gaillard. Une illusion d'optique? Il cligna des yeux, pointa de nouveau. Non,
c'tait bien lui, minuscule tache blanche peine diffrente des moutons. Ce transport isol n'avait pas
eu de chance, mais prsent, ils pouvaient fort bien retourner la situation.
La Miranda changeait brutalement d'amure, toutes voiles faseyantes. Elle reprit le vent, une vole
de pavillons monta.
Signal tous, lut Bethune: Restez votre poste!
Buckle poussa un juron.
Il veut avoir la prise pour lui tout seul, ce salopard!
On entendait mieux le canon prsent. Bolitho reprit sa lunette et aperut de la fume qui
drivait lentement dans le lit du vent, puis la petite silhouette du brick qui se rapprochait toujours de

sa proie.
Il replia la lunette dans un claquement sec; les hommes parlaient dans son dos, tenaient des
propos dsenchants, exprimaient des opinions qu'il n'tait pas loin de partager. Pourtant, si le
capitaine de la Miranda avait dcid de partir l'attaque, c'tait peut-tre plus pour vaincre l'ennui
d'une longue traverse que pour humilier l'Hirondelle.
Tyrrell, fit-il en se retournant, signalez l'Ours d'envoyer davantage de toile, je trouve qu'il se
laisse tomber trop loin.
Et il fit volte-face afin d'observer la frgate. Au plus prs serr, elle avanait pourtant bien. Il
apercevait les sabords ouverts, la ligne de gueules luisant au soleil tandis qu'elle mettait en batterie.
Le capitaine du brick avait srement compris ce qui se passait, mais, si prs de la victoire, ne
tenait certainement pas lcher prise.
Sur le pont et les passavants, les discussions allaient bon train, et ses hommes faisaient de grands
gestes. Il devina qu'ils imaginaient entre eux comment ils s'y seraient pris si on leur avait laiss la
chance de s'attaquer au corsaire.
Bolitho appela Raven et lui cria de redescendre.
Vous avez bien travaill, lui dit-il.
L'homme eut un petit sourire gn.
Merci monsieur. Ce brick est un yankee, a, c'est bien sr. J'en ai vu des tas de pareils dans le
temps. L'aut', c'est un de la Compagnie des Indes, voir quoi i'ressemble, encore que ses canons
soyent pas aussi bons. J'ai pas vu un trou dans les voiles du yankee.
Le brick rompt le combat! cria Tyrrell. Il s'en va!
Bolitho poussa un soupir: le btiment marchand ralliait le convoi, tandis que la Miranda se ruait
sur l'attaquant. Bien manuvr, un brick gardait une bonne chance d'chapper la frgate tant en
vitesse qu'en agilit, mais celui-l avait trop tard. En convergeant comme les mchoires d'un pige
sur leur proie, les trois btiments allaient se trouver bord bord, la frgate protgeant le marchand
alors qu'elle pouvait cracher sa borde sur toute la longueur de la coque.
Si le brick n'tait pas trop abm dans l'affaire, il ferait un renfort prcieux la flotte. Et, pour
couronner le tout, le capitaine de la Miranda allait y gagner une belle part de prise.
Il s'arracha au spectacle en entendant des cris l'chelle de dunette, tout prs de lui. C'tait Tilby,
rouge d'avoir bu un coup de rhum cach on ne sait o, le visage convuls de colre. Il vint vers lui:
d'mande bien pardon, monsieur, c'est rapport c't homme qui dit qu'i'veut vous parler.
Il jeta un regard en dessous au matelot en question.
Et j'y ai dit qu'un homme en attente de punition peut pas parler un officier sans permission.
Bolitho comprit alors que le marin tait celui qui devait tre fouett. C'tait un homme jeune,
solidement bti, qui s'accrochait convulsivement au bras du bosco.
Qu'y a-t-il, Ylverton? demanda Bolitho.
Le marin grimpa sur la dunette, avala pniblement sa salive.
Ce btiment, m'sieur! C'est pas un de la Compagnie des Indes, c'est un salopard de franais!
J'l'ai vu Boston, voil quelques annes d'a!
Dieu du ciel! fit Bolitho en sursautant.
C'est ce moment que le btiment de commerce lcha une pleine borde contre la muraille sans
dfense de la Miranda. Puis ce fut l'horrible grondement qui dchira le cur de tout le convoi.

IV
LE POIDS DES RESPONSABILITS
Bolitho, qui se trouvait deux bons milles du lieu de l'action, vit tout de mme la Miranda
trembler violemment sous la borde qui venait de la balayer. Le tir avait sans doute t ajust assez
haut et, lorsque la fume se fut dissipe, il put constater les ravages: grand mt abattu, presque
toutes les voiles rduites en lambeaux comme si elles avaient essuy une violente tempte.
Il s'arracha aux filets qu'il agrippait encore. Prs de lui, des groupes d'hommes se tenaient raides
comme des statues, secous au point de ne pouvoir parler ni manifester quoi que ce soit.
Monsieur Tyrrell, cria-t-il, rappelez aux postes de combat et, prenant par le bras Bethune,
qui restait l, mdus: Vous, envoyez les couleurs!
Un mousse s'empara de son tambour pour battre le rappel. Tous ceux qui se trouvaient sur le
pont ou qui s'taient masss entre les bossoirs pour savourer la victoire facile de la Miranda
revinrent lentement la vie et gagnrent leurs postes. Pourtant, les rflexes d'un quipage entran, le
silence de vieux marins qui font sans un mot ce qu'ils ont faire, tout cela tait bien oubli. Les
hommes partaient en tous sens, incapables de remettre leurs ides en ordre. Ils se cognaient les uns
contre les autres, certains s'arrtaient prs d'une pice qui n'tait pas la leur ou se postaient un
endroit qui ne leur revenait pas, avant qu'un officier marinier les envoie ailleurs grands coups de
pied dans le derrire.
Bolitho se tourna vers Buckle, qui tentait de garder son calme dans la folie ambiante.
Rentrez-moi la grand-voile et envoyez les cacatois: il va y avoir assez de risques d'incendie
comme a pour qu'on ne se retrouve pas au milieu de toile en feu.
Sous la dunette, on entendait le bruit des hommes qui enlevaient les paravents, le passage
incessant de mousses qui apportaient la poudre de la sainte-barbe aux pices.
Il dut s'obliger regarder les btiments qui se rapprochaient, tant il savait qu'il ne serait pas prt
temps. Ils semblaient tellement proches maintenant: le feu s'intensifiait, mais la fume l'empchait de
voir clairement ce qui se passait.
Il retint son souffle en apercevant les vergues de la Miranda qui pivotaient au-dessus de la fume:
son capitaine tentait de virer pour revenir en route parallle son attaquant. Les pices rugissaient
toujours dans un brouillard pais, de longues flammes orange jaillissaient de l'eau bouillonnante,
quelques boulets allaient se perdre au loin, laissant derrire eux un pointill de ricochets.
Les voiles constelles de trous de la Miranda faseyaient encore; elle passa le lit du vent. Son
capitaine avait deux possibilits: se lancer dans un combat au corps corps contre plus gros que lui,
pice aprs pice, ou bien tenter de passer sur l'arrire pour balayer le gaillard. C'est ce qu'il dcida.
Bolitho entendit quelqu'un grogner tandis que l'ennemi faisait feu du bord cach, chaque boulet ou
presque allant se perdre dans les moutons. La synchronisation tait parfaite: l'attaque surprit la
frgate qui tait encore dans le vent. L'ennemi usait de boulets rams ou chanes. Aprs le passage
de la borde, Bolitho vit que la Miranda avait perdu tout son grand mt et la misaine qui
s'effondrrent en abord dans la fume. Les voiles lchaient de partout. Ce qui avait t un beau
btiment tait rduit l'tat d'pave, mais la frgate tentait encore de terminer son virement de bord,

le pavillon rouge flottant toujours la corne d'artimon.


Pars aux postes de combat! hurla Tyrrell.
Chargez et mettez en batterie, je vous prie.
Le second restait plant en face de lui, les yeux brillants.
Vous n'allez tout de mme pas vous battre contre les deux la fois, j'imagine?
Si ncessaire.
Bolitho se dtourna; le fracas s'intensifiait au fur et mesure que la distance tombait. Le brick
tentait de se mettre l'cart. Sa grand-hune dangereusement incline montrait clairement que les
coups de la Miranda avaient fait mouche.
Le pont se mit vibrer, les mantelets s'ouvraient, les dix-huit canons de l'Hirondelle avancrent
en batterie, moiti nus, les servants glissaient sur le pont pourtant sabl, essayant vaille que vaille
d'excuter les ordres des chefs de pice.
Bolitho parcourut tout le pont du regard, dsespr: dans quelques instants, son btiment, sa
belle Hirondelle, serait dans le mme tat que la frgate.
Et tout avait t si simple! Il tait dj souvent arriv que la vue d'un btiment marchand attaqu
par un corsaire bien arm ne suscitt pas le moindre doute. Pas la peine dans ces conditions de se
demander pourquoi les voiles dudit corsaire n'avaient pas subi le moindre accroc dans cette
mascarade soigneusement mise en scne: les deux capitaines yankee avaient d bien rire en voyant la
Miranda voler au secours de son futur assassin.
Il sentit le souffle profond de Stockdale qui lui attachait son ceinturon.
Par Dieu, monsieur, a tourne sacrment mal!
Oh, du pont!
C'tait la vigie, qu'ils avaient totalement oublie au milieu de la catastrophe.
L'homme tait tout excit:
La Miranda prpare ses grappins! Elle se rapproche du salopard!
Bolitho se prcipita la lisse, La frgate tait presque totalement cache par la grosse masse du
navire marchand, mais il voyait l'inclinaison de l'artimon qu'elle rduisait la distance avec son
adversaire. Une nouvelle borde lcha un gros nuage de fume entre eux, le dernier mt de la Miranda
s'effondra dans un fatras de grement et de toile dchiquete, mais Bolitho eut le temps d'observer
une activit fbrile la coupe du corsaire, des silhouettes qui se ruaient au pied de la misaine. Il
imaginait l'trave de la frgate pointe sur le gaillard de l'autre. Des mousquets faisaient feu
rageusement, et le combat corps corps commena aussitt dans l'clair des lames d'acier.
Il agrippa Tyrrell par le bras:
La Miranda nous a laiss le temps d'arriver! cria-t-il.
M ais Tyrrell restait l sans comprendre.
S'il parvient rsister, nous attaquerons le brick!
La main devant les yeux, il se tourna vers le brick puis vers les deux transports.
Il va passer raser la Toison-d'or avant de la ravager! il criait tout haut ce qui lui venait
l'esprit. Nous allons abattre, nous faufiler entre les deux transports et lui retourner le compliment!
Tyrrell se mordait la lvre.
M ais, monsieur, nous risquons la collision avec le corsaire!
Bolitho le fit pivoter et lui montra les deux btiments toujours aux prises:

Avez-vous envie que tous ces gens-l meurent pour rien? C'est a? il le poussa violemment
vers la lisse. M aintenant, pars abattre ds que j'en donnerai l'ordre!
Le brick tait dj droit devant le boute-hors de l'Hirondelle, un mille environ. Bolitho aperut
le dpart d'un coup de canon bord du transport de tte, mais pas le moindre boulet.
Signalez aux transports de garder leurs postes, monsieur Bethune.
Il dut rpter l'ordre l'aspirant qui ne bougeait pas:
Et vivement!
Qu'un seul des capitaines marchands perdt prsent la tte, et le plan s'effondrait. L'ennemi les
capturerait ou les dtruirait sa convenance, alors que sa manuvre avait de toute manire peu de
chances d'aboutir.
Depuis qu'il avait dcouvert le pot aux roses, il ne s'tait pas coul plus de quelques minutes.
Il se dirigea vers le tableau arrire, remarqua en passant les hommes couchs le long des pierriers,
les deux timoniers dcouvert prs de la barre, Buckle, le visage crisp, qui surveillait les voiles.
Apercevant Raven, le nouveau promu, il s'arrta un instant:
Vous ne pouviez pas deviner. Il s'agissait bien d'un btiment de la Compagnie des Indes, mais
j'ai bien peur qu'il ne serve plus ce pour quoi il a t fait.
Raven hocha douloureusement la tte, navr de son erreur. Il tait tellement dsespr qu'il
semblait ne mme pas entendre le grondement du canon.
J'aurais d le voir, monsieur, mais j'ai vu ce que je m'attendais trouver. J'en suis sincrement
dsol, aprs que vous m'avez donn ma chance.
Bolitho se fora sourire:
Eh bien, je suis sr que vous ferez beaucoup mieux aujourd'hui, monsieur Raven.
Et il poursuivit son chemin, son sabre tout neuf au ct.
Buckle laissa chapper un sifflement muet.
C'est un calme, celui-ci. La mort va nous tomber dessus et il fait sa petite promenade comme si
de rien n'tait.
Son sourire de faade toujours imperturbablement affich, Bolitho continuait d'arpenter le pont,
les oreilles grandes ouvertes pour dtecter le moment o le brick serait au contact du premier
transport. Si son capitaine ne comprenait pas son plan de lui-mme, mieux valait ne pas poursuivre.
Il aurait le choix entre la fuite pour aller porter l'amiral les importantes nouvelles communiques par
la Miranda, ou le combat avec l'ex-btiment de la Compagnie. Quelques pices de la Miranda tiraient
encore de faon sporadique, on voyait les gueules qui dominaient celles de l'adversaire. Mais sur les
deux ponts, songea-t-il amrement, quelle boucherie cela devait tre!
Le brick passe sur son avant! cria Tyrrell.
Il y eut une srie d'explosions dont l'eau renvoyait les chos: le brick faisait feu de sa batterie
tribord en s'approchant de l'avant du transport. Avant qu'il et disparu derrire la grosse masse de la
Toison-d'or, Bolitho eut le temps de voir le pavillon amricain monter sa corne. Des salves de
mousquets partaient du pont infrieur, les tireurs ajustaient leurs cibles.
Envoyez! cria Bolitho en baissant brusquement le bras. virer!
La barre dessous en grand, les hommes se prcipitrent sur les bras au milieu du pont bond. La
coque fut prise d'un grand tremblement sous le choc, les poulies crissaient, les vergues se mirent
gmir si fort que Bolitho sentait physiquement les protestations des apparaux malmens. Mais rien

ne cassa, la corvette vira brusquement pour prendre le vent de l'autre amure, les voiles se gonflrent
aussitt.
Monsieur Graves, cria Bolitho en mettant ses mains en porte-voix, engagez le feu par tribord!
Prenez vous-mme la direction du trente-deux-livres!
Graves fit signe qu'il avait compris et disparut derrire le chteau en direction de la grosse pice
de chasse.
En dpit de tout ce qu'ils avaient rentr par crainte de le voir brler, la corvette avanait bonne
allure et les pices ouvrirent le feu. La grand-hune tait courbe vers l'avant, la flamme dardant vers
les bossoirs comme pour leur montrer le chemin.
Le boute-hors devait pointer maintenant sur le transport de tte, car Bolitho aperut le second,
l'Ours, sur tribord. L'Ours modifia lgrement sa route pour viter la collision avec la corvette qui lui
fonait dessus. bord du premier transport, le feu s'intensifia, la fume s'chappait le long de sa
muraille comme pour marquer l'avance du brick.
Le voil, cria une voix l'avant, sur bbord!
L'arrive imprvue de l'Hirondelle entre les deux transports sembla prendre le capitaine du brick
totalement au dpourvu. Le corsaire, serrant le vent tribord amures, arrivait une encablure par le
travers du btiment.
Nous allons passer sur son avant, annona Bolitho, et lui balancer une vole!
Des servants de pices le regardrent, mduss. Il leva son sabre pour faire des moulinets audessus de sa tte:
Quand vous voudrez, les gars! Et arrangez-vous pour que tous les boulets portent!
Le brick n'tait plus gure qu' la moiti d'une encablure, son bton pointait droit sur la figure de
proue de l'Hirondelle. La distance diminuait toujours de faon vertigineuse, et Bolitho comprit
soudain que, s'il avait fait la moindre erreur d'apprciation ou si le vent avait chang, il aurait pris le
brick plein travers et se serait fait couper en deux.
Le gros trente-deux de chasse vint interrompre brutalement ses penses, et le choc parcourut
toute la longueur du pont jusque sous les pieds de Bolitho. Les haubans du brick s'ouvrirent en
ventail, des clats de bois de l'embarcation touche par le boulet volaient de partout. Pice aprs
pice, les canons de l'Hirondelle ouvrirent le feu; Graves s'agitait dans la fume, le sabre la main
pour accompagner ses ordres.
Le capitaine ennemi essayait dsesprment de matriser son btiment pour chapper la charge
irrsistible de l'Hirondelle. Incapable de mettre ses canons en batterie, avec la moiti de son grement
avant qui pendait comme de grandes algues le long du bord, le brick errait tel un ivrogne sous le feu
bien ajust qui lui tombait dessus.
Mettant la barre dessous, avec ses voiles dchires qui lui donnaient encore un peu d'erre, le brick
finit par manuvrer. De temps autre, un canon tirait encore mais, gns par la fume, les corsaires
pointaient au hasard.
Chargez et mettez en batterie! cria Tyrrell. Et rondement!
Et ne perdez pas de temps tirer une borde, continua Bolitho, laissez chaque pice tirer ds
qu'elle est charge!
Il tait inutile de contraindre ces hommes tirer tous ensemble une fois qu'ils seraient, eux aussi,
exposs au feu de l'ennemi.

Mais ponge donc, espce d'ne! fit Graves un servant, en le tranant par le bras la gueule
du canon. Tu es fou ou quoi?
Il poussa le maladroit vers son chef de pice:
Et vous, je vous ferai mettre aux fers si je vois
Bolitho n'entendit pas la suite. Le brick prenait du tour, il tait en diagonale sur le travers bbord.
La fume se dissipait lentement autour de lui, les premires balles de mousquet commencrent
pleuvoir, l'une d'entre elles vint ricocher contre un pierrier quelques pas de lui.
M ettez-vous l'abri, monsieur! suppliait Stockdale, ils vous visent, ils veulent vous avoir!
Bolitho le regardait avec un drle d'air, le visage trangement crisp. Il tait toujours aussi tonn
de constater quel point on pouvait perdre tout sens commun au combat. Plus tard, peut-tre Il se
ressaisit: il n'y aurait jamais d'aprs s'ils rentraient dans le gros transport.
Non, Stockdale, cria-t-il, ils tirent l'aveugle!
Il fit de grands moulinets pour lui montrer la dunette: aucun des officiers n'avait eu le temps de
mettre veste et chapeau, ils taient, comme lui, en pantalon et en chemise, dj noirs de poudre.
Vous voyez, ils ont l'embarras du choix!
Un marin poussa un cri terrible et s'effondra sur le ct, touch par une balle de mousquet. Du
sang jaillissait de sa poitrine, il tait dj dans les derniers soubresauts de l'agonie. Bolitho cria
Bethune:
Occupez-vous de lui!
Le visage crayeux, l'aspirant hsitait. Bolitho dut insister:
Votre mre est la maison, jeune homme, vous aurez tout le temps de pleurer une fois que
vous aurez fait votre devoir!
Bethune tomba genoux. Son pantalon tait plein de sang. Il se ressaisit, se pencha vers l'homme
qui lui serra convulsivement la main.
Le yankee va essayer de passer devant l'trave, monsieur, prvint Buckle.
Bolitho acquiesa, l'ennemi ne pouvait pas faire autrement. Ses voiles endommages pour la
plupart, abasourdi par la charge folle de l'Hirondelle entre les deux transports, le capitaine pouvait
passer devant ou changer de bord et exposer sa poupe au feu.
Nous allons abattre, monsieur Buckle. Laissez venir sous le vent et suivre, le nez sur son cul!
Il essaya de sourire, mais sa mchoire restait crispe. Les hommes se prcipitaient sur les
coutes, luisants de sueur, penchs toucher le pont sous l'effort, les yeux rivs sur les vergues.
Allez, la barre sous le vent, ordonna Buckle en poussant lui-mme pour aider.
Bolitho observait le boute-hors qui pivotait. Le tir redoubla immdiatement, Graves venait
d'ouvrir le feu de l'autre bord. On apercevait encore dans la fume la grosse silhouette du transport,
deux encablures de l.
Comme a, monsieur Buckle!
Un boulet passa en sifflant; il leva les yeux: la grand-voile tait perce d'un gros trou.
Gardez le cap sur la Toison-d'or, c'est bien le meilleur compas que nous puissions avoir
aujourd'hui!
Il ferma les yeux en sentant la coque frmir violemment, une fois, deux fois, encore un autre coup,
les boulets de l'ennemi frappaient violemment. Le brick tait pourtant dans un sale tat, il drivait
culer, le mt de misaine pendait piteusement, comme un arbre abattu. Des hommes s'activaient

dmler l'amas de filins, l'acier des haches brillait au soleil, d'autres s'employaient encore servir les
pices.
En route, monsieur, nord-norot!
Les yeux plisss pour se protger de la lumire, Bolitho leva son sabre. Le brick suivait une route
erratique au milieu de son amas d'espars.
Allez-y, ordonna-t-il, allez-y, les gars!
L'artillerie s'tait tue, plus rien ne bougeait sur le pont sauf autour des pices en cours de
rapprovisionnement.
Un autre boulet s'enfona dans les uvres vives, un homme touch par les clats de bois se mit
hurler de douleur.
Malgr le soleil qui l'blouissait, Bolitho aperut travers la fume le grand hunier dchiquet du
brick, un clat de lumire sur une vitre de poupe.
Feu volont!
Pousse par le vent, la fume commenait pntrer par les sabords, Graves courait sur le pont
en criant des ordres.
Une ombre passa furtivement. Bolitho entendit dans le vacarme le fracas d'un mt qui chutait
d'un seul bloc. Il devina qu'il tait tomb entre les deux coques, victime du bombardement inexpiable
de l'Hirondelle.
La corvette se ruait en avant, il entendit des vivats: les hommes de la Toison-d'or. Le vent
dissipait la fume, il aperut le brick en entier, un homme sur le pont agitait un drapeau blanc: il se
rendait. Dmt, la poupe bante sous les coups systmatiques que lui avait infligs la corvette, ce
n'tait plus qu'une pave. l'intrieur de cette coque exigu, l'quipage avait d se faire massacrer.
Les yeux brillants, Tyrrell fixait Bolitho. Juste ct, Heyward trpignait en poussant des cris,
la voix enroue par la fume.
L'quipage de l'Hirondelle avait peine eu le temps de se rendre compte de sa victoire qu'une
explosion assourdissante emplissait l'air. Des espars, des membrures, des planches de pont, tout
volait en clats dans une grande lueur rouge. L'onde du choc rflchie par la surface de l'eau vint
frapper la corvette comme un typhon en miniature. Lorsque la fume et les dbris furent retombs,
plus rien ne subsistait du corsaire, si ce n'est quelques morceaux de bois flott et un canot la drive
chapp comme par miracle au dsastre. Que s'tait-il pass? Une tincelle, une lanterne mal
accroche? Un homme rendu fou par le massacre et qui avait volontairement allum une mche? Cette
destruction totale du brick tait horrible.
Etablissez la grand-voile, monsieur Tyrrell, ordonna Bolitho. Htons-nous d'aller porter
assistance la Miranda.
Il attendit un peu que Tyrrell et ramen les hommes la ralit. Le porte-voix aux lvres, le
second essayait de rameuter son monde.
Au moins, ils sauront dsormais que nous sommes capables de vendre chrement notre peau.
Ils s'loignrent rapidement de la Toison-d'or et aperurent les deux btiments aux prises deux
milles de l. Ils avaient driv dans l'ardeur du combat, les coques taient masques par la fume,
mais on apercevait nettement l'clair des mousquets et, de temps autre, le dpart d'un pierrier.
La frgate donnait de la bande, appuye contre son adversaire plus gros qu'elle. Elle tait
pratiquement dsempare, Bolitho n'avait pas besoin de lunette pour voir que le combat se droulait

maintenant sur le gaillard d'avant l'ennemi avait russi s'infiltrer en masse.


Nous allons virer de bord, monsieur Tyrrell, restez tribord amures le temps que nous prenions
un peu d'eau et prparez-vous ouvrir le feu de l'autre batterie.
Il se mordait la lvre, concentr sur ce qu'il devait faire, D'un rapide coup d'il en l'air, il vrifia
que la flamme tait toujours aussi raide. Le vent restait tabli sud-surot.
Dites M . Graves de venir me voir.
Au lieutenant qui arriva, le visage ravin de fatigue, Bolitho dit:
Je veux que vous tiriez sans cesser le feu de la pice de chasse tribord. Ds que nous aurons
abattu, concentrez-vous sur ce btiment, sans vous occuper du reste.
Dunette pare, monsieur! cria Buckle.
Bolitho fit signe qu'il avait entendu.
La barre dessous, je vous prie.
La barre dessous, monsieur!
Tyrrell criait des ordres dans son porte-voix. l'avant, les hommes s'activaient aux coutes
comme des dmons. Toutes voiles faseyantes, l'Hirondelle commena lentement entrer dans le lit
du vent.
Aux bras!
Bolitho s'agrippait la lisse, essayant de voir quelque chose travers les haubans.
Allez, virez dessus! De tout votre poids!
Les vergues tournaient d'un seul mouvement; elles passrent le lit du vent et continurent leur
lente rotation. Les voiles commencrent s'emplir de l'autre bord. Il observait au loin les deux
btiments qui dmasquaient lentement entre les haubans de misaine, comme pris dans quelque toile
d'araigne gante.
Gomme a, monsieur Buckle!
Il fit quelques pas. Tyrrell continuait houspiller les hommes aux bras pour qu'ils serrent
davantage les vergues. C'est de l qu'tait tomb ce matelot. L-bas, le charpentier, Ben Garby,
accompagn de ses aides, inspectait les panneaux l'un aprs l'autre pour estimer les avaries. Il voyait
tout, avec une acuit qu'il ne s'tait jamais connue.
En route, monsieur!
Il fit signe qu'il avait entendu. Son attention tait totalement concentre sur ces deux btiments.
Au prs, il en avait pour une demi-heure les rallier, peut-tre davantage. La Miranda tait sur le
point de succomber sous le nombre. La frgate tait dj en infriorit numrique au dpart, et
beaucoup de braves avaient d prir depuis.
Feu!
Un ordre touff lui parvint de l'avant, une bouffe de fume, il sentit le choc du dpart, le gros
trente-deux-livres reculait dans ses bragues. Bolitho attrapa une lunette et vit le boulet tomber dans
l'eau tout prs de l'ennemi dans une grande gerbe.
Pas loin! commenta Heyward.
Bolitho dtourna les yeux. vue de nez, l'ex-btiment de la Compagnie des Indes devait avoir
quarante canons. S'il arrivait se positionner convenablement, il pouvait anantir l'Hirondelle d'une
seule borde bien ajuste. Et mme mal ajuste, elle suffirait amplement.
Bang! La pice de chasse cracha un autre boulet, des plumetis d'embruns volaient de crte en

crte, le coup plongea le long de l'autre btiment.


Ils allaient les entendre et voir qu'ils arrivaient. Il essaya de remettre ses ides en ordre: que faire?
Signaler aux transports de s'chapper? Non, ils taient dsesprment lents et sans dfense, cela ne
ferait que prolonger un peu leur agonie.
Au-dessus de lui, le flche craquait et faseyait; Buckle jura en poussant un peu la barre dessous.
Bolitho n'avait pas besoin de regarder les voiles pour savoir qu' serrer le vent ainsi ils avaient
fort peu de chances d'arriver temps.
Quelqu'un passa derrire lui. C'tait Bethune, les poings sur les hanches, le pantalon macul de
taches de sang sch. On voyait des traces noirtres l o les doigts du marin agonisant s'taient
accrochs.
M onsieur Bethune!
Le garon sursauta.
Venez ici!
Il s'approcha de la lisse, revint sur ses pas, hsitant encore. Cela valait la peine d'essayer, mais il
fallait le faire tout de suite. S'ils arrivaient aprs que la Miranda serait vaincue, les ponts de
l'Hirondelle deviendraient aussi rouges que le pavillon qui flottait au-dessus de lui.
Signalez immdiatement!
Il posa sa main sur la grosse paule de Bethune; il sentait sa peau sous la chemise, une peau
glace en dpit du soleil.
Signaler quoi, monsieur?
Il le regardait comme s'il avait mal entendu, il devait croire que son capitaine tait devenu fou.
Oui, la Miranda, voile en vue dans le nordet.
Il le serra un peu plus fort.
Et remuez-vous un peu.
Bethune se rua, appela ses assistants, et les pavillons s'envolrent en moins d'une minute. Tyrrell
les regardait, regardait Bolitho sans comprendre, il finit par saisir.
Je ne sais pas s'il reste bord de la Miranda, un seul pauvre diable pour voir a, fit Buckle.
Non, rpondit Tyrrell qui regardait toujours Bolitho, mais le corsaire le verra, lui. Il peut en
dduire qu'une patrouille a quitt l'escadre pour venir en renfort.
Bolitho attendit pour rpondre, la pice de chasse de Graves tira un premier coup, puis un
second.
Pour le moment, c'est tout ce que nous pouvons faire.
Les minutes s'coulaient comme des heures. Une rafale de vent passa sur les deux btiments
enlacs comme des serpents. Bolitho retint son souffle: un mince clat de lumire l o il n'y avait
rien, un clair sur l'eau. La tache s'agrandit, les deux btiments se sparaient, le gros corsaire envoyait
foc et trinquette pour prendre le large. La Miranda tait dsormais spare de lui, l'eau entre eux deux
tait parseme de dbris et de toile dchiquete. et l, un homme essayait dsesprment de rester
la surface entre les cadavres.
Des cris de triomphe fusrent sur tout le pont de l'Hirondelle, des hommes se prcipitaient la
coupe pour observer l'ennemi qui envoyait de la toile et dont la silhouette grandissait travers au
vent.
Le sourire de Tyrrell s'effaa brusquement quand Bolitho lui ordonna schement:

Faites taire ces hommes!


Bolitho avait toujours le sabre la main, il ne se rendait mme pas compte qu'il en serrait la
poigne se rompre les doigts.
Regardez donc par l-bas, monsieur Tyrrell, le spectacle n'est gure rjouissant!
Tyrrell se retourna pour observer la silhouette sombre de la Miranda. De gros nuages de fume
montaient dans le ciel, les rescaps essayaient d'teindre les incendies et erraient au milieu du
naufrage. Les hommes de l'Hirondelle purent voir en s'approchant de petits filets rouges qui
s'coulaient doucement par les dalots, la coque littralement crible de trous.
Dites M . Tilby de prparer les canots. Appelez le chirurgien, dites-lui d'y aller avec eux.
Bolitho ne reconnaissait plus le son de sa propre voix: triste mourir, hache, peine humaine.
Ensuite, rduisez la toile et rentrez les huniers. Nous resterons sous son vent pour l'instant.
Les hommes de Tilby se ruaient aux embarcations, il ne les entendait pas. Il vit Graves se diriger
vers la dunette en s'essuyant le visage et le torse avec un haillon tremp. Les voiles tiraient encore
bien, mais elles taient pleines de trous et il faudrait y remdier avant la nuit. Quelques haubans et
hale-bas avaient t coups, la coque avait encaiss plusieurs coups autour de la ligne de flottaison,
mais les pompes faisaient un bruit normal. Dcidment, il prenait les choses comme un vieux loup de
mer.
Dalkeith grimpait l'chelle quatre quatre, sa grosse trousse attache en travers de la poitrine, le
visage congestionn.
Alors, combien, monsieur Dalkeith?
Toujours cette voix trangre.
Le gros chirurgien regardait la frgate, le regard morne.
Deux tus, monsieur, et cinq blesss par des clats de bois.
Bolitho essayait de se rappeler le marin tu ses cts. M anners, oui, il s'appelait M anners.
M anners, fit-il; et qui est le deuxime?
Ylverton, monsieur. Il a t tu par un boulet, prs du mt de misaine il baissa les yeux.
Dcapit.
Graves tait dj engag dans l'chelle, mais il sursauta en entendant Bolitho.
Ylverton. Vous avez entendu, monsieur Graves? C'est le seul qui ait su garder la tte froide
quand tous les autres voyaient ce qu'ils voulaient voir. Celui que vous vouliez faire fouetter, c'est
bien cela?
Il se dtourna.
Eh bien monsieur Graves, il ne vous drangera plus, dsormais. Et nous ne le drangerons plus.
Il aperut vaguement Stockdale qui attendait au pied de l'artimon.
Rappelez le canot, je vais aller rendre visite au capitaine Selby et voir ce que nous pouvons
faire.
Bien, monsieur.
Stockdale se prcipita vers le chantier, tout en regardant derrire lui. Jamais, au grand jamais, il
n'avait vu Bolitho atteint ce point. Et, pour la premire fois de sa vie, il ne savait que faire pour lui
venir en aide.

***

Bolitho descendit dans sa chambre, dboucla son ceinturon et jeta son sabre sur le banc de la
fentre. Aid d'un jeune matelot, Fitch s'activait remettre en place le mobilier. Un autre marin
nettoyait les taches de fume qui salissaient le plafond. Au combat, mme les appartements du
capitaine n'taient pas pargns. On faisait disparatre les paravents de toile et la chambre devenait le
prolongement du pont principal. Un gros douze-livres trapu trnait de chaque bord, les pices
taient maintenant dissimules sous leurs discrets capots de chintz.
Il resta l rvasser devant le canon le plus proche, les yeux embus de fatigue. La touche d'une
femme. Puis il se retourna brusquement pour faire face Tyrrell et Graves qui l'avaient suivi aprs
son retour de la malheureuse Miranda.
Il avait la tte pleine de questions insolubles et d'une foule d'hypothses, les yeux encore remplis
de tout ce qu'il avait vu et entendu bord. Pendant un bon moment, il fut absolument incapable de
prononcer un mot.
Derrire la cloison, on entendait de grands coups de marteau, le crissement des scies tout le
monde s'activait aux travaux de rparation. Aprs avoir pass plus d'une heure bord de la Miranda,
il avait retrouv l'quipage au complet occup panser les plaies de la rencontre avec le corsaire.
Mais tout paraissait impeccable aprs ce qu'il venait de voir. Le matre voilier et ses aides avaient
dj remplac toutes les voiles dchires. Paumoirs et alnes s'activaient au soleil, le pont tait
totalement recouvert d'immenses surfaces de toile en cours de rparation.
Garby, le charpentier, l'attendait la coupe pour le rassurer. Le feu du corsaire n'avait
finalement pas fait trop de dgts: deux trous sous la flottaison, que ses hommes taient en train de
tamponner, plusieurs autres qui seraient bouchs avant la fin du jour. Garby parlait d'une voix
prcipite, professionnelle, comme s'il voulait viter de penser la Miranda et au sort qui aurait pu
tre le leur.
Graves se dcida rompre le silence.
Toutes les pices sont saisies, monsieur. Pas d'avaries ni aux palans ni aux sabords.
Il baissa les yeux devant Bolitho qui le fixait en silence:
C'est bien mieux que ce qu'on aurait pu craindre.
Comment tait-ce l-bas, monsieur? demanda tranquillement Tyrrell.
Bolitho se laissa tomber dans un fauteuil et tendit les jambes. Son pantalon tait tout noir: la
fume du combat et sa grimpette bord de la frgate. Comment tait-ce? Il revit ce spectacle de mort
et d'horreur, les rares hommes indemnes qui tentaient de remettre la frgate en tat. Il y avait des
taches de fume et de grandes traces de sang partout, des cadavres s'entassaient parmi les espars
tombs et des planches de pont brises. Que la Miranda ft encore flot tenait du miracle.
Ils esprent avoir tabli un grement de fortune dans la journe de demain. condition que le
vent ne se lve pas et que les pompes veuillent bien fonctionner, ils devraient tre capables de faire
route.
Il se frotta les yeux, il sentait une immense fatigue l'envahir.
Nous allons transfrer quelques-uns des blesss bord des transports, ils auront plus de place
pour rcuprer.
Il fit une nouvelle tentative pour chasser tout ce spectacle de son esprit: les blesss avaient t si
grivement atteints par les clats de bois qu'ils auraient dj d tre morts, les aspirants, les marins

mme avaient t contraints de prendre en main des travaux, vu le carnage qui rgnait sur la dunette,
Lorsqu'il tait mont bord, il avait trouv le second occup superviser la rcupration de la hune
d'artimon. L'officier avait un bras en charpe et le front fendu, comme s'il avait t frapp par un
morceau de fer rouge.
Graves poussa un grand soupir:
Ils se sont bien dfendus contre pareille bande de dmons.
C'est vrai.
Bolitho mourait d'envie de les faire sortir de sa chambre. Fermer cette porte, ne plus les avoir
comme tmoins de ses doutes.
J'ai fait passer le mot tout l'quipage, monsieur, je crois que les hommes savent quel point
vous devez tre satisfait de
La rponse de Bolitho manqua le faire tomber la renverse.
Satisfait? il bondit sur ses pieds. Si vous vous sentez d'humeur amne, monsieur Tyrrell,
gardez-le pour vous!
Il se dirigea vers la fentre, revint vers eux.
J'en ai vu assez par moi-mme. Les hommes ne sont pas motivs par leur sens de la victoire,
ils sont soulags, a ne va pas plus loin! Ils sont soulags d'avoir chapp un pareil carnage, et trop
contents de ne pas voir leurs propres manquements!
Je crois que c'est injuste, rpondit prcipitamment Tyrrell.
Vraiment?
Il se rassit sa table, un peu calm.
Raven l'a bien compris: il a vu ce qu'il avait envie de voir, et le capitaine Selby en a fait autant.
Et comme vous, monsieur Tyrrell, nos hommes croient que le combat n'est jamais que la poursuite de
l'entranement, quelques gratignures et quelques jurons en plus, et tout est dit. Nous avons peut-tre
connu trop de victoires par le pass, si bien que nous ne sommes pas prpars cette nouvelle
espce de guerre.
Tous se turent. Dans le silence, on entendait des coups de marteau fond de cale.
Qu'allons-nous faire prsent, monsieur? demanda Graves.
Il avait l'air puis.
Bolitho le fixa, le visage grave.
Le capitaine Selby est mort. Il a t tu ds la premire borde.
Il se dirigea vers les fentres et contempla la frgate dsempare. Il n'avait pas besoin de faire
preuve d'imagination pour voir le second qui avait d combattre seul, en sachant qu'il n'avait pas
d'autre choix alors que son btiment tait dj srieusement affaibli. Maintenant, il ne pouvait plus
compter sur un seul officier, il n'avait pour l'assister qu'une poigne d'officiers mariniers, et il faisait
des miracles pour tenter de rparer, pour se mettre l'abri du mauvais temps ou d'un retour de
l'ennemi.
La chambre de Selby tait un chaos informe. Le second avait ouvert le coffre et lui avait tendu les
dpches sans la moindre hsitation. De retour son bord, Bolitho en tait encore tout tonn. Si
jeune, et en un clin d'il, voil qu'il devait prendre sur lui tout le poids des responsabilits.
Colquhoun et Maulby taient hors d'atteinte, Selby tait mort. Il avait vu son cadavre sur le pont de
la dunette, recroquevill sous un neuf-livres, une main encore crispe sur la garde de son sabre,

comme s'il tenait un talisman.


La voix de Tyrrell l'obligea se retourner:
Alors, monsieur, vous avez le commandement?
Les deux officiers le regardaient intensment, hsitant entre doute et apprhension.
Bolitho hocha lentement la tte.
Nous continuerons avec les transports avant le crpuscule et ds que nous aurons transfr
tous les blesss. Il nous faut aussi faire tout ce que nous pouvons pour la frgate.
Il essayait d'oublier la multitude de problmes auxquels il devait faire face.
Lorsque nous aurons rejoint l'escadre conformment aux ordres, nous irons porter les dpches
au commandant en chef.
Il laissa ses yeux errer autour de sa chambre. Tout coup elle lui semblait plus petite, et la
corvette, plus vulnrable.
Et la Miranda, monsieur? fit Tyrrell d'une voix brise.
Bolitho se contraignit rpondre d'un ton gal. S'il leur laissait deviner ses sentiments, ils
risquaient de perdre leur peu d'assurance.
Ses hommes feront leur devoir. Nous ne pouvons pas rester avec eux, ils ne l'accepteraient pas.
Des gicles d'embruns arrosaient le verre pais des fentres, le vent frachissait un brin.
C'est tout pour le moment, gardez les hommes au travail jusqu' la dernire seconde.
Les deux lieutenants quittrent la chambre sans ajouter un mot.
Vous pouvez partir, vous aussi, dit Bolitho Fitch, j'ai besoin de rflchir.
Lorsque Fitch et ses aides eurent disparu, il resta l, la tte dans les mains, et laissa tout son
corps se dtendre, s'adapter aux mouvements du btiment.
Tyrrell le jugeait sans doute svrement de laisser ainsi la frgate sans assistance. Et Graves
probablement aussi, qui allait ajouter cela tout ce qui le tourmentait.
Il se leva, dcid ragir contre la fatigue et la tension. Il savait bien qu'il ne devait pas tenir
compte de leurs ractions. Ils faisaient une guerre qu'ils avaient trop longtemps considre en simples
spectateurs. S'il leur fallait l'apprendre, autant que ce ft ds maintenant.
Il se souvenait du second de la Miranda, de l'amertume qu'il avait sentie dans sa voix lorsqu'il lui
avait dcrit le combat. Il ne lui avait pas dit grand-chose que Bolitho n'et dj su ou devin, sauf un
point: le nom de ce gros corsaire, le Bonaventure. Voil un nom qu'il n'oublierait pas de sitt.
Quelqu'un frappa la porte. C'tait Lock, le visage sombre. Il commena lui dresser le bilan de
ce qui avait t avari au cours de ce bref combat.
Faites-m'en un tat complet, monsieur Lock, lui dit Bolitho quand il eut fini, et je vous
avertirai de mes dcisions.
Il ne servait rien de rflchir ce qui venait de se passer. Il tait seul dsormais et seul le futur
comptait. Seule importe la ligne d'horizon.

V
QUELLE CHANCE!
Le canot de rade approche, monsieur.
Trs bien, rpondit Bolitho.
Il l'avait vu tout seul, mais se concentrait sur les lignes successives de btiments au mouillage. Le
plus proche, un gros deux-ponts, arborait une marque de contre-amiral.
Il se tourna vers le pont o les hommes s'activaient. Depuis leur appareillage d'Antigua, c'tait la
premire fois qu'ils jetaient l'ancre quelque part. Voil dix jours qu'ils avaient vu cette malheureuse
Miranda diminuer l'horizon puis disparatre. Ils avaient ensuite connu des jours exasprants,
passant leur temps rduire la toile pour s'adapter la lenteur des deux transports. Lorsque enfin ils
avaient trouv une frgate de l'escadre ctire, ils avaient reu sinon la libert de manuvre qu'il
esprait, du moins l'ordre de faire un crochet inattendu. L'Hirondelle ne devait ni lui confier les
transports ni surveiller les oprations de dchargement. Au lieu de cela, elle devait faire route le plus
rapidement possible vers New York. Soucieux de ne pas perdre un instant, le capitaine de la frgate
avait tout juste envoy l'un de ses aspirants pour transmettre ses ordres l'Hirondelle. Au peu qu'on
lui avait dit, Bolitho comprenait que la frgate venait de passer des semaines patrouiller et
attendre de pouvoir passer les consignes au convoi, et qu'elle n'avait aucune envie de s'terniser.
Il revint sur le canot de rade qui roulait gentiment dans la houle et avait hiss un grand pavillon
bleu pour marquer le poste de mouillage qui lui tait attribu.
La roue craquait, Buckle donnait ses ordres aux timoniers. l'avant, perch au sommet de la
guibre, Graves attendait qu'on lui commandt de mouiller. Bolitho entendit quelqu'un rire et vit les
deux transports se diriger lentement vers leur mouillage. Leurs vergues taient noires de gabiers
occups carguer la toile.
Dalkeith, qui avait surpris son regard, laissa tomber ngligemment:
a fait plaisir de leur voir le cul, ces deux-l, pas vrai, monsieur? il s'pongea la figure avec
son mouchoir. a fait si longtemps qu'on se les tranait, j'avais l'impression qu'on avait ces deux
bestiaux la remorque.
Le canonnier grimpa quelques chelons de l'chelle de dunette et l'appela:
Autorisation de faire le salut, monsieur?
Bolitho acquiesa:
Je vous en prie, monsieur Yule.
Il se dtourna: si le canonnier ne l'avait pas rappel l'ordre, il aurait oubli, proccup qu'il tait
par la suite des vnements.
Tandis que l'Hirondelle se dirigeait lentement vers le canot de rade, toutes voiles cargues
l'exception des focs et huniers, l'air vibra sous les dparts des coups de salut qui rendaient les
honneurs au navire amiral.
Bolitho aurait eu bien envie de prendre des mains de Bethune sa grosse lunette et d'examiner les
autres btiments, mais il savait pertinemment qu'il y en avait des quantits braques sur lui. Sa
curiosit, bien naturelle, risquait d'tre prise pour du manque d'aisance, pour l'apprhension d'un

jeune commandant qui entre dans un mouillage inconnu. Si bien qu'il entreprit de faire les cent pas du
bord au vent. Il nota non sans plaisir que les filets taient garnis de hamacs impeccablement serrs.
Tous les bouts inutiliss taient soigneusement lovs en glnes sur le pont. On ne voyait plus trace
de leur rencontre avec le corsaire, dix jours plus tt. Le bois endommag avait t rpar et revtu de
peinture frache.
Tyrrell se tenait la lisse, son porte-voix sous le bras. Avec sa vareuse bleue et son grand
chapeau, comme le jour o il tait entr dans sa chambre son retour du vaisseau amiral, il tait
mconnaissable.
Le dernier lambeau de fume se dissipait au-dessus de l'quipe de mouillage; Bolitho se concentra
sur la dernire demi-encablure. Les autres btiments mouills et l de chaque bord donnaient un
sentiment de force et d'indestructibilit.
Il leva lentement la main.
Choquez les bras, monsieur Tyrrell. affaler partout!
Pourquoi tait-il si tendu? Et si les ordres sibyllins de la frgate cachaient quelque chose? Il
essaya de chasser toutes ces penses. Aprs tout, cette traverse d'escargot avec les transports l'avait
rendu malade prir. Les choses avaient d tre bien pires pour cette frgate solitaire.
L'ordre de Tyrrell dclencha une vritable cacophonie chez les mouettes qui tournaient au-dessus
d'eux depuis plusieurs jours.
A carguer les huniers!
Bolitho, les yeux mi-clos cause du soleil, leva la tte pour observer les gabiers accrochs aux
vergues.
Du monde aux cargue-points, et vivement, les gars!
La voix de Bethune qui essayait de dominer les ordres cris de tous cts et le fracas de la toile:
De l'amiral l'Hirondelle, monsieur: Convocation bord!
Bolitho lui fit signe qu'il avait entendu:
Faites l'aperu.
Voil un amiral qui n'aimait pas perdre son temps.
La barre dessous!
Doucement, le boute-hors de l'Hirondelle entra dans le lit du vent, toutes voiles cargues, que les
gabiers rabantaient.
M ouillez!
Un grand plouf l'avant, l'ancre plongea au fond. Graves n'avait pas encore tourn les talons pour
rpondre au signal que Tilby, le bosco, s'employait mettre le canot l'eau.
Tyrrell s'approcha de lui et toucha son chapeau:
J'espre que les nouvelles seront bonnes, monsieur.
M erci.
Bolitho imaginait aisment ce que pouvait ressentir Tyrrell: il tait le long de ses ctes, sous
Sandy Hook, dans les eaux qu'il avait cumes si longtemps bord de la golette paternelle.
Cependant, rien sur son visage ne trahissait quoi que ce ft. Non, uniquement l'attitude respectueuse
qu'il affichait depuis le jour du combat.
Tyrrell n'avait pas mnag sa peine pour rparer les avaries. Sa manire d'tre tait premire vue
souple, pour ne pas dire familire. Mais malheur qui prenait cela pour de la faiblesse, il s'attirait

vite une remarque bien sentie.


Je doute fort que nous restions bien longtemps bord de l'amiral, lui rpondit Bolitho en
regardant l'armement qui se laissait descendre le long de la muraille.
L'amiral peut vous retenir dner, monsieur ses yeux se plissrent, ce qui tait rare. J'ai
entendu dire que ce vieux Parthian possdait une bonne table.
Canot par, annona Stockdale.
Bolitho se tourna vers Tyrrell:
Prenez les dispositions ncessaires pour refaire le plein d'eau douce et des tonneaux neufs. J'ai
demand M . Lock de voir s'il pouvait trouver des fruits.
Tyrrell l'accompagna la coupe, o la garde se tenait rassemble.
Il hsita un peu avant de demander:
Si vous pouviez dcouvrir quelque chose propos de il haussa les paules. Mais non, je
pense que vous serez trop occup, monsieur.
Bolitho regardait le matelot qui se trouvait prs de lui. Que savait-il de ces hommes depuis qu'il
avait pris son commandement? Et que savait-il seulement de ce qu'ils pensaient de lui?
Je verrai ce que je peux faire, peut-tre votre pre a-t-il laiss un message pour vous.
Tyrrell le regarda tout le temps qu'il mit descendre, les oreilles vrilles par les sifflets.
Lorsque Bolitho passa la coupe dore du Parthian et eut salu le pavillon, il se crut
immdiatement revenu bord du Trojan, replong dans l'existence qu'il venait de quitter. Toutes les
odeurs et les images lui revenaient en foule, il n'arrivait pas croire qu'il avait pu oublier tant de
choses en si peu de temps.
Un lieutenant le prcda jusqu' la chambre du capitaine de pavillon, le soulageant du sac de
documents et de dpches convoys d'Angleterre par la Miranda.
L'amiral va certainement commencer par prendre connaissance de tout ceci, monsieur.
Il laissa errer un regard furtif sur l'uniforme tout neuf de Bolitho. Peut-tre se posait-il l'ternelle
question: Pourquoi lui et pas moi?
Une heure s'coula avant que l'amiral l'envoyt chercher, mais qui lui sembla durer le double. Pour
viter de regarder sa montre trop souvent, il tendit l'oreille aux bruits qui l'entouraient, tous ces
vieux bruits familiers d'une communaut d'hommes entasss dans une mme coque. Pour un peu, il
entendait la grosse voix du capitaine de vaisseau Pears en train de se plaindre: Monsieur Bolitho!
Auriez-vous par hasard remarqu que le bras au vent est aussi mou qu'une queue de truie? Par ma
vie, monsieur, il va falloir vous remuer un peu si vous voulez faire quelque chose de votre existence!
Il souriait encore tout seul lorsque le lieutenant vint le chercher pour le mener sans plus de
crmonie dans la grand-chambre.
Sir Evelyn Christie, contre-amiral de la Bouge et commandant l'escadre ctire, s'ventait
doucement le visage avec sa serviette de table. Aprs avoir soigneusement examin la tenue de
Bolitho, il lui proposa:
Un verre de bordeaux, commandant?
Sans attendre la rponse, il fit un signe son matre d'htel, un homme superbe en veste rouge et
pantalon jaune.
J'ai t quelque peu surpris de voir votre nom en bas de ce rapport.
Il gardait les yeux fixs sur le bordeaux, comme s'il avait eu peur que son matre d'htel en mt une

seule goutte ct.


Vous crivez que Ransome est mort de la fivre il prit son verre et l'examina soigneusement.
Eh bien, croyez-moi, c'est mieux ainsi. Ces jeunes ftards ont trop d'argent et pas suffisamment
d'intgrit.
Le cas Ransome ainsi rgl, il poursuivit tranquillement:
J'imagine que vous vous faites du souci aprs ce changement de plan, hein?
Bolitho sentit une chaise lui passer sous les jambes et comprit que le matre d'htel avait russi
lui servir un verre pos sur une table basse, aller chercher un sige, le tout sans qu'il ait vu ni
entendu quoi que ce soit.
Ne faites pas attention, laissa tomber l'amiral, c'est un sot puis, sans transition aucune: Eh
bien?
Je m'attendais commena Bolitho.
L'amiral l'interrompit:
Oui, j'imagine que vous vous tes dit cela.
Il se tut, inclina la tte comme un oiseau en colre.
Ce bordeaux? Convenable, n'est-ce pas?
Il est excellent, amiral.
Hmm.
L'amiral se cala confortablement dans son fauteuil dor.
Je l'ai pris bord d'un briseur de blocus le mois dernier. Passable.
Un objet mtallique s'crasa sur le pont de l'autre ct de la cloison. L'amiral s'emporta:
Allez dire l'officier de quart, sans oublier de lui prsenter mes compliments, que, si j'entends
encore une fois ce bruit insupportable lorsque je reois quelqu'un, je m'occuperai personnellement de
le rappeler ses devoirs!
Le matre d'htel s'en fut toute vitesse; l'amiral eut un lger sourire.
Il faut leur mettre l'pe dans les reins, voil le secret: ne jamais leur laisser le temps de
rflchir.
Et il revint aussitt son sujet.
C'est un fait, Bolitho, nos affaires ne vont pas trop bien. Grce au ciel, vous savez interprter
intelligemment vos ordres. votre place, j'aurais pu attendre une foutue patrouille afin d'apprendre
ce qui se passait. J'aurais mme pu continuer comme devant et convoyer ces transports jusqu'
destination.
Bolitho se raidit: l'amiral paraissait sincre, mais exprimait peut-tre aussi une critique voile. Il
aurait peut-tre d se rendre au rendez-vous fix, faire preuve d'initiative au lieu d'agir comme il
l'avait fait.
M ais la suite des propos lui montra qu'il avait tort.
Vous n'tiez pas cens le savoir, bien sr, mais l'arme est en train d'vacuer Philadelphie. Elle
se replie il jeta un il son verre vide. Le mot sonne mieux que retraite, mais c'est du pareil au
mme.
Bolitho n'en revenait pas. Il pouvait comprendre une dfaite, la guerre avait pris tant d'ampleur,
les territoires concerns taient si vastes, si mal connus, qu'on ne pouvait pas s'attendre des
batailles classiques. Mais abandonner Philadelphie, garnison stratgique du Delaware, voil qui tait

impensable. Oubliant sa prudence, il demanda:


Mais ce n'tait srement pas ncessaire, amiral? Je croyais que nous avions dtruit l'an dernier
tous les forts amricains et leurs avant-postes le long de la Delaware?
L'amiral le regardait d'un il svre.
C'tait l'an dernier, avant que Burgoyne se soit rendu Saratoga. Toute cette rgion est infeste
de raiders et d'agents ennemis il dplia une carte. Avec mon escadre, je dois surveiller trois cents
milles de ctes, depuis New York jusqu'au cap Henry, dans la baie de Chesapeake. C'est un vrai
labyrinthe, des ruisseaux et des fleuves, des anses et des cachettes o l'on ne voit pas un trois-ponts
un mille. Et chaque jour qui passe, la mer est remplie de btiments qui viennent du nord ou de loin
dans le sud, d'aussi loin que le dtroit d'Espagne et les Carabes. Des hollandais, des portugais, des
espagnols. Et la majorit s'emploient chapper mes patrouilles pour ravitailler l'ennemi en canons
et en tout le reste.
Il remplit les deux verres.
Cependant, depuis que vous m'avez apport ces dpches, nous savons que nous allons tre
exposs d'autres dangers. Les Franais sont enfin sortis au grand jour, j'ai dj fait porter la nouvelle
au commandant en chef et tous les officiers gnraux.
Il souriait.
Vous vous tes bien conduit, Bolitho. Personne n'aurait pu croire qu'un commandant aussi
jeune aurait agi comme vous avez agi.
M erci, amiral.
Bolitho essayait de ne pas penser l'autre ct de la chose: s'il avait jet les prcieux transports
dans le pige tendu par l'ennemi, l'amiral ne lui aurait pas tenu le mme discours.
Je suis navr de ce qui est arriv la Miranda nous manquons cruellement de frgates.
A propos du Bonaventure, amiral, je me demandais si
Dcidment, vous tes quelqu'un qui se demande toujours beaucoup de choses il souriait
toujours. M ais ce n'est pas l un dfaut trop grave. J'ai connu votre pre. Comment va-t-il?
Il n'attendit pas la rponse pour continuer:
Je suis en train de rdiger vos ordres. Dans leur prcipitation, les soldats ont malheureusement
laiss perdre une compagnie du quartier gnral. Et entre nous, ajouta-t-il schement, je me demande
moi aussi un certain nombre de choses, au sujet de quelques-uns de nos collgues de l'arme. Il
semblerait que certains d'entre eux n'aient pas assez de mninges pour assumer leurs responsabilits.
Il poussa un soupir tudi.
Mais de toute manire, qui suis-je pour les juger? Nous avons de la chance, nous transportons
avec nous notre maison, notre faon de vivre, comme des tortues. Cela n'a rien voir avec l'existence
de misre du pauvre fantassin, charg de son havresac et de son mousquet, pieds nus et moiti
mourant de faim. Il doit se contenter de ce qu'il trouve, se battre contre des ombres, tout cela pour se
faire abattre par un trappeur amricain, quand il ne tombe pas sur des adversaires bien entrans.
Bolitho tait intrigu. D'un ct, l'amiral ne sortait pas de l'ordinaire, ne faisait rien qu'on ne pt
attendre d'un homme bard d'une telle autorit et d'autant de pouvoir. Mais tout cela cachait
certainement un esprit aiguis, voir la manire qu'il avait de passer d'un aspect des choses l'autre
sans jamais perdre de vue l'ensemble.
Oui, que disiez-vous propos du Bonaventure?

C'est un gros btiment, et rapide, amiral.


Bolitho essaya de se remettre les ides en place.
Il embarque quarante canons et est bien arm. Je suis sr que c'est lui qui nous suivait, et il a
pourtant russi nous remonter quand il l'a voulu.
Il fit une pause, mais l'amiral resta impassible.
Il vaut toutes les frgates.
J'en prends bonne note et je vais ordonner une enqute sur ses antcdents il ouvrit sa
montre. Je veux que vous appareilliez aujourd'hui pour retrouver cette compagnie de fantassins
gars avant qu'ils aient t capturs.
Bolitho le fixait toujours:
M ais amiral, j'ai reu des ordres
Ah oui? il hocha la tte. Eh bien, prsent, vous avez reu les miens, hein?
Oui amiral, fit Bolitho en se tassant dans son sige.
J'ai omis de mentionner que ces fantassins transportent des lingots d'or. Dieu seul sait pour
combien il y en a, je trouve parfois difficile d'extraire une information un tant soit peu prcise du
cerveau de ces soldats. Mais il y en a un joli paquet: prises de guerre, soldes de l'arme, pillage, tout
ce que vous voudrez. En tout cas, vous pouvez tre sr que a en vaut la peine il sourit. Et ils ont
mme un vrai gnral avec eux!
Bolitho ne fit qu'une gorge de son reste de bordeaux:
Un gnral?
Rien de moins. Prenez-en grand soin, il a des relations et ne passe pas pour particulirement
facile.
Il poursuivit d'un ton gal:
Votre arrive est un prsent des dieux, je n'ai plus qu'une seule corvette disponible, et 'aurait
t du gaspillage que de l'envoyer l-bas.
Bolitho ne dit rien. Perdre aurait sans doute t plus juste que gaspiller.
Des dispositions ont t prises pour vous faire embarquer quelques claireurs de l'arme, et un
petit dtachement essaie dj de prendre contact avec la compagnie il marqua une pause. Vous
serez sous les ordres de quelqu'un, le colonel Foley. Il connat parfaitement la zone, vous pouvez
donc compter sur son exprience.
Je comprends, amiral.
Parfait. Je vais vous faire porter vos ordres crits sans tarder nouveau coup d'il sa
montre. Je veux que vous soyez par avant le crpuscule.
Puis-je vous demander o je dois aller, amiral?
Non. Vos ordres seront clairs, je n'ai pas envie que tout New York soit au courant. Le gnral
Washington a beaucoup d'amis par ici, de mme que nous en avons qui attendent simplement de
changer de bord si les choses tournent trop mal pour nous.
Il lui tendit la main: l'entretien tait termin.
Faites attention vous, Bolitho. L'Angleterre a besoin de tous ses enfants si elle veut survivre,
sans parler de gagner cette fichue guerre. Mais si vous russissez cette fois, vous n'aurez plus rien
craindre de la suite. Vous pourrez rejoindre votre escadre avec une rputation qui ne sera pas due
votre anciennet.

Tout en repassant dans sa tte ce que venait de lui dire l'amiral, Bolitho regagna la coupe dans un
semi-brouillard.
Cette fois-ci, il fut accueilli par le capitaine de pavillon en personne, qui lui demanda
tranquillement:
Vous a-t-il dit ce qu'il attend de vous?
Oui.
Le capitaine l'observait, l'air pensif.
Le gnral a un frre membre du gouvernement. Je crois devoir vous le dire.
Bolitho enfona sa coiffure sur sa tte.
M erci monsieur, j'essaierai de m'en souvenir.
Le capitaine sourit en voyant son air grave.
Ah vous, les jeunes, vous avez de la chance!
Son clat de rire fut masqu par les trilles des sifflets tandis que Bolitho embarquait dans son
canot.

***
Le dernier quart de jour tirait sa fin lorsque le passager de Bolitho, le colonel Hector Foley,
monta bord. Il tait venu avec le canot de rade, La trentaine, il avait l'aspect sombre et mme basan
d'un Espagnol, un nez en bec d'aigle et les yeux profondment enfoncs. Son aspect physique jurait
avec l'impeccable tunique carlate et la culotte blanche d'officier d'infanterie. Il examina rapidement la
chambre puis accepta sans dire un mot l'offre de Bolitho de lui laisser sa couchette, avant de
s'installer dans l'un des siges. L'homme se tenait droit et devait, comme Bolitho, faire attention aux
barrots lorsqu'il se tenait debout.
Il sortit sa montre et annona tranquillement:
Je vous suggre de lire vos ordres, commandant. Avec de la chance, votre rle se limitera
nous transporter.
Le tout sans la moindre once de sourire ni d'motion. Ce comportement calme, trop froid, tait
presque agaant. Bolitho se sentait tenu l'cart des aspects les plus importants de son trange
mission.
Lire ses ordres ne lui prit pas longtemps. Il devait se rendre le plus rapidement possible quelque
cent cinquante milles plus bas, sur la cte du New Jersey. En profitant de l'obscurit, et s'il le jugeait
possible et prudent, il devait pntrer dans la baie de la Delaware un endroit et une distance qui
lui seraient indiqus par le colonel Foley. Il relut les ordres plus lentement, sans que Foley cesst un
seul instant de tapoter du pied sous la table.
S'il le jugeait possible et prudent. Ce passage semblait plus important que le reste, et il se
remmora la prophtie de Colquhoun.
Il leva les yeux.
Avez-vous quelque chose ajouter, mon colonel?
Foley haussa les paules.
J'ai vingt claireurs bord. Ils tabliront le premier contact.

Lesdits claireurs avaient embarqu un peu avant le colonel. Il s'agissait de Canadiens, portant
vtements de peau et bonnets de fourrure. Leur tenue dpenaille les faisait ressembler tout sauf
des soldats. Bolitho les avait aperus, allongs sur le pont par petits groupes, occups nettoyer
leurs armes ou observer d'un air narquois les marins au travail.
Apparemment, Foley lisait dans ses penses:
Ce sont de bons soldats, commandant, et particulirement adapts ce genre de guerre.
Je me disais que vous auriez pu trouver localement ce genre de soutien
Foley le fixa d'un regard froid:
Un Amricain est un Amricain. Je prfre ne pas leur faire confiance si je n'y suis pas
contraint.
Dans ces conditions, poursuivre cette guerre n'a pas grand sens.
Pour la premire fois, Foley esquissa un sourire.
Je veux pouvoir faire totalement confiance mes hommes, je n'ai pas besoin d'idalistes, au
moins pour l'instant.
Stockdale ouvrit la porte et demanda de sa voix rauque:
Etes-vous prt recevoir les officiers, monsieur? il jeta un coup d'il Foley. Huit coups
ont sonn.
Oui.
Bolitho dfit un peu sa cravate, irrit de supporter aussi mal l'arrogance de Foley.
Fitch entra son tour et alluma deux lampes. Bien qu'il ft encore tt, le ciel tait trangement
couvert. Le vent avait tourn l'ouest et cela sentait la pluie. L'air tait lourd et, lorsque tous les
officiers se furent entasss dans la chambre, l'atmosphre devint totalement irrespirable.
Bolitho attendait les chaises que l'on tait all chercher au carr en observant Foley, qui
continuait de tapoter du pied. Tout le monde se taisait, le silence devenait pesant. Ils s'assirent enfin.
Nous lverons l'ancre ds que cette runion sera termine. Tout est par, monsieur Tyrrell?
Tyrrell avait les yeux rivs sur le colonel.
Oui monsieur.
M onsieur Buckle?
Par, monsieur.
Bolitho jeta les yeux sur ses ordres soigneusement rdigs. Il se souvenait encore de l'tonnement
de Tyrrell lorsqu'il tait rentr bord. Son second avait explos:
M ais nous avons pas eu le temps de refaire de l'eau, monsieur!
L'amiral s'en tait tenu strictement ses consignes de discrtion. Il n'avait mme pas autoris les
embarcations de l'Hirondelle aller terre, pour quelque motif que ce ft.
Qu'aurait-il dit s'il avait appris que Lock avait mendi un passage sur une allge qui passait?
Bolitho prfrait ne pas y penser. Lock tait rentr tout aussi discrtement avec quelques tonneaux
de citrons, et la mine encore plus sombre que d'habitude lorsqu'il lui avait annonc ce que cela lui
avait cot.
Nous ferons route au sud, continua-t-il, et pntrerons dans la baie de Chesapeake. L, nous
agirons en coopration avec l'arme et nous embarquerons
Foley le coupa tranquillement:
Je crois que cela suffit pour le moment, commandant.

Et il ajouta sans regarder Bolitho:


Ainsi, messieurs, votre rle consiste faire en sorte que ce btiment soit au bon endroit et au
bon moment, par combattre si ncessaire.
Les officiers se trmoussaient sur leurs siges, les deux aspirants regardant Bolitho d'un air
perplexe. Le comportement autoritaire de Foley devait leur paratre bien trange.
C'est pas un coin de cte bien sympathique, monsieur, murmura Buckle entre ses dents. Y a un
joli paquet de rcifs et de bancs de sable il sua bruyamment ses dents. M auvais, tout a!
Foley regarda Bolitho de ses grands yeux sombres, l'air visiblement ennuy.
Nous ne sommes pas ici pour discuter de la comptence de vos officiers ou je ne sais quoi.
Bolitho le fixa droit dans les yeux, soudain trs calme.
Certainement pas, mon colonel, je rponds de mes hommes un silence. De mme que vous
rpondrez des vtres, j'en suis certain, quand l'heure sera venue.
Un ange passa. Bolitho entendit la grosse voix de Tilby, sur le pont. Il passait un savon un
malheureux propos de son travail. Une fois de plus, les choses commenaient mal, mais il ne
regrettait rien.
Foley hocha lentement la tte.
Nous verrons.
Puis-je dire quelque chose, monsieur? demanda Graves.
Bolitho lui fit signe de parler.
Pourquoi cette mission n'a-t-elle pas t confie un btiment de l'escadre ctire?
Foley se leva, la tte baisse entre les barrots.
Parce que votre btiment est particulirement adapt ce genre de mission, lieutenant, pas
parce que vous seriez plus dou que les autres, je vous assure.
Bolitho les regarda: leurs visages trahissaient un mlange de rancur, de surprise, de souffrance
mme.
Allons-y, messieurs, fit-il enfin. Rappelez l'quipage d'ici dix minutes.
Quand ils furent tous sortis, il dit Foley:
Vous m'avez indiqu que mon rle consistait assurer votre transport. De quelle manire, c'est
ma responsabilit. M ais je ne puis tolrer que vous insultiez mes officiers.
Le colonel ne disait rien. Il poursuivit:
Ces hommes ont aid sauver deux transports qui taient si ncessaires l'arme. Ils ont
particip au combat contre un corsaire qu'ils ont coul, ils en ont oblig un autre, beaucoup plus
puissant, lcher prise.
Ce pour quoi vous aurez tout le crdit, je n'en doute pas.
Bolitho s'approcha de lui, la voix remplie de colre.
M erci, mon colonel. Je savais que vous vous attendiez m'entendre le dire devant les autres, ce
qui vous aurait permis de placer votre petite remarque il prit sa coiffure. Si j'avais su que l'arme
tait en train d'vacuer Philadelphie, j'aurais pu consacrer plus de temps ce corsaire au lieu de me
faire suer avec vos satans transports!
Bien dit, commandant, rpondit Foley en souriant. J'aime les hommes qui savent faire preuve
de caractre.
Bolitho claqua la porte derrire lui et se dirigea machinalement vers l'chelle. voir les hommes

qui vitaient son regard, Bethune qui consacrait un soin tonnant tudier le vaisseau amiral, ils
avaient tous devin son tat de fureur.
Avait-il chang ce point? Dans le temps, il aurait clat de rire ou aurait pouss quelques jurons
l'adresse de Foley une fois qu'il aurait eu le dos tourn. prsent, la moindre critique, la plus petite
agression contre ses subordonns et par consquent contre son btiment lui faisaient perdre la raison.
Tyrrell, qui arrivait, lui dit tranquillement:
Je connais bien ces eaux-l, monsieur. M. Buckle est assez inquiet, mais je peux rester prs de
lui.
Je le sais, merci.
Il avait remarqu la tte que faisait Tyrrell lorsque Buckle avait exprim ses craintes, et il avait
t sur le point de faire la mme suggestion. C'est peut-tre pour cela qu'il avait si vivement ragi
pour dfendre son pilote face aux sarcasmes de Foley. Le colonel lui avait dit clairement ce qu'il
pensait des Amricains: rebelles, colons, gens pris malgr eux en tenaille entre des factions et des
familles dchires, il les mettait tous dans le mme sac.
Tyrrell se dtourna pour surveiller le canot que l'on hissait tribord.
C'est un sacr salopard, ce type, monsieur il haussa les paules. Je connais ce genre
d'homme.
Bolitho retint la rprimande qu'il aurait d lui faire: quoi cela aurait-il servi? Mme Bethune
avait d remarquer la tension qui rgnait entre Foley et lui.
Esprons seulement qu'il sait ce qu'il fait, monsieur Tyrrell, pour notre salut tous.
Les boscos couraient sur le pont, se penchaient sur les panneaux en criant:
Tout le monde sur le pont! Tout le monde sur le pont! Allez, personne en bas!
Je n'ai pas eu le temps de m'enqurir de votre famille, ajouta Bolitho.
Le panneau arrire s'entrouvrit et Foley fit son apparition en haut de l'chelle.
Je dois vous demander de quitter la dunette, lui dit Bolitho d'une voix gale.
Le colonel allait s'emporter. Il ajouta:
Ou, au minimum, cachez votre tunique rouge. Personne n'a besoin de savoir que nous avons
embarqu ne serait-ce qu'un seul soldat.
Foley disparu, Tyrrell laissa tomber:
Un point pour vous, monsieur!
Ce n'tait pas voulu, rpondit Bolitho.
Il prit une lunette et la pointa au-del du mouillage.
Notre appareillage doit sembler normal. Des espions ont srement signal notre arrive, et ils
ne pensent qu' nos dpches. Je n'ai pas envie que tout le monde sache que nous partons accomplir
une mission spciale. Ils le sauront, mais le plus tard sera le mieux.
Il s'approcha de la lisse de dunette pour inspecter les matelots qui rejoignaient leurs postes,
houspills par les officiers mariniers. Il doutait lui-mme de ce qu'il venait de dire. Comment un
homme comme Foley pouvait-il le faire ragir si vivement, comme le disait Tyrrell?
Du monde au cabestan!
Tilby tapait sur les haubans d'artimon, le visage carlate, ruisselant de sueur, et criait aprs les
marins qui s'agitaient dans tous les sens.
Grimpez-moi en haut, bande d'incapables, ou je m'occupe de vous avec de quoi vous faire

activer!
Pris au dpourvu par l'ordre d'appareillage, il montrait tous les symptmes d'une absorption
rcente de liquide alcoolis.
Bolitho se tourna vers Buckle:
Une fois que nous aurons par la terre, nous enverrons les huniers. Le vent m'a l'air assez
stable, mais nous pourrions bien avoir de la pluie avant la nuit.
Buckle toucha son chapeau:
Bien, monsieur il hsita. Je suis dsol d'avoir parl comme j'ai dit, j'aurais d m'y prendre
autrement.
Bolitho lui fit un sourire.
J'aime mieux que vous me fassiez part de vos doutes avant que nous soyons vraiment embts.
Quand on est chou, il est trop tard, non? il lui toucha le bras. Mais avant de faire du rasecailloux, nous allons voir ce que sait faire l'Hirondelle toute la toile dessus.
Il s'loigna, esprant avoir rassrn Buckle. Les choses n'taient pas faciles pour lui non plus,
c'tait son premier embarquement comme matre pilote et il tait sur le point de se jeter dans des eaux
inconnues.
Ancre pic, monsieur! cria Graves par-dessus le bruit du vent.
Appareillez, je vous prie, monsieur Tyrrell.
Il se retourna en entendant des cascades de rires sur le pont. Un matelot tait all s'craser dans
les dalots aprs s'tre pris le pied dans le fusil d'un claireur et le spectacle semblait normment
rjouir les soldats.
Bolitho ajouta schement:
Avec ce vent, vous allez avoir besoin de monde au cabestan et il tourna les yeux d'un air
entendu vers les Canadiens.
Tyrrell lui fit un grand sourire:
C'est bien vrai, monsieur!
Il mit ses mains en porte-voix et cria:
Bosco, mettez donc ces hommes au cabestan il dut se taire devant le concert de
protestations. Et n'hsitez pas vous servir de votre petite baguette si vous les trouvez fainants!
Les mains dans le dos, Bolitho s'loigna de la lisse afin de pouvoir observer les gabiers plus
aisment. Il avait encaiss suffisamment d'insultes de la part de Foley, il n'y avait pas de raison pour
que ses marins en subissent leur tour.
Haute et claire, monsieur!
Son btiment s'lana, tir par les voiles qui claquaient au vent, libre.
Les mouvements se firent plus violents ds qu'ils eurent quitt l'abri de la terre. La mer tait
courte, l'eau prenait une teinte de chaume dans la lumire sombre. Des voles d'embruns aspergeaient
les marins au travail et arrosaient copieusement la dunette comme une grosse pluie. Bolitho avait un
got de sel sur les lvres, sa chemise tait trempe. Il sentait physiquement la puissance des voiles,
puis les huniers se gonflrent leur tour.
Il contemplait le boute-hors qui se dressait vers les nuages, avant de s'incliner pour plonger vers
la ligne de crtes. Haubans et enflchures brillaient comme de l'bne. Il imaginait la pauvre hirondelle
sous la guibre, arc-boute ses feuilles de chne et ses glands. Il se demandait si le capitaine du

Bonaventure l'avait vue avant de rompre le combat et s'il s'en souvenait encore.
Tyrrell vint le rejoindre l'arrire, demi courb en deux. Il cria quelques ordres aux gabiers
d'artimon, avant d'inspecter ceux qui s'activaient aux bras. Fitch passa, une moque la main. Tyrrell
l'appela:
Que se passe-t-il? demanda Bolitho, oblig de crier pour dominer les claquements des voiles.
Tyrrell se mit rire:
Le colonel est malade, monsieur! Une vraie honte, vous ne trouvez pas?
pouvantable Bolitho dut se retourner pour cacher son sourire. En plus, on dirait bien que
a souffle plus fort!
Buckle, accroch l'habitacle, cria:
En route sud-sudet, monsieur!
Comme a!
Et Bolitho retira sa coiffure pour laisser le vent plaquer ses cheveux contre son front.

VI
ROUGE ET OR
En entrant dans sa chambre, Bolitho fut tout surpris d'y dcouvrir Foley, assis sa table et
occup consulter une carte. Il tait habill, sa figure avait retrouv ses couleurs. Aprs qu'ils eurent
vir Sandy Hook, il avait pass le plus clair de la traverse vautr sur le banc de bois. Faiblesse ou
manque de volont, il n'avait mme pas utilis la couchette. Il tait rest l, les yeux mi-clos, le visage
blanc comme de la cire.
Il leva les yeux et fit une grimace:
Le mouvement se calme un peu
Bolitho acquiesa.
Nous sommes dans la baie, le cap M ay est environ cinq milles par tribord avant.
Je vois.
Foley se replongea dans la carte quelques secondes en tapotant du doigt des calculs et
relvements qu'y avait gribouills Bolitho.
Quel est votre avis, commandant?
Bolitho examinait la tte penche devant lui: c'tait la premire fois qu'il lui demandait son avis
sur un quelconque sujet. Toute sa toile dessus, l'Hirondelle avait bien mrit son nom au cours de la
traverse. Bolitho en avait laiss de ct ses apprhensions, dfaut de les oublier, et il avait connu
de grandes joies exprimenter cette vitalit, cette libert de mouvement. Ils s'taient ensuite
rapprochs de terre pour faire le point. Une grosse tempte s'tait leve, d'une violence telle qu'il
avait fallu mettre tout le monde sur le pont pour prendre des ris et gagner au large pour avoir un peu
d'eau. Aprs ces bons dbuts, qui leur avaient mme permis d'tablir les flches, ce coup de chien
avait t une grosse dception. Mais ils taient enfin arrivs l'entre de la Delaware une journe
aprs avoir lev l'ancre, prs du cap May, l'endroit prcis prvu par Bolitho. Pendant que Buckle
prenait ses relvements, la tempte s'tait loigne au large, aplatissant la mer et noyant la cte plus
efficacement que n'aurait pu le faire la nuit. Ils avaient pass une autre journe tirer des bords sans
que quiconque, hors la vigie, vt la terre, au milieu des grains et sous un ciel bas.
Il s'entendit rpondre:
Le vent a encore adonn, monsieur, et il tombe. Il est surot prsent.
Il entendait le bruit des palans l-haut, le safran qui pivotait sous le tableau, et il imaginait Tyrrell
et Buckle prs de la roue. Il voyait aussi la carte, cette grande baie qui s'ouvrait de chaque bord.
L'Hirondelle sous huniers au bas ris se rapprochait de la cte. Tyrrell semblait un indestructible
donjon, et on aurait cru qu'il connaissait ces parages jusqu'au moindre banc de sable, jusqu'au moindre
courant, comme s'ils avaient t gravs dans sa tte.
Foley leva la tte et lui fit un grand sourire.
Nous avons dj mis trop longtemps. Je dois savoir si vous pensez que nous pouvons
continuer.
Il posa son index sur la carte.
C'est ici, plein nord de l'endroit o vous dites que nous sommes. J'estime la distance environ

six lieues, cette petite anse, ici.


Il parlait vite, semblait agit.
Bolitho se pencha sur la table.
A l'ouest de la rivire M aurice?
Il se tut, il essayait d'imaginer l'angle des vergues, le vent qui faiblissait et tombait par le travers.
Nous en avons pour quatre heures, davantage si le vent mollit.
Il se redressa, desserra sa cravate. Les rideaux hermtiquement ferms pour ne pas laisser filtrer la
moindre lueur, la chambre tait sombre comme un four. Sur le pont, comme depuis le dbut de la
traverse, il n'avait ressenti ni fatigue ni tension. Maintenant, il se sentait moins sr de lui, il en tait
presque au point d'avoir piti de Foley, qui en avait vu de toutes les couleurs. Dehors, la nuit tait
d'un noir d'encre et, depuis qu'ils avaient quitt l'abri de la terre, il avait d vivre comme un homme
enferm dans une cave sans lumire.
Vos claireurs, demanda-t-il, combien de temps leur faut-il?
Peut-tre six heures.
Foley s'tira, se mit biller. Il se dtendait un peu.
Bolitho tenta de rflchir.
Dans ce cas, nous devrons mouiller et attendre demain soir pour quitter la baie. Il peut trs
bien y avoir des btiments ennemis dans les parages, et je ne veux pas m'exposer livrer combat dans
des eaux aussi resserres, surtout dans l'ventualit o vos claireurs ne russiraient pas retrouver la
compagnie d'infanterie, ce qui nous prendrait une journe de plus.
La manuvre du btiment est de votre responsabilit Foley le fixait tranquillement. Eh bien?
La mare est favorable et, si nous attendons davantage, nous risquons en outre de ne plus avoir
de vent. Je suis par.
Foley se leva en se massant l'estomac.
Parfait! Par Dieu, je crois bien que j'ai retrouv mon apptit.
Je suis dsol, monsieur, fit Bolitho en souriant, mais le feu de la cuisine est teint. moins,
ajouta-t-il, que vous ne vous contentiez de buf sal?
Foley lui jeta un regard plein de rancune:
Vous tes cruel avec moi, la seule vue de cette chose me rendrait aussi faible qu'un rat.
Bolitho, sur le chemin de la porte, lana:
A bord des vaisseaux du roi, les rats sont rarement faibles!
Une fois mont sur le pont, il dut attendre plusieurs secondes avant de voir plus loin que la lisse.
Sur le pont mme, il distinguait tout juste les marins qui attendaient et dont les silhouettes se
dtachaient contre la masse plus sombre des pices. Il revint l'arrire et tendit la main au-dessus du
compas, noy lui aussi dans l'obscurit.
En route plein nord, monsieur, annona Buckle.
Bien et Tyrrell: Je veux nos deux meilleurs sondeurs dans les bossoirs.
C'est dj, fait, monsieur, rpondit le second en haussant les paules, a m'a paru judicieux.
Lorsque nous serons plus prs de la rive nord, nous mettrons un canot la mer.
Bolitho chercha du regard la grande silhouette de Stockdale, qui se tenait prs des filets.
Vous embarquerez dans le canot avec une ligne de sonde. Les alentours sont tellement tratres
que vous devrez rester devant et sonder courir. Compris?

Il vaudrait mieux que je reste bord, monsieur, rpondit Stockdale, l'air but.
Votre place est l o je le dcide, Stockdale mais il se radoucit aussitt: Faites ce que je vous
demande et prenez une lanterne sourde. Vous pourrez avoir besoin de nous prvenir puis, se
tournant vers Tyrrell: Si cela arrive, nous jetterons l'ancre de dtroit et il ne nous restera plus qu'
prier.
Les voiles faseyaient doucement. sentir le souffle faiblissant sur son visage, Bolitho savait trs
bien que le vent tombait. Il essaya de chasser de ses penses la vision de cauchemar de l'Hirondelle
en train de toucher. Il tait responsable de cela non, il tait responsable d'eux tous.
Lorsque nous serons arrivs, monsieur Tyrrell, vous ferez mettre le canot tribord la mer. M.
Heyward accompagnera nos passagers terre et reviendra lorsque tout sera rgl.
Il faudra qu'ils pataugent pour les dernires brasses, remarqua Tyrrell, c'est plutt accore par
ici.
Alors, vous avez devin o nous allons?
Il sourit de toutes ses dents qui brillaient dans la nuit.
Y en a pas deux qui se prtent ce genre de sport, monsieur.
De l'avant vint l'appel de l'homme de sonde qui annonait voix basse: Cinq brasses.
Revenez un brin, monsieur Buckle, murmura Tyrrell il se passa lentement la main sur le
menton. Nous avons d driver un peu.
Bolitho ne disait rien. Ils faisaient tout ce qu'ils pouvaient, mais grce Dieu, l'Hirondelle ne
calait pas grand-chose. Sans quoi Six brasses!
J'aime mieux a, grommela Tyrrell. Par mauvais temps, j'ai vu la mare faire pivoter une
golette comme une bille de bois.
M erci.
Bolitho observait la tache claire du plomb qui tombait dans l'eau, un autre coup de sonde. Cinq
brasses!
Faites confiance un soldat pour inventer un coin pareil, fit Tyrrell.
Il se pencha sur le compas.
Un peu plus l'ouest, dans le chenal principal de la Delaware, nous trouverons plus d'eau,
quelle que soit la mare.
Quatre trois quarts!
Par l'enfer! murmura Buckle.
Il y eut des crissements de bottes sur le pont, Foley demanda d'une voix inquite:
Comment a va, commandant?
Trois brasses!
Est-il vraiment ncessaire que cet homme fasse autant de bruit?
Foley dvisageait tour tour les silhouettes groupes autour de l'habitacle.
C'est a, rpondit tranquillement Tyrrell, ou laisser notre quille au fond.
Et, complta Bolitho, un homme de votre stature qui viendrait cette ide saugrenue pourrait
peine marcher entre la coque et le fond.
Foley ne pronona pas un seul mot pendant une bonne minute. Il se dcida enfin:
Je suis dsol, ma remarque tait stupide.
Quatre!

a va mieux, dit Buckle en poussant un long soupir.


Bolitho sentit que Tyrrell lui prenait le bras:
Si nous le pouvons, il vaut mieux rester au mme cap, a nous donnerait de l'eau. On aura la
place pour viter et les fonds sont bons. Si on touche, ce ne devrait pas tre trop grave.
Commandant!
Foley parlait toujours de la mme manire, sche et impatiente; il l'attendait prs des filets.
Cet homme, Tyrrell, il est amricain?
Un colon, monsieur, comme une bonne partie de l'quipage.
Peste!
Et il est galement officier du roi, monsieur, complta Bolitho. J'espre que vous vous en
souviendrez.
Le pantalon blanc de Foley disparut dans la descente et Tyrrell eut ce commentaire acide:
Il doit croire que je vais mettre le btiment au plein pour le plaisir de l'emmerder, j'imagine.
a suffit!
Bolitho se retourna pour observer l'eau phosphorescente qui dansait sous les sabords ferms. On
et cru des algues magiques, qui changeaient de forme, disparaissaient, reprenaient vie un peu plus
loin le long de la coque.
Et je ne lui envie pas son boulot.
En plus, c'tait vrai.
La terre tait quelque part, l, dans l'obscurit. Des collines et des fleuves, la fort, des pineux
qui pouvaient vous crever l'il si vous ne preniez garde. On ne comptait plus les histoires
d'embuscades et d'attaques dans cette rgion. Mme en faisant la part de l'exagration, il y avait de
quoi donner froid dans le dos au plus endurci des combattants. Des Indiens que l'arme de
Washington utilisait comme claireurs, qui se dplaaient avec la discrtion d'un renard et vous
massacraient avec la sauvagerie d'un tigre. Un monde d'ombres et de cris tranges, des cris rveiller
une sentinelle et lui faire avoir des sueurs froides, si elle avait de la chance. Sinon, on la retrouvait
morte et dbarrasse de son fusil.
Huit brasses!
Nous pouvons quitter le chenal, dclara Tyrrell, je suggre de faire cap nord-est.
Trs bien, bordez les voiles et venez au nouveau cap.
Et ils continurent ainsi, heure aprs heure, dans la litanie des sondes, prendre des ris dans les
huniers et les rendre pour s'adapter un vent factieux qui tait leur bien le plus prcieux.
De temps en temps, Tyrrell allait faire un tour l'avant pour tter le cul du plomb de sonde. Il
triturait la matire entre ses doigts ou la reniflait comme un vulgaire chien de chasse.
Sans sa connaissance invraisemblable de ces eaux, sans la sret de son jugement alors qu'ils
avaient aussi peu d'eau sous la quille, Bolitho savait qu'il aurait dj mouill depuis belle lurette pour
attendre l'aube.
Foley refit plusieurs apparitions mais sans ajouter un mot au sujet de Tyrrell. Il rassembla ses
claireurs, discuta de longues minutes avec leur sergent. Un peu plus tard, il remarqua seulement:
M essieurs, si j'en avais un rgiment comme a, je crois que je pourrais reconqurir l'Amrique.
Bolitho le laissait parler sans jamais l'interrompre, cela faisait un peu tomber la tension de
l'attente. Et l'aidait aussi dcouvrir l'homme derrire l'arrogance guerrire qui lui servait d'armure.

J'ai combattu les Amricains en pas mal d'endroits, commandant. Ils apprennent vite et savent
tirer parti de ce qu'ils ont appris.
Sa voix se fit plus amre:
Il y a une raison bien simple cela, poursuivit-il: ils ont chez eux un noyau de dserteurs
anglais et quelques soldats de fortune. J'ai dj eu affaire ces rebuts de l'humanit. Au cours d'mi
combat, je m'en souviens, la plupart de mes hommes ne parlaient que quelques mots d'anglais.
Imaginez a, commandant, ils portaient l'uniforme du roi, mais ils pratiquaient divers dialectes
germaniques bien mieux que notre propre langue!
Je ne savais pas qu'il y avait autant de dserteurs anglais.
Certains d'entre eux taient affects dans le pays avant mme le dbut de la rbellion, ils y ont
pris racine. D'autres ont mis tout leur espoir dans ce qu'ils pourraient rcuprer plus tard, des terres,
que sais-je, quelque ferme abandonne.
Il avait retrouv son ton habituel, plein d'amertume.
Mais ce sont des gens qui se battent mort, indpendamment de leurs convictions. Ils savent
trs bien que, s'ils se font prendre et qu'on les dclare dserteurs, ils quitteront ce bas monde au bout
d'une corde.
Tyrrell mergea de l'ombre et dit voix basse:
Pars mettre le canot la mer, monsieur. D'aprs moi, l'anse est par le travers bbord.
Ce qu'ils avaient faire diminua provisoirement la tension. Des ordres murmurs, des crissements
d'ongles, les marins qui hissaient le canot avant de le mettre l'eau de l'autre ct du pavois.
L'aspirant Heyward attendait prs de l'embarcation. Bolitho lui dit:
Faites bien attention lorsque vous toucherez le rivage. Gardez votre bon sens, pas d'hrosme.
Il lui prit le bras: il le sentait tendu comme un ressort.
J'ai envie de vous voir quitter l'Hirondelle en uniforme de lieutenant et en un seul morceau,
vous le savez.
M erci, monsieur.
Graves grimpa souplement l'chelle.
Canot par!
Il jeta un regard l'aspirant:
Envoyez-moi l-bas, monsieur, il ne fait pas l'affaire pour ce genre de chose.
Bolitho essaya de dchiffrer l'expression de son visage, mais c'tait impossible. Il se faisait peuttre rellement du souci au sujet de l'aspirant. Ou bien, il voyait cette occasion de combattre comme
une chance inespre d'acclrer sa promotion. Dans les deux cas, Bolitho ne pouvait aller dans son
sens. Il rpondit:
Lorsque j'avais son ge, j'tais dj lieutenant. Les choses n'taient pas faciles dans ce temps-l
et elles ne le seront pas davantage pour lui jusqu' ce qu'il ait accept d'assumer ce qui justifie son
autorit.
Signal du canot, monsieur, annona Bethune: Trois clats!
Le fond a chang, cria Tyrrell, c'est le plus probable. Je suggre de mouiller, monsieur.
Trs bien.
Bolitho apercevait la silhouette noire du canot qui bouchonnait doucement bbord.
Le hunier d'artimon contre, pars affaler! Nous allons mouiller et porter l'ancre de dtroit

dans l'autre canot. Vivement, sans a on ira bientt rejoindre Stockdale dans le sien!
Les hommes se prcipitrent la coupe. Quelque part dans les hauts, un homme cria, il venait
de manquer tomber tte la premire, Le hunier d'artimon claquait en tous sens alors que le vent
tombait encore, avec un bruit rveiller un mort. Les hommes couraient dans le noir aux bras et aux
drisses, mais ils connaissaient si bien l'emplacement de chaque bout que la manuvre ne leur tait
gure plus difficile qu'en plein jour.
En hsitant d'abord, aprs quelques embardes, la corvette finit par se stabiliser sur son cble
dans des remous phosphorescents. Les deux chaloupes se balanaient dj au-dessus des passavants,
les armements embarqurent et empoignrent vaille que vaille les avirons.
Tout cela ne prit que quelques minutes, puis tout retomba dans un grand calme. Voiles cargues,
la coque se balanait doucement sur ses deux ancres. Tout prs, les embarcations manuvraient
lentement, comme des prdateurs autour d'une baleine harponne.
Foley attendait prs des filets.
M ettez mes claireurs terre, commandant, vous avez fait votre part.
Et il se dirigea vers la coupe bbord pour surveiller l'embarquement de ses hommes.
M onsieur Tyrrell, quoi ressemble cette crique? demanda Bolitho.
Le lieutenant passa la main dans ses cheveux.
Elle est bien abrite, sauf pour un btiment qui passerait tout prs. l'intrieur, la fort est
paisse et, si je me souviens bien, il y a deux rivires qui se jettent droit devant nous.
Il jeta un coup d'il dehors.
Le canot est presque arriv. Si nous entendons des coups de feu, cela voudra dire qu'il faut se
faire du mouron il souriait. Ah oui, autre chose: nous n'avons pas besoin de vent pour partir d'ici.
On peut sortir les rames et la tirer de l.
Pour n'importe quel autre btiment, se dit Bolitho, cette mission aurait t pure folie: prs de la
cte, confin dans la baie, l'issue tait presque certaine.
Il ordonna:
Dites Tilby de faire graisser les rames pendant que nous n'avons rien de mieux faire. Si nous
devons partir d'ici, il vaudra mieux le faire en silence.
Et Tyrrell partit fouiner la recherche des boscos.
Je pense que je vais aller dormir un peu, dclara Foley qui venait de rapparatre.
Vous ne dormirez pas, lui rpondit Bolitho, c'est votre tour de prendre le relais.
Le canot revient, annona Bethune, tout excit. Tout va bien.
Bolitho lui sourit:
Dites aux hommes que tout le monde reste de quart cette nuit, mais ils peuvent dormir, borde
par borde. Allez ensuite trouver le cuistot et voyez ce qu'il pourrait nous fabriquer sans rallumer ses
feux.
L'aspirant disparut toute vitesse et Graves remarqua amrement:
Il avalerait n'importe quoi, mme s'il n'arrivait pas reprer ces foutus charanons dans le noir.
Bolitho alla s'asseoir sur le panneau et entrouvrit sa chemise. Il tait l dodeliner de la tte
quand il entendit une grosse masse arriver sur le pont: Stockdale tait de retour. Il attendait l, pour
le cas o, comme il disait.
Une seconde plus tard, il donnait d'un sommeil de plomb.

***
M ais o diable sont-ils donc?
Tyrrell pointait sa lunette travers les filets et balayait lentement le paysage. Il tait prs de
midi, l'Hirondelle toujours sur ses deux ancres emmagasinait la chaleur comme une bouillotte. Le vent
et les nuages avaient disparu pendant la nuit, il tait impossible de faire un pas sans transpirer
abondamment sous ce soleil de plomb.
Bolitho sortit sa chemise de sa ceinture. Il tait sur le pont depuis qu'il s'tait rveill l'aube et,
comme Tyrrell, s'inquitait de ce manque de rsultats. Les choses taient compltement diffrentes
la lumire du jour. Aux premires lueurs, il avait examin la terre toute proche qui sortait de
l'obscurit, les collines arrondies, les arbres dans le lointain, de jolies petites plages en croissant
poses l'ombre de rames qui descendaient pratiquement jusqu'au bord de l'eau. Tout semblait
calme et tranquille, presque trop calme.
Il se trana jusqu' l'autre bord et fit la grimace en sentant le soleil lui brler les paules. La baie
semblait trs vaste, l'eau se parsemait de moutons et, sans les tourbillons de courant, on aurait pu
croire qu'il s'agissait d'un lac. La baie s'talait sur vingt milles de large et autant de la pointe jusqu' la
cte nord o se jetait le grand Delaware. Au-del de la pointe qui encerclait la crique et protgeait
l'Hirondelle la vue d'un btiment, le fleuve dcrivait une srie de mandres. soixante-dix milles
devant, on apercevait les faubourgs de Philadelphie.
Sur le pont, certains des hommes taient de quart. Ailleurs, des jambes allonges signalaient ceux
qui s'taient rfugis sous les passavants pour chercher un peu d'ombre. Il leva les yeux. Les vergues
avaient t camoufles sous des branches feuillues rapportes bord ds qu'il avait fait jour. Elles
pouvaient la rigueur masquer la silhouette de la corvette, mais ne tromperaient pas un observateur
averti.
Entre le btiment et la plage la plus proche, un canot patrouillait lentement. L'aspirant Bethune
se tenait l'avant pour surveiller le rivage. Il avait btement t sa chemise et, en dpit de son hle, il
risquait de s'en mordre les doigts plus tard.
Tyrrell le suivit quand il retourna l'abri des filets.
J'aimerais aller faire un tour terre, monsieur il attendit que Bolitho se soit retourn. Je
pourrais prendre un petit dtachement avec moi.
Il ouvrit le devant de sa chemise trempe et avala une longue goule d'air.
a vaudrait mieux que d'attendre ici comme du btail l'abattoir.
Je ne sais pas trop.
Bolitho s'abrita les yeux pour chercher ce qui venait de faire trembler les arbres. Mais non, sans
doute un grand oiseau.
Tyrrell insistait:
coutez, monsieur, j'imagine que les ordres sont secrets, mais tout le bord sait trs bien o
nous sommes. Les claireurs se sont laisss aller quelques petites confidences, le rhum y a aid.
Je m'en doutais, fit Bolitho avec une moue de dpit.
Oui, on dirait que nous devons rcuprer un tas de soldats qui se sont perdus dans la contre
il fit la grimace. Et, je le crois volontiers, c'est pas un coin mettre une caserne.

Bolitho l'observait en silence, pesant le pour et le contre. Tyrrell n'avait pas parl du trsor, ce
qui donnait penser que Foley n'en avait pas inform ses hommes. Et c'tait aussi bien comme a:
certains d'entre eux auraient pu tre tents de travailler pour leur compte.
C'est d'accord, choisissez tranquillement vos hommes et prenez le canot. Vous aurez galement
besoin d'armes et de provisions, sans quoi
Sans quoi, complta Tyrrell en souriant, nous pourrions avoir du souci si l'Hirondelle
appareillait sans nous attendre, hein?
C'est un risque. Vous voulez rflchir?
Non, j'y vais.
Je vais noter ceci par crit au journal de bord, conclut Bolitho.
Pas besoin, monsieur il eut un triste sourire. Si je fais une btise, je n'ai pas envie que vous
passiez en cour martiale cause de moi.
Dans tous les cas, peu importe, j'cris il se fora sourire. Allez, fichez-moi le camp.
Le canot n'avait pas encore fait une encablure que Foley arriva sur le pont, le visage vert de rage:
O s'en va-t-il?
Il s'accrocha aux filets, les yeux rivs sur l'embarcation qui disparaissait presque dans la brume.
Vous lui avez donn l'autorisation?
Oui.
Vous tes encore plus stupide que je ne croyais! Comment avez-vous pu oser prendre cette
dcision tout seul?
Foley perdait son calme, l'inquitude l'garait.
Mon colonel, je ne doute pas que vous soyez un excellent fantassin. Et vous avez assez
d'exprience pour savoir que si vos claireurs n'ont pas russi tablir le contact, ils sont l'heure
qu'il est ou morts ou prisonniers il restait trs calme. Vous aurez galement pris en compte, j'en
suis sr, que je n'ai pas l'intention de risquer mon btiment et mon quipage pour excuter un plan
mal ficel.
Foley ouvrit la bouche, la referma. Il finit par dire platement:
J'ai mes ordres. Il faut rcuprer le gnral.
Et vous oubliez l'or, complta amrement Bolitho, l'or aussi, j'imagine?
Foley se frotta les yeux, il avait soudain l'air puis.
Il faudrait un rgiment pour fouiller cette zone. Et mme ainsi
Il n'en dit pas plus.
Bolitho prit une lunette et la posa sur la lisse. On ne voyait plus le canot.
J'ai pleine confiance en M . Tyrrell. Au moins, lui, risque de trouver quelque chose.
Bolitho laissait son regard errer sur le pont cras de soleil.
Je l'espre, commandant. Sans quoi vous perdrez votre btiment, et ce ne sera que le moindre
de vos ennuis.
Graves montait l'chelle et s'loigna un peu en les apercevant. Bolitho frona le sourcil: ainsi, c'est
lui qui avait vendu la mche.
Et ce gnral, demanda-t-il, qui est-ce, mon colonel?
Foley se sortit de ses rflexions.
Sir James Blundell. Il tait venu ici en tourne d'inspection! il eut un petit rire. Le temps

d'arriver New York, il y avait dj moins de choses inspecter qu'il ne croyait. Il possdait de
grandes proprits en Pennsylvanie, de quoi acheter un bon millier de btiments comme le vtre.
Bolitho se dtourna. Il n'avait encore jamais entendu parler de cet homme, mais il en savait plus
que ncessaire. Foley n'en dirait pas plus, toutefois c'tait bien suffisant. Blundell s'tait visiblement
laiss coincer dans le reflux en essayant de rcuprer sa fortune personnelle. Pis encore, il avait mis
profit ses fonctions d'inspecteur gnral pour servir ses propres intrts, et il avait pour ce faire
distrait une compagnie dont on manquait cruellement ailleurs.
Foley le regarda longuement.
Les hommes qui l'accompagnent sont les miens. C'est tout ce qu'il reste d'un bataillon entier.
Vous comprenez pourquoi je dois faire ce que je fais.
Si vous me l'aviez dit depuis le dbut, mon colonel, cela aurait mieux valu pour nous deux.
M ais Foley semblait ne pas l'entendre.
Ce sont les meilleurs hommes que j'aie jamais commands dans ce pays et nous avons vcu des
dizaines d'affaires ensemble. Dieu m'entende, il n'y a pas meilleur soldat que le fantassin anglais
quand il faut se battre. Vous en prenez ne serait-ce qu'un petit carr, ils rsisteraient toute la
cavalerie franaise runie.
Il eut un geste d'impuissance.
Mais par ici, ils sont comme des enfants perdus, ils n'ont aucune chance face des adversaires
qui ont toujours vcu dans ces bois et dans ces plaines et qui ont connu l'poque o une seule balle
de mousquet marquait la limite entre se faire tuer et mourir de faim!
Bolitho ne savait trop comment exprimer ce qu'il avait envie de lui demander. Il dit enfin:
M ais vous tiez avec vos hommes lorsque tout ceci est arriv?
Foley observait deux mouettes qui plongeaient autour des hunes en poussant des cris.
Non. On m'avait envoy New York avec un convoi, du ravitaillement inutile et des femmes
de soldats.
Il le regardait, l'air dur.
Sans compter la nice du gnral je m'en voudrais de l'oublier, celle-l. Mme sur cette route
suppose sre, nous tions harcels par les tireurs ennemis, pas un jour ne passait sans qu'un de ces
malheureux succombe leurs longs mousquets. Par Dieu, je suis sr que certains d'entre eux vous
descendraient une mouche cinquante pas!
Le pont se balanait doucement. En levant les yeux, Bolitho vit la flamme s'agiter mollement
avant de retomber, piteuse. C'tait la premire brise depuis longtemps.
Mon colonel, je vous suggre de prendre un peu de repos tant que vous le pouvez. Je vous
prviendrai s'il se passe quoi que ce soit.
Si votre M. Tyrrell revient, rpondit Foley d'une voix pleine de rancur et il ajouta: J'ai eu
tort, j'ai t si boulevers par tous ces vnements que je ne suis plus moi-mme.
Bolitho le regarda disparatre dans la descente et alla s'asseoir sur une bitte. Si rien ne se passait
sous peu, Foley allait devoir prendre une dcision. Et quant lui, Tyrrell perdu, sa mission rate, il
ne lui restait rien esprer lorsqu'ils rentreraient Sandy Hook.
L'Hirondelle passa tout l'aprs-midi et la soire pique l en plein soleil. Le pont collait tellement
que les hommes avaient du mal se dplacer; les fts des pices taient brlants comme s'ils tiraient
depuis des heures. Les relves de quart se succdaient, les factionnaires faisaient les cent pas, on

n'entendait rien, on ne voyait rien.


Les premires lueurs du couchant teintaient la crique et les collines s'empourpraient lorsque
Foley remonta sur le pont.
Nous ne pouvons rien faire de plus.
Bolitho se mordit la lvre: Tyrrell n'tait pas rentr, il tait peut-tre dj sur le chemin du retour
ou guidait les claireurs amricains vers la crique. Il se secoua comme un chien, la fatigue et la
dception le laissaient vide, lui tant toute confiance en lui.
L'aspirant Heyward se tenait la coupe tribord, le corps affaiss contre la lisse comme
quelqu'un qui dort. Il sursauta soudain et appela:
Le canot, monsieur! Il arrive de la pointe!
Bolitho courut vers lui. Il se moquait bien de ce que Tyrrell avait ou n'avait pas dcouvert, on
tenait l'essentiel: il tait de retour! Voil qui suffisait amplement.
Lorsque le canot accosta, il vit les nageurs courbs sur leurs avirons comme des poupes de
chiffon, la figure et les bras rouges du soleil qu'ils avaient endur pendant toute une journe. Tyrrell
grimpa sur la dunette. Ses jambes et ses bras taient tout gratigns, ses vtements, dchirs.
Vos claireurs n'ont rien trouv, mon colonel, annona-t-il sans prendre de formes, mais nous
si.
Il prit un quart d'eau frache et but goulment.
Des morts, des tas de morts. En haut du fleuve, dans un fort incendi.
Foley observait les arbres derrire la crique.
Ainsi, mes hommes continuent fouiller l'endroit.
Tyrrell fit comme s'il n'avait pas entendu.
Nous sommes entrs dans l'embouchure et sommes tombs sur ce fort par hasard il dtourna
les yeux. Et ce n'est pas tout, tant que j'y suis.
Bolitho se taisait toujours, la tension montait. Il comprenait trop bien Tyrrell, ce qu'il avait d
ressentir en voyant ce spectacle.
Juste en haut, continua Tyrrell d'une voix lasse, plante l comme une princesse, si vous me
permettez, il y avait une foutue frgate.
Une frgate amricaine! s'exclama Foley.
Non, mon colonel, pas amricaine du tout il se tourna vers Bolitho, le regard grave. Une
frgate franaise, rien de moins. Pas de pavillon: j'en ai conclu qu'il s'agissait d'un corsaire.
Bolitho essayait de mettre de l'ordre dans ses penses. S'ils n'taient pas entrs aussi
discrtement dans la baie, grce Tyrrell, ils se seraient jets tout droit sur les canons de la frgate.
Au mieux, ils se seraient fait tomber dessus au mouillage.
Il semble donc que votre gnral s'est fait prendre, continua Tyrrell. Je ne vois pas pourquoi il
faudrait traner ici pour subir le mme sort, pas vrai?
Avez-vous pu observer ce qu'ils fabriquaient? lui demanda Bolitho.
Il essayait de s'imaginer le fleuve autour de la pointe, la frgate mouille de faon prendre
partie un adversaire venu de n'importe quelle direction.
Tyrrell haussa les paules.
Il y avait des traces de pas sur la plage. J'imagine qu'ils avaient envoy des embarcations terre
pour faire aiguade. M ais aucun prisonnier, apparemment.

Donc, on dirait que ces soldats disparus sont toujours perdus.


Bolitho jeta un coup d'il au colonel.
Si le vent se lve, je prsume que la frgate va appareiller. Elle ne va pas se risquer naviguer
de nuit, nous sommes donc tranquilles jusqu' l'aube. Ensuite
Il n'en dit pas plus.
Le canot, cria Bethune, monsieur, le canot fait des signaux!
Ils se tournrent d'un seul mouvement vers la plage noye dans l'ombre. Au mouvement des
avirons, le canot se dirigeait vers la rive. Une silhouette solitaire se tenait debout, l'homme agitait son
mousquet pour attirer l'attention de Bethune. C'tait l'un des claireurs de Foley.
Je veux descendre terre immdiatement, cria Foley en se prcipitant vers la coupe, ils ont
retrouv le gnral!
Bolitho courut derrire lui et sauta dans le canot, Stockdale sur ses talons.
Lorsqu'ils eurent touch la plage, Bolitho sauta par-dessus le plat-bord et franchit les derniers
mtres dans une eau claire, vaguement conscient du fait qu'il n'avait pas d mettre le pied terre
depuis leur dpart d'Antigua, il y avait combien de mois de cela. Il attendit sous un arbre tandis que
Foley interrogeait l'claireur. L'homme risquait de perdre ses moyens s'ils y allaient tous les deux.
Foley s'approcha de lui, ses bottes crissaient dans le sable.
Ils les ont retrouvs il lui montra la lisire de la fort. Le premier dtachement va arriver d'ici
une heure.
Le premier dtachement?
Bolitho avait cru voir du dsespoir dans le regard de Foley.
Le gnral arrive en tte avec mes claireurs et tous les hommes valides il prit une grande
respiration. Mais il en reste soixante autres, les blesss et les malades, ils se dplacent plus
lentement. Cela fait des jours qu'ils sont en route, ils sont tombs dans une embuscade dans la nuit
d'avant-hier mais ont russi repousser les attaquants. Le gnral dit que c'taient des Franais.
Des Franais de cette frgate, probablement.
Bolitho essayait de se reprsenter le calvaire de ces soldats malades ou blesss. Ils ne savaient
pas o ils taient, leur survie tait incertaine.
Le loup est sorti du bois. Cette frgate s'attend certainement nous voir monter une expdition
de secours et, vrai dire, j'aimerais bien tre leur place.
Foley poussa un gros soupir.
Je suis d'accord. Que comptez-vous faire?
Bolitho attendit un peu avant de rpondre. Il appela d'un geste Bethune, occup donner de l'eau
de sa gourde l'claireur.
Retournez immdiatement bord. Prsentez mes compliments M. Tyrrell et dites-lui de se
tenir par accueillir le premier dtachement d'ici une heure. Il me faut une borde terre avec
toutes les embarcations. Qu'il organise tout pour que nous puissions les embarquer, quitte jeter
tout ce qui n'est pas de premire ncessit.
L'aspirant se prcipita vers le canot, ses paules taient rouges comme des fruits mrs.
Ce sera un miracle si nous parvenons les rcuprer, fit doucement Foley.
Bolitho lui sourit.
Les miracles sont des choses qui arrivent, mon colonel, de temps autre.

Il se dirigea vers l'embarcation, toute fatigue oublie. Foley restait terre avec son claireur.
Le colonel l'appela:
Je vais aller voir ce qui se passe un peu plus loin il se dtourna. Je vais essayer de rejoindre
mes hommes, ou ce qu'il en reste.
Sa tunique rouge disparut entre les arbres.

***
Le gnral Sir James Blundell tait assis dans l'un des siges de Bolitho et tendait sa jambe son
ordonnance.
Pour l'amour du ciel, tez-moi donc ces bottes!
Il jeta un regard au fanal avant d'ajouter:
Je prendrais bien un verre de quelque chose, j'ai le gosier sec comme un coup de trique! et,
houspillant l'ordonnance qui tranait: Allez, dpche-toi, espce d'imbcile!
Le regard de Foley croisa celui de Bolitho. Il avait dans les yeux un mlange de colre et de honte.
Pourriez-vous faire quelque chose pour le gnral?
Bolitho lui fit signe qu'il avait compris, et Fitch alla qurir du vin. Tout se passait comme dans un
rve. Un cauchemar, plutt.
Aux dernires lueurs du jour, les soldats qui escortaient le gnral taient arrivs sur la plage. Les
marins de l'Hirondelle qui, quelques instants plus tt, profitaient de cette relche terre pour
bavarder et siffloter, en taient rests muets.
Dchirs de partout, leurs uniformes rouges en lambeaux aprs cette marche force pendant
laquelle ils avaient dormi o ils pouvaient, les soldats s'taient aligns tels des animaux bien dresss.
D'autres suivaient, chargs comme des mulets, et c'tait miracle qu'ils eussent pu survivre avec ce
barda sur le dos.
Bolitho tait retourn sur la plage avec Dalkeith aprs avoir donn les ordres ncessaires pour
accueillir bord cette masse de passagers. Il avait regard en silence Foley, le visage de marbre, qui
attendait un lieutenant. L'officier s'tait prcipit vers lui. Il portait encore les couleurs du bataillon
l'paule, son pe tranait par terre. Foley n'avait pas russi prononcer un mot, il s'tait content de
le prendre par l'paule en lui montrant du menton les soldats qui se tenaient aligns le long de la
lisire, l'il teint.
Pour l'amour du ciel, dit-il seulement Bolitho, faites ce que vous pouvez pour ces pauvres
bougres.
Tandis que les marins s'activaient pour les aider, les dernires rserves des soldats avaient craqu
bord des canots. Quelques-uns s'croulaient comme des cadavres, d'autres regardaient sans rien dire,
le visage plein de larmes, les matelots hls ou leur tendaient les mains comme vers des anges
salvateurs.
C'tait piti de les voir se prcipiter ainsi dans les rouleaux puis dans les embarcations. Le
lieutenant portait toujours les couleurs de son rgiment comme il l'avait fait tout au long depuis
Philadelphie. Il essayait de montrer bonne figure, mais ses yeux ne parvenaient pas mentir. Tout en
lui respirait le dsespoir et l'incrdulit.

voir le gnral ainsi, il tait difficile de faire le lien avec la scne prcdente. Blundell tait un
homme assez rond mais plutt bien bti et, hormis la boue qui salissait ses bottes, il avait un
uniforme impeccable on aurait cru qu'il sortait du repassage. Ses cheveux gris taient coiffs, sa
grosse figure paisse venait de subir le rasoir.
Mais peu importe, il n'avait accord Bolitho qu'un bref regard et s'tait content de faire
transmettre par Foley ses desiderata.
Il trempa la langue dans son verre de vin et fit la grimace.
J'imagine qu'il ne faut pas esprer mieux sur un btiment de cette taille, n'est-ce pas?
Foley regardait Bolitho d'un air dsespr.
L-haut on entendait des bruits de bottes, des ordres, le grincement des palans au-dessus des
embarcations.
Vous auriez d mettre ces hommes au travail, dclara le gnral Foley, il n'y a aucune raison
de les laisser papoter comme des seigneurs dans leur chteau.
M es hommes peuvent assurer le transbordement, tenta Bolitho.
Hmm.
Le gnral semblait le voir pour la premire fois.
Bien, assurez-vous que toutes les mules sont surveilles. Quelque forban pourrait avoir la
tentation de les voler. Il y a un vrai trsor l-dedans. Pensez-y bien avant de me dire que vous tes
prt reprendre la mer.
Graves apparut la porte:
Tous les soldats sont bord, monsieur, et certains d'entre eux dans un bien triste tat.
Bolitho dtourna les yeux, le gnral avait encore les lvres humides de vin.
Dites au cuistot d'allumer les feux, monsieur Graves. Cette frgate n'essaiera pas d'appareiller
pendant la nuit, mme si le vent se lve. Je veux que ces hommes aient quelque chose de chaud
avaler. Et donnez-leur du rhum, pendant qu'ils attendent. Dites M . Lock de voir a.
Il pensait tous ces malheureux, aux tuniques rouges allonges devant les arbres. Et il s'agissait
du dtachement des hommes encore valides.
Quand comptez-vous lever l'ancre, commandant? demanda Foley d'une voix calme.
Ses yeux taient pleins d'angoisse.
Une heure aprs la mare haute me parat convenable. D'aprs les donnes dont je dispose,
nous aurons le courant avec nous.
D'un grand geste, le gnral fit voler son verre, si bien que son ordonnance en mit plein le pont.
Quoi, qu'est-ce que j'entends? il se dressa dans son fauteuil. Vous pouvez appareiller ds
maintenant, j'ai entendu vos hommes dire que le moment n'tait pas plus mal choisi qu'un autre.
Bolitho le regarda froidement.
Cela est vrai, monsieur, mais sur un point seulement. Si je dois attendre les malades et les
blesss, ce sera pour la mare suivante sa voix se fit plus dure. J'ai envoy mon second avec
quarante hommes leur porter assistance et je prie le ciel que nous parvenions leur pargner
davantage de souffrances.
Le gnral bondit sur ses pieds, les yeux fous de colre.
Dites ce jeune homme de partir d'ici sans attendre, Foley! Il y a un btiment ennemi un peu
plus haut et nous n'avons pas de temps perdre. J'en ai assez vu au cours des derniers jours et je

vous ordonne de
Mes ordres, coupa Bolitho, mes ordres disent que je suis responsable du transport de cette
mission, mon gnral. Ils ne font pas de distinction entre les hommes et les trsors.
Il dut s'arrter, la colre lui brlait l'estomac.
Les hommes, y compris ceux qui sont trop faibles et trop malades pour se dbrouiller par euxmmes. N'est-ce pas, mon colonel?
Foley le regardait, masque dans l'ombre. Il rpondit d'une voix rauque:
C'est exact, commandant. Vous avez le commandement il se retourna pour faire face son
suprieur qui n'en revenait pas. Quant nous, sir James, nous ne sommes qu'une cargaison.
Bolitho sortit de sa chambre. Sur le pont, l'air tait plus lger et il resta prs de la lisse au-dessus
d'un douze-livres pendant de longues minutes. Dessous, des silhouettes s'agitaient dans tous les sens,
une odeur de viande sortait de la cuisine, Lock lui-mme avait d se laisser convaincre par ces
hommes affams de lcher quelques-unes de ses rserves.
Il entendit les bottes de Foley, mais ne se retourna pas.
Merci, commandant. De ma part et de la part de mes hommes. Et de la part de tous ceux qui
devront d'avoir la vie sauve votre sens de l'humanit. Et votre courage il lui tendit la main. Vous
risquez votre avenir cause de ce que vous venez de faire, vous le savez parfaitement.
Bolitho haussa les paules.
Cela vaut mieux que de vivre avec de mauvais souvenirs. Quelqu'un appelait dans l'obscurit,
un canot revenait de la terre.
Je ne veux pas laisser ces hommes derrire moi il se dirigea vers la coupe. Et en cas de
besoin, je ferai passer tout cet or par-dessus bord.
Oui commandant, je crois bien que vous en seriez capable. Mais Foley s'adressait la nuit.
Lorsqu'il arriva au bastingage, il vit le canot qui retournait la plage, Bolitho tait assis prs de
Stockdale qui tenait la barre. Il se tourna vers le pont. O Bolitho allait-il bien mettre tous ces
hommes? Un craquement d'avirons, le premier canot rentrait bord. Une chose pourtant tait
certaine: il trouverait de la place, cela dt-il lui coter son commandement.

VII
OSER OU PRIR
Bolitho ouvrit les yeux et regarda la tasse de caf fumant que Stockdale posait prs de sa
couchette. Il essaya de s'asseoir, de reconnatre ce qui l'entourait, se dit soudain que ce devait tre
dj l'aube. Il occupait la petite chambre de Tyrrell qui touchait la sienne, En portant la tasse ses
lvres, il songea qu'il ne se souvenait mme plus de ce qu'il avait pu faire pour arriver jusque-l.
Vous avez pris une bonne heure de sommeil, monsieur, lui glissa Stockdale, j'ai eu un mal de
chien vous rveiller il haussa les paules. Mais vos derniers ordres taient de lever tout le monde
avant l'aube.
L'esprit embrum de Bolitho s'claircit soudain. Il sentait les mouvements du bateau, il entendait
les craquements du grement.
Et le vent? Comment est le vent?
Il passa ses jambes par-dessus le bat-flanc, il se sentait courbatu, sale.
Le vent forcit, monsieur Stockdale n'avait pas l'air d'apprcier. Du vent d'ouest, monsieur.
Bon sang, fit Bolitho en le regardant.
Sa tasse la main, il se prcipita hors de la chambre et manqua percuter toute une range de
soldats endormis. Malgr le besoin qu'il avait de savoir trs rapidement ce qui se passait, il resta l,
immobile, les regarder. Il se souvenait maintenant de cette longue nuit, de tous ces malades et de ces
blesss qui avaient t, transbords par ses marins. Quelques-uns ne verraient pas le lendemain,
d'autres ressemblaient des squelettes, brlant de fivre, voire de blessures o la gangrne s'tait
mise. La froide colre, la honte qu'il avait alors prouves lui revinrent, intactes. Dire que la plupart
auraient pu tre hisss sur les mules au lieu de traner de plus en plus loin derrire leurs camarades!
Et le gnral.
Il enjamba les formes inertes et monta sur la dunette.
En le voyant, Tyrrell lui dit:
Vous tes au courant, pour le vent?
Oui.
Il se dirigea vers les filets. La baie s'ouvrait devant lui, couleur d'acier dans la premire lumire du
jour, le clapot tapait contre la coque qui tirait doucement mais fermement sur ses cbles.
Buckle arriva, le visage gris de fatigue.
Pas moyen d'envoyer un pouce de toile, monsieur, nous sommes au vent de la cte.
Bolitho regardait la coupe tribord et, plus loin, la bande de terre sombre qui mergeait de la nuit,
la pointe au-del de laquelle se trouvaient le fleuve et le chenal.
Nous allons tre obligs de rester ici, fit Graves, en esprant que le franais a l'intention de ne
pas en faire autant.
Au ton de sa voix, il n'y croyait gure.
Bolitho secoua la tte, il pensait haute voix.
Non, le franais a d comprendre que nous tions dans le coin, mme s'il ne sait pas quelle est
notre force exacte. De toute manire, il va lever l'ancre pour aller voir ce qui se passe et avoir de l'eau.

S'il nous voit en passant, il n'aura pas grand-peine nous envoyer ses bordes.
Il leva les yeux vers les vergues o quelques gabiers taient les derniers branchages. Au-dessus de
leurs ttes, la flamme tait tendue vers la crique. La plage reprenait vie dans la lumire: il apercevait
des traces de pas, les petits tertres qui signalaient l'endroit o les soldats avaient t enterrs, alors
qu'ils taient deux doigts du salut. Le salut! Il se frotta le menton et essaya de rflchir de manire
un peu plus rationnelle.
Une fois sortis de la baie, ils pourraient faire voile et se diriger vers l'entre puis vers le large.
D'un autre ct, le franais avait d'ores et dj l'avantage du vent. Il pouvait mme mouiller s'il le
dsirait et rduire l'Hirondelle en pices tandis qu'elle serait l, impuissante, dans la crique. Elle allait
se faire couler et ses mts dpasseraient tout juste de la surface. Cette vision tait insupportable.
Relevez donc l'ancre de dtroit, monsieur Tyrrell, finit-il par trancher, puis hissez toutes les
embarcations il lui montra les longues rames ranges sur le pont. Nous allons voir ce matin ce que
sait faire le bois mort.
Une fois libr de l'ancre de dtroit, le btiment pivota le cul vers la plage. Les tourbillons de
courant auraient fait croire qu'il tait dj en route.
Le pont et les passavants taient remplis de monde, et il en tait de mme en bas, o le moindre
recoin abritait des soldats puiss. Bolitho jeta un coup d'il par-dessus bord: le doris passait la lisse
avant de rejoindre directement son chantier entre les deux canots. Les marins travaillaient dans un
silence inhabituel et le regardaient de temps en temps, comme pour guetter ce qu'il allait dcider.
La lumire tait maintenant assez forte pour lui permettre de distinguer des visages il
connaissait maintenant quasiment tous ses hommes par leurs noms: les fainants et ceux qui l'on
pouvait se fier, les grincheux et ceux qui acceptaient leur enrlement, forc ou pas. Il se rappelait son
arrive bord, Graves qui excusait l'absence de Tyrrell. Tout cela semblait si loin
Les embarcations sont saisies, monsieur, annona Tyrrell.
Bolitho se pencha sur la lisse. Le bois, tout humide et poisseux qu'il tait, dans quelques heures
deviendrait brlant comme un four. S'il tait encore flot. Il s'adressa l'quipage:
Vous avez tous entendu parler de cette frgate. Elle est un peu plus haut, elle prend son temps
comme font toujours les Grenouilles dans ces cas-l.
Il s'arrta, les plus anciens se tapaient dans les ctes en riant de sa mauvaise plaisanterie.
Vous savez aussi que nous ne pouvons pas envoyer les huniers sans risquer de nous faire
drosser la cte. Mais si des soldats ont t capables de marcher jusqu'ici, je suis sr que vous serez
capables de les ramener la maison, pas vrai?
Pendant un long moment, les hommes restrent immobiles, sans un mot. Il les sentait atterrs,
mfiants. Et aprs tout, qu'en avaient-ils faire? Il leur avait manifest son mcontentement aprs le
combat contre le corsaire, ils lui rendaient peut-tre maintenant la monnaie de sa pice.
Contre toute attente, ce fut le bosco qui rompit le silence le premier. Il se dressa, le visage
rougeaud, un peu grotesque, et cria:
Mais qu'est-ce que vous attendez, mes poussins? Un hourra pour not'capitaine! Et un autre
pour l'Hirondelle!
Des vivats montrent du pont jusqu'aux gabiers perchs dans la mture; d'abord mduss, les
soldats y mlrent leurs cris, de tous les endroits o on les avait entasss.
Et que ces foutues Grenouilles aillent au diable, enchana Tilby.

Il coupait dj les saisines des rames, poussait les hommes tandis que d'autres ouvraient les
petits sabords pour les mettre poste.
Bolitho se retourna. Tyrrell arborait un large sourire, Buckle se balanait comme s'ils taient dj
en route et toutes voiles dehors. Graves, Graves lui-mme souriait, tonn et content la fois de
toutes ces clameurs.
Armez le cabestan! ordonna-t-il.
Il avait envie de faire cesser ces cris, il voulait seulement que Tyrrell lui obt et le laisst
rflchir.
Sortez les rames, je vous prie.
Tyrrell donna ses ordres, les timoniers se placrent la barre, le cabestan commena virer.
Ils ne vous laisseront pas tomber, lui dit le second, pas aprs ce que vous avez fait pour ces
tuniques rouges. Ni maintenant, ni jamais, commandant.
Bolitho n'arrivait pas le regarder. bbord, la range de rames alignes au-dessus de l'eau faisait
penser une antique galre. Sortir dans la baie allait leur demander un effort surhumain. Avec ce vent
debout et tout le poids mort des canons et des passagers, cela pouvait mme se rvler impossible.
Pars!
Les rames pointrent doucement vers l'avant, les marins arc-bouts sur les manches, les pieds
agripps au pont de leurs pieds nus.
Haute et claire! cria Graves qui arrivait en courant, il vient, monsieur!
Avant partout!
Tilby se jeta lui-mme sur la rame la plus proche, les muscles gonfls craquer.
Tirez-moi l-dessus, les petits gars! Et ho! Allez, encore un coup!
Les rames se levaient, plongeaient, recommenaient pour empcher l'Hirondelle de driver vers la
plage. Tout doucement, pniblement, la corvette prit un peu d'erre et pointa enfin vers la baie.
Monsieur Buckle, cria Bolitho, prenez la barre! et Tyrrell: Tous les officiers et tous les
hommes aux rames! Tout le monde!
Aprs avoir caponn, l'ancre, Graves poussa ses hommes aux rames. D'autres se laissaient glisser
en bas des haubans, ou couraient de leurs postes pour venir donner la main.
Bolitho essayait de ne pas regarder la pointe colore de vert et de brun. Elle ne bougeait pas d'un
pouce, la corvette avait peine avancer. Pourtant, les hommes avaient dj le souffle court; seuls
Buckle et lui ne tiraient pas sur le bois. Le vent tait trop bien tabli, le courant trop fort.
La voix de Tyrrell dominait le tout comme une trompette:
Tirez dessus! Allez, tirez! Encore un coup, les gars!
M ais c'tait inutile. Buckle attira voix basse l'attention de Bolitho:
Il va falloir mouiller, monsieur! Ils ne vont pas pouvoir durer comme a!
Plusieurs hommes lchaient le manche, d'autres glissaient, manquaient tomber, lorsqu'ils
entendirent une grosse voix qui criait:
Et vivement l-dedans! Sortez-vous de l, allez donner un coup de main aux marins!
Bolitho n'en croyait pas ses yeux: Foley mergeait de dessous la dunette, suivi de deux de ses
hommes d'abord puis d'autres encore, mal assurs sur leurs jambes, des bandages autour de la tte,
tous les rescaps de sa compagnie.
Foley leva la tte:

Le 51e n'a jamais manqu quand il s'agit de montrer la marine ce qu'il sait faire, commandant!
Il soutint l'un des hommes qui vacillait derrire lui.
Vous parliez de miracles, mais parfois, les miracles ont besoin qu'on les aide un peu.
Et il alla prendre sa place derrire un officier marinier sur le manchon d'une rame.
Bolitho se cramponnait la lisse; s'il ne pouvait retenir ses larmes, au moins se droberait-il leur
vue
J'arrive gouverner, monsieur, cria Buckle de sa voix enroue. Elle rpond!
Le colonel, fit lentement Bolitho, m'a dit qu'il pouvait conqurir la moiti de ce continent
condition qu'on lui donne des hommes de valeur, mais avec ces hommes-l je suis sr qu'il pourrait
conqurir le monde!
Lorsqu'il regarda dehors, la pointe dfilait lentement par le travers tribord. Buckle barrait avec
doigt, les yeux rivs sur le boute-hors qui pointait sur les eaux profondes.
et l, un homme puis tombait, ce qui ne ralentissait pas toutefois la cadence gnrale.
Lorsque le soleil apparut au-dessus de l'horizon, l'Hirondelle tait sortie de la baie.
Les gabiers en haut, cria Bolitho! Pars mettre la voile!
Le foc claquait violemment; il se gonfla enfin. On rentra les rames et le pont prit de la gte,
faiblement certes, mais tout de mme.
Restez tribord amures, monsieur Buckle. Et serrez le vent tant que vous pouvez. Nous avons
besoin du maximum d'eau pour parer le cap M ay.
Tyrrell vint le rejoindre l'arrire et resta prs du compas, les yeux fixs sur la ligne du rivage qui
plissait dans la brume. Il semblait trangement content. Rassur.
Remarquant que Bolitho le regardait, il lui dit:
a m'a fait chaud au cur de redescendre terre. Mais j'imagine que vous devez prouver la
mme chose avec l'Angleterre.
Vous vous tes magnifiquement conduit, monsieur Tyrrell, vous vous tes tous
magnifiquement conduits.
Si vous voulez bien me permettre, rpondit Tyrrell avec son sourire las, vous n'avez pas non
plus les deux pieds dans le mme sabot!
Oh, du pont! Voile par le travers tribord!
Bolitho se tourna vers Buckle:
Le franais nous court aprs, et plus tt que je ne pensais. Envoyez les cacatois, je vous prie
il se hissa au vent et essaya de s'abriter les yeux. Et s'il veut courir, il va en avoir pour son argent.
Enfin, pour l'argent du gnral! le reprit Tyrrell en riant.
Bolitho baissa les yeux: son pantalon tait dgotant.
Je descends me raser mais il tait lui aussi de bonne humeur pour le cas o nous aurions
des visiteurs dans la matine, hem?
Buckle, le regardant s'loigner, lcha:
Celui-l, on dirait que rien ne peut l'atteindre.
Tyrrell surveillait d'un il critique les gabiers volants. Il revoyait la tte de Bolitho quand les
soldats taient arrivs sur le pont pour aider aux rames. Pendant ce court laps de temps, il avait vu
l'homme derrire sa faade et, sous le masque du commandant, l'tre rel qui se cachait derrire les
attributs de sa fonction.

M oiti pour lui, moiti pour Buckle, il murmura enfin:


N'en soyez pas si sr, monsieur. Il est fait tout comme nous, il ressent bien des choses.

***
Bolitho referma sa lunette en la faisant claquer et s'appuya contre un rtelier.
Venez de deux rhumbs, monsieur Buckle, cap plein est.
Depuis qu'ils avaient aperu le franais, ils avaient pass deux heures difficiles parer le cap
May, quasi le toucher. Ils avaient laiss moins de deux encablures sous le vent la pointe la plus
proche de ce promontoire peu accore, si prs qu'ils apercevaient un feu allum dans les terres et
l'clat du soleil reflt par quelque fentre cache ou par la lunette d'un veilleur cach.
Il lui avait t plus dur qu'il ne croyait de rester sagement assis dans une chaise du carr tandis
que Stockdale le rasait et lui repassait une chemise propre. prsent, en regardant les hommes courir
aux bras, le boute-hors dress sous le grement bien tendu, il se demandait pourquoi il s'tait permis
de perdre son temps en bas. Amour-propre ou dsir de se dissimuler, il avait besoin de prendre dix
minutes de repos. Il avait peut-tre aussi besoin de faire croire ses marins qu'il tait calme au point
de ne se consacrer qu' son petit confort.
La corvette plongeait plus profond dans la vague maintenant qu'elle remontait au vent. Tous les
espars, toutes les membrures craquaient sous l'effort. Au-dessus de la lisse de dunette, la bme se
courbait comme un arc gigantesque et, voir les jambes raidies des gabiers, l-haut, on devinait qu'ils
faisaient attention eux. Un pas de travers, et c'tait une mort certaine ou, pire encore, l'atroce agonie
d'un homme qui voit son navire s'loigner avant de prir noy.
En route l'est, monsieur!
Il alla consulter le compas, jeta un rapide coup d'il aux voiles. Chaque pouce de toile tait
gonfl, si gonfl qu'on avait du mal comprendre comment toute la voilure ne partait pas en
lambeaux.
Il fit un grand geste avec sa lunette:
Bordez un brin le bras sous le vent, monsieur Tyrrell, puis faites tourner partout!
Tandis que les hommes couraient excuter l'ordre, il se retourna. L'ennemi avait gagn sur eux
depuis leur sortie de la baie et avait mme renforc son avantage alors que l'Hirondelle avait perdu du
temps doubler la dernire pointe. La lunette pose sur le bord du tableau, il voyait clairement la
frgate monter l'assaut des moutons, tribord amures, la coque environne d'embruns. L'eau
s'engouffrait dans les sabords, il distinguait la coque couverte d'herbes, la haute pyramide de toile.
Ds qu'elle avait eu par la pointe, elle avait envoy ses perroquets et se dirigeait maintenant vers
l'eau profonde avant de reprendre la poursuite.
Tyrrell arriva. Il essuya rapidement le sel qui lui couvrait le visage et les bras:
Nous serrons le vent au maximum, monsieur, nous ne pouvons rien faire de plus pour l'instant.
Bolitho sans rpondre se pencha par-dessus la lisse de dunette. Le pont tait parsem de soldats
blesss que leurs camarades moins atteints sustentaient et pourvoyaient en pansements. Deux des
aides de Dalkeith montrent sur le pont, passrent un paquet par-dessus bord et s'engouffrrent dans
la descente sans un seul coup d'il aux autres. Bolitho regarda le baluchon qui s'loignait doucement

dans le sillage laiteux de l'Hirondelle et sentit son estomac se contracter violemment. Il y avait l
beaucoup de charpie ensanglante, mais sans doute aussi le membre amput de quelque soldat moins
chanceux. Depuis qu'ils avaient lev l'ancre, Dalkeith n'avait pas quitt l'infirmerie, travaillant de la
scie et des pinces dans une obscurit presque totale l'intrieur d'une coque qui tanguait et roulait
plaisir autour de lui.
La voix de Graves monta, essayant de dominer le claquement de la toile:
Le franais laisse porter, monsieur!
La frgate se trouvait maintenant huit encablures, travers tribord, pas une de plus, route
parallle, huniers plat et tendus sur leurs points d'coute comme des omoplates d'ivoire.
Il met la barre dessous, fit Bolitho Buckle, pas trop, mais assez pour que ce soit ennuyeux.
Tyrrell, accoud sur la lisse, regardait ailleurs.
Nous rappelons aux postes de combat?
Bolitho secoua la tte.
Non, il y a des soldats partout. Regardez donc le pont, il n'y a mme pas la place de laisser
reculer un douze-livres.
Dire qu'on avait deux gros trente-deux-livres de chasse: avec l'ennemi sur l'arrire, quoi auraientils servi? faire du poids mort, voil tout! Ah, si l'adversaire s'tait trouv dans sa ligne de tir, oui: il
aurait pu le fixer sur place, au moins provisoirement, jusqu' ce qu'un btiment de l'escadre ctire
pt venir la rescousse.
Tyrrell le regardait, l'air inquiet.
Vous avez le choix, monsieur. Vous pouvez venir raser la cte et perdre le vent au passage. Ou
alors, vous changez de route, cap sur le large pour une heure.
Il se pencha contre la lisse, l'Hirondelle plongeant brusquement. Une pluie d'embruns doucha les
ponts et s'abattit sur les voiles comme une grle de plomb.
Il y a une longue ligne de bancs de sable qui court du nord au sud, vous pouvez choisir de les
laisser d'un bord ou de l'autre. M ais d'ici une heure, il faudra que vous choisissiez.
Du menton, Bolitho lui fit signe qu'il avait compris. Mme en disposant d'aussi peu
d'informations, ce qu'il avait vu sur la carte lui montrait le bien-fond de la remarque. Les bancs de
sable, comme des taches sans forme nette, couraient sur vingt milles en travers de leur route. Venir au
nord ou au sud pour les viter ne ferait que les retarder et, avec l'ennemi tout proche, les deux
solutions les menaient galement au dsastre.
Nous pourrions aussi attendre, reprit Tyrrell en se frottant le menton, et voir ce que le franais
a l'intention de faire. Mais il serait trop tard pour nous, de toute manire il haussa les paules d'un
geste las. Je suis dsol, monsieur, je ne vous aide gure.
Bolitho se retourna pour observer la terre. La cte tournait au nord-est avant de tomber dans la
mer. Plus loin, une quinzaine de milles, il tait difficile d'observer le paysage en plein soleil et dans
cette brume.
M ais si, vous m'avez rendu grand service.
Il se dirigea vers le compas. Buckle l'observait, l'air tendu. Les rires, le soulagement qu'ils avaient
ressenti aprs avoir par la terre, tout cela tait bien loin dsormais. C'tait toute la diffrence entre la
voile dont on entend parler et celle qu'on voit de ses yeux, entre un btiment au loin et cette frgate
maintenant tout prs, menace trop relle avec sa ligne de sabords bants. Les choses taient alles si

vite, le sort s'tait retourn contre eux.


Oh, du pont, voile droit devant sur tribord!
C'est l'escadre! s'exclama Graves, tout excit. M on Dieu, je me sens mieux!
Quelques secondes, puis:
Du pont! C'est un lougre, monsieur! Il s'enfuit!
Bolitho mit ses mains dans le dos: quelque btiment de commerce effarouch, pas de doute ldessus. S'il tait encore en vue, il allait pouvoir assister un beau combat ingal d'ici moins d'une
heure.
Le franais change de route! Buckle s'tait saisi d'une lunette. Il brasse ses vergues en
pointe!
Bolitho attendit, comptant les secondes. La frgate tait maintenant en rapprochement, sa route
croisait celle de la corvette un peu sur l'avant. Il se raidit en apercevant une bouffe de fume sombre
immdiatement chasse par le vent.
Le gros boulet tomba trop court d'une encablure dans une grande gerbe qu'on aurait prise pour un
souffle de baleine.
Bolitho restait sourd aux clameurs des marins. Peu importait ce qu'ils pouvaient en penser, c'tait
un joli coup. La frgate avait tir deux milles de porte, sans doute une grosse pice de chasse.
Foley venait de monter.
J'ai entendu le bruit du canon il s'abrita les yeux de la main pour observer ce qui se passait.
On dirait qu'il essaie de vous asticoter.
Oh non, mon colonel, lui rpondit Bolitho avec un sourire grave, il a bien d'autres intentions!
Des bruits de pas redoubls sur le pont: il aperut Dalkeith qui s'pongeait le front de son grand
mouchoir. Il avait t son lourd tablier, mais des taches de sang encore frais souillaient son pantalon
et ses souliers. Quand le chirurgien vit Bolitho:
C'est tout pour le moment, monsieur, dit-il. Dix morts, et d'autres vont suivre, j'en ai bien
peur.
M erci, monsieur, lui dit Foley, rempli d'admiration, c'est mieux que je n'osais esprer.
Mais ils levrent les yeux: un nouveau bang roulait en cho. C'tait plus prs, cette fois, en plein
dans l'axe du travers tribord.
Dalkeith haussa les paules:
A terre, mon colonel, j'aurais pu en sauver bien davantage.
Et il s'loigna vers le tableau. Sa perruque rousse tait de travers, mais il avait les paules soudain
plus droites, comme s'il venait de se librer d'un lourd fardeau.
Un bon chirurgien, fit Bolitho. En gnral, la marine recrute des incapables ou des ivrognes.
Lui, n'est ni l'un ni l'autre.
Foley, occup observer la frgate la lunette, laissa tomber:
C'est peut-tre bien une femme qui l'a pouss prendre la mer.
Il plongea instinctivement au dpart d'un coup. Le boulet passa en sifflant loin au-dessus de leurs
ttes avant de s'craser de l'autre bord dans une grande gerbe en aileron de requin.
M onsieur Tyrrell, ordonna Bolitho, envoyez les couleurs, il sait dsormais qui nous sommes.
Et tandis que le pavillon rouge montait la corne, il ajouta l'intention du chirurgien:
Monsieur Dalkeith! Dites vos aides de passer les blesss sous le vent il fit taire la

protestation qui allait s'exprimer. M ieux vaut le faire tout de suite que lorsque nous serons rellement
en sale posture.
Graves arrivait en courant:
Dois-je mettre en batterie, monsieur?
Non il leva les yeux au passage d'un boulet. Faites charger la batterie tribord, double charge,
et mettez donc de la mitraille pour faire bonne mesure.
Ignorant sa mine mduse, il ajouta pour Foley:
Si nous devons ouvrir le feu, nous aurons droit une seule borde. Vous avez t en bas, vous
savez que nous ne pouvons pas nous permettre un combat rapproch avec cette coque bourre de
malades jusqu'au plat-bord.
Je suis dsol, rpondit Foley en dtournant les yeux.
Bolitho lui fit face, le regard grave.
Non, ne soyez pas dsol. Mes ordres ne prvoient pas la conduite tenir en cas
d'engagement. Je devais me limiter faire du transport il eut un pauvre sourire. Malheureusement,
ce Franais ne les avait pas lus!
On emmenait les blesss de l'autre bord, Graves et Yule, le matre canonnier, surveillaient le lent
chargement de toutes les pices tribord accessibles au milieu des hommes et des havresacs qui
encombraient le pont.
Graves revint l'chelle et cria:
Tous les canons chargs, sauf quatre, monsieur.
Un boulet qui passait en hurlant comme une troupe de dnions lui cloua le bec.
Des manuvres et des haubans claquaient sauvagement, les hommes essayaient de se protger
des deux mains de tous les cordages et des poulies qui s'crasaient sur le pont.
Bolitho serra convulsivement les mains jusqu' ce que la douleur l'obliget lcher prise. Des
boulets rams, comme ceux qu'avait utiliss ce gros Bonaventure. C'taient des armes vicieuses et
particulirement dangereuses: deux boules de fer relies par une barre, qui vous coupaient sans
problme grement ou manuvres. Contrairement aux boulets chane, d'usage plus courant, ils
causaient de terribles dgts en blessant les hommes abrits derrire le pavois ou sous la dunette. Le
franais cherchait visiblement dmter l'Hirondelle et s'emparer de sa cargaison. L'or qu'elle
transportait tait une bonne affaire, et l'Hirondelle ferait une recrue assez prcieuse pour la flotte
ennemie. Tout cela pouvait arriver dans l'heure. Et arriver qui? lui.
La pice de chasse cracha un nouveau coup, et la grand-voile de l'Hirondelle se fendit en deux
dans une fameuse explosion. Avant mme que le boulet et clat en des centaines de fragments, la
voile avait disparu.
Bolitho sentit immdiatement la diffrence: son btiment plongeait plus lourdement dans les
creux, les timoniers de Buckle devaient s'activer davantage la roue pour maintenir la corvette son
cap.
Et ce fut encore une grle infernale de dbris qui fusaient de partout, le fracas des drisses et des
manuvres qui tombaient. Des hommes s'activaient comme des fous dans les hauts pour remettre en
tat le grement. La frgate s'approchait pourtant: Bolitho vit en se retournant les pices de chasse
qui crachaient feu et fume, preuve vidente qu'elle mettait tout en uvre pour avoir le plus possible
de pices en tat de tirer.

Les boulets continuaient de pleuvoir au-dessus de leurs ttes. L'un deux se planta en plein au
milieu de l'artimon dans un grand fracas de bois. grand renfort de cris, jurant et temptant, des
hommes tentrent de rtablir la situation. Mais le vent termina l'ouvrage, dchirant la voile de haut en
bas.
Bolitho s'agrippa la lisse. Si seulement une voile apparaissait, qu'elle ft lcher prise la frgate
ou la contraignt changer de route, ne ft-ce qu'un instant
Un boulet arrivait en ricochant de crte en crte, laissant derrire lui un pointill d'embruns. Il
ferma les yeux en sentant le pont trembler sous le coup: ils avaient t atteints sous la flottaison.
On entendait des cris touffs sous le pont principal, il s'imaginait les malades et les blesss,
quelques-uns frachement amputs d'un membre par la scie de Dalkeith, obligs de subir le
grondement du canon, qui frappait un peu plus ajust chaque coup.
Bethune grimpait l'chelle en courant:
M onsieur, le gnral souhaite tre inform
Il plongea: un boulet rafla le tableau, venant faucher deux marins dont les membres jaillirent en
gerbe, le sang giclant de toutes parts
Bolitho se dtourna du spectacle: il parlait l'un des deux il y avait une minute peine.
M aintenant, il n'en restait rien qui voqut une crature humaine, plus rien.
Dites au gnral de rester en bas et de
Il s'arrta net: dans un grand craquement, le grand mt de hune basculait. La voile fouettait
violemment au milieu d'un fouillis de cordages. La vergue se coupa en deux son tour avant de piquer
vers le pont. Des hommes couraient de partout dans une confusion totale, sous une avalanche de
dbris qui atteignit d'abord le passavant puis tomba l'eau en soulevant un paquet d'embruns. Un
homme, sans doute la vigie, s'agrippait comme un forcen la vergue. Ses hurlements couvraient le
vacarme ambiant et Bolitho le vit choir sur le pont avec le reste.
Les canons ouvraient le feu une fois encore. Tilby surgit au milieu des marins et commena les
activer. Il fallait donner de la hache si l'on voulait dbarrasser le pont de ce qui l'encombrait.
Nous allons devoir changer de route, monsieur! cria Tyrrell.
Il tait oblig de hurler pour se faire entendre. Des hommes se massaient prs de lui, le visage
crisp, les yeux vides, en essayant de ne pas voir les cadavres dchiquets qui gisaient prs des filets.
Bolitho se tourna vers lui:
Combien d'eau y a-t-il sur ces bancs de sable?
voir la tte de Tyrrell, on pouvait croire qu'il avait mal entendu.
A cette heure-ci? Pratiquement rien! rpondit-il, avec un regard accabl aux voiles toujours
soumises des voles de fer.
Un gabier volant avait gliss et restait suspendu aux mains de deux de ses camarades, ses jambes
battant l'air dsesprment. La sueur, la peur ou un clat de bois lui firent lcher prise, et l'homme
tomba la tte la premire en poussant un cri bref. Bolitho eut d'abord l'impression qu'il chutait trs
lentement, puis il tomba dans la mer tout prs de la coque. Il passa le long de la dunette, bras tendus,
les yeux rvulss, et la mer l'engloutit.
Je vais courir le risque! Bolitho avait l'impression de crier, mais sa voix n'tait en fait qu'un
murmure. Passez du ct que vous voudrez, poursuivit-il, de toute manire cette frgate va nous
crabouiller!

Tyrrell lui fit signe qu'il avait compris.


A vos ordres! Je vais envoyer un homme de sonde dans les bossoirs et
Bolitho lui prit le bras:
Non! Si vous faites a, ou si nous rduisons la toile, ce salopard va deviner ce que nous
mijotons! il le secoua violemment. Si je tombe, essayez de l'entraner derrire nous!
Un boulet s'crasa dans les filets avant de siffler ses oreilles. Des bouts de bois, des fragments
de toute nature voletaient, et il vit Foley porter une main son paule d'o l'paulette avait t fort
proprement arrache.
Chaude journe, fit ce dernier en regardant Bolitho.
Bolitho se tourna vers lui, bien conscient d'afficher le mme rictus. l'image de son capitaine, le
btiment se comportait sans plus de contrle dsormais. Le peu de voiles encore en place le tirait
vers la sourde menace de ces bancs invisibles. Bolitho s'appuyait aveuglment sur les connaissances
de Tyrrell et sur la folle ide d'avoir affaire un ennemi qui ne mesurait pas le danger ou, du moins,
assez gris pour oublier tout le reste ds lors qu'il sentait l'Hirondelle porte de main.
Pourtant, en dpit du feu toujours intense, du fracas des boulets et des balles, il parvenait encore
rester vigilant sur un certain nombre de dtails.
Un marin srieusement bless, l'paule rduite en bouillie, reposait dans les bras d'un soldat luimme atteint. Le fantassin, qu'une balle reue lors d'un prcdent affrontement avait laiss aveugle,
disparaissait presque sous les pansements, et l'on ne voyait plus gure que ses mains, comme
chappes la confusion ambiante. Il berait doucement le marin bless, le protgeait, essayait
d'attraper une gourde d'eau pour adoucir ses souffrances. Pendant ce temps, Dalkeith, sa perruque
bouchonne dans une poche, se tenait genoux prs d'un autre bless. De ses doigts doux comme du
velours, il explorait doucement la blessure, les yeux dj fixs sur une autre victime et encore une
autre.
Au milieu de tout cela, Graves, la tte penche, parcourait le pont derrire les pices, ne s'arrtant
que pour vrifier un point particulier ou pour enjamber un cadavre, un espar tomb.
Je vois le fond! cria de l'avant une voix apeure.
Bolitho courut aux filets et se hissa par-dessus les hamacs entasss. Dans la lumire blouissante,
il voyait les embruns jaillir sous l'trave arrondie, des cordages la trane, la moiti d'un canot qui
pendait le long de la muraille. Il aperut enfin les tranes sombres et menaantes qui glissaient sous
la quille, des herbes et des pointes de roches qui se dressaient comme des monstres drangs dans
leur sommeil.
S'ils touchaient, les mts allaient tre arrachs et son Hirondelle allait plonger au fond, se fendre
la coque, o la mer attendait impatiemment de faire irruption.
Il se tourna pour situer l'ennemi, et mesurer leur distance: il se trouvait moins de trois
encablures par le travers, toutes ses pices en batterie pour finir la besogne.
Par le Dieu tout-puissant, murmura Buckle de sa voix rauque, le franais a trouv un chenal
profond! sa voix se brisa. Ces salauds nous ont eus!
Bolitho ordonna Tyrrell:
Faites rentrer les perroquets.
Cette fois, il ne pouvait plus cacher son dsespoir.
Les hommes se prcipitrent pour rduire la toile et Tyrrell lui cria:

Cette fois-ci, vous ne pouviez plus rien faire d'autre


Il fut coup par Buckle et l'aspirant Heyward qui criaient ensemble:
Il est fichu!
Bolitho les poussa pour essayer de voir quelque chose. Le spectacle le laissa totalement
incrdule: l'autre btiment avait chang d'amure, soit que son capitaine et pris conscience du danger
au dernier moment, soit qu'il voult achever l'ennemi d'une pleine borde. Et il avait heurt une barre
de sable, lanc pleine vitesse, De l o ils taient, ils captaient des bruits pouvantables, des
craquements dchirants, le grondement sourd de la coque qui raclait le fond. La frgate se mit
pivoter, l'artimon tomba, entrainant dans sa chute le grand mt puis la misaine, le tout allant la mer
dans un rideau d'embruns.
Bolitho dut donner de la voix plusieurs reprises pour calmer ses hommes qui poussaient des
clameurs enthousiastes: tait-il si difficile de comprendre que leur propre sort n'tait gure plus
enviable?
Venir de cinq rhumbs sur tribord!
Il ta du poing la sueur qui lui piquait les yeux pour consulter le compas.
Venir au sud-sudet!
Sous sa seule grand-voile dchire et ses huniers, l'Hirondelle commena virer paresseusement,
comme si elle aussi tait sous le choc.
Les manuvres fouettaient et claquaient, et les hommes, tels des animaux affols, se frayaient
tant bien que mal un chemin au milieu des dbris pour essayer d'excuter les ordres venus de l'arrire.
Bolitho mit ses mains en porte-voix:
M onsieur Graves, faites mettre en batterie! cria-t-il.
Les mantelets s'ouvrirent en grinant, les pices encore en tat s'branlrent dans le grondement
des affts et apparurent en pleine lumire. La corvette gtait dj sous sa nouvelle amure et chaque
canon prit facilement sa place jusqu' ce que rsonnt un ordre bref:
Toutes les pices en batterie!
Graves leva les yeux vers Bolitho qui se concentrait sur l'adversaire au point de porter la main en
visire, qui manifestement se forait voir en lui la cible, et non la crature vivante en train de se
dbattre dans les derniers soubresauts de l'agonie.
Ds que vous serez par, monsieur Graves! Hausse maximum!
La frgate dmte passa derrire tribord avant; elle prenait de la bande, un pais nuage de sable
marquait sur son avant l'endroit o elle avait touch le banc.
Il baissa le bras:
Feu!
La coque sursauta violemment. L'une aprs l'autre, les pices faisaient feu, charges la double.
Les coups ricochaient sur les crtes des lames avant de s'craser sur leur adversaire sans dfense.
Quelques coups de pierrier s'aventurrent leur rpondre, mais se turent bientt dfinitivement. Les
gros boulets agrments de mitraille avaient ravag son flanc et l'enfilade du pont.
Bolitho leva la main:
Cessez le tir! saisir partout!
Et Buckle:
Nous allons faire route directement, nord-nordet il jeta un coup d'il derrire lui la coque

fumante. Il va rester l jusqu' ce que quelqu'un arrive, ami ou ennemi, a ne changera pas grandchose.
Tyrrell le regardait, l'air grave:
Bien, monsieur.
Bolitho s'approcha de la lisse pour observer les hommes au-dessous de lui. Certains adaptaient
les saisines sur les pices, d'autre rparaient les avaries et essayaient de mettre de l'ordre dans le
fouillis de grement; l'quipage s'activait partout o cela tait ncessaire pour prparer l'Hirondelle
sa prochaine preuve. Plus de cris de joie prsent, quelques voix et l, des sourires quand un
matelot dcouvrait un ami encore vivant. Lin petit signe de tte, une grande claque sur l'paule qui en
disaient plus que de longs discours.
Ils ont fait des progrs, monsieur Tyrrell.
Dalkeith arrivait avec la liste des morts et des blesss.
Aprs cela, ils seront prts affronter n'importe quoi.
Il tendit son sabre Stockdale qui tait rest prs de lui tout ce temps-l sans qu'il s'en apert.
Et moi aussi, je serai prt!

VIII
LA DCISION D'UN CAPITAINE
Le sjour de l'Hirondelle New York se rvla tre finalement le souvenir le plus ennuyeux et le
plus frustrant qu'et jamais connu Bolitho. Au lieu de relcher quelques semaines, comme il l'avait
espr, pour rparer les avaries et refaire les pleins, il fut forc d'attendre et d'assister avec une
impatience grandissante l'appareillage de tous les autres btiments.
Le temps passait: un mois, puis un second. Il avait fini par mettre de l'eau dans son vin: plaider
sa cause lui paraissait plus efficace qu'exiger, supplier plus appropri que demander de l'aide, s'il
voulait obtenir des autorits terre ce dont il avait besoin. Apparemment, tous les commandants de
son anciennet se trouvaient logs la mme enseigne.
Le travail bord continuant sans relche, l'Hirondelle avait dj repris l'apparence d'un vtran
confirm. On avait soigneusement rapic les voiles au lieu de les remplacer par des neuves, par
mesure d'conomie. Personne manifestement ne savait quelle date de nouveaux ravitaillements
arriveraient d'Angleterre, et les rserves disponibles New York taient soigneusement mnages ou,
songeait Bolitho, mises de ct pour quelque juteux trafic. On avait retaill la grand-vergue de hunier
qui, vue d'en bas, tait comme neuve. Gela dit, Bolitho se demandait souvent comment elle rsisterait
s'il lui fallait taler un coup de chien ou donner la chasse un briseur de blocus. Il y avait aussi la
kyrielle des rapports rdiger, les listes de rquisition et d'approvisionnement viser, les
discussions avec l'arsenal. Il finit par se dire que ni lui ni son btiment ne reprendraient jamais la mer.
Pass la raction de fiert et d'enthousiasme qui avait suivi la victoire sur la frgate franaise et le
sauvetage des soldats, la morosit avait pris le dessus. Jour aprs jour, l'quipage endurait chaleur et
travail, sachant fort bien qu'il n'y avait aucune chance de descendre terre si ce n'tait sous stricte
surveillance et uniquement pour les besoins du service. Bolitho avait conscience que ce genre de rgle
tait pertinent jusqu' un certain point: tous les btiments qui passaient Sandy Hook taient sousarms et des capitaines peu scrupuleux n'hsitaient pas aller voler des matelots chez les autres si
l'occasion s'en prsentait.
Depuis qu'il avait pris son commandement, il tait dans le mme cas et il lui manquait une
quinzaine d'hommes, morts ou trop grivement blesss pour reprendre du service.
Les nouvelles n'taient gure encourageantes. Sur tout le continent, les troupes britanniques se
trouvaient en fcheuse posture. Au mois de juin, toute une arme avait d battre en retraite sous les
assauts du gnral Washington, la bataille de Monmouth, et les comptes rendus qui avaient filtr
jusqu'aux btiments l'ancre ne laissaient gure d'espoir d'amlioration.
Comme pour ajouter aux soucis de la flotte, la saison des ouragans tait arrive. Dvalant de la
mer des Antilles comme une faucille dans les bls, le premier avait coul plusieurs navires sur son
passage et endommag quelques autres au point de les mettre hors service, au moment mme o l'on
en avait le plus besoin. Bolitho comprenait trop bien le souci que se faisait l'amiral au sujet de ses
frgates et de ses patrouilles, car toute la stratgie mener le long des ctes amricaines reposait sur
leur vigilance, leur aptitude se comporter comme ses yeux et le prolongement de son cerveau.
Une chose pourtant le rassrnait: son btiment n'avait pas t endommag sous la flottaison

aussi svrement qu'il l'avait craint. Comme disait Garby, le charpentier:


C'est une vraie forteresse, monsieur.
Au fil des inspections qu'il menait rgulirement sous les ponts pour vrifier l'tat d'avancement
des travaux, Bolitho avait compris la fiert du matre charpentier, l'Hirondelle avait t construite
comme une vraie corvette, contrairement aux btiments de l'poque, souvent achets par la marine au
commerce, moins cheval sur les principes. Les matres-couples avaient t taills dans le fil du bois
selon les rgles de l'art et non dcoups la scie, si bien que la coque offrait une rigidit naturelle qui
ajoutait sa rsistance. Avoir eu la chance de voir son btiment, l'exception de quelques trous sous
la dunette qui avaient exig l'intervention du chantier, remis d'aplomb cette vitesse et devoir ainsi se
morfondre sans bouger n'tait qu'une cause supplmentaire de dpit.
Il tait all bord du vaisseau amiral faire visite au contre-amiral Christie, mais en pure perte:
concernant la date laquelle il aurait achev les rparations, l'amiral s'tait content de lui dclarer
sans fard:
Si vous vous tiez montr moins abrupt avec le gnral Blundell, les choses auraient pu tre
euh diffrentes.
Comme Bolitho essayait de lui tirer les vers du nez, il s'tait entendu rpliquer:
Je sais que le gnral a eu tort d'agir comme il a agi. Il risque mme de devoir en rpondre
lorsqu'il rentrera en Angleterre, encore que, connaissant son influence dans les cercles du pouvoir, j'en
doute un peu haussement d'paules empreint de lassitude, puis: Quant vous, Bolitho, vous
auriez d vous montrer plus humble envers lui. Vous avez bien agi et j'ai dj rdig un rapport dans
lequel j'indique que je vous fais confiance. Cela dit, une conduite approprie n'est pas forcment celle
qu'on apprcie le plus.
Bolitho n'tait pas au bout des mauvaises nouvelles. La pire lui tomba dessus comme un nuage
sombre et contribua accrotre son tourment. Un brick qui venait d'arriver avait fait son rapport sur
les activits du corsaire Bonaventure. Celui-ci avait men plusieurs actions contre des transports ou
des btiments de guerre, s'tait empar de deux prises et avait dtruit une corvette d'escorte. Tout
s'tait exactement pass comme il l'avait craint et prdit. Mais le plus grave n'tait pas l: le corsaire
tait retourn dans la zone o il l'avait rencontr et avait retrouv la Miranda.
Il avait rcupr une poigne de survivants qui drivaient dans une embarcation. Certains taient
blesss, d'autres moiti rendus fous par la soif. Les autres restaient hbts depuis la perte brutale
de leur btiment, alors qu'ils s'taient donn tant de peine pour le remettre en tat.
Bolitho passait et repassait dans sa tte ce qu'il avait dcid alors, essayant de trouver ce qu'il
aurait pu ou d faire d'autre. En appliquant ses ordres, en mettant le devoir devant son dsir
d'assister la frgate endommage, il l'avait laisse seule, comme une proie sans dfense devant un
tigre.
Il croyait en conscience qu'il n'avait pas eu le choix. Mais, s'il avait compris quel point les deux
transports avaient perdu de leur ncessit et de leur urgence, pour sr il aurait agi diffremment.
Lorsqu'il s'en tait ouvert au capitaine du brick, ce dernier lui avait rpondu:
Et dans ce cas, votre Hirondelle serait elle aussi par le fond, car le Bonaventure pourrait en
remontrer n'importe qui, l'exception d'un vaisseau de ligne!
En dehors de ce qu'exigeait le service, des tournes qu'il devait faire pour exercer en personne ou
par bourse interpose une certaine pression sur les comptables de l'arsenal, Bolitho se retenait de

descendre terre. En partie par dlicatesse envers ses hommes rivs leur btiment, dont la taille
semblait diminuer tous les jours, en partie cause de ce qu'il y voyait. Les prparatifs militaires
suivaient la routine: exercices de l'artillerie et du train des quipages, lourds affts et leurs attelages
offerts en spectacle aux badauds et aux enfants pour leurs dlices, fantassins transpirant au soleil,
voire, au besoin, escadrons caracolant.
Non, son malaise tait bien plus profond. Les mauvaises nouvelles des combats terrestres
l'atteignaient jusqu' un certain point, sans plus. Dans les grandes demeures, il ne se passait gure de
nuit sans bal ou sans quelque rception. Officiers d'tat-major, riches ngociants, dames en robe du
soir et ruisselantes de bijoux, tout cela ne laissait pas vraiment penser que la guerre faisait rage si
prs. Sa nause, il s'en rendait bien compte, devait aussi beaucoup son caractre: il tait incapable
de s'intgrer pareils cercles. Les gens de Falmouth avaient toujours respect sa famille, y voyant
d'abord et surtout les marins, pas les notables. Depuis l'ge de douze ans qu'il naviguait, pour toute
ducation il avait appris les mystres des pissures et du matelotage, les noms de chaque manuvre.
Le reste, l'art de la conversation, les minauderies avec de prcieux; petits messieurs comme ceux qu'il
voyait New York, il l'ignorait. Les femmes semblaient diffrentes, elles aussi, hors d'atteinte en
quelque sorte. Contrairement aux Cornouaillaises, qui l'on enseignait se taire, ou aux pouses de
ses camarades officiers de marine, elles semblaient jouir d'une forte influence et en jouer leur guise.
Elles montraient une impertinence, un certain ddain amus qui l'irritaient et l'intimidaient la fois
lorsqu'il entrait en contact avec leur univers parfum de privilgies.
Il avait autoris Tyrrell descendre terre chaque fois que cela tait possible, et avait t surpris
de constater le changement qui s'tait produit en lui. Au lieu de manifester sa satisfaction ou son
soulagement l'ide de se trouver en pays de connaissance, dans ces lieux o il tait venu si souvent
bord de la golette paternelle, il s'tait davantage repli sur lui-mme, finissant mme par ne plus
quitter son btiment sauf ncessit imprative de service. Bolitho savait qu'il avait multipli les
tentatives pour avoir des nouvelles de sa famille, la recherche du moindre indice susceptible de lui
apprendre s'ils taient toujours en vie. Il savait aussi que Tyrrell ne lui en parlerait que lorsqu'il
jugerait le moment venu.
Enfin, trois mois tout juste aprs la fin qu'avait rencontre sur un banc la frgate franaise,
l'Hirondelle s'tait trouve pare reprendre la mer. Lorsque le dernier forgeron fut redescendu
terre, que chacun eut vrifi qu'il n'emportait avec lui que le strict ncessaire, lorsque la dernire allge
et la dernire citerne eurent largu les amarres, Bolitho fit son rapport l'amiral. Qu'il s'agt d'une
nouvelle mission spciale, de porter des dpches ou de retourner se mettre sous les ordres du
capitaine de vaisseau Colquhoun, peu lui importait. Il ne demandait qu'une chose: mettre la voile,
quitter tous ces officiers de salon et ces comptables impntrables.
Tyrrell venu au rapport et qui lui signifiait que le dernier ouvrier avait quitt le bord, Bolitho
demanda:
Que diriez-vous de souper avec moi ce soir? Nous risquons d'tre trop occups dans un
proche avenir.
Tyrrell lui rendit un regard triste.
Ce serait un plaisir, monsieur.
Il avait l'air bout, puis.
Bolitho se dtourna pour contempler travers les fentres les btiments au mouillage, les

maisons blanches dans le lointain.


Vous pouvez me faire partager vos soucis, monsieur Tyrrell, si vous le souhaitez.
Ces mots lui avaient chapp, mais l'air dsespr de son second l'avait fait parler impulsivement.
Tyrrell, le visage dans l'ombre, observait son commandant debout prs de la fentre.
J'ai eu des nouvelles. Mon pre a perdu ses golettes, mais cela au moins tait prvu. Elles
sont passes d'un bord ou de l'autre, peu importe, Mon pre possdait galement une petite
exploitation. Il disait toujours qu'elle lui rappelait celle qu'il avait eue en Angleterre.
Bolitho se tourna lentement vers lui:
Elle aussi, envole?
Tyrrell haussa les paules.
La guerre est arrive l-bas il y a quelques mois sa voix se fit soudain plus froide, distante.
Nous avions un voisin, un certain Luke Mason. Lui et moi, nous avons grandi ensemble, comme des
frres. Lorsque la rbellion a clat, Luke tait dans le Nord vendre du btail et j'tais en mer. Luke
a toujours t un peu excit et je me dis qu'il s'est laiss entraner par son enthousiasme. Peu importe,
il est all se battre contre les Anglais. Mais les choses ont mal tourn pour sa compagnie: ils se sont
presque fait massacrer lors d'une bataille quelconque. Luke a dcid de rentrer chez lui. J'imagine qu'il
en avait assez de cette guerre.
Bolitho se mordit la lvre:
Et il est all voir votre pre?
Oui. Mais il y avait un problme, car mon pre aidait les soldats anglais en leur fournissant du
fourrage et de la remonte. Cela dit, il aimait bien Luke: il tait comme qui dirait de la famille il
poussa un grand soupir. Le colonel qui commandait l'endroit en a eu vent par un informateur sans
doute. Il a fait pendre mon pre un arbre et a brl la maison pour faire bonne mesure.
M on Dieu, s'exclama Bolitho, je suis dsol!
M ais Tyrrell semblait ne pas entendre.
Ensuite, les Amricains ont attaqu et les Tuniques rouges ont battu en retraite.
Il leva les yeux vers le plafond et ajouta d'une voix dure:
Mais Luke s'en est tir. Il a russi sortir de la maison avant qu'on y mette le feu. Et vous
savez quoi? Le colonel amricain l'a fait pendre comme dserteur!
Il se laissa tomber dans un fauteuil et s'croula sur la table.
M ais, par tous les diables, pouvez-vous me dire si tout cela a un sens?
Et votre mre?
Bolitho ne voyait plus que sa tte penche. Le tourment avait eu raison de cet homme.
Elle est morte voici deux ans. Au moins, tout ceci lui aura t pargn. Il ne reste plus que moi,
prsent, et ma sur Jane.
Il releva la tte, les yeux brillants. Aprs ce que le capitaine Ransome a fait d'elle, elle a disparu.
Et Dieu seul sait o elle est!
Il se tut. Dans ce silence pesant, Bolitho se demandait comment il aurait ragi si, comme Tyrrell,
il avait d faire face des vnements de cette gravit, Aussi loin qu'il se souvenait, il avait appris
accepter la mort sans ciller. D'une faon ou d'une autre, la majorit de ses anctres avaient pri en
mer. D'ailleurs c'tait monnaie courante: sans parler de la mort brutale qui vous vient sous la forme
d'un boulet ou d'une lame ennemie qu'on vous enfonce dans le corps, la moindre faute d'inattention

vous prcipitait comme un rien dans une multitude de piges. Une chute du haut du mt, la noyade,
la fivre taient d'aussi bonnes occasions de trouver la mort que n'importe quel objet crach par la
gueule d'un canon. La dernire fois qu'il l'avait vu, son frre Hugh servait comme lieutenant l'escadre
de la Manche. En ce moment, il pouvait aussi bien commander un btiment et se battre contre les
Franais que reposer quelques brasses au fond de l'eau avec ses hommes. Mais ses racines seraient
jamais l-bas, Falmouth: la maison, son pre, ses surs maries. Que ne souffrirait-il pas s'il lui
fallait apprendre, comme Tyrrell, que tout cela avait disparu, dans un pays o les frres s'tripaient,
o les hommes s'injuriaient, se battaient, mouraient, alors qu'ils parlaient tous la mme langue!
Et maintenant, Tyrrell, comme beaucoup d'autres, n'avait plus rien lui, pas mme une patrie.
On frappa; Graves entra.
Le canot de rade est venu dposer ceci, monsieur, fit-il en lui tendant une enveloppe de toile.
Bolitho s'approcha de la fentre pour ouvrir le pli. Il esprait que Graves n'avait pas remarqu la
dtresse de Tyrrell et que le temps qu'il mettrait lire ce message aiderait son second reprendre
bonne figure.
Le contenu du pli tait fort bref.
Il annona tranquillement:
Nous avons ordre de lever l'ancre demain l'aube. Nous allons porter d'importantes dpches
l'amiral qui commande Antigua.
Il imaginait dj cette traverse sans fin, la longue route jusqu' Port-aux-Anglais pour retrouver
Colquhoun. Quel malheur pour eux d'avoir d quitter cet endroit!
Je n'en suis pas trop dsol, fit Graves: nous aurons au moins quelque chose faire pour
passer le temps.
Bolitho l'observait, l'air grave: comment pouvait-on faire preuve d'aussi peu d'imagination?
Mes compliments au pilote, dites-lui de commencer immdiatement les prparatifs
d'appareillage.
Lorsque Graves fut parti, Bolitho ajouta:
Peut-tre souhaitez-vous remettre ce souper plus tard?
Tyrrell se leva, gardant les mains sur la table comme pour assurer son quilibre:
Non monsieur, je serai heureux de venir et, balayant la chambre de l'il: C'est ici que j'ai vu
Jane pour la dernire fois. a m'aide un peu, aujourd'hui.
Bolitho le regarda s'en aller, entendit la porte claquer. Puis, avec un soupir, il alla s'asseoir sa
table et entreprit de remplir son journal.

***
Sept jours de rang, l'Hirondelle tailla sa route cap au sud, sans histoire, tirant parti d'une bonne
brise qui ne variait ni en force ni en direction. Tous les regrets et l'espce de neurasthnie que
l'quipage avait connus lors du long sjour New York, le vent les avait chasss comme par miracle.
La toile tendue sous un ciel sans nuage symbolisait assez bien la libert retrouve. Les souvenirs du
dernier combat, les traits des morts ou de ceux qu'on avait d laisser derrire soi et qui attendaient de
rentrer au pays, tout cela tait dsormais loin, comme ces vieilles cicatrices qui mettent du temps

s'effacer.
Bolitho tait occup tudier la carte et vrifier les droites de soleil du jour. Le comportement
de l'Hirondelle lui donnait entire satisfaction. Ils avaient dj franchi plus de mille milles et, tout
comme lui, le btiment semblait impatient de laisser la terre le plus loin possible. Ils n'avaient pas vu
une seule voile, la dernire mouette solitaire les avait quitts deux jours plus tt.
La vie quotidienne bord d'un btiment de guerre de cette taille tait routinire et soigneusement
organise, de manire rendre l'entassement aussi confortable que possible. Lorsqu'il n'tait pas
occup en haut rparer les voiles et le grement, l'quipage s'occupait l'cole feu ou des
combats de lutte au bton sous l'il professionnel de Stockdale.
La dunette elle aussi tait le thtre de quelques activits rcratives propres rompre la
monotonie de l'horizon vide, et Bolitho en profita pour faire plus ample connaissance avec ses
officiers. L'aspirant Heyward s'tait rvl un excellent escrimeur et passait de nombreuses heures
pendant les quarts de soire initier Bethune et les officiers mariniers l'art de la fente, La plus
grosse surprise pour Bolitho tait venue de Dalkeith. Le chirurgien, toujours assez replet, tait mont
un jour sur le pont avec la plus magnifique paire de pistolets que Bolitho et jamais vue,
Soigneusement assortis, produits par Dodson Londres, ils avaient d coter une petite fortune,
L'un des mousses du bord avait, du passavant, lanc en l'air un petit morceau de bois, et Dalkeith, qui
se tenait prs des filets, avait attendu qu'il ft loin dans leur sillage avant de l'atteindre comme s'il
n'avait pas vis. Une telle habilet au tir n'tait pas frquente chez un chirurgien et, ajout au prix de
ces armes, l'vnement avait donn penser Bolitho sur le pass de Dalkeith.
Vers la fin du septime jour, Bolitho commena percevoir les signes avant-coureurs d'un
changement de temps. Le ciel, bleu ple depuis si longtemps, se chargeait de longues tranes de
nuages et le btiment commena enfourner plus lourdement dans une longue houle. Le baromtre
tait instable, mais c'est davantage une sensation confuse qui lui fit deviner qu'ils allaient devoir
affronter un bon coup de chien. Le vent forcissait aprs avoir tourn au nordet. Accoud au tableau,
il sentait sur son visage et sa poitrine cette puissance qui montait.
Un nouvel ouragan, j'imagine? fit Buckle.
Possible Bolitho s'approcha du compas. Laissez venir d'un rhumb.
Il abandonna Buckle et ses timoniers pour aller rejoindre Tyrrell la lisse de dunette.
C'est peut-tre le front d'une tempte. De toute faon, il va falloir ariser avant la nuit et peuttre mme plus tt encore.
Tyrrell acquiesa d'un coup de menton, les yeux levs vers les voiles gonfles.
Le grand perroquet m'a tout l'air de tirer convenablement. Ils ont fait du bon travail l-haut
pendant que nous tions au mouillage.
Il observa un moment la flamme de hune qui se tendait plus vigoureusement bbord.
Sacr foutu vent, il m'a tout l'air de continuer refuser.
Buckle sourit largement:
En route au sud-sudet, monsieur.
Il poussa un juron en manquant tomber: le pont gtait plus fortement, et une grande gicle
d'embruns passa par-dessus les filets.
Bolitho rflchissait la situation. Jusqu'ici, la traverse s'tait fort bien passe. Il n'avait aucune
raison de risquer ses voiles en essayant de tenir tte au vent. Il soupira: le temps allait peut-tre

bientt se remettre au beau.


Faites carguer les perroquets, monsieur Tyrrell, a va bientt nous tomber dessus.
Il s'carta pour laisser le second prendre son porte-voix. Loin derrire les trains de houle, il
apercevait le premier rideau de grain qui s'avanait de l'horizon comme une cotte de mailles.
Une heure plus tard, le vent avait encore refus et forci jusqu' la tempte. Le ciel et la mer se
confondaient en un gigantesque chaudron de lames et de pluies torrentielles. Il ne servait rien de
lutter, les nuages s'amoncelaient en spirale au-dessus des mts. L'Hirondelle se mit fuir; les gabiers
se battaient contre la toile rche pour prendre un ris de mieux. demi aveugls par la pluie et les
embruns, les orteils agripps aux marchepieds, ils changeaient entre eux des torrents d'injures en
essayant de ramener les voiles la raison.
La nuit tomba prmaturment, et ils continurent leur folle course dans l'obscurit sous huniers
ariss, menacs sans relche par la mer qui surgissait de dessus les passavants avant de dferler sur le
pont comme une rivire en crue. Lorsque la borde de quart tait renvoye en bas pour prendre un
peu de repos, il n'y avait pas grand-chose donner aux hommes pour les soutenir. Tout tait humide
ou dtremp, le coq avait depuis longtemps abandonn toute vellit de prparer quoi que ce ft de
chaud.
Bolitho resta sur la dunette, son cir plaqu sur le corps telle une bche dans le vent, qui hurlait
tout autour de lui. Les haubans et les enflchures luisaient comme les cordes d'un orchestre de fous.
Au-dessus du pont, masqu dans la nuit, le craquement et les coups de tonnerre de la toile en disaient
assez sur ce qui se passait. Le vent paraissait faiblir de temps en temps, mais ces pauses ne duraient
gure. Il reprenait son souffle, comme pour mieux rflchir sa prochaine attaque contre la corvette
soumise rude preuve. Pendant ces brefs instants d'accalmie, Bolitho sentait une couche de sel
rugueux lui brler le visage. On entendait le claquement des pompes, des bruits touffs venus d'en
bas ou du gaillard d'avant invisible. Des hommes luttaient pour reprendre un amarrage, cherchaient
une manuvre disparue et ne se parlaient que pour se rassurer mutuellement.
Le vent les assaillit toute la nuit, les chassant devant lui encore et encore dans le sudet. Heure
aprs heure, Bolitho consultait le compas, descendant un instant vrifier une donne sur la carte,
incapable de prendre un une minute de repos. Il se sentait malade, puis, comme s'il avait d se
battre physiquement contre quelqu'un ou comme si on l'avait jet dans une mer o il tait en train de
se noyer. Son esprit avait beau tre embrum, il remerciait le ciel d'avoir renonc mettre la cape
pour tenter d'chapper la tempte en ne gardant qu'un hunier aris. Par ce temps, l'Hirondelle
n'aurait jamais pu rsister et aurait termin dmte avant que quiconque et compris de quoi il
retournait.
Il finit tout de mme par trouver un moment pour s'merveiller du comportement de son
btiment. Ses mouvements taient certes trs inconfortables; l'existence des hommes occups
pomper l'eau de mer et de cale comme des rats dans une cage n'tait pas trs agrable; la corvette
grimpait, encore plus haut, avant de retomber dans un bruit de tonnerre dans les creux; quand
vibraient espars et membrures, on et dit qu'ils allaient se dtacher de la coque; de la nourriture,
quelques trsors personnels, des vtements, quantit d'objets tranaient l'abandon sur le pont.
Pourtant, aucun canon ne rompit ses palans, pas un seul boulon ne lcha, pas un seul panneau ne
rompit sous les coups de la mer. L'Hirondelle encaissait tout, se relevait aprs chaque assaut avec la
fureur indompte d'un fusilier moiti ivre.

Quand ils aperurent la premire trace de grisaille dans le ciel, la mer avait commenc se calmer
et, lorsque le soleil pera timidement au-dessus de l'horizon, on aurait eu du mal croire qu'ils
naviguaient toujours sur le mme ocan.
Le vent tait revenu au nordet. Les yeux pleins de sel sch, ils finirent par apercevoir quelques
troues de bleu entre les nuages. La paix allait enfin revenir.
Bolitho comprit soudain que, s'il laissait ses mains se poser quelque part, il n'arriverait plus les
remuer avant plusieurs heures. Il examina le pont et les passavants. Les visages taient fatigus, les
vtements dchirs, les mains pleines de goudron des gabiers taient ttanises comme des pinces
aprs les efforts qu'ils avaient d fournir force de se battre contre les voiles.
Dites la cuisine d'allumer les feux, ordonna Bolitho. Il faut absolument qu'ils aient quelque
chose de chaud se mettre dans le ventre.
Un rayon de soleil jouait dans la mture et illuminait les vergues, devenues un triple crucifix.
Il ne va pas tarder faire chaud, monsieur Tyrrell. Faites tendre des bonnettes au-dessus des
panneaux et ouvrir les sabords au vent.
Il essaya de sourire malgr le sel qui lui craquait les lvres.
Je vous suggre d'oublier votre souci permanent de la tenue de ce btiment et d'autoriser les
hommes faire scher leurs vtements aux cartahus.
Graves arrivait; il porta la main sa coiffure:
Le quartier-matre Marsh est port manquant il se tut avant d'ajouter d'une voix fatigue:
Gabier de misaine, monsieur.
Bolitho laissa ses yeux errer par le travers. Le marin avait d tre projet par-dessus bord au
cours de la nuit, et ils n'avaient pas mme entendu un cri. Mais c'tait aussi bien ainsi, ils n'auraient
rien pu fane pour le sauver.
M erci, monsieur Graves, veuillez porter ceci au journal de bord.
Il resta l contempler la mer: la nuit semblait se retirer doucement pour laisser place aux
premiers rayons dors du jour, comme un assassin qui s'clipse. Ce marin flottait dans les parages,
Dieu savait o, mort, et seuls certains se souvenaient encore de lui: ses camarades, sa famille, qu'il
avait quitte depuis si longtemps.
Il se secoua et se tourna vers le pilote:
Monsieur Buckle, j'espre que nous pourrons faire le point dans la journe. Je pense que nous
sommes quelque part dans le sud-ouest des Bermudes. J'en suis mme convaincu.
Il sourit doucement devant l'air berlu de Buckle:
En revanche, je ne saurais dire si nous en sommes cinquante ou cent milles.
Bolitho demeura sur place encore une heure, le temps de virer de bord. Le boute-hors pointait sur
l'horizon au sud, les ponts et les uvres mortes fumaient au soleil comme si son btiment tait pass
au four.
Je vais aller djeuner, annona-t-il enfin Tyrrell il flaira les odeurs de gras qui venaient de la
cuisine. Ce seul fumet me met en apptit.
La porte de sa chambre referme, avec Stockdale qui lui apportait du caf et du porc frit, Bolitho
russit enfin se dtendre un peu et faire le bilan de cette nuit de labeur. Il avait fait face sa
premire tempte depuis qu'il commandait. Pour un homme mort, combien taient sains et saufs! Et
l'Hirondelle s'tait remise danser et plonger comme si rien ne s'tait pass.

Stockdale posa devant lui une assiette qui contenait une demi-tranche de pain rassis et une noix
de beurre jaune. Le pain tait tout ce qui restait de ce qu'ils avaient embarqu New York, le beurre
rance sortait probablement d'un tonneau. Bolitho se laissa aller dans son fauteuil, heureux comme un
roi, et ce pauvre djeuner lui fit l'impression d'un vritable banquet.
Il contempla rveusement la chambre qui l'entourait. son ge, il avait dj survcu pire, mais il
en tait autant redevable la chance qu' ses propres mrites.
O est Fitch? demanda-t-il.
Stockdale sourit de toutes ses dents:
Occup faire scher votre couchage, monsieur.
Comme il connaissait depuis longtemps ses habitudes, il ouvrait rarement la bouche lorsque
Bolitho rflchissait ou se restaurait.
Un boulot de femme, conclut-il.
Bolitho clata d'un rire si bruyant que les chos s'en rpandirent travers le panneau jusqu'
Buckle qui crivait sur son ardoise prs de l'habitacle.
Qu'est-ce que je vous disais? fit Buckle en secouant la tte. ui-ci, c'est pas du genre s'en
faire!
Oh, du pont!
Tyrrell leva les yeux en entendant l'appel de la vigie.
Une voile par le travers tribord!
Une cavalcade dans l'chelle Bolitho apparut, la bouche encore pleine de pain beurr.
J'ai un pressentiment pour ce matin, fit Tyrrell il aperut un officier marinier prs du grand
mt et lui cria: M onsieur Raven! M ontez donc l-haut!
Il lui tendit la main pour l'aider accrocher les premiers chelons et le retint une seconde:
Et souvenez-vous de votre leon, comme j'ai retenu la mienne!
Graves venait d'arriver, moiti ras et nu jusqu' la ceinture. Bolitho regardait les visages l'un
aprs l'autre pour calmer son impatience, tandis que Raven continuait son escalade jusqu' la tte du
grand mt. Il avait chang. vrai dire, ils avaient tous chang, chacun sa faon. Ils s'taient
endurcis, faisaient peut-tre preuve de davantage de confiance en eus. On et dit une bande de pirates
tanns par le soleil, unis par leurs petites affaires, et par oui, conclut-il aprs une hsitation leur
loyaut son gard.
Oh, du pont!
Et plus rien, toujours cette attente vous rendre fou.
C'tait Raven:
C'est lui, c'est le Bonaventure!
Les marins qui attendaient l se mirent gronder.
C'est ce foutu Bonaventure? cria un homme. C'est lui? On va te lui flanquer une sacre racle
ce salopard, pour a, c'est sr!
Plusieurs autres renchrirent, mme Bethune, qui criait comme un dment:
Allez les gars, sus lui!
Bolitho se tourna vers eux, le cur soudain lourd. Toute la promesse de cette matine venait de
s'envoler, il ne restait plus que gchis et amertume.
Faites tablir les perroquets, monsieur Tyrrell, et les cacatois galement, si le vent reste

favorable.
Il vit bien l'air que prenait Tyrrell, ennuy, presque rprobateur.
Nous avons des ordres, fit-il schement, nous devons porter des dpches notre amiral il
montra d'un geste impatient le tableau. Voulez-vous que nous mesurions nos canons aux siens?
Et il se dtourna brusquement avant d'ajouter:
Et, par Dieu, je n'aimerais rien tant que le voir se rendre!
Tyrrell empoigna son porte-voix et cria:
Tout le monde sur le pont! Du monde la manuvre!
Il jeta un coup d'il furtif Bolitho qui s'tait tourn vers l'arrire. Le corsaire n'tait visible de
personne, sauf du haut du grand mt, et pas davantage maintenant. M ais Bolitho regardait fixement la
mer, croire qu'il distinguait chaque canon, chacune de leurs gueules bantes, exactement comme le
jour o le Bonaventure avait balay d'un revers les dfenses de la Miranda.
Il n'est pas facile de prendre la fuite devant l'ennemi, fit doucement Tyrrell.
Graves haussa les paules:
Comment pouvez-vous dire une chose pareille? J'aurais cru que vous tiez plutt soulag.
Il s'arrta brusquement en voyant le regard noir de Tyrrell, mais ajouta tout de mme d'une voix
mielleuse:
Vous n'auriez pas trop aim combattre un yankee, hein?
Et il se rua dans l'chelle pour rejoindre ses hommes au pied de la misaine.
Tyrrell le suivit longuement des yeux et dit comme pour lui-mme:
Salaud!
Il tait tout surpris d'arriver rester si calme, Salaud!
Quand il tourna la tte, Bolitho avait quitt le pont.
Buckle lui montra le ciel du doigt:
A prsent, monsieur Tyrrell, il ne rigole plus le ton tait amer. Mais je ne donnerais pas
toutes les putes de Plymouth pour tre sa place!
Tyrrell retourna le sablier sans rpondre.
Quelle diffrence avec le capitaine Ransome! songeait-il. Celui-l n'avait jamais rien partag avec
quiconque, ni espoirs ni craintes. Et ces mmes marins qui couraient dj sur les marchepieds ou
ailleurs n'auraient montr aucune surprise s'il avait pris la mme dcision que Bolitho. Sans doute
parce qu'ils se disaient que Bolitho pouvait les emmener n'importe o se battre contre la terre entire,
parce que son comportement les mdusait. En prendre conscience maintenant le troublait, parce que
Bolitho ne s'en rendait pas compte, mais aussi parce que c'tait lui de lui faire comprendre ce qu'ils
prouvaient tous pour lui.
Ransome les avait utiliss, il ne les avait jamais commands. Au lieu de donner l'exemple, il violait
les rgles. Alors que Tyrrell jeta un coup d'il la claire-voie de la chambre qui s'tait referme. Il
entendait encore des voix de filles.
Graves arriva, le salua et dit d'un ton neutre:
Autorisation de renvoyer la borde en bas, monsieur?
Oui, monsieur Graves, faites!
Ils vitaient de se regarder en face. Tyrrell se dtourna, se dirigea vers la lisse pour contempler les
matelots tout hls perchs sur les vergues hautes.

Le corsaire n'arriverait plus les rattraper, maintenant, mme s'il en avait l'intention. Ce devait
tre un autre btiment, un gros navire marchand ou quelque caboteur innocent qui trafiquait dans les
Bahamas.
Il aperut le cuisinier du capitaine prs des filets et lui demanda:
Comment va-t-il, Stockdale?
Stockdale le regardait d'un air mfiant, comme un chien de garde qui voit arriver un inconnu. Puis
il se radoucit un peu, ses normes mains pendantes.
Il est la torture, m'sieur il gardait les yeux fixs sur l'eau, le regard sombre. Mais on a dj
connu pire. Bien pire que a.
Tyrrell hocha pensivement la tte. Il y avait dans les yeux de Stockdale quelque chose comme
une certitude tranquille.
Vous savez, Stockdale, vous tes vraiment un ami pour lui.
Le cuistot dtourna son visage ravag.
Ouais. Et j'pourrais vous dire des choses que j'l'ai vu faire, que tous ces mathurins-l iraient se
rfugier dans les jupons de leur mre et prier un coup.
Tyrrell ne bronchait pas, attentif au visage de cet homme qui revivait ses souvenirs, des
souvenirs qui semblaient dater d'hier.
Stockdale poursuivit de sa voix sifflante:
J'l'ai port dans mes bras comme un gosse, j'l'ai vu si en colre que pas un homme oserait rester
ct. D'aut'fois, j'y ai vu prendre un vieil homme dans ses bras jusqu' c'qu'i'meure, alors qu'y avait
personne pour s'occuper de ce pauv'diable.
Il balaya la mer d'un geste, le regard soudain plus sombre.
J'sais pas trouver les mots pour dire a, m'sieur, sans a j'le raconterais tous les autres.
Tyrrell s'approcha de lui et posa la main sur son bras massif.
Vous avez tort, vous avez su trouver les mots justes. Et merci de m'avoir racont tout cela.
Stockdale maugra et se dirigea vers le panneau. Jamais de sa vie il n'avait encore parl ainsi, mais
il faisait confusment confiance Tyrrell. Lui du moins tait du mme bois que Bolitho, c'tait un
homme, pas seulement un officier. Et pour lui, c'tait plus qu'il ne lui en fallait.

***
L'Hirondelle passa tout le reste du jour courir sans entraves vers un horizon vide. Les quarts
changeaient, quelques exercices, on fouetta un homme qui avait sorti son couteau contre l'un de ses
camarades aprs une algarade. Plus de concours cependant; lorsque Heyward tait mont avec son
sabre pour reprendre une sance d'entranement, il n'avait pas trouv d'amateurs. Et Dalkeith tait
rest dans son infirmerie sans ses pistolets.
Bolitho tait demeur enferm dans sa chambre, remuer ses penses. Il se demandait pourquoi
une dcision apparemment aussi simple lui pesait tant, peut-tre parce c'tait lui qui avait d
l'imposer. Commander, entraner, dcider, des mots, tout cela. Des mots qui n'expliqueraient jamais le
fond de sa pense et qui n'effaceraient aucun malentendu.
Comme le disait le contre-amiral Christie, la bonne dcision n'tait pas toujours la plus agrable,

ni la plus facile accepter.


La cloche tintait pour appeler au dernier quart de la soire lorsqu'il entendit le cri de la vigie:
Du pont! Voile droit devant sous le vent!
Il se fora rester assis sa table jusqu' ce que l'aspirant Bethune ft descendu faire son
rapport: la voile ne bougeait pratiquement pas, le btiment tait peut-tre mme en panne.
Graves, qui tait de quart, lui annona:
S'il s'agit de l'une de nos frgates, monsieur, nous pourrions peut-tre faire demi-tour et nous
rapprocher du Bonaventure.
Heyward abondait dans son sens:
Et nous pourrions mme nous faire une prise!
M ais Bolitho les observait froidement tous les deux.
Et s'il s'agit d'une frgate franaise, que se passera-t-il?
Il les vit se raidir sous son regard svre.
Je vous suggre donc de garder toutes vos hypothses pour plus tard.
Mais il ne s'agissait ni d'un corsaire ni d'un btiment de guerre en patrouille. Tandis que
l'Hirondelle continuait de faire route sur l'inconnu belle allure, Bolitho l'observait la lunette. Il
remarqua vite un trou insolite dans la silhouette, l o le grand hunier manquait, cass comme une
branche d'arbre, de longues cicatrices sur la muraille trahissant les avaries subies du fait du vent et de
la mer.
Par Dieu, fit tranquillement Buckle, il a d se ramasser la tempte en plein dedans. On dirait
qu'il est dans un bien piteux tat.
Tyrrell, qui tait mont dans la hune de grand mt, se laissa dvaler le long d'un pataras et
annona:
Je le connais, monsieur. C'est la Royal Anne, de la Compagnie des Indes.
Buckle renchrit.
Ouais, monsieur, c'est bien a. Il a appareill de Sandy Hook trois jours avant nous. Il allait
Bristol, ce qu'on m'a dit.
M ontrez le pavillon.
Bolitho fit lentement pivoter sa lunette pour observer les minuscules silhouettes qui s'agitaient
sur les ponts de l'autre btiment, le passavant dfonc l'endroit o la mer dmonte s'tait
engouffre et prsentant dsormais l'aspect d'une falaise croule. Il offrait un spectacle navrant,
espars disparus, voiles en lambeaux. Ils avaient d endurer la mme tempte que celle qu'ils avaient
subie au cours de la nuit prcdente.
a y est, s'exclama Bethune, je l'ai trouv dans le livre des signaux, monsieur! Il a t
rquisitionn par le commandant en chef!
Mais Bolitho l'coutait peine. Il voyait sur le pont des silhouettes qui s'taient soudain
immobilises pour observer l'approche de la corvette. et l, un homme faisait de grands gestes,
peut-tre ravi l'ide d'apercevoir un pavillon ami.
Il se raidit soudain:
Il y a des femmes bord il abaissa sa lunette pour demander Tyrrell: Rquisitionn, c'est
cela?
Tyrrell hocha lentement la tte.

Les btiments de la Compagnie font du service pour le compte du gouvernement quand cela est
ncessaire, monsieur il regardait ailleurs. La Royal Anne emmne des gens qui rentrent en
Angleterre, des gens qui veulent fuir la guerre, c'est sr.
Bolitho reprit sa lunette, en songeant ce que Tyrrell venait de lui dire.
Nous allons nous approcher, monsieur Tyrrell, en restant au vent. Faites prparer le canot
tribord, le chirurgien m'accompagnera.
Et Bethune:
Signalez ce que nous allons faire. S'il ne comprend pas, criez-lui les ordres la voix lorsque
nous serons plus prs.
Il s'loigna de la lisse tandis que les signaux montaient aux drisses. Tyrrell lui dit d'un ton grave:
Il ne serait pas capable d'chapper au Bonaventure, monsieur, mme s'il tait indemne.
Je sais, rpondit Bolitho en le regardant dans les yeux.
Il essayait de faire bonne figure, alors que son cerveau bouillonnait. Revenir affronter le corsaire?
Les donnes n'avaient pas vari d'un pouce. L'Hirondelle serait toujours en situation d'infriorit et
se ferait couler sans trop de difficults. La Royal Anne tait dans un tel tat que sacrifier son propre
btiment et son quipage ne changerait pas grand-chose son sort. Mais fuir une fois de plus la
laisser pour compte, sans dfense, et permettre l'ennemi de s'en emparer son aise, voil qui tait
trop dur imaginer.
Il lui fallait regarder les choses en face, la dcision lui appartenait, lui seul.
M onsieur, appela Buckle, il est tout prs, il vaudrait mieux que nous prenions un peu de tour!
Parfait.
Bolitho fit lentement quelques pas en abord.
Faites carguer huniers et cacatois, monsieur Tyrrell. Nous allons mettre en panne.
Stockdale se prcipitait avec sa veste et son sabre. La nuit allait tomber dans cinq heures. S'ils
voulaient tre en mesure de faire quoi que ce ft, il fallait aller vite et compter sur un peu de chance,
Surtout de la chance.
Il enfila sa veste et dit Tyrrell:
Vous venez avec moi.
L'embarcation enjamba le bastingage. Il regarda sur leur arrire, s'attendant presque voir une
voile argente ou entendre le cri de la vigie.
Canot le long du bord, monsieur!
Il fit signe qu'il avait entendu et se dirigea vers la coupe.
Allons-y.
Et, sans un seul regard aux autres, il suivit Tyrrell pour prendre place bord.

IX
REPOUSSEZ L'ABORDAGE!
En escaladant l'chelle qui pendait au flanc norme de la Royal Anne, Bolitho imaginait trop bien
ce qui l'attendait. Des gens s'taient rassembls en foule sur les pont et la dunette, passagers et
marins, isols ou par petits groupes, mais tous runis par les regards qu'ils portaient sur lui puis sur
les marins qui le suivaient.
Bolitho s'arrta pour ajuster son sabre son ct et surtout pour remettre de l'ordre dans ses
penses. Tandis que Tyrrell faisait aligner ses hommes, il examina longuement le btiment. Le pont
tait encombr de dbris, grement et espars briss, laizes entires de toile dchire. Le btiment
roulait lourdement, d'o il conclut qu'il avait embarqu quantit d'eau dans ses cales.
Un homme de grande taille la dmarche gauche, vtu d'une veste bleue, s'approcha de lui et le
salua.
Je m'appelle Jennis, monsieur, matre d'quipage et le plus ancien bord.
O est le patron?
Jennis lui montra la lisse d'un geste las:
Pass par-dessus bord pendant la tempte et vingt autres avec lui.
Bolitho entendit un bruit de bottes dans une chelle de descente et se raidit en voyant arriver une
silhouette familire qui cartait les autres pour venir lui. C'tait le gnral Blundell, impeccable
comme toujours, mais qui portait cette fois deux pistolets la ceinture.
Bolitho toucha le bord de sa coiffure:
Je suis surpris de vous voir ici, sir James il essaya de dissimuler son dpit. J'ai l'impression
que vous avez quelques soucis.
Le gnral commena par jeter un regard circulaire sur le spectacle avant de s'arrter sur
l'Hirondelle dont les voiles battaient mollement.
Et je suis en retard en plus! aboya-t-il. On n'aurait jamais d autoriser ce foutu bateau
prendre la mer.
Il lui montra du doigt le matre:
Et cet imbcile n'est mme pas capable de faire rgner l'ordre!
Bolitho se tourna vers Tyrrell:
Prenez vos hommes, allez inspecter l'tat de la coque et dressez-moi un tat des avaries. Et
rondement!
Il s'arrta un instant sur un groupe de matelots qui attendaient nonchalamment prs du panneau
avant, incapables de suivre le mouvement du navire, les veux vides, indiffrents aussi bien son
arrive qu'au dsordre qui rgnait partout.
Il a fallu utiliser les pistolets, monsieur, lui expliqua le matre d'une voix prcipite: quelquesuns des hommes se sont affols quand la tempte a clat. Nous avons toute une cargaison de rhum
et d'autres alcools, ainsi que de la mlasse et du caf. Pendant que nous autres on s'activait, ces garsl et quelques passagers ont forc les soutes et se sont mis boire il fut pris soudain d'un grand
frisson. Avec les femmes qui pleuraient, qui criaient, le bateau qui nous tombait dessus et le capitaine

Harper pass par-dessus bord, j'pouvais pas veiller tout.


Vous n'tes qu'un incapable, hurla Blundell! J'aurais d vous faire fusiller pour incomptence!
Quand les premiers hommes de l'Hirondelle arrivrent au panneau, les matelots ivres semblrent
revenir la vie. Ils se mirent leur crier des injures, tentrent de leur barrer le passage. De l'avant, une
main inconnue lana une bouteille qui vint s'clater contre un anneau de pont, constellant de
gouttelettes de sang la poitrine d'un marin.
Allez-y, monsieur Tyrrell! cria brusquement Bolitho.
Le second lui fit un signe et ordonna:
Dtachement! Sortez les couteaux!
Il prit son pistolet et le pointa sur le groupe.
Abattez quiconque essaiera de s'opposer nous! Bosco, emmenez-les en bas et mettez-les aux
pompes!
Un matelot essaya de s'enfuir, mais le bosco lui assena un coup de plat sur la tte.
Il y a beaucoup faire, monsieur Jennis, dit Bolitho. Mettez l'quipage au travail et remplacez
dj votre misaine. Faites mettre toutes les embarcations la trane; nous pourrons allonger les
blesss sur le pont et mon chirurgien va s'occuper d'eux.
Il attendit que le matre et donn ses ordres avant de continuer:
Quel est votre armement?
Jennis lui montra vaguement on ne sait quoi.
Pas grand-chose, monsieur, douze six-livres et quelques pierriers. Nous cherchons surtout
viter la bagarre, les pices sont l pour nous permettre de nous dfendre contre des boucaniers ou
des pirates il leva les yeux, l'air un peu tonn. Pourquoi me demandez-vous cela?
Le gnral Blundell l'interrompit:
Allez au diable, faut-il que je reste plant l pendant que vous discutez des bricoles de cette
pave? J'en ai subi plus que je ne saurais tolrer, et
Sir James, le coupa Bolitho sans manires, il y a un corsaire ennemi dans le nord. Il nous suit
probablement. Ces bricoles, comme vous dites, seraient fort utiles si l'ennemi arrive jusqu'ici.
Et il tourna les talons, la tte haute. On entendait le claquement des pompes, Tyrrell avait les
mutins bien en main.
Allez voir l'arrire, dit-il Stockdale, et regardez si vous trouvez quelque chose.
Blundell avait perdu sa belle assurance:
Un corsaire? Et il nous attaquerait?
L'Hirondelle n'est pas trs grosse, monsieur. L'ennemi est deux fois plus fort que nous.
Eh bien, grommela le gnral, c'est toujours mieux que rien. Si vous devez combattre, ce sera au
moins pour la bonne cause.
Bolitho fit semblant de ne pas avoir entendu; Tyrrell remontait sur le pont.
Je suis all sonder dans les fonds. La coque prend eau rgulirement, mais on dirait que les
pompes arrivent taler. C'est un bazar indescriptible, en bas. Les portes des chambres ont t
brises, il y a des ivrognes partout et j'ai trouv deux morts, tus coups de couteau.
Il frona les sourcils en voyant le matre d'quipage qui houspillait ses gens pour dgager les
espars.
Il a d se ronger les sangs et, voyant la mine de Bolitho: Que faisons-nous?

Votre commandant fera son devoir, rpondit Blundell. Si nous sommes attaqus, il dfendra ce
btiment et ses passagers. Vous aviez besoin qu'on vous le dise?
Ce n'est pas de vous que j'attendais cette prcision, lui rpondit froidement Tyrrell.
Combien y a-t-il de femmes bord? les coupa Bolitho.
Il regardait Stockdale qui s'employait contenir et calmer les dames, mais il entendait peine ce
qu'il leur racontait.
Et il y avait aussi des enfants, plus qu'il n'avait cru.
Mais, pour l'amour de Dieu, combien de temps allez-vous rester ainsi? cria le gnral, presque
aussi rouge que sa tunique. Qu'est-ce que a peut bien faire, qu'il y en ait tant ou qu'elles aient les
yeux de telle couleur?
Il ne russit pas aller plus loin: Tyrrell s'interposa, tte baisse, si bien qu'il lui touchait presque
le front.
Regardez-moi, mon gnral, le capitaine a raison. L'ennemi peut faire de nous ce qu'il veut, et
ce btiment ne vaut pas tripette.
Je n'en ai rien faire, et je me vois oblig de vous rpter que je ne tolre pas vos manires!
Un avertissement, mon gnral?
Tyrrell se mit rire en silence.
Sans votre prsence Sandy Hook, l'Hirondelle aurait fini de carner et aurait repris la mer un
mois plus tt. Et, dans ce cas, vous vous seriez retrouv tout seul, assis sur votre cul comme un gros
tas de lard il durcit soudain le ton. Alors, faites bien attention vos manires vous, mon gnral.
Bolitho s'tait cart de quelques pas et n'coutait que distraitement leur dispute. Une fois de
plus, l'intervention mal propos de Blundell allait les mettre en fcheuse situation, mais cela ne
changeait rien la ralit des choses. Il dut se retourner pour cacher son dsespoir: leur seule chance
tait de ne pas tre retrouvs par le Bonaventure, de parvenir remettre un peu de toile sur ce
malheureux btiment et s'enfuir le plus vite possible.
Le matre d'quipage vint le rejoindre l'arrire.
J'ai mis les hommes s'occuper de la nouvelle misaine, monsieur, mais nous n'avons gure de
toile de rechange bord, en tout cas qui soit prvue pour a. C'est un btiment de la Compagnie,
nous devions subir un grand carnage notre arrive Bristol. C'est ce qui explique que nous soyons
partis avec un quipage rduit et un seul officier.
Il se passa la main sur la figure.
Si vous ne nous aviez pas trouvs, je crois que les hommes seraient devenus fous et se seraient
mutins. Il y a d'honntes gens parmi les passagers, mais aussi une jolie bande de brigands.
Le choc d'une poulie contre le mt d'artimon fit lever les yeux Bolitho. Les lambeaux de toile et
le pavillon bariol de la Compagnie s'agitaient. Il frona le sourcil, le vent frachissait. Pas beaucoup,
certes, mais cela rendait les choses encore un peu plus difficiles.
Il avait pourtant une maigre chance de ne pas se tromper. Mais, s'il prenait la mauvaise dcision,
cela risquait seulement de causer davantage de souffrances aux passagers.
Il sortit sa montre, en souleva le couvercle: ils avaient moins de quatre heures de jour devant eux.
Monsieur Tyrrell, faites mettre immdiatement les embarcations de la Royal Anne la mer.
Envoyez un message Graves: je veux immdiatement les canots et cinquante hommes. Il nous va
falloir travailler comme des diables si nous voulons remettre ce btiment en tat de naviguer.

Il attendit que Tyrrell et le matre d'quipage fussent partis avant de poursuivre:


Sir James, il faut que j'aille voir de quoi nous avons besoin.
Le gnral le rappela:
Si, comme vous le craignez, l'ennemi apparat, avez-vous l'intention de partir en nous plantant
l? le ton tait presque menaant: Et peut-tre vos ordres crits vous pargneront-ils la disgrce
pour avoir pris cette dcision?
Bolitho s'arrta net et se tourna vers lui:
Ma rponse vos deux questions est non, sir James. Si nous en avons le temps, je vais
transfrer tous les passagers et les marins de la Royal Anne mon bord.
Les yeux du gnral lanaient des tincelles.
Quoi? Vous voulez abandonner la cargaison et partir?
Il avait l'air parfaitement incrdule.
Bolitho dtourna les yeux vers les embarcations bosses le long du bord. Un semblant d'ordre
rgnait depuis que ses hommes avaient repris les choses en main.
Il aurait d comprendre depuis longtemps ce qui se passait: le gnral avait mis son butin bord.
M ais cette dcouverte le calmait tonnamment. Il russit mme sourire en rpondant:
Je suis sr, monsieur, que vous comprenez combien nous devons nous hter, pour deux
bonnes raisons!
a au moins, s'exclama Tyrrell qui tait revenu, a lui tera le vent des voiles!
Je ne plaisante pas, continua Bolitho. Si nous arrivons remettre en route avant l'aube, nous
avons de bonnes chances de nous en tirer. Il est bien possible que le Bonaventure ait chang de route
aprs nous avoir perdus et, dans ce cas, il est peut-tre dj plusieurs milles.
M ais vous n'en croyez rien? demanda Tyrrell en lui jetant un coup d'il.
Non.
Il s'loigna un peu pour viter un tas d'espars briss que des hommes tiraient d'une embarcation
comme des serpents enlacs.
Ce qui m'inquite, ce n'est pas le quand, c'est le si.
Tyrrell lui montra la lisse.
Graves nous envoie un premier dtachement il fit la grimace. Cela va laisser l'Hirondelle
sans trop de monde bord, peine de quoi manuvrer.
Bolitho haussa les paules.
Si l'quipage avait t rduit de moiti par la fivre, les autres auraient bien t obligs de se
dbrouiller. Maintenant, ajouta-t-il, occupons-nous des dames. J'imagine qu'elles vont se faire encore
plus de souci que le gnral.
Il y en avait une cinquantaine, entasses l'arrire, mais soigneusement spares en fonction de
leur rang dans un monde part. Des jeunes et des vieilles, des laides et des jolies. Elles regardaient
Bolitho en silence, comme s'il avait jailli des flots, tel un messager de Neptune.
Mesdames il se passa la langue sur les lvres en voyant une jeune fille d'une beaut
blouissante lui faire un sourire radieux et dut se reprendre. Mesdames, mesdemoiselles, je regrette
les inconvnients de votre situation, mais nous avons beaucoup de choses faire pour vous
permettre de poursuivre votre traverse sans encombre.
Elle continuait de lui adresser ce sourire direct, amus, exactement ce qui le remplissait de

confusion depuis toujours.


Si l'une d'entre vous est blesse, mon chirurgien fera son possible. Nous sommes en train de
vous prparer un repas et mes hommes monteront la garde autour de vos appartements.
M ais capitaine, demanda la belle, croyez-vous que l'ennemi va venir?
Sa voix tait pleine d'assurance, elle parlait d'un ton calme qui trahissait l'ducation et la race.
C'est toujours possible, rpondit-il en hsitant un peu.
Quelle rponse, fit-elle en montrant des dents parfaites, quelle pense profonde dans la bouche
d'un jeune officier du roi!
Quelques-unes de ses compagnes souriaient aussi, d'autres se mirent rire.
Excusez-moi mesdames, fit schement Bolitho il lana la jeune fille un regard incendiaire.
J'ai faire.
Debout derrire lui, Tyrrell rprima un sourire. Il se souvenait de ce que lui avait dit Stockdale:
Quand il est en colre, vaut mieux passer au large. Ce coup-l, le capitaine tait en colre, fou de
rage. Tant mieux, se dit Tyrrell, a lui vitera de penser aux vrais dangers qui nous menacent.
Une servante lui prit le bras:
'Vous d'mande bien pardon, m'sieur, mais y a une dame qu'est en bas et qui se sent pas bien,
elle a beaucoup de fivre.
Bolitho s'arrta:
Envoyez chercher le chirurgien.
Il se raidit en voyant la jeune fille s'approcher de lui, le visage grave.
Je vous demande pardon de vous avoir mis en colre, capitaine. Je suis impardonnable.
En colre, moi? fit Bolitho en jouant avec la boucle de son ceinturon. Non, je ne vois pas
Elle lui effleura la main.
Non, vous vous tes remis, capitaine. Je vous vois diffremment prsent: peu sr de vous,
mais jamais pompeux.
Lorsque vous aurez termin pour de bon
Elle le reprit sans mme lever la voix:
Les autres femmes taient proches de l'hystrie, capitaine. En un clair, la tempte nous a
ballottes comme des poupes de chiffon, et puis il y a eu ces cris, des bruits de bagarre. Les
hommes se battaient entre eux, pour s'arracher de quoi boire, pour nous voler nos affaires. Ils avaient
perdu tout sens commun elle baissa la tte. C'tait horrible, vous ne pouvez pas imaginer.
Relevant ses yeux, des yeux d'un violet profond, elle poursuivit:
L-dessus, il y a eu un cri. Quelqu'un disait: un bateau! Un btiment du roi! et nous sommes
tous monts sur le pont malgr le danger elle se dtourna pour contempler la mer. Et puis, vous
tes arriv. Cette petite Hirondelle! C'en tait presque trop pour la plupart d'entre nous. Si je n'avais
pas fait ces pitreries vos dpens, je pense que quelques-unes se seraient effondres.
Bolitho sentait ses dfenses s'crouler.
Euh oui, enfin c'est exactement cela.
Il tripotait la garde de son sabre. Il aperut Dalkeith qui passait et qui lui jeta en passant un coup
d'il bizarre.
Vous rflchissez vite, madame.
Je sais un certain nombre de choses, capitaine. J'ai observ votre regard lorsque vous discutiez

avec votre second et Sir James. Le pire est encore devant nous, n'est-ce pas?
En fait, lui rpondit Bolitho en haussant les paules, je n'en sais rien.
En entendant le gnral qui s'en prenait un marin, il ajouta:
Et cet homme-l me pse dj assez comme a.
Elle fit une petite moue moqueuse:
Sir James? Je vous concde qu'il est parfois difficile.
Vous le connaissez?
Elle commena revenir vers le groupe des femmes.
C'est mon oncle, capitaine.
Et elle clata de rire.
Vous devriez dissimuler davantage vos sentiments! Sinon, vous ne deviendrez jamais amiral!
Tyrrell remontait sur le pont:
Je viens d'aller voir cette femme, en bas. Elle est malade, mais Dalkeith fait le ncessaire il
frona le sourcil en le voyant. Vous allez bien, monsieur?
Pour l'amour de Dieu, rpondit Bolitho, exaspr, arrtez donc de me poser des questions
idiotes!
Bien monsieur il sourit en regardant la jeune fille qui se tenait plus loin prs de la lisse. Je
comprends, monsieur.
Un grand bruit les fit se retourner comme un seul homme, Bolitho aperut un panache de fume
qui s'chappait lentement d'une pice bbord de l'Hirondelle.
Le gnral arriva d'une descente et cria:
Que se passe-t-il?
C'est un signal, monsieur, lui rpondit calmement Bolitho. M a vigie a aperu l'ennemi.
Et il ne s'occupa plus ni du gnral ni des autres pour concentrer son esprit sur l'important. D'une
certaine faon, la nouvelle tait presque un soulagement.
M onsieur Tyrrell, le Bonaventure va mettre plusieurs heures pour afficher ses intentions. D'ici
l, il fera trop sombre pour attaquer. Pourquoi le ferait-il? Il lui suffit d'attendre l'aube et de frapper.
Tyrrell le regardait, muet, fascin par cette voix gale.
Si le vent ne tourne pas contre nous, continua Bolitho, nous aurons le temps de transfrer les
passagers bord de l'Hirondelle. Je veux que tous les canots soient mis en uvre et que tous ceux
qui ne sont ni blesss ni malades fassent honntement leur devoir.
Je comprends Tyrrell le regardait d'un il impassible. Vous repoussez l'abordage! ne
pouviez pas agir autrement, mais j'en connais bien d'autres qui les auraient laisss leur sort.
Bolitho hocha ngativement la tte.
Non, vous n'avez pas compris. Je n'ai pas l'intention d'abandonner la Royal Anne ni de la couler
pour viter qu'elle soit prise.
Tyrrell serrait les mchoires, le regard soudain inquiet.
J'ai l'intention de rester bord avec soixante volontaires. Ce qui adviendra ensuite dpend
largement de ce que fera le capitaine du Bonaventure.
Il n'avait pas pris garde au fait que tous les autres taient regroups autour de lui, mais se
retourna en entendant le gnral s'exclamer:
Non! Vous ne pouvez pas risquer ce btiment et sa cargaison! Je prfrerais vous voir damn!

Bolitho sentit un frlement de soie contre son bras et entendit la jeune fille qui disait
tranquillement:
Restez calme, mon oncle. Le capitaine a l'intention de faire plus qu'oser elle le regardait droit
dans les yeux. Il a l'intention de mourir pour nous. N'est-ce pas assez, mme pour vous?
Bolitho salua d'un bref signe de tte et se dirigea l'arrire. Il entendit la grosse voix de Stockdale
qui se ruait pour couvrir sa retraite. Il devait rflchir, btir un plan seconde par seconde jusqu'au
dernier moment, celui o il allait mourir. Il s'arrta pour se pencher contre le tableau sculpt.
M ourir tait-ce trop tt pour lui?
Rempli de colre, il se retourna pour ordonner:
Dites tous ces canots de commencer charger immdiatement! Les femmes et les enfants,
puis les blesss!
Il jeta un coup d'il derrire le matre d'quipage et aperut la jeune fille qui le regardait.
Et personne ne discute!
Il se dirigea de l'autre bord pour observer l'Hirondelle. Qu'elle tait jolie voir ainsi, alors qu'elle
passait par le travers! Il allait bientt voir lui aussi la voile ennemie l'horizon. Il se rapprochait,
comme un chasseur qui attend l'hallali. Et il y avait tant faire: des ordres pour l'Hirondelle qui
devait rejoindre Antigua, peut-tre mme une courte lettre pour son pre, mais pas uniquement cela.
Il devait rester calme, consacrer encore un peu de temps admirer son btiment, graver son image
dans sa mmoire avant qu'il ne lui ft arrach.
Bolitho tait toujours plong dans sa contemplation lorsque Tyrrell arriva au rapport. Toutes les
embarcations disponibles taient occupes aux oprations de transbordement des passagers et de
l'quipage bord de la corvette.
Nous allons tre encore plus encombrs que lorsque nous avons rcupr les Tuniques rouges
il hsita avant d'ajouter: J'aimerais rester avec vous, monsieur.
Bolitho n'arrivait pas le regarder.
Vous vous rendez compte de ce que vous dites? Ce qui est en jeu, c'est bien plus que votre
propre vie!
Tyrrell essaya de lui sourire.
Hector Graves ferait un excellent commandant, monsieur.
Bolitho lui fit face:
Il va vous falloir combattre quelques-uns des vtres.
Je savais que vous le pensiez, rpondit le second en souriant il lui montra des marins de
l'Hirondelle occups transporter une vieille femme dans un canot. Les voil, les miens. Alors, puisje rester?
Volontiers, fit Bolitho.
Il ta sa coiffure et se passa la main dans les cheveux.
A prsent, je vais aller crire ses ordres Graves.
Oh, du pont! Voile travers bbord!
Ils se jetrent un bref regard et Bolitho dit tranquillement:
Activez vos gens. Je ne veux pas que l'ennemi voie ce que nous sommes en train de faire.
Tyrrell le suivit des yeux un moment et murmura pour lui-mme:
A vos ordres, commandant.

Il entendit un cri perant: c'tait la jeune fille qui avait mis Bolitho hors de lui et qui tentait de
franchir le cordon de marins.
Elle ne veut pas partir, monsieur! cria un bosco.
Elle lui donnait dans le bras de grands coups de poing qu'il semblait ne pas sentir.
Laissez-moi! cria-t-elle Tyrrell, je veux rester ici!
Il lui fit un grand sourire et montra du doigt le canot. Elle eut beau lancer des coups de pied et se
dbattre, on l'empoigna solidement et elle passa par-dessus la lisse sans plus de crmonie qu'un
paquet de soie brillante.
Le ciel s'tait assombri lorsque Bolitho remonta sur le pont avec une enveloppe scelle pour le
dernier canot encore le long du bord. Tous les autres avaient t hisss, le btiment semblait soudain
calme et vide.
Il prit une lunette et la pointa par le travers. Le Bonaventure tait visible prsent, six milles
environ. M ais il avait dj rduit la toile, attendant, comme Bolitho l'avait espr, l'aube d'un nouveau
jour.
Tyrrell effleura le bord de sa coiffure:
Nos hommes sont bord, monsieur il lui montra le pont o l'aspirant Heyward parlait un
officier marinier. Je les ai choisis moi-mme, mais les volontaires ne manquaient pas.
Bolitho tendit l'enveloppe un marin.
Passez a au canot.
Et il ajouta lentement l'intention de Tyrrell:
Allez prendre un peu de repos, j'ai besoin de rflchir.
Un peu plus tard, Tyrrell tait allong dans une chambre abandonne dont le plancher tait
couvert de coffres ouverts et de vtements pars. Il entendit les pas de Bolitho qui arpentait le pont
au-dessus de sa tte, un coup dans un sens, un coup dans l'autre. Il rflchissait. Le rythme rgulier
finit par lui clore les paupires et il sombra dans un sommeil sans rves.

***
Les jambes largement cartes, Bolitho se tenait la poupe de la Royal Anne et il voyait pour la
premire fois de la journe son ombre se projeter sur le tableau. La nuit lui avait paru sans fin, mais
tout semblait reprendre vie aux premires lueurs de l'aube, comme le premier acte d'un mauvais
drame. Loin par le travers bbord, il aperut la pyramide de toile du corsaire qui restait
volontairement au vent. Sa coque tait encore noye dans l'ombre, ce qui lui donnait une allure
bizarre, et seule une fine moustache blanche indiquait que sa vitesse augmentait. Plus que trois milles.
Il tourna sa lunette de l'autre bord, en direction de la petite corvette. L'Hirondelle tait encore
plus prs, mais paraissait pourtant plus petite.
Tyrrell vint le rejoindre.
Le vent semble stable, monsieur, nord-norot.
Il parlait voix basse, comme s'il avait peur de troubler le calme du bord et les prparatifs du
combat.
Nous ferons route nordet, acquiesa Bolitho. C'est ce que l'ennemi doit imaginer.

Il s'arracha la contemplation du corsaire et se retourna pour examiner le pont du btiment. La


nouvelle voile de misaine tirait fort bien, de mme que foc et brigantine. Le reste ne valait gure mieux
qu'un tendage de haillons, et chercher gagner un rhumb de mieux n'aurait t que pure perte de
temps.
Tyrrell poussa un grand soupir:
J'ai vrifi les pices moi-mme, elles sont charges comme vous l'avez ordonn il se gratta le
ventre. Il y en a quelques-unes qui ont l'air tellement vieilles qu'on aurait peur de les voir se fendre en
deux si on leur mettait double charge.
Bolitho se tourna vers l'arrire pour observer les deux btiments. Haussant un peu sa lunette, il
parcourut lentement le pont de l'Hirondelle. Il distinguait quelques silhouettes, un marin solitaire
assis sur un croisillon de hune. Plus l'arrire, la faveur d'un caprice du vent qui soulevait le bas de
la grand-voile tel un tablier de meunier, il aperut Graves, debout prs de la barre, bras croiss,
capitaine comme pas deux. Bolitho respira lentement: tant de choses dpendaient de Graves! S'il
perdait la tte ou ne suivait pas les instructions minutieuses qu'il avait crites, l'ennemi s'emparerait
des deux btiments pour le prix d'un seul. Mais Graves s'tait bien tir du premier acte. Il portait
l'uniforme tout neuf de Bolitho, qui distinguait nettement les galons dors en dpit du peu de lumire.
Le capitaine ennemi allait se montrer mfiant, rien ne devait clocher, au moins au dbut. Dieu seul
savait o les passagers avaient bien pu s'entasser et se cacher. Cela devait ressembler un tombeau
hermtiquement clos, vritable cauchemar pour ces femmes et ces enfants lorsque le combat aurait
clat.
L'aspirant Heyward arriva l'arrire:
Tout le dtachement d'abordage est par, monsieur.
Comme Bolitho et Tyrrell, il s'tait dfait de son uniforme et paraissait plus jeune ainsi, en
pantalon et chemise ouverte.
M erci.
Bolitho remarqua qu'en lieu et place de son poignard d'aspirant Heyward avait trouv plus
convenable de porter l'un de ses prcieux sabres.
Un bang: le boulet ricocha de crte en crte avant de s'craser dans une gerbe d'embruns entre les
bossoirs de l'Hirondelle et les siens. Simple coup de rglage ou dclaration d'intention, ou peut-tre
les deux, songea-t-il avec un peu d'amusement.
Par-del l'eau qui les sparait, et dominant le bruit de la toile dchire, il entendit le battement
prcipit des tambours et s'imagina la scne bord de l'Hirondelle, o les hommes couraient aux
postes de combat. Acte deux. Il vit la tache rouge du pavillon monter la corne et sentit une boule
dans sa gorge quand les sabords s'ouvrirent pour dmasquer la ligne des pices. Avec moins de la
moiti de son quipage normal, Graves devait avoir enrl de force quelques marins du btiment
marchand pour avoir mis en batterie de si belle manire. Mais il fallait que tout cela et l'air
absolument vrai, comme si la corvette se prparait l'affrontement et essayait de dfendre son
encombrante conserve.
Un autre bang, ce boulet-ci plongea dans la mer une encablure sur l'avant de l'Hirondelle.
Bolitho serra les mchoires, Graves jouait finement. Si le vent choisissait ce moment pour
tourner, il serait incapable de virer de bord et serait condamn abattre avant de refaire une tentative.
Il arrive, fit Tyrrell d'une voix rauque.

Les vergues de la corvette pivotrent, le passavant sous le vent s'inclina davantage dans la houle
et le btiment commena remonter bbord amures pour croiser devant l'trave de la Royal Anne
comme un terrier qui vole au secours de son matre. Des voles de pavillons montaient aux drisses,
Bolitho se reprsentait Bethune harcelant ses aides pour hisser ce signal qui ne voulait rien dire.
L'ennemi devait croire que l'Hirondelle se prparait un combat mort et ordonnait au btiment
marchand de prendre la fuite.
La batterie avant du Bonaventure reprit le tir, et des gerbes d'embruns jaillirent devant la corvette,
plus prs cette fois. Graves tait en train de rduire la toile pour dgager ses pices des voiles, alors
qu'il ne pouvait mme pas en armer la moiti.
T'es assez prs comme a, Hector, murmura Tyrrell entre ses dents! Pour l'amour du ciel, ne
lui donne pas de quoi bouffer!
Une grosse explosion se fit entendre et, bien que l'clair du dpart et t masqu par la coque de
l'Hirondelle, Bolitho devina qu'il s'agissait d'une pice de chasse. Il vit le boulet tomber prs de la
dunette puis les langues de flammes orange de la corvette, qui rpliquait.
Le hunier de misaine de l'Hirondelle fut pris d'un grand tremblement avant de s'incliner lentement
sur l'avant dans une spirale de fume noirtre, les voiles cargues soulignant la chute; le mt se cassa
au niveau des croisillons et finit sa course dans la mer. Des trous apparurent dans les voiles, et
Bolitho retint son souffle lorsque les filets de hamacs sous la dunette clatrent, frapps d'un coup
direct.
L'ennemi tait plus proche prsent, misaine gonfle tandis qu'il se ruait grand largue sur la
corvette qui n'tait plus qu' deux encablures devant.
Il est fait! s'exclama Tyrrell, crase ce type, il vire!
L'Hirondelle virait lof pour lof. Les mts se courbrent violemment sous la pousse du vent, les
voiles claquant sous le violent effort qu'elles subissaient.
Le feu avait cess: avec son cul tourn vers l'ennemi, la corvette ne prsentait plus de cible. La
misaine portait dj plein et, alors qu'on reprenait de l'erre, Bolitho vit les gabiers se ruer le long des
vergues comme des insectes pour renvoyer de la toile qui se gonfla aussitt. Prs de la barre, Buckle
tait tellement son affaire qu'il ne voyait mme pas le gros btiment marchand passer sur leur
arrire. En moins d'une minute, l'Hirondelle tait loin devant les bossoirs, cap sur les premiers
rayons de soleil qui pointaient d'un horizon immobile.
Bolitho avait la bouche sche, les membres en coton, comme s'ils appartenaient quelqu'un
d'autre, Le Bonaventure carguait sa grand-voile, dmasquant une dunette norme o les hommes
faisaient de grands gestes en se moquant de la corvette qui prenait la fuite. Les insultes devaient
fuser Toute la fureur d'une bataille attendue se transformait soudain pour eux en une victoire facile
et sans combat.
Bolitho s'approcha de la lisse et dit tranquillement:
Souvenez-vous, monsieur Tyrrell, souvenez-vous bien. Nous devons la cribler de coups si
nous y arrivons. Et, si une frgate en patrouille tombe dessus, elle finira la besogne il lui saisit le
poignet. M ais assurez-vous que les hommes jouent bien leur rle. Si le Bonaventure se dgage un peu
maintenant, il peut nous tailler en pices le temps d'un souffle!
Le corsaire s'tait rapproch et faisait route sur leur travers de manire aborder la Royal Anne
sur bbord. Son capitaine tait visiblement un marin consomm. Tous huniers cargus, il manuvrait

son btiment avec aisance et comptence, et conserverait certainement l'avantage du vent quoi que
Bolitho pt tenter.
Une longue flamme jaillit d'une pice et Bolitho sentit le boulet s'enfoncer dans les uvres vives,
faisant sauter des planches de bord jusque sous ses pieds avec une rare violence.
Il apercevait des groupes d'hommes rassembls l'arrire de l'autre btiment, les clairs rflchis
par les lunettes pointes sur eux, et devina qu'ils taient en train d'examiner leur victime. Le bord
avait repris l'aspect qu'il lui avait prsent son arrive: pavois endommags et dbris de grement
bris un peu partout. Un panneau avait t laiss ouvert intentionnellement et plusieurs de ses
hommes couraient dans tous les sens comme s'ils taient dans la confusion la plus totale, tandis que
Heyward, cach sous la dunette, rglait leurs mouvements.
On y va!
Bolitho leva le bras et, l'une aprs l'autre, les pices de six commencrent rpondre l'agresseur.
l'arrire, un pierrier faisait un bruit d'enfer, mais sa mitraille tombait sans doute l'eau sans
faire de mal quiconque.
La rponse ne tarda pas. L'un aprs l'autre, les canons du Bonaventure recommencrent
bombarder le flanc de boulets qui s'enfonaient dans la coque. Bolitho se flicitait d'avoir envoy le
gros de ses hommes se rfugier en bas, sans quoi ils se seraient fait massacrer. Des membrures et des
planches volaient de partout, un marin partit comme un paquet de chiffons ensanglants avant de
jeter encore quelques coups de pied puis de mourir.
Stockdale, qui gardait les yeux sur Bolitho, le vit faire un signe de tte. Poussant un grognement,
il jaillit sur le pont en brandissant son grand coutelas, tandis que Bolitho sortait son pistolet et lui
criait aprs. Lorsque Stockdale fut arriv prs des drisses, il fit feu, priant le ciel que sa main ft
assez ferme. La balle passa largement au-dessus de la tte du cuistot. Stockdale avait atteint son but:
il trancha la drisse et le grand pavillon de la Compagnie dgringola pour tomber en travers de la lisse.
Au milieu du vacarme et des tirs, Bolitho entendit une voix venue de l'autre ct de l'eau,
amplifie et trangement dforme par un porte-voix:
M ettez en panne ou je vous coule!
l'avant, Heyward poussait ses hommes obir. Un grand bruit de bois qui craquait, le btiment
commena lofer comme un ivrogne, voiles faseyantes et battant dans le plus grand dsordre.
Il va lancer ses grappins! cria Tyrrell.
Les vergues du Bonaventure taient pleines de monde et, alors que la grosse coque s'appuyait
lourdement contre la muraille, Bolitho vit les grappins jaillir d'une bonne douzaine d'endroits la fois.
Les gabiers visaient les haubans et les vergues de la Royal Anne. Lorsque les deux btiments furent
ligots l'un l'autre, Bolitho sut que le moment tait venu.
C'est le moment! Repoussez l'abordage!
Poussant des hurlements de sauvages, les marins dissimuls jaillirent des deux panneaux et
bondirent sur les pavois. Les coutelas et les piques commencrent leur uvre et ils abattirent
plusieurs marins ennemis sans leur laisser le temps de comprendre ce qui se passait. Quelques
minutes, non, quelques secondes plus tt, la Royal Anne n'tait encore qu'une prise porte de la
main, un btiment qui les avait atteints, pavillon amen par l'un de ses propres hommes d'quipage,
Et alors, comme surgis de nulle part, les hommes de Bolitho commencrent passer par-dessus le
pavois, couteaux brillant au soleil, dans un concert de vocifrations.

Bolitho se rua la lisse et tira au passage sur le cordon de mise feu d'un pierrier. Le paquet de
mitraille faucha tout un groupe d'hommes qui se tenaient sur le passavant du Bonaventure et les fit
basculer comme un jeu de quilles.
Il se mit courir avec le deuxime dtachement, se jeta dans les haubans et commena tailler
grands coups de sabre le bras d'un homme qui se trouvait en dessous de lui. On entendait des
hurlements, des injures, le claquement des pistolets et le raclement de l'acier. Un homme tomba
derrire lui avant de se faire prendre entre les deux coques comme un animal happ par un pige et de
laisser des traces roses dans l'eau qui bouillonnait dessous.
Bolitho tait sur le pont de l'ennemi. Son bras ripa en frappant un homme; il prit la garde dans la
mchoire et se retrouva dans la mle avec le reste des hommes. Un autre adversaire lui fonait
dessus, baonnette en avant; glissant dans une mare de sang, il prit la lame de Stockdale en travers de
la nuque avec un bruit de hache qui frappe le billot.
Coupez les haubans! Foncez-leur dedans!
Il hurlait comme un dment. Une balle passa le raser, il plongea quand une deuxime vint
frapper un marin la poitrine droit devant lui. Son cri se perdit dans le vacarme.
Il atteignit une chelle, drapant dans le sang; ses doigts sentirent une rambarde dchiquete,
peut-tre l'impact d'un pierrier. Deux officiers repoussaient sur le ct des piques et des sabres en
essayant de rallier leurs hommes de l'autre bord. Bolitho vit l'un des deux plonger son sabre dans la
poitrine d'un bosco, dont les yeux se rvulsrent pendant qu'il s'affalait sur le pont. Il se retrouva en
face de l'officier et ils commencrent ferrailler.
Va au diable!
L'homme se baissa et se rua sur la gorge de Bolitho.
Dfends-toi donc pendant que tu es encore vivant, salopard!
Bolitho sentit un choc sur sa garde et repoussa l'homme. Il sentait contre lui sa chaleur, son
souffle court.
Rends-toi, par le diable!
La dflagration d'un pistolet, l'officier laissa tomber son bras, les yeux dj vides. Une grande
tache de sang s'tendait sur sa chemise.
Tyrrell recula et tira un second coup. Quand Bolitho se retourna, il aperut son second, le visage
crayeux.
Je connaissais ce salopard, commandant! Avant la guerre, c'tait un enfoir de ngrier!
Mais il tomba sur un genou avec un cri, le tibia en sang. Bolitho le dhala sur le ct, faucha un
marin qui arrivait en hurlant et lui plongea par deux fois son sabre dans le corps.
Doucement!
Il jeta un regard dsespr par-dessus l'homme le plus proche. La plus grande partie du grement
ennemi avait t fauche, mais l'attaque n'avait donn que d'assez maigres rsultats et ses hommes
tombaient tout autour de lui, leur ardeur ne suffisant plus compenser l'infriorit numrique.
De tous cts, il en avait du moins l'impression, mousquets et pistolets tiraient sans dsemparer
pour repousser les marins anglais. Heyward, qui essayait de protger un bless, hurlait comme un
fou et tentait d'loigner deux assaillants.
Comme dans le lointain, il aperut le capitaine amricain qui surveillait l'action de la dunette, un
homme grand et bien fait qui se tenait immobile. On ne savait trop si c'tait parce qu'il avait grande

confiance en ses hommes ou bien si, encore stupfait de l'assaut des Anglais, il ne parvenait pas
dtacher d'eux ses regards.
Bolitho repoussa un coutelas et hurla de colre quand sa lame cassa quelques pouces de la
garde. Il cogna sur la tte de l'homme avec le bout qui lui restait et le vit s'crouler, empal sur une
pique. Dans un demi-brouillard, il revit l'homme de Port-aux-Anglais qui lui avait vendu ce sabre. Par
le diable, en voil un qui n'tait pas prs de voir son argent.
Vous savez ce que vous avez faire! cria-t-il Stockdale.
Il dut le repousser, commena s'loigner du combat en se retournant malgr lui, les yeux pleins
d'anxit.
La voix dforme criait; il vit le capitaine amricain qui criait dans son porte-voix.
Rendez-vous! Vous en avez fait assez! Rendez-vous ou bien vous mourrez!
Bolitho fit demi-tour. Son cur battait la chamade. Il aperut un jeune marin qui tombait sur le
pont, la figure ouverte par un coup de couteau du menton l'oreille.
Tyrrell se battait toujours en dpit de son genou bless. Il cria soudain:
Regardez! Stockdale! Il y est arriv!
Une paisse colonne de fume noire sortait par le grand panneau de la Royal Anne. De plus en
plus paisse, elle finit par jaillir des coutures comme de la vapeur sous pression.
Reculez-vous, les gars! cria Bolitho la cantonade. Reculez!
Les hommes passrent comme ils purent par-dessus le pavois, tirant leurs blesss, portant ceux
qui ne pouvaient mme plus bouger. Ils n'taient plus trs nombreux, indemnes ou pas.
Bolitho s'essuya les yeux. Il tranait Tyrrell qui poussait des gmissements de douleur, mais il
russit vaille que vaille le passer de l'autre bord. Il entendait des cris d'effroi derrire lui, des
cliqutements d'acier: les hommes du Bonaventure tentaient frntiquement de couper les grappins
qu'ils avaient eux-mmes mis en place avec tant de soin pour lier les deux btiments l'un l'autre.
Mais il tait trop tard, depuis que Stockdale avait entam le dernier acte, le plus risqu. Un peu de
mche, et le feu avait commenc prendre dans la cargaison de rhum et les gros fts d'alcool avant de
se rpandre par tout le bord une vitesse terrifiante.
Les flammes jaillissaient des sabords et commencrent lcher le grement du Bonaventure
comme des langues viprines. Les voiles tombaient en cendres, une grande nappe de feu engloutit
enfin les deux coques dans un mme brasier.
Bolitho baissa la tte: la seule chaloupe restante tait toujours la trane depuis qu'il avait port
Graves ses derniers ordres.
Allez, les gars, abandonnez le btiment!
Quelques marins russirent descendre dans l'embarcation, les autres plongrent tte la premire
et leurs camarades les aidrent se hisser bord. Des morceaux de toile en feu, des cendres, des
gerbes d'tincelles leur tombaient dessus, mais un matelot coupa la bosse et, moiti aveugls, ils
s'emparrent des avirons. Bolitho entendit une grande explosion, comme si la mer elle-mme se
soulevait.
La Royal Anne commena immdiatement couler, ses mts et ses vergues s'enchevtraient dans
ceux de son assaillant en lanant des flammes et des tincelles des centaines de pieds d'altitude.
Il se tourna vers sa poigne d'hommes qui tiraient sur leurs avirons et prit la barre pour s'loigner
de l'incendie. La chaleur lui grillait le dos, la poudre sautait, les mts tombaient la mer, la cale de l'un

des btiments s'ouvrit en deux dans un enfer de bruit et de flammes, la mer envahit la coque en
rugissant. Il entendait tout et voyait comme s'il y tait le trsor du gnral que quelqu'un retrouverait
peut-tre un jour au fond de l'eau.
M ais tout cela tait du pass, ils avaient fait l'impossible et la Miranda tait venge.
Il regardait tristement ses hommes. prsent, leurs visages reprsentaient bien autre chose pour
lui. Le jeune Heyward, amaigri et puis, qui tenait sur ses genoux un marin bless. Tyrrell, un
bandage sanguinolent autour de la jambe, les yeux clos pour supporter la douleur, mais qui gardait la
tte droite comme pour capter les premiers rayons du soleil. Et enfin Stockdale, qui tait partout: il
posait des pansements ou de la charpie, donnait un coup de main la nage, aidait passer un mort
par-dessus bord. Cet homme-l tait infatigable, indestructible.
Il tendit la main et s'absorba dans la contemplation de ses doigts. Non, ils ne bougeaient pas,
alors mme qu'il avait l'impression que chacun de ses nerfs et de ses muscles tait pris de
tremblements. Il jeta un coup d'il distrait son fourreau vide, sourit un peu. Non, cela n'avait plus
aucune importance.
Longtemps aprs, Bolitho ne se souvenait plus combien de temps ils avaient tir sur le bois mort,
combien de temps les deux btiments avaient mis couler dfinitivement. Le soleil ajoutait leurs
souffrances et brlait leurs membres puiss. La cadence se fit plus lente, plus hsitante. Jetant un
coup d'il derrire lui, il vit la mer jonche d'paves et de restes humains. Mais le corsaire avait tout
de mme russi mettre une embarcation l'eau, et il put remarquer, avant que la brume l'engloutt,
qu'elle tait bourre craquer de survivants. Peut-tre, eux aussi, allaient-ils connatre le sort tragique
de ceux de la Miranda.
Une ombre passa soudain sur son visage et, en levant la tte, il vit enfin les huniers de
l'Hirondelle qui brillaient gaiement au soleil.
Ses compagnons regardaient, muets, incapables de comprendre mme qu'ils avaient survcu.
Bolitho resta la barre, les yeux mi-clos, et assura l'approche finale. Il y avait une range de ttes
sur le pont et les passavants. L'Hirondelle tait revenue le chercher, en dpit du danger et de la faible
probabilit de voir son plan russir. Quelqu'un les hla travers l'eau:
Oh, du bateau?
C'tait sans doute Buckle, inquiet de savoir qui avait survcu. Stockdale se tourna vers Bolitho et
le regarda d'un il interrogateur. Quand il vit qu'il ne disait toujours rien, il se dressa et mit ses mains
en porte-voix:
Oh, de l'Hirondelle! Pars accueillir votre capitaine! Bolitho, ses dernires forces
l'abandonnant, s'vanouit. Il tait revenu.

DEUXIME PARTIE

1781

X
CHANGEMENT DE TEMPS
Richard Bolitho contempla rveusement la lettre bauche qu'il avait commence pour son pre et
repoussa avec un soupir sa chaise l'autre bout de la table. La chaleur tait crasante et l'Hirondelle
se tranait paresseusement. Elle fit une douce embarde et le soleil apparut, ce qui l'obligea bouger
pour se mettre l'ombre.
Encalmin. Il s'tait depuis longtemps habitu ce genre de situation. Il se frotta les yeux, reprit
sa plume et la laissa suspendue au-dessus de la feuille de papier. Il lui tait difficile de trouver quoi
crire, surtout en ne sachant pas quand cette lettre-ci ni les autres avaient des chances de trouver un
bateau. Il lui tait encore plus difficile de se sentir proche de l'Angleterre, cet autre monde qu'il avait
quitt sur le Trojan prs de six ans plus tt. Et pourtant Sa plume errait, incertaine, c'tait son
univers lui, avec ses senteurs, ses couleurs au soleil. Ce simple mot, encalmin, serait trop dur
supporter pour un pre qui il rappellerait cette marine qu'il avait t contraint de quitter.
Mais Bolitho avait un besoin irrpressible de lui raconter sa vie, de mettre ses rflexions et ses
souvenirs noir sur blanc, de lui faire partager un peu de son existence pour combler, ft-ce
partiellement, le vide qu'il ressentait srement.
Des poulies s'entrechoquaient au-dessus de sa tte, il entendit des bruits de pas sur la dunette.
Quelqu'un clata de rire, puis ce fut le plongeon d'une ligne que l'on jetait l'eau. Un matelot tentait
sa chance.
Il dtourna les yeux de sa lettre. Son journal de bord tait ouvert, pos sur une carte. Ce journal
avait autant chang que lui-mme. Il consulta la date porte sur la page: 10 avril 1781. Trois ans,
presque jour pour jour, depuis qu'il avait pos le pied bord de ce btiment dans la rade de Port-auxAnglais pour en prendre le commandement. Sans tourner une seule page du gros cahier, il revoyait
tant de choses qui s'taient passes depuis, des visages, des vnements, les missions qu'on lui avait
confies et les divers succs qu'il avait remports en les excutant.
Bien souvent, dans les moments de tranquillit dont il pouvait disposer dans sa chambre, il avait
essay de drouler le fil de son existence et de chercher la raison des choses, au-del de la chance ou
des circonstances. Jusqu'ici, il n'y tait pas parvenu. Et prsent, install dans la chambre exigu o
tant de choses s'taient produites, il devait bien accepter le fait que le sort avait beaucoup jou. Si,
lorsqu'il avait quitt le Trojan, il n'avait pas russi faire une prise en route pour Antigua, ou encore
si, son arrive, il n'avait pas eu la chance d'tre promu immdiatement, il serait toujours lieutenant
bord d'un btiment de ligne. Et, au cours de sa premire escorte de convoi, si Colquhoun l'avait
renvoy vers Port-aux-Anglais au lieu d'y aller lui-mme, aurait-il eu l'occasion de dmontrer qu'il
valait mieux que la moyenne?
Peut-tre cette dcision providentielle de Colquhoun, voil si longtemps, avait-elle constitu le
dclic dcisif, celui qui lui avait rellement mis le pied l'trier?
Bolitho avait ralli Antigua non pas comme un simple officier qui rejoint son escadre, mais, son
grand tonnement, comme une espce de hros. Pendant son absence, le rcit de son opration de
sauvetage des soldats dans la baie de la Delaware, l'chouement auquel il avait contraint cette frgate,

s'taient largement rpandus. Enfin, avec les nouvelles de la fin du Bonaventure et l'arrive des
passagers qu'il avait secourus, les gens se bousculaient pour le voir et lui serrer la main.
Le Bonaventure avait fait beaucoup plus de ravages que Bolitho n'avait cru l'poque et avait
remport des succs prodigieux. Sa perte n'tait peut-tre pas norme pour l'ennemi, mais, pour les
Britanniques, elle reprsentait un rconfort considrable.
L'amiral l'avait accueilli Antigua avec un plaisir mal dissimul et ne lui avait pas cach le brillant
avenir qu'il lui voyait. Colquhoun, cependant, avait t le seul ne lui faire aucun compliment et ne
lui avait pas prodigu le moindre encouragement pour ce qu'il venait de raliser en aussi peu de
temps.
Lorsque Bolitho se souvenait de leur premier entretien, de ses mises en garde sur ce qui attend un
commandant, il comprenait mieux la mince diffrence qui spare la rputation du complet oubli. Si
Colquhoun tait rest avec le convoi, il tait assez peu probable qu'il et subi le mme sort que la
Miranda, car il tait trop prudent et timor pour tenter quoi que ce ft de risqu. S'il avait t assez
chanceux pour rencontrer et dtruire le Bonaventure, il aurait obtenu la seule chose qui comptt pour
lui, comme l'avait judicieusement suggr Maulby: le pouvoir sans appel d'un grade d'amiral, ou
tout le moins le guidon tant dsir de commodore. Au lieu de cela, il en tait toujours au mme point,
commandant une frgate. Et avec la tournure que prenait cette guerre, il avait de bonnes chances d'en
rester l, la tte de sa petite flottille, Maulby ne l'appelait plus le petit amiral. Ce surnom aurait
paru dornavant trop injuste, presque cruel.
Huit coups tintrent sur la dunette, il imaginait sans mme y penser les hommes qui se
prparaient pour le dner et la ration de rhum si attendue. Au-dessus de lui, Tyrrell et le pilote
devaient terminer leurs mridiennes et comparer leurs observations avant de les reporter sur la carte.
Un an aprs avoir dtruit ce gros corsaire, Bolitho avait eu une nouvelle surprise. L'amiral l'avait
convoqu pour lui annoncer tranquillement que ces Seigneuries de l'Amiraut, tout comme lui-mme,
avaient jug utile de mettre profit ses talents et ses comptences. Conclusion: il tait promu
capitaine. M me maintenant, dix-huit mois plus tard, il avait encore du mal y croire.
Dans la flottille, cette promotion inattendue avait caus une grosse surprise: plaisir sincre pour
les uns, rancur ouvertement affiche pour d'autres. Maulby avait accueilli la nouvelle mieux que
Bolitho ne l'avait craint, car il s'tait pris d'une telle amiti pour le laconique commandant du Faon
qu'il aurait redout par-dessus tout de devoir y renoncer. Maulby, plus ancien que lui, avait
simplement remarqu:
Je n'aurais pas voulu voir un autre que vous obtenir cette promotion. Alors, buvons votre
sant!
En revanche, bord de l'Hirondelle, la nouvelle avait fait l'unanimit. Les hommes partageaient
tous une mme fiert, la conscience du devoir accompli, et l'heureuse nouvelle n'aurait pu tomber
plus propos. Car la guerre avait pris une tout autre tournure au cours des douze derniers mois. Il
n'tait plus question de patrouilles ni de convois pour l'arme. Les grandes puissances s'taient
rveilles, l'Espagne et la Hollande avaient rejoint la France dans son soutien la rvolution
amricaine. Les Franais avaient rassembl une escadre d'excellente qualit aux Antilles sous le
commandement du comte de Grasse, certainement leur meilleur amiral. L'amiral Rodney commandait
les forces anglaises, mais les pressions grandissantes auxquelles il tait soumis ne lui permettaient
plus de disperser ses forces.

Et les Amricains ne s'taient pas contents de confier leurs affaires aux soins de leurs puissants
allis. Ils continuaient d'utiliser des corsaires ds que possible. Un an aprs la fin du Bonaventure, un
autre vnement tait venu branler le moral des Britanniques: le corsaire et ex-ngrier Paul Jones,
bord de son Bonhomme-Richard, avait vaincu la frgate Sraphis au large des ctes anglaises, tout
simplement. Que le corsaire, comme la Sraphis, et t rduit l'tat d'pave au cours de ce combat
terrible ne changeait rien l'affaire. On attendait des capitaines britanniques qu'ils fussent vainqueurs
et cette dfaite si prs du pays avait plus aid que ne le pensaient les Amricains eux-mmes faire
pntrer cette guerre et ses motifs au cur de chaque foyer.
Aux Antilles et le long des ctes amricaines, les tches de patrouille avaient pris une nouvelle
importance. Comme Bolitho l'avait toujours pens, mieux valait laisser ces yeux de la flotte une
certaine indpendance. L'amiral l'avait pris au mot et lui consentait une libert quasi totale, avec
mission de patrouiller et de traquer l'ennemi sa manire, pourvu toutefois que ses efforts fussent
peu ou prou couronns de rsultats.
Bolitho pencha sa chaise en arrire et se mit contempler le plafond. La chance, il n'y avait sans
doute pas d'autre raison.
M aulby s'tait esclaff en coutant ses explications. Un jour, il lui avait mme dclar:
Vous gagnez parce que vous vous tes entran penser comme l'ennemi! Par tous les diables,
Dick, j'ai captur un jour un lougre de contrebande qui venait de Trinidad. Mme ce misrable avait
entendu parler de vous et de votre Hirondelle!
En tout cas, une chose tait sre: ils avaient amass des lauriers. Au cours des dix-huit derniers
mois, ils avaient fait douze prises et envoy par le fond deux petits corsaires au prix de vingt tus ou
blesss seulement et sans avarie majeure.
Il laissait ses yeux errer autour de la chambre: les peintures taient moins fraches prsent et
mme ternies aprs ces navigations incessantes par tous les temps. Il tait trange de constater que,
si ce n'tait cette promotion surprise, symbolise par la vareuse qui pendait une patre prs de sa
couchette, orne de parements blancs et d'insignes dors, rien ne laissait deviner son grade. Et
pourtant, il tait riche, financirement indpendant de sa famille pour la premire fois de sa vie. Il
esquissa un sourire rveur: n'tait-il pas presque honteux de s'enrichir en faisant simplement le mtier
que l'on aimait?
Il frona le sourcil. Que pourrait-il bien s'acheter le jour o ils feraient ventuellement relche
quelque part? Et ils en avaient bien besoin. Malgr son doublage de cuivre, l'Hirondelle perdait un
nud par bon vent, tant sa coque tranait derrire elle des paquets d'herbes qui rsistaient tous les
efforts du charpentier. Il pourrait acheter du vin, du bon, pas l'espce de cambusard qui tait le seul
substitut possible l'eau croupie. Et puis, une douzaine de chemises ou peut-tre davantage. Il rva
un instant tous ces luxes possibles. Il ne lui en restait plus que deux d' peu prs prsentables.
Il devait galement tre possible de trouver un bon sabre quelque part, pas comme celui qu'il avait
bris bord du corsaire ou le sabre d'abordage qu'il utilisait depuis, mais une arme de meilleure
qualit, susceptible de lui faire de l'usage.
Il entendit des pas derrire la porte, srement Tyrrell. Il l'aurait reconnu n'importe quelle heure,
mme pendant un autre quart. Depuis sa blessure, Tyrrell n'avait pas russi se dfaire d'un lger
boitillement ni d'une douleur sourde.
part cela, son second n'avait gure chang, ou bien ces trois annes qu'ils venaient de passer

ensemble les avaient tant rapprochs qu'il ne s'en tait pas rendu compte. Cela tranchait avec le cas
de Graves, devenu plus effac, plus nerveux l'issue de chaque combat ou mme de chaque
escarmouche. Avec sa promotion, Bolitho avait eu droit un lieutenant supplmentaire qui embarqua
le jour mme o les deux aspirants allaient passer leurs examens bord de l'amiral. Heyward s'en tait
brillamment tir et on avait maintenant du mal se souvenir de ce qu'il avait t. Quant Bethune, il
avait malheureusement chou, non pas une mais trois fois de suite et Bolitho cherchait rgulirement
la meilleure faon de se sparer de lui. Il l'aimait bien, mais savait aussi que le garder bord d'un
btiment aussi petit que l'Hirondelle revenait lui ter toute chance, s'il lui en restait une, de russir
un jour. Ses talents en navigation taient maigres pleurer, il parvenait peine mener une quipe de
quart ou diriger les matelots la manuvre. Il aurait la rigueur fait l'affaire chez les fusiliers ou
comme officier d'infanterie, car il savait obir, dfaut de commander lui-mme. Au feu, il montrait
un rare courage et une espce de stocisme enfantin que l'on ne rencontrait pas souvent, mme chez
un marin endurci. prsent, g de vingt ans et sans espoir d'obtenir le rang d'officier qu'il dsirait
tant, il restait l comme un objet insolite. Heyward avait bien essay de l'aider, et plus encore que ce
que Bolitho aurait pu imaginer, mais en pure perte. L'quipage le considrait avec une espce de
tendresse, comme on aurait fait d'un enfant. Et le fardeau de Bethune ne s'tait pas trouv allg, loin
s'en fallait, par l'arrive du nouvel aspirant qui avait pris la place de Heyward.
Roger Augustus Fowler, seize ans, ressemblait un petit cochon et avait rapidement compris
comment enfoncer davantage Bethune dans son malheur.
Depuis qu'il tait bord, le foss n'avait cess de se creuser entre Colquhoun et Bolitho. Le
garon avait pour pre le meilleur ami de l'amiral et sa dsignation pour tel ou tel btiment revtait
donc une importance particulire. Le fait de subir ce genre de relations influentes pouvait reprsenter
un handicap pour un capitaine jeune et assez occup par ailleurs, mais pouvait aussi bien ouvrir plus
d'une porte hors de la voie hirarchique normale. Colquhoun avait sans doute vu cette arrive comme
une bonne occasion de jouer sur ce dernier aspect des choses, mais avait vu avec dpit l'amiral choisir
l'Hirondelle en lieu et place de sa frgate, la Bacchante.
Voil huit mois qu'il tait bord, et Fowler tait toujours aussi impopulaire. C'tait assez difficile
expliquer, mais, obissant et attentif en prsence des suprieurs, il lui arrivait de se montrer cassant
et sarcastique avec des marins qui auraient eu l'ge d'tre son pre. Il avait une faon qui n'appartenait
qu' lui d'afficher tout coup un visage ferm, d'utiliser ses yeux ples et ses grosses lvres pour se
composer un masque. S'il accdait un jour au commandement, songea Bolitho, ce serait un vritable
tyran.
Quelqu'un frappa la porte et le sortit de ses penses.
Tyrrell pntra dans sa chambre et vint s'asseoir la table, Sous sa chemise ouverte, sa peau tait
d'un noir d'bne et ses cheveux avaient clairci au soleil. Il posa ses calculs sur la carte et les deux
hommes se penchrent sur la position approche de l'Hirondelle.
Les lots les plus loigns de l'archipel des Bahamas se trouvaient dans leur sud, tendue
innombrable de bancs de corail ou de sable et de rcifs. La cte de Floride tait quatre-vingts milles
l'ouest. Les routes usuelles entre New York et les Antilles passaient dans l'est. Le tout constituait un
vritable fouillis d'les et de chenaux trs troits, alors qu'un terrien n'y aurait vu qu'une tendue d'eau
tranquille perce et l par une pointe de terre rougetre dans la brume. Mais si la carte disait bien
d'autres choses au marin, c'tait encore moins que ce qu'il aurait fallu savoir pour naviguer en sret.

Cette petite tache blanche trahissait la prsence d'un rcif, une trace plus sombre dnotait un banc
d'algues accroch un bloc de corail submerg, capable de vous arracher la quille comme on ple une
orange.
Nous avons dfinitivement perdu cet enfoir, finit par dclarer Tyrrell.
C'est bien possible.
Bolitho ouvrit un tiroir dont il sortit deux longues pipes en terre et en tendit une Tyrrell tout en
fouillant de l'autre main pour trouver du tabac.
Le Faon est-il toujours en vue?
Plus que jamais, rpondit Tyrrell dans un sourire, environ deux milles dans l'est.
Il bourra consciencieusement le tabac dans sa pipe avant d'ajouter:
La vigie pense qu'elle a vu des brisants dans le surot, sans doute le banc de Matanilla, ce qui
confirme notre position, si j'ose dire.
Bolitho alluma sa pipe au fanal et se leva pour aller faire quelques pas devant la fentre. Il se
pencha l'extrieur, la brise lgre lui balaya la tte et la poitrine comme un soufflet de forgeron. Si le
vent se levait et rendait vie aux voiles, il fallait esprer que ce serait de secteur sudet comme avant, il
n'avait pas besoin de se faire drosser vers ces rcifs mortels. Mais il leur fallait galement rester assez
prs pour surveiller trois chenaux la fois tandis que le Faon patrouillait plus loin dans l'est. Cela
faisait six semaines qu'en compagnie de l'autre corvette ils guettaient un briseur de blocus, une flte[1]
franaise qui avait t signale quittant la Martinique et route au nord, se dirigeant trs probablement
vers la base ennemie de Newport, dans le Rhode Island. Ces informations fournies par des espions,
comme celles qu'on avait obtenues partir d'observations ou de rcompenses, taient toujours
sujettes caution. Mais une flte, c'est--dire un gros vaisseau de guerre dont on dbarquait une
partie de l'armement pour lui permettre de transporter rapidement des passagers ou du
ravitaillement, tait un morceau trop important pour que l'on pt se permettre de l'ignorer.
La troisime corvette de leur flottille, le Hron, ratissait la mer quelque part plus au sud, au large
des les Andros. Quant la frgate de Colquhoun, pour autant qu'il savait, elle tait reste au large
dans l'ouest, entre les Bahamas et le continent.
Une fois loin de Colquhoun, Bolitho avait attribu aux corvettes leurs postes actuels. Sur la carte,
la probabilit d'tablir le contact avec un ennemi solitaire tait quasi nulle, mais il savait bien que, si la
mer paraissait vide premire vue, elle tait en fait divise en chenaux par des rcifs et des bancs de
corail, ce qui la rendait au mme degr dangereuse pour tous, amis ou ennemis.
Si nous le prenons, a nous fera un autre trophe.
Tyrrell contemplait la fume de sa pipe qui montait en volutes dans un rayon de soleil.
Et je me demande parfois quelle diffrence cela peut bien apporter au droulement de la guerre.
Tout compte, Jethro.
Bolitho le regardait, l'air grave. Comme ils taient devenus proches! Ils s'appelaient par leurs
prnoms, avaient instaur le rituel de la pipe, du moins tant qu'il y avait du tabac, tant de choses
symbolisaient ce que ce btiment avait fait d'eux
Le temps, les distances parcourues, les heures et les jours passs dans n'importe quelles
conditions, tout avait laiss sa marque sur l'quipage de l'Hirondelle. Mme les remaniements
imposs par les blessures et les morts, les dbarquements, rien n'avait pu desserrer la griffe qu'elle
avait pose sur leur destin. Depuis qu'il avait pris son commandement, plus d'un tiers de l'quipage

avait t renouvel et, sans compter les colons, il comportait maintenant un soupon de noirs,
quelques marins au commerce racols sur un bateau qui rentrait en Angleterre, et enfin un Grec qui
n'avait dsert de son btiment que pour se faire prendre par un brick franais. Ce brick, captur
son tour par l'Hirondelle, lui avait procur plusieurs nouveaux matelots, dont ce Grec qui s'tait
rvl excellent aide-cuistot.
Combien de temps lui accordez-vous encore?
Bolitho rflchit un peu:
Peut-tre une semaine, S'il ne se montre pas, je ferai l'hypothse qu'il s'est gliss derrire nous
ou qu'il a fait demi-tour. Il peut aussi avoir rencontr l'une de nos patrouilles quelque part dans le
sud.
Ouais, fit paresseusement Tyrrell, et comme a, nous pourrons faire relche quelque temps.
Le pont se mit rsonner de bruits de pas, Buckle criait:
Tout le monde sur le pont, le vent se lve!
Un grattement la porte, c'tait Bethune, le visage dgoulinant de sueur:
M. Buckle vous prsente ses respects, monsieur. Le vent frachit, secteur sudet. Les huniers
du Faon sont dj gonfls.
J'arrive.
Bolitho attendit que l'aspirant et tourn les talons puis demanda:
Qu'est-ce que je vais bien pouvoir faire de lui?
Sauf miracle, rpondit Tyrrell en haussant les paules, il n'a aucune chance d'tre jamais
promu. On pourrait peut-tre lui confier notre prochaine prise?
M ais il hocha la tte, sans laisser Bolitho le temps de rpondre, ajoutant:
Dieu tout-puissant, il serait bien capable de se perdre en route et la prise avec!
Une fois sur le pont, ils trouvrent l'quipage rassembl tandis qu'au-dessus d'eux les voiles
commenaient remuer. La flamme du grand mt tait dj tendue au premier souffle de la brise.
Du monde aux bras!
Tyrrell s'approcha de la lisse pour scruter la mer:
Il va bientt arriver sur nous, les gars!
Bolitho dut s'abriter les yeux pour examiner l'autre corvette dont les voiles venaient de se gonfler
et qui commenait lofer. La premire rise tait maintenant visible la surface de la mer, et il sentit
bientt le pont frmir sous lui, la tension instantane des poulies et des drisses.
Les ponts de l'Hirondelle ressemblaient maintenant de l'amadou et les lavages rpts ne leur
faisaient plus rien. La peinture avait clat sous l'effet de la chaleur. En regardant l'quipage, il se dit
soudain qu'il devenait difficile de distinguer les noirs de ceux qui taient avec lui depuis le dbut. Ils
taient amaigris et tanns par le soleil, mais avaient l'il vif et paraissaient en bonne sant, pars
tout ce qui pourrait leur arriver.
M onsieur, cria Tyrrell, je fais mettre le canot bbord la trane?
Bolitho lui fit un signe affirmatif. Il n'y avait pas d'autre moyen d'empcher les canots de scher
et de se fendre que de les mettre alternativement la mer. Mme la mthode qui consistait les
remplir moiti d'eau sur leur chantier semblait insuffisante.
Oui. Dites M . Tilby de il se reprit: Dites au bosco de s'en occuper, je vous prie.
Six mois aprs, il avait encore du mal ne pas prononcer son nom ou s'habituer ne plus voir

pointer son visage luisant sur la dunette la fin des quarts.


Cela s'tait pass alors qu'ils coursaient une golette espagnole au large du Grand Banc des
Bahamas, ils avaient t obligs d'ouvrir le feu car elle refusait de se rendre. Ensuite, les grappins
avaient vol, manuvre devenue si automatique que mme les nouveaux embarqus s'y faisaient sans
peine, l'Hirondelle l'avait aborde. Quelques coups de pistolet et la vue des assaillants moiti nus,
leur coutelas la main, avaient suffi annihiler la rsistance des Espagnols. Le combat s'tait conclu
avant mme d'avoir vraiment commenc. Et l'on ne savait trop quand, alors que ses hommes
jaillissaient pour monter l'abordage et rduire la toile tandis que Bolitho faisait de grands signes au
capitaine pour le convaincre de se rendre avant toute effusion de sang, Tilby tait mort.
Cela n'avait rien voir avec la panique et la confusion d'un combat au corps corps sous le feu
d'une borde ennemie. Non, tout tranquillement, sans bruit, Tilby s'tait effondr au pied du mt de
misaine, l mme o il aimait se tenir pour surveiller son monde et son btiment. Aprs examen,
Dalkeith avait dcrt que le cur avait lch, comme une montre qui a puis son ressort et ne peut
rien donner de plus.
Sa mort avait profondment marqu tous ceux qui l'avaient connu. Partir de cette faon leur
paraissait invraisemblable: voil un homme qui avait survcu des combats la mer, des rixes
innombrables dans les tavernes du monde entier, et il tait mort sans que quiconque s'en ft aperu.
Lorsque Tyrrell avait tri ses affaires personnelles, Bolitho avait eu la surprise de constater qu'il
n'y avait pratiquement rien vendre aux enchres l'quipage pour envoyer la somme ventuellement
recueillie ses proches rests en Angleterre: deux objets de bois grav, dont l'un en mauvais tat,
reprsentant des btiments bord desquels il avait servi, une collection de pices trangres et, enfin,
le sifflet d'argent qui lui avait t offert par le capitaine de vaisseau Oliver, commandant le Menelaus
bord duquel il avait servi comme bosco. Pauvre Tilby, qui n'avait mme jamais appris crire son
nom et dont le langage se limitait le plus souvent ce qui tait ncessaire son mtier. Mais il en
savait long en matire de bateaux, et connaissait l'Hirondelle comme lui-mme.
Harry Glass, son adjoint le plus ancien, avait t promu pour le remplacer. Pourtant, et comme
tous les autres, il n'arrivait toujours pas agir de sa propre autorit sans subir la grosse voix ni l'il
vigilant de Tilby.
En surveillant le canot que l'on soulevait de son chantier sur le pont, Bolitho se demandait si
Tilby avait quelqu'un terre pour le pleurer. Il toucha par mgarde le tableau brlant et frissonna. Il
tait capitaine, ralisation d'un rve de toujours. Si la guerre prenait brusquement fin ou si d'autres
circonstances l'obligeaient quitter la marine, il tomberait comme une pierre. Si son rang n'tait pas
confirm, il risquait de terminer comme lieutenant en demi-solde, ce qui ne servirait qu' lui laisser un
souvenir amer du pass. Mais les choses taient bien pires pour le pauvre Tilby. Il jeta un rapide
coup d'il aux hommes qui se trouvaient prs de lui, occups tirer sur les bras pour remettre
l'Hirondelle au prs. Eux non plus ne possdaient rien: une maigre part de prise s'ils avaient de la
chance, un peu d'argent donn par un capitaine gnreux. part cela, ils se retrouvaient rejets sur le
bord avec encore moins que le peu qu'ils possdaient avant de se porter volontaires ou de se faire
embarquer par la presse. Il tait injuste, pis, il tait dshonorant de traiter des hommes de faon aussi
misrable, alors que, sans leur sacrifice et leur courage, le pays serait sous la coupe de l'ennemi
depuis longtemps.
Il commena arpenter la dunette, le menton contre la poitrine. Un jour, peut-tre, il pourrait

changer tout cela, faire de la marine une organisation dont tous les membres seraient aussi heureux de
la servir dans des conditions acceptables qu'il l'tait lui-mme.
Oh, du pont, brisant sous le vent!
Sortant de ses penses, il ordonna:
Venez de deux rhumbs, monsieur Buckle, nous allons donner du tour ces rcifs tant que nous
ne les avons pas pars.
Bien, monsieur.
Il concentra son attention sur l'autre corvette et nota au passage que Maulby avait russi faire
repeindre la coque malgr la chaleur. Le Faon tait exactement de la mme couleur que l'Hirondelle et
un observateur nophyte les aurait pris pour des jumeaux. C'tait l un autre aspect de l'exprience
durement acquise par Bolitho. Lorsqu'ils naviguaient sparment, le fait de se ressembler ce point
entretenait l'incertitude de l'ennemi ou de ses espions. De mme pour le coffre pavillons, qu'il avait
garni avec la quasi-totalit des pavillons trangers existants. L'ennemi avait longtemps tir parti de la
ruse et de l'effet de surprise: Bolitho l'attaquait avec ses armes et en faisait les ingrdients de son
propre succs.
En route ouest-norot, monsieur!
Bien.
Il jeta un coup d'il au compas puis aux huniers.
Nous n'avons gure de vent, monsieur Buckle, mais cela suffit pour l'instant.
Les deux corvettes poursuivirent ainsi tout l'aprs-midi puis dans la soire. Le vent restait
remarquablement stable en force et en direction.
Le dentier quart du jour allait se terminer et Bolitho avait repris la rdaction de sa lettre lorsqu'on
annona une voile dans le surot. Aprs avoir fait signaler au Faon de le suivre, Bolitho changea de
route pour aller y voir de plus prs. Comme le nouvel arrivant ne changeait pas de route, il en conclut
qu'il devait s'agir d'un ami. La vigie ne tarda pas confirmer: on avait affaire une petite golette de la
flottille, le Lucifer. Cette unit tait en gnral assez occupe, mme si elle ne l'tait pas beaucoup
plus qu'eux, et on l'utilisait porter des dpches ou aller inspecter les anses o mme une corvette
n'avait pas la place de manuvrer en toute scurit.
Le Lucifer avait belle allure dans la lumire triste du couchant, ses grands focs et sa brigantine
s'talaient majestueusement comme des ailes en travers de sa coque troite tandis qu'il faisait cap sur
les corvettes, une vole de pavillons colors battant gaiement aux drisses.
Dpches bord pour vous, monsieur, dchiffra Bethune.
Mettez en panne, fit Bolitho Tyrrell et Bethune: Signalez au Faon: restez en formation
serre.
Tyrrell allait baisser son porte-voix, il ajouta:
On ne sait jamais, il apporte peut-tre de bonnes nouvelles.
Toutes voiles faseyantes, l'Hirondelle remontait lentement dans le lit du vent. Tyrrell s'agrippa
soudain la lisse, grimaant de douleur.
Satane guibolle! il poursuivit plus calmement: Bonnes ou mauvaises, cela fait du bien de
voir des amis. Je commenais croire que nous avions cette foutue mer pour nous tout seuls!
Un canot tait dj en route vers eux et Bolitho reconnut le lieutenant Odell, capitaine de la
golette, qui venait en personne. Cette vision refroidit un peu ses espoirs.

Odell monta bord et salua le pavillon. C'tait un jeune homme plein de vie et d'allant, qui avait
mme la rputation d'tre un peu fou. Mais il semblait normalement calme. Il entra dans la chambre
de Bolitho et lui tendit une grosse enveloppe avant de lui dire:
J'arrive tout juste de voir le capitaine Colquhoun il prit le verre de vin qu'on lui offrait. Il est
tout excit.
Bolitho dchira l'enveloppe et parcourut rapidement les documents crits par le secrtaire
personnel de Colquhoun.
Tyrrell attendait prs de la porte, et Bolitho avait conscience de la prsence de Buckle dont il
distinguait l'ombre au-dessus de la table. Ils n'essayaient pas vraiment de lire ce qu'il avait la main,
mais s'ils parvenaient apprendre quelque chose, eh, eh
Il leva les yeux avant de dclarer:
Le capitaine Colquhoun a captur un bateau de pche et a interrog l'quipage il lissa
soigneusement la feuille de papier humide sur la table, Cela se passait voici une semaine.
Odell tenait ostensiblement son verre vide devant lui et attendit que Fitch l'et rempli avant de
dire d'une voix acerbe:
En fait, monsieur, c'est moi qui me suis empar de ce bateau il haussa les paules d'un air de
ddain. M ais cet excellent capitaine Colquhoun semble s'en attribuer le mrite, comme d'habitude.
Bolitho se tourna vers lui, l'air grave.
Ce document indique galement que l'quipage nous a livr quelques renseignements
intressants au sujet du franais.
Il jeta un coup d'il Tyrrell et poussa sa lettre inacheve.
La flte a t vue ici, prs de la cte il leur indiqua du doigt l'extrmit occidentale de Grand
Bahama. En plein au milieu des lots. D'aprs les pcheurs, elle tait en train de rparer
Tyrrell hochait lentement la tte.
Cela parat vraisemblable. Si le franais a su que nous tions sa poursuite, il aura emprunt le
chenal le plus dangereux pour nous loigner. Naturellement, cela ne signifie pas qu'il y soit encore.
Bolitho acquiesa.
Une semaine Comptez encore quelques jours avant que ce bateau de pche atteigne l'endroit
o il a rencontr le Lucifer il prit ses pointes sches et estima rapidement la distance sur la carte.
C'est trente lieues de notre position actuelle. Si le vent se maintient, nous pourrons tre demain
midi au large de cette le.
Mais, reprit Odell d'une voix lasse, je comprends que le capitaine Colquhoun vous ordonne
seulement de la chasser de son repaire et rien de plus. C'est bien cela, monsieur? il lui fit un
sourire. Ou bien, serait-ce que j'ai mal interprt les dsirs de notre bon capitaine?
Bolitho s'assit et relut la dpche: La Bacchante s'approchera par le chenal Providence du nordouest tandis que nous resterons dans le nord et courserons le franais s'il tente de s'chapper.
Odell hocha la tte.
La Bacchante n'est gure plus de vingt milles de sa position d'attaque l'heure qu'il est,
monsieur. Je dois aller la retrouver, lui rendre compte que je vous ai vu et lui confirmer que vous avez
bien compris ses instructions.
Je vous remercie, je saisis parfaitement, fit Bolitho sans trop le regarder.
Dans ce cas, je rentre mon bord, rpondit le lieutenant en se levant pour prendre son

chapeau. Je n'ai aucune envie de passer la nuit dans ces parages.


Aprs qu'ils l'eurent tous raccompagn et regard regagner son btiment, Tyrrell dit d'une voix
sourde:
Les choses me paraissent assez claires: le capitaine Colquhoun veut se garder la prise de cette
Grenouille pour lui tout seul, et nous nous contenterons de jouer les rabatteurs.
Il y a un autre point qui me tracasse bien davantage, rpondit Bolitho en se grattant le menton.
Ce btiment de pche tait minuscule, si j'en crois la dpche, trop petit pour tre en eau profonde,
un endroit o il pouvait s'attendre trouver la Bacchante ou quelque autre frgate. C'est un pur
hasard s'il est tomb sur le Lucifer, car nous savons trs bien, Jethro, que les golettes au service du
roi sont plutt rares.
Les yeux de Tyrrell brillaient trangement.
Vous voulez dire que ces pcheurs cherchaient un autre btiment?
Bolitho croisa son regard.
Oui.
Mais, monsieur, il n'y a que le Faon et nous dans le coin entre ici et l'escadre ctire, et les
patrouilles les plus proches doivent tre quatre cents milles.
Exactement, fit Bolitho qui regardait l'autre corvette dont les huniers taient dj noys dans
l'ombre. Et qui le saurait mieux que des pcheurs de ces les, hein?
Tyrrell respira un grand coup.
Vous voulez donc dire que ces informations nous taient destines, mais que, lorsque les
pcheurs sont tombs entre les pattes de Colquhoun, ils ont simplement essay de sauver leur peau?
Je ne sais trop.
Bolitho faisait les cent pas entre le compas et les filets et ne voyait plus rien.
Mais le capitaine du Faon m'a dit quelque chose, il y a longtemps de cela. Il m'a dit que nos
exploits nous valaient une certaine renomme, ce qui est une autre faon de dire que nous avons
durement atteint l'ennemi.
Un pige, fit Tyrrell, mais est-ce vraisemblable? il fit un grand geste pour montrer la mer.
Sr, nous ne sommes pas assez importants pour cela!
Cela dpend de ce que l'ennemi a l'intention de faire.
Bolitho se retourna; il se sentait soudain glac jusqu' la mlle. Cette sensation tait nouvelle
pour lui, dsagrable: penser qu'il y avait des gens qui discutaient son cas comme s'il tait un
criminel.
M ais enfin, il tait sr que les choses prenaient cette tournure et il lui fallait anticiper la suite. Les
escadres et les convois de valeur se trouvaient bien plus loin dans l'est ou dans l'ouest des Bahamas,
il tait donc clair que l'ennemi cherchait une prise bien particulire.
Nous allons laisser un fanal de poupe cette nuit, pour que le Faon nous voie mieux. l'aube, je
dirai au commandant Maulby ce que j'en pense il sourit, soudain amus par cette prudence plutt
inhabituelle chez lui. Ou peut-tre aurai-je chass mes fantmes d'ici l.
Tyrrell frona le sourcil, l'air dubitatif.
Vous reprsentez une pine dans le pied de nos ennemis, les Grenouilles en particulier. Et il
n'y a qu'une faon de faire avec les pines: les arracher et les craser.
Je suis d'accord, convint Bolitho. Nous allons venir la nouvelle route, mais il nous faut rester

prts tout considrer comme un guet-apens ou une ruse possible, jusqu' preuve du contraire.
Il jeta un coup d'il au Lucifer, petite tache perdue dans la brume, dsormais. Il en voulait
Colquhoun de ne pas lui avoir fourni plus d'informations: qu'tait ce bateau de pche, d'o venait-il,
quel degr de confiance pouvait-on accorder son quipage? Mais en mme temps, il compatissait.
Cet homme se torturait visiblement pour son avenir et, maintenant qu'il tenait enfin une chance de
faire une belle prise et d'obtenir de prcieux renseignements par la mme occasion, il tait incapable
de penser rien d'autre.
Il finit par descendre dans sa chambre consulter la carte la lueur de la lanterne qui oscillait
doucement. Sous ses yeux, les les et les rcifs innombrables faisaient comme le goulot d'une
gigantesque nasse autour de laquelle Colquhoun et sa flottille convergeaient pour passer le nud
coulant final.
Il soupira et alla se pencher l'une des fentres. la lueur sourde du fanal de poupe, le sillage
brillait doucement comme un fil de laine bleue. Plus loin, l'horizon s'estompait, les premires toiles
apparaissaient.
Il caressa machinalement sa blessure cache sous une mche de cheveux. Elle lui faisait mal, il
sentait une pulsation douloureuse battre au rythme de son cur. Il savait trs bien qu'il n'tait pas
son aise, et surtout parce qu'il ne comprenait pas clairement pourquoi.
Il entendait Graves parler voix basse au-dessus de lui, c'tait la relve. Puis le pas irrgulier de
Tyrrell qui se dirigeait vers la descente. Tous les bruits normaux et habituels qui lui donnaient
d'ordinaire une sensation de bonheur. prsent, peut-tre parce qu'ils rvlaient la vie de tous ces
gens qu'il avait appris connatre, et non parce qu'ils n'taient que l'expression brute de la vie de son
btiment, il sentit une soudaine frayeur l'envahir. Non pas devant l'ennemi ni devant la mort, dont
l'ombre plane sans cesse, mais cause de sa responsabilit envers tous ceux qui lui faisaient
confiance.

XI
STRATGIE ET MCHANCET
Bolitho se htait de nouer sa cravate lorsque Tyrrell passa la tte dans la claire-voie de sa
chambre.
La Bacchante vient d'envoyer un signal, monsieur: Tous les capitaines convoqus bord!
J'arrive.
Il enfila sa veste la vole et jeta un rapide coup d'il pour vrifier qu'il n'avait rien oubli.
Mme s'il ne voyait pas trs souvent Colquhoun, il avait appris qu'il valait mieux ne pas commettre
d'impair.
Le canot passait par-dessus le pavois lorsqu'il arriva sur le pont. Par le travers, il vit que celui du
Faon tait dj l'eau et que M aulby descendait bord avec son agilit habituelle.
C'tait le dbut de l'aprs-midi et le pont le brlait travers les semelles de ses souliers. Toute la
nuit, avec le Faon en formation aussi serre que le permettait leur scurit mutuelle, ils avaient fait
route au sud, laissant dix milles sur bbord la barrire de bancs et de rcifs pars. Il leur avait
cependant fallu plus longtemps que prvu pour rallier la Bacchante de Colquhoun, car le vent tait
tomb ds que la vigie avait annonc ses huniers. Plants l dans un filet d'air misrable, ils avaient d
endurer un soleil de plomb.
En attendant que l'armement et rejoint le canot, il se tourna de l'autre bord pour observer la ligne
dforme pourpre et bleu qu'il savait tre l'extrmit occidentale de Grand Bahama. Colquhoun ne
prenait pas de risques: il se tenait loin de la cte, que ce ft pour se donner de l'eau ou pour cacher
ses intentions l'ennemi.
Par, monsieur.
Il descendit la coupe et ordonna Tyrrell:
Faites bonne veille, si jamais une embarcation venait rder autour de nous, et envoyez une
embarcation si elle s'approche de trop prs. N'attendez pas mes ordres.
Il descendit dans le canot et alla s'asseoir sur le banc brlant tandis que Stockdale prenait la barre
pour rejoindre la frgate. La Bacchante tait en panne, voiles pendantes, et roulait lourdement dans la
houle en montrant son doublage de cuivre. C'tait un bien beau btiment, joliment taill et dessin par
un architecte de talent. Avec ses trente-six canons et sa capacit tenir la mer des mois durant, elle
reprsentait le rve mme de tout jeune capitaine. Tout un tableau qui ne cadrait pas vraiment avec
Colquhoun.
Stockdale marmonnait dans sa barbe et Bolitho devina qu'il injuriait son compre du Faon, qui
russissait toujours mener son canot un brin plus vite. Le canot arrondit avec grce, avirons rangs
dans un bel ensemble, et le brigadier crocha dans les cadnes de la frgate. L'ombre de la Bacchante
leur accorda enfin un abri bienvenu.
Bolitho escalada la muraille, rajusta sa coiffure et essaya de se donner bonne contenance tandis
que les trilles des sifflets rendaient les honneurs rglementaires. Claquements des mousquets, la garde
de fusiliers se mit au prsentez armes.
Le second, homme assez lugubre et qui semblait puis, lui fit un signe de tte en guise de

bienvenue.
Le capitaine est l'arrire, monsieur. Il est occup prparer son plan, sans quoi
M aulby quitta l'ombre du passavant et lui prit le bras:
Sans quoi, mon ami, il nous aurait fait la grce de nous accueillir lui-mme la coupe, hein?
Il clata de rire devant l'embarras du second.
Et quant vous, monsieur, vous mritez une rcompense ternelle pour le purgatoire que vous
subissez bord de ce btiment.
Ils se dirigrent vers l'arrire en baissant instinctivement la tte alors qu'il y avait toute la hauteur
sous barrots voulue.
Un fusilier claqua des talons et leur ouvrit la porte sans ciller un seul instant ni broncher tout le
temps que mirent les deux officiers passer l'hiloire.
Colquhoun se tenait prs d'une fentre de poupe et consultait sa montre avec une impatience
vidente.
Vous voil donc arrivs, messieurs il alla s'asseoir son bureau. Enfin!
Bolitho se dtendit un peu: belle humeur.
Nous avons eu vent contraire pendant la nuit, monsieur.
Et, ajouta tranquillement Maulby, je pensais vous trouver plus prs de la cte, monsieur.
Nous sommes un peu, euh, comment dire, sur la touche, pour ce qui nous concerne il jeta un coup
d'il son propre btiment qui dansait une encablure par le travers de la Bacchante. Mais je suis
sr, monsieur, que vous avez d'excellentes raisons d'agir ainsi.
Colquhoun le regardait fixement, comme pour essayer de percer ce qu'il voulait vraiment dire.
Heureusement, il sembla ne pas souponner un seul instant que M aulby se moquait.
Regardez donc ma carte! leur cria-t-il.
Ils s'approchrent et il tapa sur le document avec ses pointes sches.
Le franais est ici. J'ai envoy un canot voile faire une reconnaissance avant l'aube il releva
la tte, triomphant. Voil qui met fin toutes les spculations.
Bolitho se pencha pour y regarder de plus prs. Quel endroit fantastique! Un chapelet de rcifs
et de bancs courait vers le nord sur environ quarante milles, depuis l'extrmit occidentale de l'le
principale, avant de rejoindre le clbre haut-fond de Matanilla. La chane tournait ensuite vers l'est
pour enfermer comme dans un pige une grande tendue d'eau comme sous le nom de Petit Banc des
Bahamas. certains endroits, il n'y avait que quelques pieds de profondeur, les sondes taient rares
et espaces.
en croire les indications portes par Colquhoun, le franais tait pass travers un rcif, peuttre autour, pour aller s'chouer de l'autre ct de l'le. L'endroit tait parfait pour qui voulait viter
de risquer une escarmouche. En effet, de ce ct-l, le chenal tait entirement dgag et offrait plus
de deux cents brasses. Toute tentative d'attaque par surprise tait rendue impossible par le tombant
abrupt de l'le. Et de l'autre ct, sur le Petit Banc des Bahamas, l'eau tait peu profonde par fond de
sable, un endroit idal pour qui voulait abattre son btiment en carne et effectuer des rparations de
fortune.
Votre chaloupe s'est-elle fait voir, monsieur? demanda M aulby sans lever les yeux.
Bien sr que non!
Colquhoun semblait s'indigner qu'on pt seulement suggrer cette possibilit.

Mon second avait pris le commandement, et il sait ce qui lui serait arriv s'il avait fait preuve
d'une telle incomptence il se calma un peu, mais grand-peine. Il a aperu de nombreuses
lumires sur l'eau. La chaloupe est passe sur une vague entre deux bancs de sable et a pu observer
l'ennemi l'uvre. C'est un gros btiment, sans doute une frgate de quarante-quatre canons dont ils
ont dbarqu une partie de l'artillerie. Ils ont d toucher et subir quelques avaries aprs tre entrs
dans les les.
Bolitho le voyait de profil. Colquhoun tait tout excit, voil qui tait sr, malgr ses efforts pour
dissimuler ce qu'il prouvait. Il rgnait dans la chambre une forte odeur de cognac et il devina qu'il
avait dj ft seul une victoire tenue pour acquise.
Quelles sont vos intentions, monsieur? lui demanda-t-il tranquillement.
Colquhoun se tourna vers lui, l'il souponneux.
Je fais l'hypothse que l'ennemi est sur le point d'achever ses rparations. Il a donc deux
possibilits: poursuivre sa traverse ou retourner la Martinique s'il est trop gravement endommag
et exige des rparations plus importantes. Dans les deux cas, il nous faut agir vite et nous pargner
une longue poursuite.
Je suggrerais volontiers une action mene par des embarcations, monsieur. Nous poumons
traverser la barrire suivant deux axes et lui tomber dessus avant qu'il ait compris ce qui lui arrive. En
runissant tous les moyens en hommes et en canots des trois btiments, nous pourrions anantir ses
dfenses en profitant de l'obscurit.
Et vous assureriez bien entendu le commandement de l'opration? fit Colquhoun d'une voix
mielleuse.
Bolitho devint rouge de colre.
Votre frgate est trop grosse, une fois et demie trop grosse pour pntrer dans ces eaux
resserres, monsieur! Si le franais s'enfuit, ou s'il dcide d'affronter le combat, vous devrez vous
rapprocher sans dlai.
Calmez-vous, Bolitho Colquhoun souriait doucement. Vous prenez tout ce que je dis au
pied de la lettre. Voil une attitude qui trahit un sentiment de culpabilit plus qu'une vritable
conviction.
Et il se tourna brusquement avant que Bolitho ait eu le temps de rpliquer.
Vous, Maulby, vous franchirez la barrire avec le Faon pendant la nuit, la rame s'il le faut,
mais je veux que vous soyez poste demain l'aube.
Il se pencha sur la carte.
Si l'ennemi est suffisamment en tat pour faire voile, il essaiera srement de prendre l'un des
trois chenaux. Au nord, le passage pourrait tre gn par le vent ou par la mare. Le chenal sud me
parat plus probable, auquel cas la Bacchante sera bien place pour le cueillir ds qu'il aura tourn la
pointe. Mais s'il est toujours abattu en carne, vous pourrez lui faire son affaire sur place. Vous tirer
dessus ne lui servira de rien. Quelques trous de plus suffiront l'immobiliser pour de bon, ou assez
longtemps en tout cas pour que nous puissions lui appliquer un autre traitement il pointa l'index.
M ais je les connais bien, ces Grenouilles. Ils ne se battront pas si leurs chances sont aussi minces.
M aulby se redressa, regarda Bolitho et haussa les paules.
Bolitho ne disait rien, car il savait que Colquhoun s'attendait l'entendre protester. L'Hirondelle
tait plus adapte la mission que venait de fixer Colquhoun: son armement tait plus imposant, et

ses trente-deux-livres largement plus puissants et prcis que les neuf-livres du Faon. Il savait
pourtant que la moindre remarque de sa part confirmerait Colquhoun dans l'ide qu'il courait aprs la
gloire et la rputation, ou qu'il se sentait plus comptent que M aulby pour remplir la mission.
Comptez-vous envoyer un dtachement terre, monsieur? demanda posment M aulby.
Colquhoun vitait de les regarder.
Dieu du ciel! Est-ce l le genre de combat dont j'ai lu les rcits dans la Gazette? S'il s'agit de
cela, je commence me demander s'ils ont bien eu lieu!
C'tait pourtant une suggestion pertinente, monsieur, rpliqua Bolitho. Je prfre
personnellement le combat de nuit, mais, en plein jour, un dtachement de marins, renforcs par vos
fusiliers, serait en mesure de
Il ne put en dire davantage, Colquhoun s'tait redress comme un ressort.
a suffit comme a. Mon plan ne laisse pas de place toutes ces ides fumeuses de gens qui
iraient se traner dans les cailloux comme des lzards! Ce franais est cuit, et j'ai la ferme intention de
le ramener intact au port pour rcuprer sa cargaison et l'examiner de plus prs!
Il s'loigna de la table et contempla le verre moiti vide pos sur son bureau. Quand il tendit la
main pour le prendre, Bolitho s'aperut qu'elle tremblait. Colre, nervement? Sa voix tait mal
assure lorsqu'il reprit:
Quant vous, Bolitho, vous vous rapprocherez dans le nord. Restez hors de vue jusqu'
l'heure de l'attaque. ce moment, vous reviendrez au contact avec moi pour prendre vos ordres il
serrait la main autour de son verre comme un tau. C'est tout. Mon secrtaire va vous remettre avant
votre dpart vos ordres crits pour l'attaque.
Ils quittrent la chambre et se dirigrent en silence vers la dunette.
C'est M aulby qui commena:
C'tait vous d'y aller, Dick. Je suis d'accord avec votre proposition de bloquer l'ennemi, mais
c'tait votre droit d'y aller si Colquhoun avait l'intention de rester au large.
Je vous souhaite de russir, fit Bolitho en lui mettant la main sur l'paule, mais vous le savez
dj. Vous mritez amplement d'tre promu, et j'espre que vous le serez.
M aulby fit une petite grimace:
Je ne nie pas que je compte profiter de cette occasion, mais j'aurais prfr le faire avec moins
d'amertume il jeta un coup d'il derrire lui. Ce type me tuera avec ses humeurs.
Bolitho se mordait la lvre, incapable de trouver le mot juste.
Ecoutez, John, soyez prudent. Je sais que Colquhoun veut dsesprment obtenir cette
victoire, mais je ne partage absolument pas son mpris des Franais. Ce sont des gens qui savent se
battre, ils sont courageux et ils ne vont pas cder comme a, mme devant la gueule des canons.
M aulby se contenta d'acquiescer, le regard sombre.
Ne craignez rien. Si ce franais dcide de se mesurer au canon avec moi, je me retirerai pour
attendre du renfort.
Bolitho dut se forcer sourire. Maulby s'obligeait mentir pour se rassurer. sa place, il aurait
menti tout autant. Avant et aprs le combat, on pouvait discuter, protester, faire des contrepropositions. Mais, une fois les choses lances, il n'y avait plus qu' se battre, rsister au feu de
l'ennemi jusqu' le forcer l'abandon moins que la mare ne ft des siennes.
Embarcations le long du bord!

Le second les accueillit avec un sourire las:


C'est termin, monsieur?
M aulby prit les ordres qu'il lui tendait:
Oui, c'est termin.
Le second soupira:
J'ai dessin un petit croquis qui pourrait vous aider, monsieur. La mare monte vite, dans le
coin, et les vagues sont mauvaises. Mais si le franais a russi entrer, ce sera encore moins difficile
pour vous.
Les deux canots les attendaient; Bolitho dit brusquement:
Je vais faire voile directement, puisque je dois avoir ralli mon poste l'aube il lui tendit la
main. J'aurais aim y aller avec vous.
M aulby lui serra vigoureusement la main:
Moi aussi il lui sourit. Mais au moins, cela vous pargnera le spectacle du Faon en train de
faire la gloire et la fortune de Colquhoun d'un seul coup d'un seul.
Stockdale se leva quand Bolitho descendit bord. Il avait le regard inquiet.
Lorsqu'ils eurent pouss, il lui demanda:
Alors, on va pas aller se battre, monsieur?
Bolitho soupira: les ordres secrets, les plans de bataille, tout cela ne disait rien l'quipage.
Stockdale n'avait pas quitt son canot, mais il tait dj au courant, et avec lui le moindre mathurin de
la flottille.
Non Stockdale, cette fois, ce n'est pas pour nous.
Il avait oubli l'humiliation que venait de lui infliger Colquhoun et sa tentative stupide de le
mettre en porte--faux avec M aulby. Il pensait la mission du Faon, aux chances qu'avait M aulby de
russir sans tre oblig de faire durer le combat, sous peine de se faire chanter pouilles par
Colquhoun pour avoir tran.
C'est pas juste, monsieur.
Stockdale marmonnait, install la barre.
Bolitho lui jeta un regard glac:
Occupez-vous donc de vos oignons! J'ai assez entendu parler de stratgie pour aujourd'hui!
Stockdale regardait les paules carres de son commandant, ses doigts crisps sur la poigne de
son sabre, les jointures blanches. C'est pas dans tes habitudes de me traiter comme a, mon p'tit
gars, c'est pas juste, et en plus, tu le sais parfaitement!
Mais il rentra toutes ses rflexions, reprit la barre et mit le cap sur l'Hirondelle. Lorsque le
brigadier eut croch, Bolitho se retourna brusquement et lui dit:
M ais je vous remercie tout de mme de vous soucier de moi.
Stockdale se leva et ta sa coiffure tandis que Bolitho montait la coupe.
M erci, m'sieur, fit-il dans son dos avec un large sourire.
Tyrrell n'avait gure envie de garder sa langue dans sa poche, lui non plus:
C'est tout de mme un choix bien trange. Le commandant Maulby est certes un bon officier,
mais
Bolitho bondit:
Prparez-vous faire route, tablissez les cacatois ds que nous aurons de l'erre, je veux

profiter au maximum du vent, tant qu'il y en a! il se fit plus dur: Faites seulement ce que je vous
demande, monsieur Tyrrell, et ne vous souciez pas du reste!
Sur ce, il se prcipita en bas pour se dbarrasser de sa lourde veste.
Buckle traversa le pont pour s'approcher du second:
Qu'en pensez-vous, monsieur Tyrrell?
Foutu Colquhoun, gronda Tyrrell! J'n'ai jamais russi encaisser ce type! C'est comme ce
Ransome de malheur, il est possd du diable!
Buckle hocha la tte:
Le capitaine se fait du souci, a c'est sr.
Non, pas pour lui en tout cas Tyrrell surveillait les hommes occups hisser le canot pardessus le pavois. C'est tout aussi certain.
Bolitho les interrompit brutalement:
Lorsque vous en aurez termin, messieurs, je vous serai reconnaissant d'excuter mes ordres!
Buckle regarda Tyrrell en coin et lui fit un petit sourire penaud.
Eh ben, j'aime mieux a! Not' Dick est pas du genre ruminer trop longtemps!
Une heure plus tard, l'Hirondelle progressait lentement vers le norot, toute la toile dessus, et ses
deux conserves disparurent derrire elle.
Le vent forcit trs progressivement et, lorsque les premires toiles apparurent dans la mture, ils
avaient parcouru plus de cinquante milles. Ils refaisaient en sens inverse le chemin qu'ils venaient de
parcourir la nuit prcdente pour retrouver Colquhoun, et avec la mme hte.
Mais personne n'y pouvait rien. Quelques hommes taient mme soulags de ne pas devoir,
comme le Faon, tenter un passage prilleux entre les rcifs.
Sur la dunette, le lieutenant Graves, appuy contre la lisse, regardait, l'il vague, les voiles qui
battaient. Il entendait sans y faire attention le craquement de la roue, quelques mots changs entre
les hommes de quart. Il pensait sa maison de Chatham et aux nouvelles que contenait l'une des rares
lettres arrives d'Angleterre. Graves n'appartenait pas une famille de marins, son pre avait tenu
une picerie, petite mais florissante, o il tait n et dans laquelle il avait grandi avec sa sur. Sa
mre, qui avait t souffreteuse toute sa vie, tait morte un an avant que l'Hirondelle quittt la
Tamise et son pre s'tait apparemment mis boire. Les affaires avaient priclit, sa sur, au fond
du dsespoir, avait fini par pouser un lieutenant sans le sou de la garnison locale.
Elle lui avait crit pour lui demander de l'argent, autant pour dpanner le mnage que pour
pargner leur pre la prison pour dettes. Graves lui avait envoy tout ce qu'il possdait, ce qui ne
faisait gure. S'il avait une part de prise, cela l'aiderait considrablement, mais il ne voulait rien
envoyer de plus sur cet argent chrement gagn tant qu'il n'aurait pas reu d'autres nouvelles. Ah, si
seulement il avait t plus familier des us et coutumes de la marine! Comme le commandant, qui
appartenait une longue ligne de marins, ce qui le mettait trs nettement au-dessus de gens comme
lui. Ou mme comme Tyrrell, qui semblait totalement indiffrent toute forme d'autorit, alors que
cela tait bien plus difficile dans sa situation. Il se souvenait trs bien du jour o la sur de Tyrrell
tait monte bord. Cela se passait Kingston, dans l'le de la Jamaque, o elle vivait alors chez des
amis, en attendant, comme elle disait, que les troubles eussent cess en Amrique. C'tait une jeune
fille rieuse, pleine de charme, bien diffrente de son frre, si rserv. Elle avait fait Graves l'effet
d'un ange, elle tait tout ce dont il avait toujours rv. Elle appartenait une famille riche, bien

tablie, et l'pouser lui et permis de trouver une situation avantageuse dans le monde au lieu de
vgter. Tyrrell avait perc ses intentions, mais ne les avait pas plus encourages qu'il ne s'y tait
oppos ouvertement. Cet imbcile avait fini par avoir une srieuse algarade avec le capitaine
Ransome, propos d'un homme punir. Graves ne se souvenait plus si le motif tait justifi ou pas
et, vrai dire, il s'en moquait. Ce qu'il y avait de sr, c'est que Ransome avait us de tout son charme,
qui tait grand, pour sduire la fille, lui tant ainsi toutes ses chances et lui attirant l'inimiti du frre,
M ais depuis lors, Graves en voulait Tyrrell, le hassait mme, quoi qu'il pt penser d'elle et de l'tat
dans lequel elle tait lorsque Ransome avait fini par la dbarquer Antigua.
Il serrait la lisse s'en faire mal. O tait-elle prsent? Quelqu'un lui avait dit qu'elle tait
rentre en Amrique, d'autres prtendaient qu'elle avait pris passage bord d'un btiment de la
Compagnie des Indes en relche qui se rendait Trinidad. Se souvenait-elle seulement de lui? Il se
retourna, furieux contre lui-mme d'oser encore esprer, au bout de si longtemps. Et pourquoi
manquait-il tant de confiance, au moment o il en avait le plus besoin? Il tait peut-tre rest trop
longtemps dans cette picerie de malheur, entendre son pre vanter la qualit de ses produits des
clients qui mettaient plus de temps rgler leurs propres dettes qu'il n'arrivait rembourser les
siennes.
Le souci qu'il se faisait pour sa sur, l'incertitude o il tait sur son propre compte, tout cela les
avait lentement loigns l'un de l'autre. Il l'avait trs bien ressenti aprs leur combat contre le
Bonaventure, bien qu'il ft rest bord avec les passagers. Et si le capitaine avait chou, avec son
plan insens? Aurait-il eu le courage de violer ses ordres et de faire demi-tour avec l'Hirondelle pour
aller chercher Bolitho et ses hommes? Sans Buckle et quelques autres, il en doutait fort, il n'aurait
sans doute pas boug, mme en voyant les deux btiments enlacs sombrer dans les flammes et cette
grosse colonne de fume qui leur masquait l'horizon.
Et aprs, lorsqu'ils approchaient d'autres prises, quand ils se battaient au canon contre de
nouveaux corsaires, il avait senti la peur l'envahir comme une maladie sournoise. Personne n'avait rien
remarqu, du moins jusqu'ici. Il se secoua, traversa le pont pour essayer de se changer les ides et de
se rafrachir.
Les deux aspirants se tenaient prs des filets.
M . Graves semble soucieux, fit tranquillement Bethune.
Le nouvel embarqu, Fowler, fit semblant de n'avoir pas entendu.
Regardez donc par ici.
Il avait un cheveu sur la langue, surtout lorsqu'il essayait de prendre l'air innocent devant ses
suprieurs. M ais cette fois, le dfaut tait peine remarquable.
Je dois surveiller le nettoyage de la soute aux cbles demain.
Je sais, rpondit Bethune qui observait toujours le lieutenant, c'est ton tour.
Eh bien, fit Fowler en montrant ses petites dents, tu le feras ma place. Et notre retour, je
parlerai de toi l'amiral.
Bethune se retourna, tout content:
Tu vas lui parler de moi?
Peut-tre.
La gratitude de Bethune avait quelque chose de pathtique.
Oh, si seulement il hocha la tte d'un air dcid. Oui, je vais m'occuper de cette soute. Et

si je puis faire quoi que ce soit


L'autre le regardait froidement:
Je te le dirai.
Tout l'quipage rvait, esprait sa faon. Dans sa chambre exigu, Tyrrell, assis sur son coffre,
massait sa jambe endolorie, tandis que, de l'autre ct de la cloison, Bolitho terminait la lettre
commence pour son pre.
Au carr, faiblement clair, Dalkeith mditait devant un verre de rhum. Buckle racontait pour la
centime fois l'histoire d'une femme de Bristol, ou bien d'une autre. Heyward coutait vaguement, les
yeux clos.
Tout l'avant, au-dessus de l'trave, les cheveux au vent et le visage arros d'embruns, Yule, le
canonnier, tait adoss contre une jambette, une bouteille entre les cuisses. Il songeait Tilby et
toutes les belles annes qu'ils avaient vcues ensemble.
Tout en bas, fond de cale, une lanterne accroche son cou dcharn, Lock, le commis,
inspectait un tonneau de citrons. Il les scrutait un par un, comme un voleur qui contemple son butin,
tout en prenant des notes dans son carnet.
Et, quant elle, sous son vtement de toile claire, l'Hirondelle les emportait tous, insensible
leurs sentiments, leur tristesse ou leurs plaisirs. Indiffrente la mer elle-mme. Car elle avait
besoin d'eux jusqu'au dernier. Elle semblait toute contente.

***
peine arriv sur la dunette, Bolitho comprit que le vent avait tourn, d'une faon qui leur tait
dfavorable; et il changeait rapidement. Il dormait profondment quand l'aide du pilote avait dval
dans sa chambre pour lui annoncer que le lieutenant Heyward sollicitait son avis.
On en tait la moiti du second quart de nuit et les toiles brillaient au-dessus des ttes de mt
mais, tandis qu'il se htait de monter pieds nus sur le pont humide, il entendit les huniers claquer
violemment dans un concert de haubans et d'enflchures.
Buckle se tenait prs de la roue et, tout comme lui, ne portait que son pantalon, indice certain, s'il
tait encore ncessaire, que Heyward avait attendu le dernier moment pour les envoyer qurir.
Alors?
Il se pencha sur la rose. Les yeux des timoniers brillaient la faible lueur de la lampe d'habitacle.
J'attends, monsieur Heyward.
Il n'avait gure envie d'humilier son lieutenant en public et, en d'autres circonstances, lui aurait
mme t reconnaissant de tenir aussi bien son quipe de quart et de ne pas montrer son manque
d'assurance. M ais, en l'occurrence, dans des eaux aussi dangereuses, il importait surtout d'agir vite.
Le vent a commenc refuser, expliqua Heyward, un rhumb ou deux, et j'ai envoy ma borde
border les voiles il montra on ne sait quoi au-dessus de lui. Mais prsent, il refuse de plus en
plus: j'ai bien peur qu'il n'aille jusqu'au nordet.
Nous n'aurons jamais le temps de virer de bord temps pour atteindre la pointe du haut-fond,
monsieur, marmonna Buckle il jeta un nouveau coup d'il au compas. Jamais!
Bolitho se frottait le menton, le vent balayait ses paules nues. Heyward avait t sot de laisser

l'Hirondelle continuer ainsi. Il attendait peut-tre que le vent changet une nouvelle fois, comme cela
tait frquent dans les parages, mais, n'importe, ils faisaient maintenant cap presque norot. Chaque
minute qui passait les entranait un peu plus loin des hauts-fonds, il leur faudrait maintenant des
heures et des heures de louvoyage pour gagner la position que leur avait assigne Colquhoun.
Je suis dsol, monsieur, fit piteusement Heyward. Je je pensais que j'allais pouvoir m'en
tirer.
M ais Bolitho essayait de rflchir.
Vous ne pouvez rien faire contre le vent. Que cela vous serve de leon: pensez me faire
prvenir ds que vous ne serez pas sr de vous. Je ne vous en tiendrai pas rigueur il se tourna vers
Buckle: Qu'en pensez-vous? Il ne nous reste plus que quatre heures avant l'aube.
M ais Buckle n'en dmordait pas:
C'est impossible il poussa un soupir. J'ai bien peur que nous ne soyons obligs de rester au
prs serr trois heures et nous pourrions ensuite essayer de virer lof pour lof.
Bolitho se repassa mentalement la carte, il revoyait les bancs de sable tout proches, l'tat de la
mare.
Rappelez l'quipage, monsieur Heyward, nous allons virer de bord immdiatement.
Mais, monsieur! Buckle avait l'air anxieux. Nous n'aurons jamais le temps de reprendre le
bon cap! Si le vent se stabilise au nordet, c'est impossible!
Bolitho entendait les trilles des sifflets, les bruits de pieds dans les chelles et sur les passavants.
J'en conviens, monsieur Buckle il se tut comme Tyrrell mergeait de l'ombre, tranant la
patte et essayant de boucler sa ceinture. J'ai l'intention de passer au milieu du banc.
Il se tourna vers Tyrrell:
Si nous continuons comme a, nous serons incapables de venir en renfort au jour, si le besoin
s'en fait sentir. Au moins, une fois l'intrieur, nous pourrons profiter du vent s'il devient favorable.
Graves arrivait en courant et en faisant un boucan qui leur parut norme alors qu'ils parlaient tous
voix basse. Il avait videmment trouv le temps d'enfiler ses chaussures.
Trs bien, conclut Bolitho. Des hommes de sonde dans les bossoirs, et carguez donc huniers et
perroquets il parlait vite, au fur et mesure que sa pense se prcisait: Dites au bosco de dessaisir
les rames, au cas o le vent tomberait.
Bien monsieur, rpondit Tyrrell en hochant la tte. mon avis, nous avons de bonnes chance
de passer travers, la mare est pour nous il hsita. Mais quand elle diminuera, il se pourra bien
que nous ayons du souci.
Bolitho lui sourit, en dpit de son inquitude:
Voil qui s'appelle bien parler!
Des cris retentirent sur le pont principal, les officiers mariniers faisaient le compte des gabiers et
des autres. Les hommes connaissaient si bien leur btiment qu'tre obligs de travailler dans
l'obscurit ne leur faisait gure de diffrence.
Rduisez la toile, ordonna Bolitho Tyrrell il baissa la voix. Aussi vite que possible!
En quelques minutes, les cacatois furent cargus et, huniers et perroquets claquant furieusement
dans le vent, l'Hirondelle se mit bouchonner dans une houle assez dsagrable.
Bolitho, accroch aux filets au vent, observait les minces rubans d'embruns que l'on distinguait
maintenant au-del du passavant. Vergues brasses serr, Buckle jouait de ses voiles et de la barre

pour tenter de rester aussi prs du vent que possible.


Et, pendant tout ce temps, il n'arrtait pas de rflchir. Une fois que son btiment serait prs du
banc, il lui resterait encore une dizaine de milles parcourir. Il suffisait d'une mauvaise estimation de
sa vitesse et de la distance, d'une erreur sur la carte pour se retrouver chou tout de bon. Mais, au
fond de lui-mme, il savait que le jeu en valait la chandelle. Personne ne pourrait lui reprocher de s'en
tre tenu ses ordres initiaux ni d'avoir tir prtexte du vent pour s'loigner de la zone, Colquhoun
aurait sans doute t ravi de le savoir aussi loin que possible, pour pouvoir dnier ensuite
l'Hirondelle ne ft-ce qu'un modeste rle de spectateur. En ne respectant pas ses ordres la lettre, il
pouvait la rigueur subir une rprimande, mais au moins, il serait mieux plac pour porter assistance
au Faon si le franais dcidait d'accepter le combat. Avec ce vent qui tournait au nordet, Colquhoun
allait avoir du mal rester dans son propre secteur lorsque l'heure serait venue, et ce seul fait serait
dans une certaine mesure une excuse la conduite de Bolitho.
Pars, monsieur!
Il serra les mchoires:
La barre dessous!
Il se raidit en sentant la mer s'engouffrer sous la quille pleine d'herbes.
La barre dessous, monsieur!
Il distinguait dans l'ombre les hautes voiles qui battaient furieusement, les hommes qui
s'activaient aux bras pour orienter les vergues la nouvelle amure.
Envoyez! cria Graves de sa grosse voix qui dominait le fracas des voiles et du pouliage.
A border la grand-voile!
Un homme tomba, quelqu'un cria pour ramener le calme sur le pont.
Toujours accroch au filet, Bolitho suivait l'inclinaison de la coque. Le boute-hors passant le lit
du vent, l'Hirondelle hsita un peu puis changea dcidment d'amure.
Aux bras!
Tyrrell se tenait pench la lisse comme pour surveiller tout son monde, un par un.
Tirez-moi l-dessus, les gars, plus fort!
L'Hirondelle rsista un peu avant de prendre sa nouvelle allure, toutes voiles pleines, dans des
gerbes d'embruns qui aspergeaient les hommes sur le pont. Bolitho dut crier pour se faire entendre:
Serrez au plus prs, monsieur Buckle!
Bien monsieur il tait tout essouffl. En route!
Les hommes couraient de partout, ils passrent quelques minutes dsagrables: il fallait border
ici, choquer un peu l. Certains dhalaient sur les drisses, tandis que dans les bossoirs d'autres,
soigneusement choisis, prenaient leurs lignes et leurs plombs, pars sonder.
Buckle lui-mme ne paraissait pas mcontent:
En route au sudet, monsieur!
Parfait.
Bolitho leva les yeux vers les vergues brasses bloc. Mme une frgate n'aurait pas russi
serrer le vent d'aussi prs, aucun autre btiment n'en tait capable.
Tyrrell courut lui, sa chemise plaque sur le corps:
C'est a que vous vouliez monsieur, pas vrai?
Il criait, mais sa voix avait du mal couvrir le grondement de l'eau contre le bord.

Vous vous faisiez du souci pour le Faon?


Son pied glissa et il poussa un juron, il se prit la jambe deux mains.
Doucement, Jethro. Vous avez mal?
Le second montrait les dents.
Dalkeith me dit qu'il pourrait rester quelques clats dans l'os. Ces balles de pistolet se brisent
en vous rentrant dedans il se remit debout tant bien que mal et fit la grimace. a pourrait tre pire.
Bolitho, qui regardait les gabiers redescendre le long des pataras, rpondit enfin sa question:
Oui, je suppose que c'est ce que je voulais. Je suis incapable d'expliquer mes craintes
haussement d'paules, puis: Donc, je n'essaie pas de les expliquer.
M ais il fallait chasser toutes ces incertitudes.
Pour le moment, Jethro, je dsire que les hommes avalent quelque chose, et faites-leur aussi
donner une ration de tafia. Il n'y a pas de raison d'attendre le jour, et j'imagine qu'ils sont trop excits
pour retourner dormir il fit claquer les jointures de ses doigts. Faites allumer les feux et gardez tout
le monde ici. Je ne vais pas rappeler aux postes de combat, mais je veux avoir tout le monde sur le
pont pour la traverse du banc.
Tyrrell le regardait intensment:
Et pour Heyward? Allez-vous consigner sa conduite au journal de bord?
Bolitho hocha ngativement la tte.
Non, il a eu une bonne leon, et il n'y a pas eu de consquences. Quand j'tais jeune lieutenant,
je me suis endormi une fois pendant mon quart ses dents brillaient. Je n'en suis pas fier mais, par
Dieu, je n'ai jamais recommenc!
Il s'approcha du panneau de descente avant de s'arrter:
Je descends me mettre quelque chose sur le dos. Je ne veux pas que les hommes voient leur
capitaine dans cette tenue au grand jour.
Il clata de rire, si fort qu'un homme qui travaillait tout seul dans les hauts l'entendit.
Je veux bien vivre comme un sauvage, mais je ne veux pas leur ressembler!
Tyrrell retourna la lisse, sa jambe lui lanait. Il venait de dcouvrir un nouveau Bolitho: nu
jusqu' la taille, ses cheveux de jais plaqus sur le front, il faisait jeune, plus jeune mme que
Heyward. Et Tyrrell tait touch par le souci qu'il montrait pour les hommes, comme il tait
impressionn par le sang-froid qu'il montrait l'approche du banc.
Heyward arrivait du pont et attendit de reprendre son quart.
Faites rompre la borde de repos, lui dit Tyrrell, et envoyez-moi les officiers mariniers, que je
leur donne mes instructions.
Est-ce que je vais payer pour ce que j'ai fait? demanda piteusement Heyward.
Tyrrell lui donna une grande claque sur le bras.
Par Dieu, mon garon, mais non! il clata de rire en voyant son air tonn. Le commandant
vous doit une fire chandelle! Si vous l'aviez appel plus tt, il aurait t contraint de virer de bord.
Votre erreur lui a permis d'imaginer une autre manuvre.
L-dessus, il s'loigna en sifflotant, ses pieds nus pataugeant sur le pont tremp.
Heyward remonta la pente du pont pour aller rejoindre Buckle la barre.
Je n'y comprends rien.
Buckle le regardait d'un air dubitatif.

Alors, n'essayez pas, voil mon conseil.


Il se dirigea vers le panneau avant d'ajouter:
Et la prochaine fois que vous aurez envie de jouer Dieu le Pre sur ce btiment, je vous serai
reconnaissant de me le faire savoir avant.
Heyward jeta un coup d'il au compas et rejoignit le bord au vent. Etre chef de quart, se dit-il
tristement, reprsentait bien plus qu'tre officier. Il fit la grimace en regardant la grand-voile borde
plat. Il n'tait pas pass loin de la catastrophe et, un moment, s'tait senti totalement dpass par
les vnements. Il avait l'impression de se prcipiter et le btiment avec dans une sorte de spirale
incontrlable. Aujourd'hui, il avait appris quelque chose. Si la mme situation se reproduisait, il
saurait dornavant quoi faire. De cela au moins, il tait parfaitement sr.
Stockdale attendait Bolitho dans sa chambre avec une chemise. Il lui tendit une serviette et lui
demanda:
C'est vrai, a, que vous vous tes endormi pendant votre quart, monsieur?
Bolitho se scha le torse et les bras. Il avait les lvres couvertes de sel.
Presque.
Y avait-il moyen de garder un secret pour Stockdale?
M ais il faut bien enjoliver les choses de temps en temps.
Il se dbarrassa de son pantalon tremp et le jeta travers la chambre. Puis, tout nu, il entreprit
de se scher fond. Il entendait au-dessus de lui Heyward qui arpentait le pont.
Vous savez, continua-t-il tranquillement, j'ai connu un jour un lieutenant qui a rprimand un
homme pour avoir fait un faux rapport alors qu'il tait de vigie. Aprs a, ce marin avait tellement
peur qu'il ne disait plus jamais rien. Un jour, il y a eu un vrai danger, et il a tenu sa langue de peur de
se faire rprimander une fois de plus. Rsultat, le btiment s'est fait drosser sur un caillou et le
lieutenant a pri noy.
Bien fait pour lui! commenta Stockdale.
Bolitho soupira: essayer de faire comprendre Stockdale la moralit d'une histoire tait peine
perdue.
Le gros cuistot secoua vigoureusement un pantalon propre et le lui tendit. Pendant une bonne
minute, il ne dit pas un mot, mais on voyait bien son front pliss qu'il rflchissait intensment.
Et alors, finit-il par demander, qu'est-il arriv ce matelot?
Bolitho le regarda.
J'ai bien peur qu'il n'ait t fouett pour ngligence en service.
Le visage coutur de Stockdale s'claira d'un grand sourire.
Voil qui m'prouve au moins une chose, m'sieur, pas vrai? C'est qu'y n'y a point d'justice pour
des pauvres bougres connu nous.
Bolitho s'assit de lassitude, son pantalon moiti enfil. Comme d'habitude, Stockdale avait eu le
dernier mot.

XII
UNE FACTIE DU DESTIN
Cramponn la lisse de dunette, Tyrrell avait les yeux rivs sur le passavant tribord.
Foutue sacre brume!
Il se pencha un peu pour essayer de distinguer le gaillard d'avant.
Et qu'on aille au diable, avec notre chance!
Bolitho ne dit rien et traversa le pont. Depuis bien avant l'aube, dans la mlope des sondes et
alors que tous les yeux essayaient de voir le fond, ils entendaient le grondement du ressac et
apercevaient de temps autre une gerbe d'cume dans la nuit. Il savait dj depuis longtemps qu'ils
allaient avoir du brouillard. La chose n'tait pas inhabituelle dans ces eaux cette priode de l'anne,
mais il avait espr qu'il se dissiperait rapidement aux premiers rayons du soleil.
Et pourtant, la brume tait de plus en plus paisse. Les bandes vaporeuses glissaient doucement
avec le vent, s'enrubannaient autour des haubans et ornaient le grement comme des herbes vert ple.
On ne voyait rien plus haut que les vergues de perroquets et, sauf une petite tache de mer par le
travers, la surface de l'eau tait totalement invisible. Comme il se dplaait la mme vitesse qu'eux,
le banc de brouillard leur donnait l'illusion d'tre immobiles et il avait l'impression que l'Hirondelle,
comme accroche dans un nuage, s'tait transforme en un vaisseau fantme.
Cinq brasses! hla une voix sous la dunette.
Les hommes faisaient la chane pour passer de bouche oreille les sondes mesures l'avant. Une
fois au-dessus de la barre, Bolitho avait ordonn de rappeler aux postes de combat et, avec ce
brouillard qui les rendait sourds et aveugles, mieux valait prendre toutes les prcautions.
Il leva la tte une fois de plus vers le hunier, qui tirait fort bien. La corvette avanait sur les basfonds, et la toile luisait dans une lumire gristre qui prouvait que le soleil brillait au-dessus du
brouillard. Et il y avait peut-tre galement de la terre en vue.
Quatre brasses! Bolitho se dirigea vers la barre o Buckle officiait avec ses hommes. La brume
se glissait entre ses jambes et lui donnait l'air d'un spectre.
Il se raidit en voyant Bolitho approcher:
Il va bien, monsieur. En route l'est.
Il y eut un grattement de bois sur le pont principal et, en se retournant, Bolitho vit l'une des
longues rames pendre au-dessus de l'eau avant de se remettre en ligne avec les autres. Il avait ordonn
de mettre la rame une heure plus tt car le vent tait tomb et, s'ils rencontraient quelque rcif
imprvu, ce serait l leur seul moyen de le parer.
Oh, du pont! la voix de la vigie semblait sortir du brouillard: Btiment travers tribord!
Bolitho leva les yeux et se rendit compte, pour la premire fois, que la brume devenait jauntre,
comme en mer du Nord. Le soleil, enfin. Loin au-dessus du pont, isol par la couche de brume, la
vigie avait aperu un autre btiment.
Tyrrell et tous les autres s'taient figs l'appel de la vigie et restaient immobiles, les yeux fixs
sur l'homme.
M onsieur Tyrrell, je vais monter l-haut, annona Bolitho il dboucla son ceinturon et tendit

son sabre Stockdale. Faites bonne veille et assurez-vous que nous pouvons mouiller immdiatement
si ncessaire.
Puis il empoigna un hauban et commena son escalade. Les enflchures vibraient doucement,
comme s'ils avaient t pris dans la tempte. Il aperut Graves ses pieds, les paules courbes, qui
regardait droit devant lui. Bethune tait son ct, une main pose sur un douze-livres. De l'autre, il
s'abritait les yeux en essayant de distinguer quelque chose dans la brume Tout au long du pont, les
hommes se tenaient immobiles comme des statues. Les dos nus luisaient de l'humidit qui leur
dgoulinait dessus du haut des voiles et du grement, et l'on aurait pu croire qu'il s'agissait de sueur,
comme s'ils avaient t au plus fort du combat.
et l, une chemise carreaux, la tenue bleu et blanc d'un canonnier, comme si l'artiste avait eu
davantage de temps pour dtailler le dessin avant de passer une autre partie de son uvre.
Cinq brasses! L'annonce remontait du gaillard la dunette, comme une sorte de chant funbre.
Bolitho revoyait mentalement la carte. C'tait l'heure de la renverse et, bientt, les chenaux dits
srs entre les rcifs et les bancs de sable allaient se rtrcir, telle une gigantesque mchoire qui se
referme sur sa proie.
Il serra les dents et reprit son ascension. la premire pause qu'il lui avait fallu pour reprendre
son souffle, la silhouette du btiment avait disparu dans le brouillard. Il ne distinguait plus que les
formes des canons et les grands panneaux oblongs. Prs du tableau, Buckle et les autres semblaient
coups en deux par des filaments de vapeur.
Plus haut, toujours plus haut. Arriv la hune, il dcida de passer par le trou du chat plutt que
de se faire peur en s'accrochant des mains et des orteils aux gambes de revers. Un marin resta bouche
be en le voyant passer et le suivit du regard jusqu' ce que lui aussi et disparu.
Quelques instants aprs, Bolitho leva les yeux, fixant avec tonnement la vergue de hunier.
partir de l, le ciel bleu resplendissait, les haubans et les tarques brillaient au soleil comme du cuivre.
Il ne lui restait plus que quelques chelons franchir.
La vigie, qui agitait machinalement les jambes, califourchon sur la croise, se poussa un peu
pour faire de la place son commandant.
Bolitho s'assura d'une main un hauban en essayant de reprendre son souffle.
Ah, c'est vous, Taylor! Vous avez un fameux perchoir, ici.
Le gabier esquissa un sourire.
Ouais, m'sieur.
Il parlait avec le doux accent du Nord et cette voix qui lui rappelait le pays fit beaucoup pour
calmer l'apprhension de Bolitho. L'homme tendit son bras hl:
Il est l, monsieur.
Bolitho se retourna, essayant de ne pas regarder le mt qui tremblait sous lui dans la brume,
Pendant un long moment, il ne distingua rien. Puis, dans un souffle de vent qui balaya un peu de
brume, il aperut des mts de hune avec de la qute et la flamme d'une frgate, trois milles par le
travers tribord.
Il oublia un instant sa situation prcaire, la nause de la monte, pour se concentrer sur ce
btiment.
Il y a des brisants un peu plus loin, ajouta la vigie. Et j'ai identifi cette frgate, de l'autre ct
du banc.

Bolitho le fixa, l'air tonn:


Vous la connaissez, c'est bien cela?
L'homme fit signe que oui.
C'est la Bacchante, la marque du capitaine Colquhoun flotte l'artimon Bolitho restait
impassible. J'ai t embarqu son bord, a fait deux ans.
Bolitho se tut, il avait vu lui aussi qu'il s'agissait de la Bacchante, mais il avait espr qu'il se
trompait, que le brouillard et la lumire lui jouaient des tours.
L'avis de Taylor ne laissait pas de place au doute. Cette assurance tait caractristique des marins
dans son genre: il leur suffisait d'avoir vu une fois un btiment, et plus forte raison d'y avoir servi,
pour tre capables de le reconnatre dans n'importe quelles conditions. Taylor n'avait vu que les
hunes de la frgate, mais il l'avait identifie d'emble.
Bolitho lui toucha le bras:
Surveillez-la bien, Taylor il passa la jambe par-dessus le croisillon. Et bravo!
La descente lui donna le loisir de rflchir ce qu'il venait de voir. un moment donn, il jeta un
coup d'il par-dessus son paule et eut l'impression de voir la surface claire par le soleil. La brume
se levait donc. M ais il tait trop tard maintenant, du moins si les choses tournaient mal.
Tyrrell l'attendait la lisse, inquiet de savoir. Bolitho sauta des haubans et courut lui.
C'est la Bacchante!
Sur le pont principal, des visages se levaient vers eux, il entendit le bruit que faisait le plomb de
sonde jet l'eau. Quatre brasses moins cinq pouces!
Colquhoun a d rester loin de terre pendant la nuit, continua-t-il en se tournant vers Tyrrell. Et
il s'est fait surprendre par le changement de vent, tout comme nous. Il a d se faire chasser sur
plusieurs milles dans le chenal il se dtourna, soudain plus amer. Cet imbcile aurait d rester plus
prs! Maintenant, l o il est, l'extrieur des hauts-fonds, il ne peut plus tre utile rien! Il lui
faudrait au moins une demi-journe pour revenir en position d'attaque!
Tyrrell se grattait le menton deux mains.
Alors, qu'allons-nous faire? Avec la renverse, il va nous falloir faire attention si nous voulons
nous rapprocher des Grenouilles il jeta un regard Buckle. mon avis, il faut rester sur place et
essayer plus tard.
C'est galement ce que je pense, approuva Buckle. Si le plan du capitaine Colquhoun est tomb
l'eau, on ne pourra pas nous accuser de n'avoir pas fait mieux.
M ais Bolitho dcida de ne pas tenir compte de leurs remarques.
Faites passer la consigne, monsieur Tyrrell. Rentrez les rames, faites charger les pices et
mettez en batterie. Je veux que ce soit fait pice aprs pice, avec le moins de bruit possible.
Voyant l'air perplexe de Buckle, il ajouta:
Je sais que je cours un risque. Donc, serrez la grand-voile et dites au bosco de prparer l'ancre
de dtroit pour le cas o nous devrions partir sans attendre.
Il croisa les mains dans le dos.
Vous pouvez me trouver fou, monsieur Buckle on entendait dj les rames qui rentraient et
le grondement sourd du premier afft qui se mettait en batterie. Et peut-tre suis-je fou. Mais,
quelque part, il y a une corvette britannique comme la ntre. Grce aux autres, elle est toute seule
prsent, et Dieu sait, si je ne suis pas compltement fou, qu'elle va bien avoir besoin d'aide!

La grand-voile protestait violemment tandis que les hommes luttaient pour la ferler le long de sa
vergue afin de dgager toute la longueur du pont.
Charg en batterie! cria un canonnier de sa voix rauque.
Tyrrell regagnait l'arrire, son porte-voix sous le bras.
Cette fois, lui glissa Bolitho en souriant, vous avez fait plus vite que d'habitude!
Tournant le dos aux timoniers et Buckle, qui tait toujours aussi tendu, ils allrent s'accouder
la lisse pour observer ce qui se passait devant. La brume tait toujours l, mais plus tnue, et,
maintenant que le btiment n'avait presque plus d'erre, elle se dgageait lentement. Le soleil brillait,
pas beaucoup certes, mais assez pour se rflchir sur le bronze de la cloche et clairer le gros boulet
de douze-livres qu'un chef de pice avait extrait de son erse pour l'examiner de plus prs.
A votre avis, demanda Bolitho Tyrrell, quelle distance est-il?
Tyrrell fit une grimace et soulagea sa jambe blesse.
Le vent reste stable du nordet, et nous faisons route au sudet il rflchissait tout haut.
Jusqu' maintenant, les sondes sont conformes ce qui est port sur la carte. J'en dduis que nous
sommes six milles de l'endroit o le Faon a franchi le haut-fond. Donc, il va falloir trs vite s'arrter
l si vous restez au mme cap, monsieur, sans quoi nous risquons fort de toucher svrement.
Une nouvelle sonde, comme pour souligner ce qu'il venait de dire: Trois brasses!
Le lieutenant Heyward, qui se tenait immobile prs de l'chelle de dunette, fit seulement:
Dieu du ciel!
Si le franais est encore par ici, rpondit Bolitho, c'est qu'il a suffisamment d'eau.
Exact, rpondit tristement Tyrrell, mais le temps que nous y arrivions, nous ne pourrons plus
bouger. Et la Grenouille pourra nous faire un joli pied de nez.
Bolitho revoyait les mts et les hunes de la frgate de Colquhoun. Il tait oblig de serrer
violemment ses mains pour essayer de se calmer. Quel imbcile, ce Colquhoun! Il avait tellement hte
de garder la prise pour lui tout seul qu'il en avait oubli de prvoir un changement de vent. Et il avait
tellement cur de tenir l'Hirondelle l'cart qu'il venait d'offrir l'ennemi une magnifique porte de
sortie s'il voulait s'enfuir. M me s'il arrivait le rattraper, le Faon tait incapable de se mesurer lui.
Et trois brasses monts un quart!
Il se cramponna au filet, essayant de ne pas imaginer le fond qui se rapprochait rgulirement de
la quille.
Tout cela ne servait rien. Il lcha le filet, ce qui fit sursauter l'aspirant Fowler. Il tait en train de
risquer son btiment et la vie de tous ses hommes. Le Faon tait probablement mouill, ou avait dj
constat le dpart de l'ennemi. Ses angoisses et ses doutes ne feraient pas grand-chose aux parents de
ceux qui se seraient noys parce qu'il aurait expos l'Hirondelle pour se passer un caprice.
Nous allons virer lof pour lof, dcida-t-il brusquement. J'ai l'intention de traverser le haut-fond
pour rejoindre la Bacchante ds que la brume se sera leve.
Buckle approuvait, l'air soulag, et Tyrrell le regardait, l'air grave.
Transmettez mes compliments M . Graves et, quant aux pices
Il se retourna en entendant des cris.
M on Dieu, le bruit du canon! fit schement Tyrrell.
Ttanis, Bolitho essayait de distinguer les dparts intermittents et le bruit plus grave des
grosses pices.

Annulez mon dernier ordre, monsieur Tyrrell!


Il surprit un rayon de soleil qui caressait le ft du grand mt.
Et nous n'allons plus rester aveugles trs longtemps!
Il arrivait maintenant voir plus loin que le boute-hors et distingua sur l'avant une couronne de
ressac qui marquait le rcif le plus proche. Peut-tre tait-ce la brume, ou encore les chos renvoys
par la terre toujours cache, mais il y avait quelque chose d'anormal dans ce grondement de canon. Il
parvenait faire la diffrence entre les aboiements aigus de l'artillerie du Faon et ceux, plus graves, du
btiment ennemi, mais on entendait galement d'autres explosions diffrents relvements et cela lui
paraissait totalement inexplicable.
Sous la chaleur du soleil, des nuages de vapeur montaient du pont et des hamacs. Soudain, comme
un rideau magique, la brume disparut totalement pour dcouvrir le spectacle dans toute sa cruaut.
On voyait la pointe de l'le, bleu fonc sur fond de ciel clair, des tourbillons de courant qui
trahissaient la proximit du haut-fond. Et droit devant l'Hirondelle, comme fiche sur son boutehors, le Faon de M aulby.
Plus loin encore, il vit les mts et les voiles cargues du franais encore demi noy dans les
derniers lambeaux de brume qui se dissipaient. Sa silhouette se fondait dans la cte. Il tirait grande
cadence, on distinguait les longues flammes oranges des dparts, le pavillon bien visible au-dessus
de la fume.
C'est alors seulement que Bolitho comprit: le Faon tait toujours mouill. Le cur soulev
d'horreur, il voyait les gerbes jaillir tout autour de lui, une pluie d'embruns parfois, quand un boulet
tombait prs de son flanc.
Il a coup son cble, monsieur! hurla Buckle.
Les hommes de Maulby se prcipitaient sur les longues rames pour tenter d'chapper au feu
meurtrier, tandis que, sur le pont principal, l'artillerie continuait de riposter l'ennemi.
Bolitho dut s'agripper la lisse: le hunier de misaine tait en train de s'abattre et tomba l'eau
dans une grande gerbe d'embruns et de fume. Il entendait vaguement la voix de Tyrrell, mais comme
dans un rve il le vit qui lui montrait dsesprment quelque chose du doigt. Non, ce n'tait pas le
franais, mais la terre derrire lui, assez bas, sans doute une petite plage.
Le pige tait parfait. M aulby avait d se faire prendre par le brouillard et, aprs s'tre assur que
l'ennemi tait bien mouill tout prs du rivage, il avait jet l'ancre en attendant le renfort de
Colquhoun. prsent, il tait facile de comprendre pourquoi le second de la Bacchante avait
constat autant d'activit. Le capitaine franais avait pris le temps de dbarquer de l'artillerie, si bien
que tout agresseur potentiel se trouvait pris dans un arc de feu meurtrier auquel il avait bien peu de
chances d'chapper.
Les rames taient sorties prsent, se levaient et retombaient en cadence comme des ailes. La
corvette tournait le cul l'ennemi et se dirigeait vers le haut-fond, vers la haute mer.
Mais un tonnerre de cris s'leva du pont: toute la borde bbord venait de voler en clats, les
rames partaient dans tous les sens, les pelles brises tournoyaient avant de retomber plus loin.
Bolitho prit une lunette et la pointa sur la dunette du Faon. Des silhouettes couraient, il voyait
les visages agrandis par l'optique, rendus encore plus terribles par la distance et le silence. Des
hommes ouvraient la bouche, faisaient de grands gestes en courant pour s'loigner de la zone touche
et tenter au moins de poursuivre le tir. Un espar tomba en travers sur le pont, hsita un peu comme

pour mieux sentir son impact. Un marin courait le long d'un passavant, le visage arrach. Il finit par
tomber et la mer mit un terme ses souffrances.
Quelqu'un avait en tout cas conserv toute sa tte, car Bolitho vit le grand hunier se gonfler et une
vague d'trave se dessiner sous la figure de proue.
Il sentit Buckle qui le secouait par le bras et se retourna. Le pilote hurlait comme un fou:
Il faut virer, monsieur.
Il lui montrait une masse d'herbes vertes qui brillait prs de la surface.
Nous allons nous chouer!
Prparez l'ancre, monsieur Tyrrell, fit Bolitho en dtournant les yeux.
Il n'arrivait mme pas reconnatre sa propre voix, qui sonnait comme de l'acier.
M ettez l'eau les embarcations, et pars pour faire porter une ancre jet!
Il attendit que Tyrrell ft parti et que les hommes eussent commenc d'excuter les ordres pour
conclure:
Et nous resterons ici!
L'Hirondelle, qui avanait maintenant plus lentement, pntra au milieu des rcifs. un moment,
ils virent mme son ombre projete sur le fond, puis la hauteur d'eau augmenta.
Bolitho continuait de donner ses ordres, en se forant les dtacher clairement, l'un aprs l'autre,
pour mieux se concentrer et pour essayer de ne pas entendre le bruit du canon, de ne pas voir la
destruction lente mais mthodique du Faon.
Les canots taient l'eau et Glass, le bosco, comme il en avait reu l'ordre, embarqua dans le
premier pour porter l'ancre de jet. Voiles ferles, mouille devant et derrire, l'Hirondelle finit par
s'immobiliser.
Alors seulement Bolitho se remit observer le Faon la lunette. Il avait pris beaucoup de bande,
mais il lui restait encore son artimon et il tentait toujours de s'loigner. La manuvre tait sans
espoir. Le gouvernail paraissait intact, la brigantine et une voile encore envergue lui permettaient de
gouverner vaille que vaille, mais il tait lourdement handicap par une masse de toile et d'espars qui
tranaient derrire. Les coups continuaient de lui tomber dessus, et l des clats de bois volaient au
milieu des rcifs et flottaient derrire lui comme le sang d'un animal bless.
La corvette fut prise d'une violente secousse et l'artimon tomba rejoindre le reste. Bolitho
comprit qu'elle venait de s'chouer. Elle tait aussi en train de couler, il imaginait les pointes acres
qui dchiraient la coque sous la flottaison. C'tait la fin.
Il referma sa lunette et la tendit un homme qui se tenait prs de lui. Il ne reconnaissait plus les
visages, les voix lui semblaient inconnues, la sienne tait toujours aussi trange et impersonnelle.
Le franais est sur bbord avant.
Tout tait trangement calme prsent. L'ennemi avait cess le tir, car si le Faon tait chou, il
tait du moins hors de porte des pices. De la fume drivait encore sur la pointe, Bolitho voyait les
canonniers franais occups ponger, observer l'arrive inattendue de la seconde corvette. Une
victime de plus. La distance tait infrieure un mille, btiment mouill, la cible parfaite. Il savait que
Tyrrell et tous les autres le regardaient, ptrifis. Lui ne peut pas nous blesser. Nous, d'un autre
ct Il se retourna malgr son dgot pour voir l'trave et le boute-hors du Faon sombrer.
Il poursuivit d'une voix atone:
Nous pouvons lui faire mal, trs mal.

Graves se tenait sur l'chelle, tout ple d'avoir vu le dsastre ou peut-tre de l'avoir regard
Bolitho se tourna vers lui:
Mettez la pice de chasse bbord en batterie. Vous ouvrirez le feu ds que vous serez par,
demandez au bosco tout ce dont vous avez besoin. En jouant sur les cbles, vous pourrez pointer
votre convenance et, s'adressant Tyrrell: Faites armer le cabestan.
Graves avait parcouru la moiti du pont quand un appel de Bolitho l'arrta net:
Faites chercher M. Yule! Dites-lui que je veux qu'il fabrique un petit fourneau o mettre des
boulets chauffer. Et assurez-vous que tout cela sera fait convenablement et dans les temps il jeta
un coup d'il l'ennemi. Nous avons le temps pour nous, tout notre temps.
Puis il se dirigea vers les filets et attendit le retour de Tyrrell.
Aprs tout, lui dit le second, vous aviez raison. C'est aprs nous qu'ils en avaient. Par le ToutPuissant, c'est au spectacle de notre destruction que nous venons d'assister!
Bolitho le regardait, l'air grave.
C'est vrai, Jethro.
Il se souvenait dans le dtail de ce que Maulby lui avait dit lors de leur dernire rencontre,
propos de Colquhoun: Cet homme me tuera
Il tourna les talons.
Qu'est-ce que c'est encore que ce nouveau retard? fit-il d'une voix dure.
Une grosse explosion venue de l'avant lui rpondit et le coup tomba une demi-encablure de
l'ennemi.
Quelqu'un fit passer un ordre au pont et l'armement du cabestan vira un brin sur le cble, de
manire donner l'quipe de Graves un meilleur gisement.
Nouveau dpart: le boulet tomba cette fois dans l'axe de la poupe. Bolitho devait fournir un effort
pour rester calme, le prochain allait faire but, il le savait. Ds lors Il fit signe Stockdale:
Prenez un canot, dites l'autre de faire route sur le Faon. Nous pouvons peut-tre en
rcuprer quelques-uns.
Il aperut Dalkeith en bas de l'chelle, dj quip de son long tablier sale.
Un autre coup partit de la pice de chasse, mais la fume qui tourbillonnait autour de l'avant lui
cacha le point de chute du boulet. Une voix cria:
On l'a eu! En plein par le travers!
Cette fois, murmura Bolitho, moiti pour lui-mme, ce n'est plus pour rire, monsieur le
Franais, plus du tout!
Canots pars, monsieur!
Stockdale, mme Stockdale paraissait boulevers.
Prenez le commandement pendant mon absence, monsieur Tyrrell il attendit qu'il se ft
tran jusqu' la coupe. Nous partirons d'ici la prochaine mare.
On entendait de gros coups de marteau, Yule et ses aides construisaient un fourneau de fortune. Il
tait dangereux, insens mme, de faire chauffer des boulets bord dans des circonstances normales.
La coque tait sche comme de l'amadou, il y avait les voiles, les cordages imprgns de goudron, la
poudre. Mais les circonstances n'taient pas habituelles. L'Hirondelle tait mouille en eaux calmes,
comme une plate-forme de tir. Ce n'tait qu'une question de prcision et de patience.
Anxieux, Tyrrell lui demanda:

Combien de temps continuons-nous tirer, monsieur?


Bolitho tait dj sur les marchepieds:
Jusqu' ce que nous ayons dtruit l'ennemi il regardait ailleurs. Totalement dtruit.
Bien, monsieur.
Tyrrell regarda Bolitho monter dans le canot et Stockdale prit la direction de l'pave qui s'tait
appele le Faon.
Il remonta lentement jusqu' la lisse de dunette et s'abrita les yeux pour observer l'ennemi. Pas
trop de dgts, mais les coups le frappaient avec rgularit. Avant peu, les boulets chauffs au rouge
allaient sortir du fourneau de Yule et Il frissonna malgr la chaleur. Comme tous les marins qui se
respectent, Tyrrell craignait le feu plus que n'importe quoi.
Heyward s'approcha:
Vous croyez qu'il parlait srieusement?
Tyrrell revoyait le regard de Bolitho, son dsespoir et sa douleur lorsqu'il avait vu le Faon pris
dans ce pige.
Oui, il tait srieux.
Il ferma les yeux au dpart d'un coup tir par le franais; le boulet tomba court d'une encablure.
Les marins qui n'taient occups ni au cabestan ni aux pices observaient la scne sur les passavants
ou perchs dans les haubans. Certains faisaient mme des paris sur le prochain coup. Quand un coup
du franais tombait trop court, ils poussaient des cris de joie ou lanaient des lazzis, comme s'ils
avaient t de simples spectateurs et sans se douter que, par une fantaisie du destin, ils auraient pu
aussi bien prir sous ces coups la place de ceux du Faon.
Et voil, poursuivit Tyrrell, voil quoi Colquhoun nous a conduits. S'il avait donn notre
commandant le poste qui lui convenait pour attaquer, nous nous serions fait ratisser il claqua des
mains. Quel salopard! Quelle suffisance! Et il reste planqu l'abri comme une espce de dieu
pendant que nous terminons la sale besogne pour son compte! une nouvelle explosion roula en cho
sur l'eau; il vit un espar tomber du haut du grand mt de l'ennemi, trs lentement ou peut-tre taitce une impression , comme une feuille morte en automne.
M onsieur, nos canots sont arrivs prs de l'pave, annona l'aspirant Fowler.
Il tait assez ple, mais la main qui tenait la lunette ne tremblait pas.
Tyrrell le regarda, d'un regard glac. Et voil, un de mieux. Comme Ransome, comme Colquhoun.
Pas la moindre fibre d'humanit, pas le moindre sentiment.
Une pave, voil le mot qu'il avait trouv pour dire le Faon. Et pourtant, il n'y avait pas si
longtemps, il s'agissait d'un tre vivant, le cadre de vie de son quipage et de ceux qui leur auraient
succd.
Montez l-haut, monsieur Fowler, ordonna-t-il d'une voix dure, et emportez votre lunette!
Gardez l'il sur la Bacchante et guettez ses signaux!
condition qu'il y en ait.
Un nouveau tir le fit passer de l'autre bord et il laissa Heyward ses penses.
Bolitho entendait toujours le bruit du canon lorsque son canot crocha au flanc du Faon, qui avait
pris normment de bande. Il monta bord, suivi de quelques-uns de ses hommes.
Le canot d'abord!
Il montra d'un geste ce qu'il fallait faire Bethune qui restait plant l, les yeux fixs sur les restes

sanglants, comme en transe.


Chargez ras bord, et la chaloupe ensuite!
Stockdale l'avait suivi sur le pont fortement inclin, encombr d'embarcations crases et de
dbris du grement. En passant prs d'un panneau, Bolitho aperut l'eau verte qui bouillonnait
plaisir travers un gros trou dans le bord. Des rayons de soleil jouaient sur deux cadavres flottant
par l. Il y avait partout de grandes taches de sang, des pices dsempares. Les rares survivants se
dirigeaient vers les canots, bien peu en vrit.
Bolitho s'essuya le visage de la manche de sa chemise. C'est nous qu'il voulait, avait dit Tyrrell.
Voil qui n'tait pas difficile comprendre.
Il s'arrta au milieu de l'chelle de dunette pour se pencher sur Maulby. Il s'tait fait craser dans
la chute d'un espar, ses traits taient figs dans la mort. Il avait une petite trace de sang sur la joue et
des mouches rdaient dj sur son visage.
Emportez-le! ordonna-t-il schement Stockdale d'une voix brise.
Stockdale se pencha avant de murmurer:
J'peux pas, monsieur, l'est coinc.
Bolitho s'agenouilla califourchon sur l'espar et recouvrit le visage d'un morceau de toile, Repose
en paix, l'ami, reste ton bord. Aujourd'hui, tu ne peux pas avoir meilleure compagnie.
Le pont fut pris d'une grande secousse, la corvette commenait se dmanteler. La mer, la mare,
les pices dessaisies allaient bientt achever ce que le canon avait commenc.
Bethune l'appela du long du bord o une mchante houle faisait danser la chaloupe:
Tout est termin, monsieur!
M erci.
Il entendait la mer gargouiller sous le pont, l'eau envahissait le carr et la chambre de poupe, une
chambre identique la sienne. Il se pencha pour dcrocher le sabre de Maulby et le passa
Stockdale:
En Angleterre, cela fera peut-tre plaisir quelqu'un de le rcuprer.
Puis il jeta un dernier regard autour de lui avant d'embarquer derrire Stockdale. Il voulait se
souvenir de tout, savoir par cur chaque dtail. Sans un regard en arrire, sans entendre les derniers
craquements du Faon. Il ne pensait qu' Maulby, sa voix tranante. Il revoyait leur dernire poigne
de main.
Tyrrell l'attendait.
Le fourneau de M . Yule est par, monsieur.
L'il vide, Bolitho ne le voyait pas.
Faites-le teindre, je vous prie.
M onsieur?
Je ne vais pas faire brler vifs ces hommes parce qu'ils font leur devoir. Le franais est trop
trou maintenant pour s'en aller. Nous allons envoyer un canot avec un pavillon blanc, je ne pense
pas qu'il ait envie de poursuivre cette tuerie inutile.
Tyrrell laissa chapper un long soupir:
Bien, monsieur, je m'en occupe.
Lorsqu'il se retourna, aprs avoir donn l'ordre de cesser le feu, Bolitho avait disparu du pont. Il
aperut Stockdale occup nettoyer le sabre avec un chiffon, totalement absorb par ce qu'il faisait.

Il songeait Tilby et ses deux morceaux de bois: comme le sabre de Maulby, voil tout ce qui
subsistait d'un homme.
Il tait encore plong dans ses penses lorsque les huniers de la Bacchante apparurent et la
frgate hissa ses premiers signaux.

***
On tait dj au soir lorsque l'Hirondelle russit enfin se rapprocher de la frgate. Aussitt
aprs qu'elle eut franchi le haut-fond, le vent avait vir en forcissant, si bien qu'il leur avait fallu
normment d'efforts pour parer tous ces brisants. De retour en pleine mer, la longue forme sombre
de Grand Bahama cinq milles par le travers, la corvette tait venue mettre en panne une demiencablure du btiment de Colquhoun.
Assis dans le canot qui tossait durement, Bolitho observait la frgate et son dentier signal, qu'elle
tait en train de rentrer, celui qui le convoquait son bord. Il tait rest hiss quelque temps, mais,
comme tous les autres, Bolitho les avait superbement ignors et ne s'tait mme pas donn la peine
de faire l'aperu.
Les embruns pleuvaient sous les coups de pelle et lui trempaient le visage. Cela le calmait un peu,
mais gure mieux. Il tait partag entre la tristesse et la colre, entre le calme et la volont d'en
dcoudre avec Colquhoun.
Le canot s'leva sur une dernire lame; le brigadier faillit tomber l'eau en crochant dans les
cadnes avant de passer la bosse.
Bolitho se hissa le long du rentr de muraille sans se soucier de la mer qui bouillonnait le long du
bord, comme pour le rejeter.
Colquhoun n'tait pas la coupe, et le second lui glissa prcipitamment:
Seigneur, monsieur, je suis dsol de ce qui est arriv.
M erci, rpondit Bolitho, l'air grave, mais ce n'est pas vous qui tes en faute.
Puis, sans ajouter ni un mot ni un geste, sans un regard pour la garde d'honneur, il se dirigea vers
l'arrire.
Colquhoun tait prs des fentres, comme s'il n'avait pas boug depuis leur dernire rencontre. La
lueur blafarde d'un fanal lui faisait le visage tir, ferm. Quand il prit la parole, sa voix tait celle d'un
vieil homme.
Je trouve que vous avez mis bien longtemps! Comment osez-vous ignorer mes signaux?
Bolitho le regardait froidement. Cette colre tait aussi feinte que son attitude, sa main tripotait
nerveusement son pantalon blanc.
Vos premiers signaux taient destins au Faon, monsieur il le vit se raidir et poursuivit:
Mais il tait dj taill en pices ce moment et la majeure partie de ses hommes avaient t tus au
combat ou s'taient noys quand il a touch.
Colquhoun eut un brusque mouvement de tte et serra la mchoire comme pour essayer de
matriser son motion.
L n'est pas la question. Vous m'avez dsobi, vous avez franchi la barre sans autorisation,
vous

Bolitho le coupa:
J'ai fait ce que je croyais tre mon devoir.
Mais cela ne servait rien, il sentait le calme qu'il avait tent de s'imposer l'abandonner, comme
une vergue couverte de glace se drobe sous les pieds du gabier.
Sans votre dsir de conqurir la gloire, nous aurions pris le franais ensemble, sans pertes.
Nous avions tous les atouts en main, car il ne connaissait pas notre force. Il ne voulait qu'une seule
prise, l'Hirondelle.
Il se dtourna pour cacher sa douleur.
A cause de vous, Maulby et ses hommes se sont fait tuer, son btiment est perdu. cause de
votre rigidit insense, de votre incapacit voir plus loin que la richesse, vous n'avez pas pu nous
venir en aide lorsque c'tait le moment il lui fit face derechef, la voix plus dure: Eh bien, le franais
est captur! Et que voulez-vous de plus maintenant, un anoblissement drisoire?
Contre toute attente, lorsque Colquhoun rpondit, ce fut d'une voix trangement basse et sans
regarder Bolitho.
J'oublierai votre esclandre il hsita. Ah oui, je me souviens maintenant, vous avez votre
bord le jeune Fowler. Cela n'aurait pas arrang les affaires que de le perdre au cours du combat.
Il parlait de plus en plus vite, des phrases saccades qui tombaient de ses lvres au fur et
mesure que les ides lui venaient.
L'amiral voudra un rapport dtaill. Je
Bolitho le fixait, malade de ce qu'il voyait.
Je possde toujours les ordres crits que vous m'avez remis. Ces ordres destins m'expdier
aussi loin du lieu du combat que vous le vouliez.
En dpit des excuses et des explications pathtiques de Colquhoun, il avait dcid de se forcer et
d'aller jusqu'au bout.
Si j'avais obi ces ordres, ou si le vent tait rest stable, le Faon aurait succomb de toute
manire. Et dans ce cas, qu'auriez-vous fait? Vous auriez envoy le petit Lucifer, peut-tre?
Colquhoun se dirigea vers son bureau et sortit un verre de son rtelier. Un peu de cognac lui coula
sur la main, mais il semblait ne mme pas s'en rendre compte.
J'ai reu des ordres, voici quelque temps. Ds que nous aurions contraint la flte s'chouer ou
aprs avoir abandonn sa poursuite, nous devions rallier New York. La flottille va tre rduite.
Il avala la moiti de son cognac et dut faire un effort pour reprendre sa respiration.
La Bacchante va rejoindre l'escadre.
Bolitho avait toujours les yeux rivs sur lui. Le peu de compassion que sa colre aurait pu laisser
subsister tomba sous le coup de cette dernire remarque. Il demanda d'une voix sourde:
Donc, pendant tout ce temps, vous saviez que nous devions aller New York?
Il coutait le son de sa propre voix, tonn de russir paratre si calme.
Et vous pensiez donc que c'tait votre dernire chance de prouver votre valeur! Une grande
victoire, vous entrez au port avec une belle grosse prise portant votre marque! Et votre rapacit vous
empchait d'apprcier le danger rel. Le Faon vient de payer chrement votre ignorance!
Colquhoun leva les yeux et lui jeta un regard dsespr.
A New York, les choses pourraient apparatre sous un jour diffrent. Souvenez-vous, je vous
ai aid

Il se tut et avala un autre verre.


J'avais besoin de cette prise! Je l'ai mrite!
Bolitho se dirigea vers la porte, les yeux rivs sur les paules de Colquhoun qui tait pris de
tremblements.
J'ai charg le second du Faon de s'occuper de la flte. Sa reddition a t rgle par le lieutenant
Heyward il voulait lui donner tous les dtails, pour l'empcher de continuer plaider sa cause. Le
franais n'est plus bon grand-chose, je vous suggre d'envoyer des fusiliers pour le prendre en
charge en attendant l'arme qui aura peut-tre envie d'emmener les prisonniers ailleurs.
Colquhoun tait affaiss contre la fentre, sa voix couvrait peine le bruit de la mer et du safran.
Cela signifie la Cour martiale il se redressa. Vous y serez convoqu.
Voil qui semble probable, acquiesa Bolitho.
Colquhoun lui montra sa chambre d'un geste sans se retourner:
Tout ceci n'existe plus. Il aura suffi d'un hasard malchanceux. C'est le destin.
M aulby a sans doute t du mme avis.
Bolitho posa la main sur la poigne de la porte, Colquhoun se dtacha de la fentre et se rua sur
lui:
Vous tes enfin arriv vos fins, hein? sa voix se brisa. Vous et votre maudite Hirondelle!
L'homme tait au bout du rouleau.
Il y a trois ans, lorsque j'ai embarqu sur l'Hirondelle, je croyais que le commandement tait
tout, le summum de ce qu'un homme peut dsirer. prsent, je sais mieux de quoi il s'agit et peuttre en partie grce vous. Commander est une chose. Mais faire son devoir, prendre soin de ceux
qui vous font confiance, voil un fardeau autrement important. Nous avons tous une part de
responsabilit dans la mort de M aulby.
Colquhoun le regardait d'un air incrdule, il poursuivit:
Votre folie vous a aveugl et vous a fait tout oublier, sauf votre avancement. Mon crime moi,
ce fut l'orgueil. Un orgueil qui a pouss l'ennemi me tendre un pige, et ce pige a cot trs cher
ceux du Faon il ouvrit la porte. J'espre ne jamais l'oublier.
Il monta rapidement jusqu' la dunette et entendit la porte claquer derrire lui, le choc d'un
mousquet qui retombait sur le pont. Le factionnaire se remettait au repos.
Le second l'attendait la coupe. La mer s'tait creuse, l'Hirondelle roulait lourdement dans des
creux dj souligns d'ombre, quelques toiles brillaient faiblement, le fanal de poupe tait allum.
Bolitho aperut les claboussures des avirons: Stockdale l'attendait avec le canot. Et il aurait pu
l'attendre bien plus longtemps si Colquhoun l'avait fait mettre aux arrts pour sa sortie. Qu'il ne l'et
pas fait montrait qu'il n'tait pas sr de sa culpabilit et, pis encore, qu'il tait parfaitement conscient
de sa propre erreur.
Nous allons rejoindre l'escadre New York, fit-il au second.
Le lieutenant regardait le canot qui bouchonnait.
Je serai dsol de quitter cet endroit, fit-il tristement.
Bolitho poussa un long soupir:
Moi aussi. La dfaite est quelque chose de terrible, mais la victoire est souvent bien plus
douloureuse.
Le lieutenant le regarda embarquer dans le canot qui poussa aussitt.

Si jeune, et tant de responsabilits psent dj sur ses paules.


Pas sur les miennes. Cette pense lui avait peine travers l'esprit qu'il savait dj que c'tait un
mensonge. Il inspecta rapidement le pont noy dans l'ombre en se demandant si la faute de
Colquhoun ne rendait pas un peu plus probable sa propre promotion.

XIII
LA PLUS BELLE PITAPHE
Aussitt aprs avoir jet l'ancre derrire Sandy Hook, l'Hirondelle et son quipage furent pris
dans le tourbillon d'un radoub limit mais bienvenu. Sous l'il froid d'un ingnieur du chantier, le
btiment passa en carne et l'on retira la trane qui recouvrait ses uvres vives. Bolitho put enfin
envoyer Lock terre o, au prix de quelques combinaisons, il russit trouver des vivres frais et
remplacer les tonneaux de buf et de porc les plus avaris.
Au milieu de cette activit effrne qui les occupait du matin jusqu'au soir, Bolitho recevait de
temps autre la visite d'un administratif de l'tat-major. Cet officier recueillit ses dclarations ainsi
que celles de Tyrrell, pour les comparer ce qui avait t port au journal de bord lors de la
destruction du Faon et avant l'attaque. Buckle dut ressortir toutes les cartes qu'il avait utilises et les
commenter. Les questions pointilleuses du lieutenant le plongrent rapidement dans la confusion la
plus totale, Mais les jours passant, l'Hirondelle avait retrouv son apparence habituelle, Le souvenir
amer de la perte du Faon de mme que la scne qui s'tait droule dans la chambre de Colquhoun
s'estompaient lentement dans l'esprit de Bolitho.
Les affaires de son btiment ne lui laissaient pas un instant; ne sachant pas quand ses prochains
ordres risquaient d'arriver, il avait utilis les rares moments qu'il avait de libres pour analyser de plus
prs tous les aspects de la guerre sur terre et en mer. La convocation d'avoir se prsenter devant la
Cour martiale lui causa presque un choc.
Trois semaines avaient pass depuis qu'il s'tait heurt Colquhoun bord de la Bacchante, et
chacune de ses journes ou presque l'avait vu affair une chose ou une autre.
Seuls quelques dtails se dtachaient encore nettement dans sa mmoire. Le spectacle de
dsolation qui rgnait bord du Faon, le visage de Maulby couvert de mouches, la fiert du jeune
Heyward lorsqu'il lui avait confi la responsabilit de recevoir la reddition du Franais, le seul officier
survivant du Faon qui il avait confi sa garde jusqu' l'arrive des fusiliers. Le geste saccad, le
visage ravag par ce qu'il venait de voir et d'entendre, le second de Maulby avait l'air d'un rescap de
l'enfer.
Le matin du jour o devait se runir la Cour, Bolitho se tenait sur le pont en compagnie de
Tyrrell et de Buckle, parfaitement conscient du regard de ses hommes et des quipages des autres
btiments mouills proximit.
Tyrrell allongea pniblement sa jambe.
Je risque d'tre convoqu comme tmoin, mais Dieu sait que je me sens presque coupable!
Bolitho observait le canot qui approchait et remarqua que Stockdale et tout l'armement avaient
endoss leurs meilleurs habits. Eux aussi devaient se rendre compte de la solennit de l'instant.
Et ils n'avaient pas tort, songea-t-il tristement. Ce jour tait celui de Colquhoun, mais il n'tait
pas rare de voir un noy entraner les autres dans sa perte.
Il tourna les yeux vers le vieux soixante-quatorze mouill trois encablures plus loin. Le Parthian,
bord duquel il avait reu ses instructions avant d'aller rcuprer les soldats et le gnral Blundell.
Comme ce jour paraissait lointain Une ternit.

Le canot tait tout prs, Tyrrell s'exclama soudain:


Ce salopard mrite d'tre pendu!
Bolitho suivit les autres jusqu' la coupe. Il essayait de mettre au clair ses propres sentiments. Il
lui tait difficile de continuer har Colquhoun; sa faiblesse n'avait peut-tre t que trop humaine et
sa premire colre avait pass.
huit heures, les cloches de tous les btiments au mouillage tintrent, et un coup de canon partit
bord du Parthian. Le pavillon de la Cour martiale monta la corne: le moment tait venu.
Le visage ferm, Graves se tenait au garde--vous avec le dtachement. Il n'tait pas impliqu
dans cette affaire, et Bolitho se demanda s'il ne voyait pas la Cour martiale comme une occasion de
promotion.
Aprs avoir franchi la coupe dore du Parthian et tre pass devant la garde puis la clique, il
ressentit une espce de dgot. La dunette du deux-ponts tait remplie de visiteurs: des officiers
suprieurs dont quelques-uns de l'arme de terre, plusieurs civils l'air prospre, un peintre solitaire,
tout cela donnait l'impression d'une excursion plus que d'un tribunal. L'artiste, un petit homme barbu
l'il vif, passait d'un angle l'autre pour croquer quelques esquisses, notant ici ou l le dtail d'un
uniforme ou d'un titre.
Apercevant Bolitho, il se prcipita vers lui entre les gens qui menaient des discussions animes,
le carnet dj en batterie.
Ah, mon bon monsieur! Vous tes bien le capitaine Bolitho? son crayon s'activait. Je suis
tellement heureux de faire enfin votre connaissance. J'ai beaucoup entendu parler de vos exploits.
Il se tut et eut un sourire timide:
J'aurais tant aim tre votre bord pour faire quelques croquis. Au pays, les gens ont besoin
de savoir
Pour l'amour du ciel, murmura Tyrrell
Le capitaine d'armes ouvrit une porte et les visiteurs commencrent avancer vers la grandchambre. Dsormais seuls, mal leur aise dans leurs uniformes, les meilleurs qu'ils eussent pu
trouver, les tmoins restrent sur la dunette.
Une autre fois peut-tre, rpondit enfin Bolitho.
Il tourna la tte pour regarder un capitaine de fusiliers, pe au clair, qui prcdait le cortge.
Cette seule vue le rendait malade. Quel sinistre jury, comme les corbeaux Tyburn, ou les imbciles
trpignant de plaisir et qui pouvaient attendre des heures qu'un pauvre diable se ft pendre un gibet
de village.
Le sourire de l'artiste s'tait effac.
Je comprends. Je croyais que
Je sais ce que vous pensiez, le coupa Bolitho, que je serais content de voir un homme se faire
dgrader!
Il ne dissimulait pas sa dsapprobation.
Cela aussi, c'est vrai il cligna des yeux pour modifier quelque dtail de son croquis. Je
m'imaginais galement que vous verriez peut-tre votre avenir sous un jour plus favorable aprs la
disgrce de cet homme.
Il haussa les paules quand Bolitho se tourna brusquement vers lui, l'air furieux.
Comme j'ai tort sur tous les tableaux, c'est que je suis un imbcile, et cela veut dire que vous

tes encore meilleur que ce que l'on raconte.


Bolitho le regardait tristement:
Ce que l'on raconte ne psera pas lourd aujourd'hui.
Un lieutenant les appela:
Par ici, messieurs.
Ils le suivirent par ordre d'anciennet et allrent s'entasser au carr.
L'artiste peintre se faufila entre eux et se rendit dans la grand-chambre.
Par Dieu, grogna Tyrrell, qu'est-ce qui nous arrive? Pendant qu'ils y sont, ils comptent aussi
faire un tableau du Jugement dernier?
Les premires auditions durrent toute la matine. La Cour appelait les tmoins, enregistrait les
lments de preuve: faits, choses entendues, aspects techniques ou purs fruits de l'imagination, il
fallait apparemment une ternit pour tout consigner par crit. De temps autre, une interruption de
sance permettait aux participants de se rafrachir et aux visiteurs de se dgourdir les jambes sur la
dunette.
De toute cette matine, Bolitho ne pronona pratiquement pas un mot. Autour de lui, le visage
plein de confiance ou au contraire marqu par l'anxit, le reste des tmoins attendaient leur tour.
Odell, de la golette Lucifer, toujours aussi agit, ce qui ajoutait leur tension tous; le second et le
matre pilote de la Bacchante; le second du Faon et un marin devenu aveugle dans l'affaire, qui se
trouvait prs de M aulby lorsqu'il avait t touch.
Les tmoins s'taient ainsi grens en fonction de leur anciennet ou de l'importance de leur
dposition; ne demeuraient plus que Tyrrell et Bolitho. travers les sabords, on apercevait les
canots qui faisaient la navette entre la terre et les btiments, de la fume sur le sable, l o quelqu'un
faisait brler du bois d'pave.
La chaleur tait infernale. Un 1er mai. Bolitho essayait de s'imaginer la vie au pays, Falmouth. Il
se disait parfois qu'il ne reverrait jamais tout cela. Les points blancs des brebis dans les collines et sur
la pointe. Les vaches qui meuglaient dans le chemin au pied de la maison et qui s'arrtaient toujours,
curieuses, devant le portail, comme si elles dcouvraient les lieux pour la premire fois. Sur la place
de la ville, l o la diligence prenait les voyageurs pour Plymouth ou changeait les chevaux avant de
continuer plus loin vers l'ouest, il entendait encore les rires, les cris de joie. Car, si la guerre
reprsentait une menace l-bas aussi, ce n'tait pas pire que l'hiver et c'tait bien loin jusqu' la
prochaine. Pour le moment, les pcheurs pouvaient aller en mer en toute tranquillit, les champs et
les marchs tmoignaient de la prosprit et du labeur des gens.
M onsieur Tyrrell!
Le lieutenant lui tenait la porte Par ici.
Tyrrell ramassa sa coiffure et se tourna vers Bolitho:
a ne tardera plus, monsieur.
Et Bolitho se retrouva seul.
Il n'attendit pas longtemps. La dposition de Tyrrell tait purement factuelle et concernait
surtout l'pisode du franchissement du haut-fond, le dbut de l'engagement. De toute manire, il avait
excut les ordres et n'avait donc rien craindre.
Lorsque son tour arriva, Bolitho suivit le lieutenant sans mme se souvenir qu'il avait prononc
son nom.

La pice tait bourre de gens assis. l'arrire, tout droite, les membres de la Cour se tenaient
derrire une table qui courait presque d'un bord l'autre. Au centre, le prsident, Sir Evelyn Christie,
flanqu de dix capitaines de toutes anciennets. Il n'en connaissait aucun.
Le contre-amiral Christie l'examinait d'un air froid.
Vous avez dpos sous serment et nous avons lu votre dposition, qui a t jointe au dossier.
Il avait sa voix la plus officielle, si bien que Bolitho se souvint soudain de leur dernire rencontre.
Quelle diffrence! Il sentait comme de l'hostilit.
Nous avons pris connaissance du plan tabli pour s'emparer de cette flte, et des vnements
qui ont conduit sa dcouverte, y compris le tmoignage du capitaine du Lucifer et de vos propres
officiers.
Il s'arrta, le temps de fouiller dans ses papiers.
Dans votre dposition, vous dclarez que vous aviez mis en garde votre suprieur contre une
expdition comme celle qui a t dcide en fin de compte?
Bolitho s'claircit la gorge.
Je pensais que, compte tenu des circonstances
Oui ou non? l'interrompit brutalement le capitaine de vaisseau le plus proche.
Oui Bolitho avait les yeux fixs sur l'amiral. J'ai donn mon avis.
L'amiral se pencha lentement en arrire.
L'accus a dj dclar que ce ne fut pas le cas. Il ne vous a remis vos ordres qu'aprs avoir
constat votre insistance soutenir que votre btiment serait mieux utilis dans le nord du banc.
Le silence tait pesant, Bolitho sentait son cur battre se rompre. Il avait bien envie de tourner
la tte et de regarder Colquhoun, mais il savait que cela serait immdiatement interprt comme un
aveu de culpabilit.
L'officier le plus ancien lui demanda soudain:
Y a-t-il des tmoins de ce qui s'est dit lorsque ces dcisions furent prises?
Bolitho le regarda en face:
Il n'y avait que le commandant M aulby, monsieur.
Il eut l'impression que la chambre se refermait sur lui, que tous ces gens le regardaient comme des
oiseaux de proie.
Je continue, reprit l'amiral en soupirant. Aprs avoir quitt les autres btiments, vous vous
tes dirig vers le poste qui vous avait t attribu.
Oui, amiral.
L'amiral leva brusquement la tte:
Alors, pourquoi avez-vous franchi le banc?
Il frappa violemment sa pile de papiers, ce qui fit sursauter le public.
Etait-ce la raction d'un coupable? Avez-vous compris que le capitaine Colquhoun avait raison
et qu'il avait besoin de votre soutien dans le sud?
Non, amiral.
Il sentait ses mains trembler, une sueur glace lui dgoulinait entre les paules.
Je me suis dj expliqu sur mes raisons. Le vent tait tomb, je n'avais pas d'autre choix que
changer de route comme je l'ai fait.
Il revoyait nettement la scne, comme dans un cauchemar: Heyward, en proie la panique depuis

qu'il n'tait plus matre de la situation. Buckle, inquiet pour leur scurit et assez critique quand il
avait annonc ses intentions. Il s'entendit ajouter doucement:
Le commandant M aulby tait mon ami.
Le plus ancien des juges le regarda:
Vraiment?
Bolitho tourna la tte et aperut Colquhoun pour la premire fois. Le changement qui s'tait
produit sur son visage le bouleversa: il tait trs ple et, dans la lumire tamise, sa peau avait
l'apparence de la cire. Debout, les bras ballants, il suivait les mouvements lents du roulis. Mais le
pire, c'tait ses yeux. Il le fixait dans les yeux, ou regardait ses lvres lorsqu'il parlait, avec une
expression de haine si pouvantable que Bolitho s'exclama:
M ais dites-leur donc la vrit!
Colquhoun essaya d'avancer, mais le capitaine de fusiliers qui l'escortait le retint par le bras et il
se calma.
Cela suffit, Bolitho! s'exclama l'amiral, je ne tolrerai pas de dispute devant cette cour!
Le capitaine de vaisseau le plus ancien toussa lgrement avant de poursuivre:
Quant au reste, nous le connaissons: la surprise des Franais, la manire dont vous avez dtruit
leur flte, tout cela est au-del de toute critique. En dpit de dangers trop vidents, vous avez russi
sauver quelques rescaps du Faon, et, grce vos efforts, plusieurs des blesss sont toujours en vie
et en bonne voie de gurison.
Bolitho le fixait, l'air hagard. Il avait fait son devoir, mais tous les mensonges qu'avait raconts sur
son compte Colquhoun, ruinant un tmoignage que seul Maulby aurait pu confirmer, rendaient ce
dernier hommage drisoire. Il baissa les yeux sur le sabre de Colquhoun pos l, sur la table. Le sien
risquait bien d'aller le rejoindre sous peu. Mais, finalement, cela lui importait bien moins que la
souillure qui allait rejaillir sur son nom, et cela, il ne pouvait le supporter.
Du regard, l'amiral fit lentement le tour de la chambre:
Je pense que nous en avons entendu suffisamment avant de suspendre l'audience, messieurs?
Bolitho vacilla sur ses pieds: un djeuner interminable en perspective, une longue attente. C'tait
une vritable torture.
Mais il sursauta comme tout un chacun dans l'assistance lorsqu'une chaise tomba dans un grand
bruit derrire les juges.
Une grosse voix rauque criait:
Mais non, sacrebleu, je ne resterai pas tranquille! Pour l'amour de Dieu, j'ai perdu mes yeux au
service du roi, et j'aurais pas le droit de dire la vrit?
Silence l-bas! ordonna schement l'amiral. Sinon, j'appelle la garde!
Mais cela ne servit rien. La plupart des visiteurs taient dj debout, tout le monde criait.
Bolitho en vit mme quelques-uns qui taient grimps sur leurs chaises pour mieux voir ce qui se
passait.
L'amiral se rassit sans rien dire, tandis que les autres membres de la Cour attendaient qu'il mt sa
menace excution.
Tout le monde se tut enfin et la foule se tassa pour laisser passer l'artiste peintre qui s'approcha
de la table. Il tenait par la main le marin devenu aveugle bord du Faon et qui avait dj dpos
brivement sur ce qu'il avait vu des prparatifs pour couper le cble afin d'chapper l'artillerie

franaise.
Et c'est cet homme, vtu d'un pantalon trou et d'une vareuse emprunte, qui s'approchait de la
table, la tte en avant comme pour flairer les gens.
Trs bien, Richards, dit l'amiral d'une voix grave il attendit que tout le monde ft assis. Que
souhaitiez-vous donc nous dire?
Le marin se pencha pour s'agripper des deux mains au rebord de la table. La tte, enturbanne de
bandages, dominait l'amiral de toute sa hauteur.
J'y tais, amiral. Juste sur la dunette avec le cap'tain' M aulby!
On aurait entendu une mouche voler
Bolitho le vit qui esquissait un mouvement de la main et gonflait la poitrine tandis qu'il revivait
ces derniers moments, les plus terribles.
Les Franais nous avaient mis merci, monsieur. Il nous restait gure d'mture, et pas pus d'la
moiti d'nos braves gens, morts qu'i'z'taient.
Le mme capitaine de vaisseau tenta de l'interrompre, mais la manche dore de l'amiral l'en
empcha.
Les rames en morceaux, qu'elles taient, mais le cap'tain' Maulby n'arrtait point de jurer et de
tempter comme il avait accoutum d'faire sous le bandage, sa bouche esquissa un sourire. Et
j'vous jure bien qu'i'savait sacrer ds qu'i'pouvait, m'sieur son sourire s'effaa. J'suis quartier-matre
et v'l qu'j'tais seul la barre, vu qu'le pilote tait tomb mort et qu'mon mat'lot aussi, mort itou. Le
second tait en bas, bless au bras, et c'est l qu'not'cap'tain s'est tourn vers moi et qu'il a cri: Qu'il
aille se faire foutre, ce Colquhoun, Richards, il a fini par avoir not'peau!
Il laissa tomber sa tte, ses doigts glissrent lentement le long de la table tandis qu'il rptait: Il a
fini par nous avoir!
Et ensuite, que s'est-il pass? demanda lentement l'amiral.
Richards mit longtemps se reprendre. L'assistance ne bronchait pas, nul ne disait mot. Derrire
les fentres, les grosses mouettes paraissaient tre les seuls tres vivants. Il poursuivit:
M. Fox, le second lieutenant, venait de partir l'avant, m'est avis qu'c'tait pour mettre du
monde pomper. Plusieurs boulets des canons qu'la Grenouille avait mis terre nous sont tombs
d'sus et ont tu M . l'aspirant Vasey. L'avait jamais que quatorze ans mais c'tait l'bon gars quand i's'y
mettait. Quand il est tomb, le cap'tain'm'a cri: Si Richard Bolitho tait avec nous c't'heure,
comme i'voulait, c'est l, bon Dieu, qu'on leur aurait montr c'qu'on sait faire, artillerie ou pas!
L'amiral bondit:
En tes-vous absolument certain? Est-ce exactement ce qu'il a dit?
Richards hocha la tte.
Ouais, m'sieur. Et j'suis pas prs d'oublier, pour la bonne raison qu'c'tait quand un coup de
plus nous est tomb d'sus et qu'la vergue s'est carapate su'l'pont. C'est l qu'le captain Maulby
i's'est retrouv coinc. Et lui, i'sacrera pus, pus jamais il hocha lentement la tte. Un bon capitaine
que c'tait, mme si qu'y gueulait plus souvent qu' son tour.
Je vois l'amiral jeta un coup d'il au capitaine de vaisseau assesseur, puis: Vous rappelezvous quelque chose d'autre?
On a touch le rcif, m'sieur. L'artimon est tomb et un sacr foutu pierrier, sauf vot'respect,
m'sieur, est venu percuter le pavois et m'a t la vue. J'me rappelle pus d'grand-chose aprs jusqu'

ce que j'me soye retrouv bord de l'Hirondelle.


Je vous remercie l'amiral fit signe un fusilier. Je veillerai ce que l'on prenne soin de vous.
Richards se frotta lentement le front:
M erci, m'sieur. J'espre que vous m'pardonnez, mais i fallait ben que j'dise c'que j'savais.
On l'aida traverser la foule, dvisag en silence par toutes ces paires d'yeux. Quand la porte se
fut referme, des murmures commencrent s'lever.
Je ne vous dirai pas une seconde fois de vous taire! fit l'amiral.
Vous n'allez tout de mme pas croire ce que raconte ce menteur? s'cria Colquhoun d'une voix
perante, ce ce cette espce de demi-tmoin!
Le capitaine des fusiliers s'avanait pour le retenir, mais s'arrta en entendant l'amiral qui disait
tranquillement:
Continuez, je vous prie, monsieur Colquhoun.
Oh, je savais trs bien quoi m'en tenir sur Bolitho et Maulby! Comme cul et chemise, ces
deux-l!
Il s'tait lgrement tourn, les bras tendus comme pour embrasser la Cour.
Et je savais pertinemment que Bolitho voulait en retirer toute la gloire pour lui-mme il
s'exprimait d'une voix presse, son visage luisait de sueur. J'ai compris le petit jeu de Bolitho ds le
dbut, et c'est la raison pour laquelle je l'ai envoy dans le nord, pour donner M aulby une chance de
faire ses preuves. C'est pour cela qu'il essaie de me faire condamner. Je savais qu'il voulait s'emparer
tout seul du franais, sans me laisser le temps de rejoindre ma position d'attaque!
Il s'arrta net, bouche be.
Donc, coupa l'amiral, il n'tait pas d'accord avec votre plan, capitaine Colquhoun? Votre
dposition tait un mensonge?
Colquhoun se tourna pour le regarder, la bouche toujours ouverte, comme s'il venait de recevoir
un coup de pistolet et ressentait les premiers soubresauts de l'agonie.
Je je il s'loigna de la table je voulais seulement
Emmenez l'accus, capitaine Reece!
Bolitho le regarda passer dans l'assistance, la dmarche encore moins assure que ne l'avait t
celle du marin aveugle. C'tait incroyable. Et pourtant, en dpit de ce qui venait de se passer, il ne
ressentait ni soulagement ni satisfaction. Partag entre honte et piti, il ne savait plus o il en tait.
Vous pouvez vous asseoir, monsieur Bolitho.
L'amiral l'observait.
Je ferai porter dans vos tats de service que vous-mme et vos hommes vous tes conduits
conformment aux meilleures traditions de la marine il se tourna vers l'assistance. La Cour se
runira dans deux heures. C'est tout.
Le monde paraissait si diffrent hors de cette chambre touffante. Les gens se pressaient autour
de lui, des mains se tendaient, chacun lui faisait son compliment.
Tyrrell et Odell, suivis de Buckle qui assurait l'arrire-garde, russirent le conduire la coupe
o attendaient les canots. Bolitho aperut le petit artiste peintre et courut lui:
M erci pour votre aide, lui dit-il en lui tendant la main, j'ai t trop dur avec vous.
Il chercha autour de lui:
Et o se trouve ce Richards? J'aimerais le remercier, lui aussi Cela a d lui demander

beaucoup de courage, d'agir comme il l'a fait.


Il est dj reparti sur son transport. Je lui ai bien demand d'attendre, mais
Il haussa tristement les paules.
Je comprends, fit Bolitho en hochant la tte, nous sommes tous l nous congratuler, et lui, n'a
plus aucun avenir, mme plus ses yeux pour voir ce qui l'attend.
Le petit homme souriait en le regardant, comme s'il essayait de deviner quelque chose.
Je m'appelle M ajendie, cela me ferait plaisir de vous parler, une autre fois.
Bolitho lui donna une tape sur l'paule en se forant sourire.
Alors, venez donc mon bord. Quitte devoir attendre encore deux heures, autant le faire un
endroit o j'aurai l'impression d'tre libre.
La Cour se runit pile l'heure dite. Bolitho n'arrivait pas dtacher les yeux du sabre de
Colquhoun qui tait point sur lui.
Plus tard, il eut du mal se souvenir de ce qu'avait exactement dit ce capitaine de vaisseau.
Quelques fragments du genre: Vous avez risqu la vie d'hommes placs sous vos ordres, vous avez
utilis votre btiment votre seul profit et, un peu plus tard, un faux tmoignage qui dshonore
le nom d'un officier du roi et rejaillit par le fait mme sur cette Cour.
Il dclara bien d'autres choses encore, mais Bolitho entendait mal, d'autres voix couvraient la
sienne. Maulby, Tyrrell, mme Bethune, ils taient tous l. Et par-dessus tout, le marin aveugle,
Richards: C'tait un bon commandant. Que pouvait-on rver de mieux, y avait-il plus belle
pitaphe?
L'amiral le tira brutalement de ses penses.
La sentence de la Cour est que vous tes relev de votre commandement et serez plac aux
arrts jusqu' votre retour en Angleterre.
Colquhoun regarda d'abord les officiers qui lui faisaient face, le visage grave, puis son sabre.
Relev de son commandement. Bolitho dtourna les yeux, le pendre aurait t plus humain.
Un ordre brisa le silence:
Prisonnier et escorte, en avant, marche!
Tout tait fini.
Tandis que les marins poussaient doucement les passagers bruyants vers la dunette, le contreamiral Christie fit le tour de la table et tendit la main Bolitho.
Bien jou, Bolitho il lui secouait la main la rompre. Je mets tous mes espoirs dans les
jeunes officiers de votre toffe.
Voyant que Bolitho ne savait trop que dire, il ajouta en souriant:
Il m'a t pnible de vous traiter comme j'ai t contraint de le faire. Mais je voulais voir votre
nom blanchi l'issue de cette malheureuse affaire. Que vous ayez eu tort ou raison, cela vous aurait
suivi tout le reste de votre carrire.
Il poussa un soupir, il avait l'air las:
Seul Colquhoun pouvait vous mettre hors de cause, et c'est ce malheureux Richards qui a
allum la mche.
Oui, amiral, je comprends mieux prsent.
L'amiral prit sa coiffure et se plongea dans une vague contemplation.
Venez terre ce soir avec moi. Le gouverneur offre une rception, c'est plutt ennuyeux, mais

cela ne fait pas de mal de les voir s'amuser et, sentant une certaine rticence chez Bolitho: Prenez
ceci comme un ordre!
M erci, amiral.
Bolitho le regarda qui regagnait ses appartements. Une invitation terre! L'amiral aurait tout
aussi bien pu le condamner une peine ignominieuse, si le destin n'avait pas donn le petit coup de
pouce ncessaire.
Il poussa un profond soupir: quand cessait-on d'apprendre quelque chose en des matires aussi
compliques?
Puis il se dirigea vers le pont o son canot l'attendait au milieu des autres.

***
La soire se rvla rapidement plus magnifique et plus agaante que tout ce que Bolitho avait
imagin. En tendant sa coiffure un laquais noir emperruqu et en attendant que le contre-amiral
Christie et achev d'changer quelques mots avec un autre officier gnral, il examinait le grand hall
bti sur des piliers. Le salon et la galerie qui le surplombait taient remplis de toilettes et d'uniformes
chamarrs, principalement des Tuniques rouges de l'arme. Les dames portaient des robes de brocart
et de velours. Il y avait bien entendu bon nombre d'uniformes plus familiers: les tenues bleues des
officiers de marine. Bolitho nota cependant avec une certaine anxit que ceux qui les portaient
taient majoritairement des amiraux d'une espce ou d'une autre. Il y avait aussi plusieurs fusiliers
marins que leurs parements blancs et leurs boutons d'argent permettaient de distinguer de leurs
homologues de l'arme. Quant aux civils, ils taient si nombreux que c'tait se demander comment
New York arrivait les contenir tous. Sur les cts, des noirs servaient dans de petits salons o l'on
avait dispos des tables charges de victuailles avec une abondance digne d'un conte de fes. Le pays
tait en guerre, mais les buffets croulaient sous le poids des mets les plus dlicats. De la viande, des
pts, des fruits extraordinaires et des ranges tincelantes de bols punch que les domestiques
emplissaient qui mieux mieux.
Christie s'approcha:
Regardez-les bien, Bolitho, un homme a autant besoin de savoir qui il sert que la cause qu'il
dfend!
Un laquais en livre verte les accueillit en haut de l'escalier de marbre et, aprs les avoir toiss,
annona les nouveaux arrivants d'une voix qui en aurait remontr un gabier volant au plus fort d'une
tempte.
Sir Evelyn Christie, chevalier de l'ordre du Bain, contre-amiral de la Rouge.
Il ne s'abaissa pas, toutefois, jusqu' annoncer Bolitho, sans doute parce qu'il le prenait pour un
vulgaire aide de camp ou pour quelque parent de l'amiral.
Mais cela n'avait gure d'importance: les invits continuaient rire et bavarder sans trop se
soucier des nouveaux arrivants.
Christie se glissa la lisire de la foule, avec un signe de tte par-ci, une tape sur l'paule par-l,
se courbant l'occasion devant une dame. Il tait difficile de l'imaginer dans le rle qui avait t le sien
toute la matine: un prsident de Cour, qui ne devait de comptes personne quand il rendait une

sentence.
Bolitho le suivit jusqu' une table dispose au fin fond du hall. Au-del, derrire les valets
ruisselant de sueur, une porte-fentre s'ouvrait sur un vaste gazon o brillait une fontaine la lumire
des lanternes.
Eh bien? Christie attendit qu'on leur et servi un grand verre. Qu'en pensez-vous?
Bolitho se retourna pour observer les silhouettes qui se pressaient prs des loges, se prparant
danser un quadrille aux sons d'un invisible orchestre cordes. Comment tous ces gens pouvaient-ils
trouver la place de danser, cela restait un mystre.
On se croirait dans un conte de fes, amiral.
Christie l'observait, amus.
Un conte de fous, vous voulez dire!
Bolitho gota le vin qu'on lui avait servi: contenu et contenant rivalisaient de perfection. Il
commenait se dtendre, mais cette dernire question l'avait mis sur ses gardes. La remarque de
l'amiral prouvait cependant qu'il n'avait aucunement l'intention de le mettre l'preuve.
Une ville en tat de sige, poursuivit Christie, et nous sommes bien obligs d'admettre que c'est
le cas, reste toujours quelque chose d'irrel. La cit est remplie de rfugis et de malfrats, de
marchands la recherche de profits rapides et qui se soucient peu de savoir s'ils sont d'un bord ou de
l'autre. Enfin, comme toujours dans une campagne de ce genre, nous avons deux armes.
Bolitho ne le quittait pas des yeux, oubliant momentanment le bruit et toute cette agitation, son
inquitude de la matine. Comme il le souponnait depuis le dbut, l'air dsinvolte de Christie cachait
un esprit aiguis, un cerveau capable de vous dcortiquer le moindre problme en balayant tout ce qui
tait superflu.
Deux armes, amiral?
L'amiral fit signe qu'on leur apportt des verres.
Buvez votre content, vous ne trouverez jamais vin aussi dlicieux ailleurs. Oui, nous avons
d'un ct des militaires qui se confrontent quotidiennement avec l'ennemi, qui essaient de dceler un
point faible ou de contenir ses assauts. Des soldats qui vivent debout, qui ne savent plus ce qu'est un
bon lit ou une nourriture digne de ce nom il sourit tristement comme ceux que vous avez
sauvs dans la baie de la Delaware. En bref, de vrais soldats.
Et les autres?
Christie fit la grimace.
Derrire toute grande arme, vous avez ce que l'on appelle une organisation d'un geste, il lui
montra la foule: Le gouvernement militaire, le secrtariat, les ngociants qui vivent de la guerre
comme des sangsues.
Du coup, Bolitho ne voyait plus du mme il ces silhouettes qui virevoltaient. Il s'tait toujours
mfi de ces gens-l, mais il avait du mal croire que les choses en fussent au point que disait la
description de l'amiral. Et pourtant Il revit soudain les visiteurs du matin, tous ces gens qui
papotaient devant la Cour martiale. Ils assistaient la disgrce d'un homme comme un spectacle,
une rcration qui venait briser la monotonie d'une existence insipide.
Christie le regardait intensment.
Dieu seul sait quand cette guerre prendra fin. Nous affrontons tant d'ennemis aux quatre coins
de la plante pour esprer une victoire clatante, Mais vous-mme et tous ceux de votre trempe,

vous devez savoir s'il nous reste encore une chance de sauver l'honneur, dfaut de vaincre notre
adversaire.
Le vin tait assez cors, et cela, ajout la chaleur qui rgnait dans le hall, laissait Bolitho sans
dfense.
Mais enfin, sir Evelyn, je suis sr qu'ici, New York, aprs tout ce qui s'est pass depuis les
dbuts de la rbellion, ils savent exactement quoi s'en tenir?
L'amiral haussa tristement les paules.
L'tat-major gnral est trop occup avec ses petites affaires pour se soucier de ce qui se passe
sur le front. Et le gouverneur, si j'ose l'appeler ainsi, consacre trop de temps courtiser des jeunesses
ou faire le bilan de sa fortune. Il n'a donc aucun dsir de peser sur le cours des choses. Auparavant,
il a servi dans l'arme comme intendant, c'est donc un fieff voleur, et il est second par un homme
qui fut autrefois directeur des Douanes dans une ville renomme pour la contrebande qui y rgnait,
c'est tout dire!
Il se mit ricaner.
Par voie de consquence, ils ont fait eux deux de cet endroit une machine augmenter leur
propre fortune. Pas un ngociant, pas un seul btiment de commerce ne peut entrer dans cette ville
ou la quitter sans verser sa petite obole qui tombe dans l'escarcelle de nos chefs. New York est
plein de rfugis, et le gouverneur a dcid que la ville, l'glise, les collges devaient offrir leur denier
pour soulager leurs souffrances.
M ais, fit Bolitho, troubl, c'tait certainement de bonne foi?
Peut-tre bien. Pourtant, la plus grosse partie de ces sommes s'est envole. Des bals, des
sauteries, des rceptions comme celle-ci; des demoiselles et des putains, du gibier de potence et des
favorites. Tout cela nous fait un joli paquet d'argent et de compromissions.
Je vois.
En fait, il ne voyait rien du tout. Lorsqu'il repensait son btiment, aux risques qu'il courait tous
les jours, la mort qui les guettait sans relche, l'ennemi qu'ils bravaient sans cesse, il en restait
bouche be.
Pour moi, reprit Christie, le devoir prime tout. Et je ferais pendre quiconque se comporterait
autrement. Mais ces il n'arrivait plus dissimuler son dgot ces larves ne mritent aucune
estime. Si nous devons nous battre, soit, mais je ne vois pas pourquoi ils devraient tirer un
quelconque bnfice de notre propre sacrifice!
Il se mit sourire, ce qui effaa momentanment les rides qui marquaient ses yeux et sa bouche.
Eh bien, voil, Bolitho, vous avez appris quelque chose de nouveau, hein? Pour commencer,
vous vous faites une rputation, puis vous commandez un btiment. Ensuite, vous assumez la
responsabilit de btiments de plus en plus gros. C'est le parcours classique d'une ambition, sans
lequel, mon avis, un officier ne vaut pas tripette.
Il se mit biller.
Il faut que je m'en aille, fit-il en lui tendant la main. Mais vous, continuez donc faire votre
ducation.
Vous ne restez pas voir le gouverneur, amiral?
Il ressentait quelque chose qui ressemblait de la panique l'ide de demeurer livr lui-mme et
ses rflexions.

Christie eut un large sourire.


Personne ne risque de le rencontrer ce soir, il est bien trop occup rgler de vieilles dettes et
faire bouillir le pot il hla un laquais. Amusez-vous, vous l'avez bien mrit, encore que vous
prfreriez sans doute tre Londres, non?
Non, pas Londres, rpondit Bolitho en lui rendant son sourire.
Ah, naturellement l'amiral observait le valet de pied qui arrivait avec son chapeau et son
manteau j'avais oubli que vous tiez un enfant de la campagne.
Puis, avec un simple signe de tte, il s'en fut et se perdit rapidement dans l'ombre du jardin.
Bolitho trouva une place libre au bout de la table et se mit en devoir de dcider ce qu'il pourrait
bien dguster. Il lui fallait absolument avaler quelque chose d'autre que ce vin, qui faisait son ouvrage,
et comment. Il se sentait la tte tonnamment lgre, tout en sachant que le vin n'tait pas seul en
cause. En le livrant lui-mme, l'amiral lui avait fait pour un temps perdre son contrle, le laissant
libre de passer aux actes sa fantaisie. y rflchir, pareille chose ne lui tait encore jamais arrive.
Un norme capitaine de vaisseau, le visage congestionn par la chaleur et le bon vin, passa devant
lui et ramassa une grosse tranche de pt, additionne de diverses viandes froides, avant mme qu'un
domestique et eu le temps d'accourir pour le servir. Bolitho songea Bethune: cette assiette aurait
suffi calmer son apptit plusieurs jours d'affile.
L'officier se retourna et le dvisagea longuement:
Ah! Quel btiment?
L'Hirondelle, monsieur.
Son interlocuteur clignait des yeux, comme pour s'claircir le regard.
Jamais entendu parler il frona le sourcil. Et vous vous appelez comment, hein?
Richard Bolitho, monsieur.
Le capitaine de vaisseau hocha la tte.
Jamais entendu ce nom-l non plus.
Et il retourna se fondre dans la foule en semant au passage quelques morceaux de viande au pied
d'une colonnade.
Bolitho se mit sourire: voil le genre de remarque qui remettait les choses leur juste place, si
vous vous illusionniez sur votre importance.
Une voix le fit se retourner.
Non! Vous ici, commandant? J'tais sre de vous avoir reconnu!
Bolitho resta plusieurs secondes regarder la jeune fille sans russir se remettre ses traits. Elle
portait une robe ravissante couleur bordeaux, largement dcollete, et ses cheveux qui dgoulinaient
en rigoles sur ses paules nues brillaient comme de la soie la lumire des chandeliers.
M iss Hardwicke! s'exclama-t-il, j'ignorais que vous tiez ici, en Amrique!
Il se sentait tout bte, mais cette apparition imprvue l'avait pris de court. Elle tait ravissante,
plus jolie encore que dans ses souvenirs. Lorsqu'il avait dfi son oncle, le gnral Blundell, elle s'tait
mise crier et rouer de coups de pied ses marins qui l'emportaient de force avant le combat contre
le Bonaventure.
Pourtant, elle n'avait pas chang: mme sourire mi-amus, mi-moqueur, mmes yeux mauves qui
dsarmaient toutes les dfenses et le laissaient aussi balourd qu'un rustaud.
Elle se tourna vers son cavalier, officier de haute taille en uniforme de dragons, apparemment trs

imbu de sa personne, et lui dit:


Il tait si jeune, si srieux! Je crois bien que toutes les femmes prsentes bord sont tombes
amoureuses de ce malheureux garon.
Le dragon regardait Bolitho d'un il glacial.
Je crois que nous sommes presss, Susannah, je voudrais vous faire rencontrer le gnral.
Elle se dgagea et posa sa main gante de blanc sur la manche de Bolitho.
Cela m'a fait plaisir de vous revoir! J'ai souvent pens vous et votre petit bateau son
sourire s'effaa et elle redevint srieuse. Vous m'avez l'air en pleine forme, commandant, vraiment.
Un peu plus mr, peut-tre? Et un peu moins le sourire ironique rapparut vous
ressemblez moins un petit garon dguis en homme.
Il se sentit rougir de honte, mais en mme temps il tait content.
Eh bien, je suppose que
M ais elle avait dj fait demi-tour et deux jeunes gens jouaient dj des coudes pour la rejoindre.
Tout coup, elle se dcida.
Accepteriez-vous de dner avec moi, commandant? elle le regardait intensment. J'enverrai
un domestique avec mon invitation.
Oui les mots se prcipitaient dans sa bouche je serais trs heureux. M erci beaucoup.
Elle lui rendit un petit sourire ironique qui le frappa droit au cur, tant cela lui rappelait leur
premire rencontre.
Eh bien, voil qui est convenu.
Elle disparut dans les mouvements de la foule.
Bolitho prit un autre verre et se dirigea d'un pas incertain vers la pelouse. Susannah, tel tait le
nom que lui avait donn ce dragon. Il lui allait comme un gant.
Il se dirigea vers la fontaine et passa plusieurs minutes contempler le jet d'eau. Aprs tout, cette
rception avait t plutt agrable et lui faisait oublier les horreurs de la matine.

XIV
ALLONS REJOINDRE CES DAMES
Trois jours aprs le bal du gouverneur, l'Hirondelle tait pare reprendre la mer. Bolitho avait
pass une inspection minutieuse de son btiment et sign, sous l'il souponneux de Lock, le bon
d'achat des dernires provisions. Il ne s'tait rien pass de particulier au cours des derniers jours, ils
s'ennuyaient presque. Bolitho comprenait plus facilement, sans la partager, l'espce de lthargie qui
semblait s'tre empare de New York. La ville vivait une existence irrelle alors que la guerre se
trouvait une journe de marche et faisait la une des journaux.
Seule autre corvette de la flottille avoir survcu, le Hron venait de mouiller Sandy Hook et
attendait avec impatience de passer son tour en carnage.
Ce matin-l, Bolitho tait assis dans sa chambre et savourait un verre de bordeaux avec le
commandant du Hron, Thomas Farr, qui n'tait encore que lieutenant lors de leur dernire rencontre.
La disparition de Maulby lui avait permis d'accder au grade suprieur, ce qu'il mritait amplement.
Farr tait vieux pour son grade, sans doute dix ans de plus que lui, songeait Bolitho. C'tait un gros
homme solidement bti, assez mal dgrossi, aux paules carres et qui s'exprimait un peu la faon
de Tilby. Il en tait arriv son tat prsent par des chemins dtourns. Aprs avoir pris la mer ds
l'ge de huit ans, il avait pass la plus grande partie de sa vie au commerce: caboteurs, courriers, gros
vaisseaux de la Compagnie ou btiments de taille plus modeste. Il avait fini par prendre le
commandement d'un brick charbonnier, port d'attache Cardiff. Lorsque l'Angleterre s'tait retrouve
embringue dans cette guerre, il avait propos ses services la Marine qui les avait accepts de bon
cur. Si ses manires tranchaient sur celles de la masse de ses collgues, son exprience et ses talents
de manuvrier le mettaient largement sur le dessus du panier. Paradoxalement, le Hron tait plus
petit que l'Hirondelle et son commandant avait commenc sa carrire au commerce, Par consquent,
il emportait un armement plus rduit, quatorze pices, mais n'en avait pas moins fait quelques prises
de valeur.
Farr se trmoussait sur le banc, mal son aise, et leva son verre pour le mirer au soleil.
Sacrment gouleyant, ui-ci! Encore que, si vous m'filiez un pot d'une bonne vieille ale anglaise,
pourriez aussi bien j'ter a contre le mur!
Et il clata de rire, sans oublier de tendre son verre Bolitho pour refaire aiguade.
Bolitho sourit. Comme les choses avaient chang pour les uns et les autres! Il revit le jour o il
avait rencontr Colquhoun pour la premire fois, Antigua, toutes ces annes qui avaient pass
depuis. Par la fentre du quartier gnral, il avait alors aperu toute la flottille, il avait vu son nouveau
commandement, s'tait inquit. Les doutes, les incertitudes lui avaient gch la matine.
Et maintenant, le Faon avait disparu, la Bacchante avait appareill la veille pour rallier l'escadre
de Rodney. Son nouveau commandant avait t dtach du btiment amiral et Bolitho se demanda si
Colquhoun avait eu le courage d'assister l'appareillage de l'endroit o il tait maintenu en dtention.
Il ne restait donc plus au port que le Hron et l'Hirondelle. Sans compt le Lucifer,
naturellement, qui tait un cas particulier. La petite golette allait continuer de jouer son rle habituel,
patrouilles de contrle du trafic ctier, recherche des briseurs de blocus ennemis au fond des criques

et dans les anses.


Farr l'observait placidement.
Eh bien, on peut dire que vous devenez clbre, ce que j'entends. Rception dans le beau
linge, dgustation de vin chez l'amiral! Par le Dieu vivant, allez savoir jusqu'o vous allez grimper
comme a! Sans doute dans la suite de quelque ambassadeur avec une douzaine de fillettes que vous
mnerez par le bout du nez, pas vrai?
Et il clata d'un rire gras.
Pas pour moi, fit Bolitho en haussant les paules, j'en ai assez vu comme a.
L'image de la jeune fille lui traversa l'esprit. Elle ne lui avait pas crit et il ne l'avait pas revue,
alors qu'il avait pris l'habitude de passer rgulirement devant sa rsidence lorsqu'il tait terre pour
rgler les affaires du bord.
C'tait une belle demeure, aussi grande que celle dans laquelle avait eu lieu la rception. Des
soldats montaient la garde l'entre et il en avait dduit qu'il devait s'agir de quelque personnage
officiel. Il avait essay de se raisonner, de se convaincre de sa navet, Comment une personne de son
niveau pourrait-elle bien se souvenir de lui aprs l'avoir crois un instant? Falmouth, la famille
Bolitho tait extrmement respecte, ses terres donnaient du travail une foule de gens. Ses propres
parts de prise l'avaient rendu financirement indpendant pour la premire fois de sa vie, si bien qu'il
en avait perdu le sens des ralits quand il s'agissait d'une personne aussi minente que Susannah
Hardwicke. Sa famille dpensait sans doute plus en une semaine que tout ce qu'il avait gagn depuis
qu'il commandait l'Hirondelle. Elle tait habitue voyager, quand tous les autres restaient clous
chez eux, cause de la guerre ou par manque de moyens. Elle connaissait la fine fleur de la socit,
son nom pouvait lui servir d'introduction dans n'importe quelle grande maison, de Londres l'Ecosse.
Il soupira: dcidment, il ne l'imaginait pas en matresse de Falmouth, tenir un rle dont les
principales occupations consistaient recevoir des rustres de fermiers et leurs femmes, rendre
visite aux foires locales, subir les petitesses et les durets d'une socit qui vivait si prs de la terre.
Farr eut l'air de deviner sa morosit et lui demanda:
Quoi de neuf avec cette guerre, Bolitho? O cela nous mne-t-il? il leva son verre. Je me dis
parfois que nous allons continuer patrouiller et courir aprs ces maudits contrebandiers jusqu' ce
que mort s'ensuive.
Bolitho se leva et se dirigea vers la fentre. La rade talait leur puissance, vaisseaux de ligne,
frgates et le reste. Et pourtant, tout le monde attendait. Attendait quoi?
On dirait que Cornwallis a l'intention de reprendre la Virginie. J'ai appris que ses troupes
faisaient du bon travail.
Vous ne m'avez pas l'air trop sr de vous!
Bolitho se retourna.
L'arme est coupe de ses lignes de ravitaillement, elle ne peut plus compter sur les transports
terrestres. Tout doit donc passer par la mer. Ce n'est pas ainsi qu'une arme peut se battre.
C'est pas notre problme, grommela Farr, vous vous faites trop de cheveux. M ais peu importe,
je crois que nous devrions les laisser se dbrouiller de leurs petites affaires. On devrait rentrer la
maison et se dbarrasser une bonne fois des Grenouilles. Ces foutus Espagnols ne tarderaient pas
demander la paix et les Hollandais n'aiment pas trop leurs soi-disant allis. Ensuite, on pourra revenir
en Amrique et leur rgler leur affaire.

J'ai bien peur, lui rpondit Bolitho en souriant, que nous ne mourions de vieillesse avant
d'avoir excut ce plan.
Il entendit des cris, le raclement d'une embarcation le long du bord. Il se rendit compte que son
cerveau avait ragi par rflexe, mais il se sentait ailleurs. Quand il tait arriv bord, le moindre bruit,
le plus mince vnement le mettaient immdiatement en alerte. Peut-tre s'tait-il enfin accoutum
sa fonction.
Graves apparut avec la traditionnelle enveloppe scelle.
Le canot de rade, monsieur il jeta un coup d'il au commandant du Hron. Nos ordres
d'appareillage, j'imagine.
C'est bon, monsieur Graves, je vous en informerai directement.
M ais le lieutenant hsitait:
Il y avait galement cette lettre, monsieur.
C'tait une petite enveloppe, l'adresse tait presque entirement cache par un gros sceau:
Gouvernement militaire.
Quand la porte fut referme, Farr demanda:
Graves? Il n'est pas apparent l'amiral, j'imagine!
Bolitho lui sourit. Avec Rodney aux Antilles et qui ne pouvait pas faire grand-chose, compte
tenu de son tat de sant, le commandement dans les eaux amricaines tait pass au contre-amiral
Thomas Graves. Il n'avait ni la sagesse de Rodney ni le charisme de Hood. Les officiers de la flotte le
considraient gnralement comme un homme honnte mais pusillanime. Il croyait de tout son tre
aux vertus du rglement et personne ne se souvenait de l'avoir jamais vu y droger moindrement.
Plusieurs de ses commandants les plus anciens avaient fait des propositions pour amliorer les
procdures de signaux entre btiments engags en combat rapproch. D'aprs l'une des nombreuses
histoires qui couraient sur son compte, Graves aurait rpondu d'une voix glaciale: Mes capitaines
savent ce qu'ils ont faire, cela suffit amplement.
Non, rpondit Bolitho. Cela vaudrait peut-tre mieux pour nous, nous aurions quelques
chances d'en savoir un peu plus sur ce qui se passe.
Farr se leva, s'tira lourdement.
Fameux, ce vin. Merci pour la compagnie, je vais vous laisser lire vos ordres. Si on mettait
bout bout tous les ordres de tous les amiraux de la terre, il y en aurait assez pour faire le tour de
l'quateur, j'ai pas l'ombre d'un doute! Par Dieu, je me dis parfois que nous croulons sous la
paperasse!
Il sortit de la chambre et refusa que Bolitho le raccompagnt la coupe.
Si je suis pas capable de marcher tout seul, qu'on me mette deux boulets aux pieds et qu'on me
balance par-dessus bord!
Bolitho s'installa sa table et ouvrit l'enveloppe de toile, mais il ne pouvait s'empcher de
regarder la plus petite.
Ses ordres taient encore plus brefs que d'habitude, Attendu qu'elle tait pare reprendre la mer,
la corvette de Sa Majest britannique l'Hirondelle devait appareiller ds qu'elle le pourrait le
lendemain. Elle devait mener une patrouille indpendante vers l'est, en direction du cap Montauk,
l'extrmit de Long Island, puis se diriger vers l'le Block et les approches de Newport.
Il essaya de dominer son nervement et de se concentrer sur les rares instructions qui venaient de

lui tre donnes. Il devait rester l'cart de l'ennemi tant qu'il n'en dcidait pas, lui, autrement! Il
garda les yeux fixs sur les derniers mots, qui lui rappelaient tant Colquhoun. La mme brivet, qui
dissimulait pourtant le soin extrme avec lequel on pourrait lui mettre les choses sur le dos s'il
agissait tort.
Mais il avait au moins quelque chose faire, pas seulement courir aprs les briseurs de blocus ou
pourchasser quelque corsaire hypocrite. Il allait en territoire franais, aux marches de la seconde
puissance maritime de la plante. Sous la signature tarabiscote de son capitaine de pavillon, le
contre-amiral Christie avait ajout la sienne. Voil qui tait assez caractristique de l'homme: il
montrait ainsi sa confiance, mais galement son rel pouvoir.
Il se leva et sortit au jour:
Aspirant de quart!
Il aperut Bethune qui se penchait.
Mes compliments au second, je souhaite qu'il descende me voir immdiatement. Mais, ditesmoi, je croyais que vous preniez le quart prcdent?
Oui monsieur, rpondit Bethune en baissant les yeux, c'est exact. M ais
A l'avenir, rpondit tranquillement Bolitho, vous voudrez bien prendre vos quarts selon le tour
prescrit. Je suppose que c'tait le tour de M . Fowler?
Je le lui avais promis, monsieur, je lui devais un remplacement.
Trs bien, mais souvenez-vous de mes ordres. Je n'ai pas besoin d'officiers en retraite mon
bord!
Il retourna s'asseoir sa table. Il aurait d se rendre compte de ce qui se passait, ce pauvre
Bethune n'tait pas de taille se mesurer tous les Fowler. Il sourit en dpit de ses soucis, en voil
un qui savait comment s'y prendre.
Il ouvrit la seconde enveloppe et sursauta.
Mon cher capitaine,
Je serais heureuse que vous acceptiez de souper avec nous ce soir. Je suis confuse de ce
retard inexcusable et espre que vous voudrez bien me pardonner dans l'instant. Tandis que
vous prenez connaissance de cette missive, je suis occupe observer votre btiment grce
la lunette de mon oncle. Afin de ne pas me laisser languir, merci de faire une apparition.
Susannah Hardwicke.
Il se leva si brusquement qu'il se cogna le crne contre un barrot, mit la hte ses ordres au coffre,
se prcipita dans l'chelle. La lunette de son oncle. Le gnral Blundell tait donc l, lui aussi: voil
qui expliquait la prsence de sentinelles aux portes!
Mais cela lui tait gal. Il manqua bousculer Tyrrell qui arrivait en boitillant, les bras couverts de
graisse.
Dsol d'tre en retard, monsieur, vous m'avez appel, mais j'tais dans la soute aux cbles.
On profite de ce qu'elle est vide pour aller chercher la petite bte? fit Bolitho en souriant.
Oui, rpondit Tyrrell en se massant la jambe, mais a va, elle est propre comme un sou neuf.
Bolitho s'approcha des filets et scruta le lointain, en dpit du soleil. Les maisons taient noyes

dans la brunie, il ne distinguait que des silhouettes tremblantes, comme si la chaleur les avait rendues
pteuses.
Tyrrell le regardait faire d'un air tonn:
Quelque chose ne va pas, monsieur?
Bolitho tendit la main Bethune et lui emprunta sa lunette. Ce n'tait gure mieux. Celle qui tait
pointe sur l'Hirondelle tait probablement un gros instrument. Il baissa lentement la sienne et se mit
faire de grands gestes.
Derrire lui, Tyrrell et Bethune n'osaient plus bouger, intrigus qu'ils taient par le comportement
bizarre de leur commandant.
Euh fit Bolitho en se retournant, je faisais juste des signes quelqu'un.
Tyrrell dtourna les yeux et observa son tour les btiments l'ancre, le va-et-vient des
embarcations.
Je vois, monsieur.
Non, Jethro, vous ne voyez rien du tout, mais peu importe.
Il lui donna une tape sur l'paule.
Descendez donc avec moi, je vais vous montrer ce qui nous attend. Je vous laisse le soin du
btiment ce soir, car je soupe en ville.
Le second eut un fin sourire:
Oh, je vois, monsieur!
Ils taient occups consulter la carte et discuter les ordres quand ils entendirent Bethune qui
criait:
Tiens bon, l-bas! Arrte-toi immdiatement!
Puis le bruit d'un plongeon et des cris sur le pont principal.
Bolitho et Tyrrell se rurent sur la dunette et trouvrent le gros des hommes de la borde de
repos aligns sur le passavant ou accrochs aux haubans.
Un homme tait la mer et nageait vigoureusement en s'loignant du bord; on ne voyait plus que
ses cheveux noirs qui luisaient au soleil.
Bethune tait atterr:
C'est Lockhart, monsieur! Il a saut la mer, je n'ai pas pu l'arrter!
C'est un bon marin, murmura Tyrrell, il n'a jamais pos de problme et je le connais bien.
Bolitho gardait les yeux rivs sur l'homme.
Un colon?
Ouais, il est arriv de Newhaven voil quelques annes. prsent, il est foutu, ce pauvre
vieux.
Il n'y avait aucune colre dans sa voix, seulement beaucoup de piti.
Bolitho entendait les hommes qui faisaient des paris sur ses chances d'arriver jusqu'au rivage.
Cela lui faisait un bon bout parcourir.
Il avait connu beaucoup de dserteurs au cours de sa carrire maritime. Et il avait ressenti souvent
de la sympathie pour eux, tout en sachant qu'ils taient dans leur tort. Peu nombreux taient les
hommes qui se portaient volontaires pour le dur service du roi, surtout en sachant qu'ils n'taient pas
srs de rentrer un jour chez eux. Les ports taient remplis d'estropis ou de vtrans vieillis avant
l'ge. Mais jusqu'ici, personne n'avait invent d'autre moyen de garnir les quipages de la flotte. Une

fois que la presse avait mis la main sur eux, les matelots, dans l'ensemble, finissaient par s'habituer
leur sort et on les utilisait mme sans problme pour faire subir d'autres un destin identique. C'tait
le vieux dicton du marin: Si moi j'y suis, pourquoi pas lui?, et il assurait la plus grosse partie des
besoins.
Mais dans le cas prsent, les choses taient diffrentes. Lockhart ne sortait pas de l'ordinaire, il
travaillait bien, tait en gnral l'heure pour prendre son quart ou son poste. Et pourtant, il avait d
passer son temps regretter le pays, l'escale New York avait fait le reste. Mme maintenant, alors
qu'il passait derrire un deux-ponts l'ancre, il ne pensait certainement qu' son objectif: une vague
image de sa maison et de sa famille, des parents qui avaient presque oubli ce quoi il pouvait bien
ressembler.
Un coup de feu assourdi jaillit l'trave du deux-ponts et Bolitho aperut un fusilier en tunique
rouge qui rechargeait son mousquet.
Un grondement de colre monta du pont de l'Hirondelle. Et la raction des hommes n'avait rien
voir avec ce qu'ils pouvaient bien penser de cet homme ou de la dsertion en gnral. C'tait un des
leurs, ce fusilier tait devenu provisoirement leur ennemi tous.
Yule, le canonnier, murmurait entre ses dents:
C'est ce salopard de cabillaud qui devrait tre fusill, espce de fumier, tiens!
Le fusilier cessa le feu et se mit courir en tous sens sur son perchoir pour observer le nageur,
comme un oiseau de proie qui guette. Ou c'tait du moins ce qu'on pouvait croire. En voyant un
canot se dtacher la poupe d'un autre deux-ponts, Bolitho comprit pourquoi il avait cess de tirer.
L'embarcation faisait force de rames et glissait sur l'eau comme un long poisson bleut. Plusieurs
marins se tenaient l'avant, un aspirant pointait sa lunette sur le nageur.
Cette fois, dit tristement Yule, il est foutu.
On n'y peut rien, complta Tyrrell.
Ouais.
Bolitho tait ananti, tout le plaisir que lui avait caus cette lettre s'tait enfui, gch par le
dsespoir de cet homme. Celui qui dsertait d'un btiment du roi ne devait s'attendre aucune piti.
Tout ce qu'on pouvait lui souhaiter, c'tait de terminer pendu sans avoir subir l'horreur d'une sance
de fouet devant toute la flotte. Il fut pris d'un grand frisson: s'il allait tre pendu? Il leva la tte
vers la grand-vergue de l'Hirondelle, dsespr. Il n'y avait pas de doute sur le lieu de l'excution,
Christie lui-mme ne pouvait en dcider autrement. Il fallait faire un exemple, montrer la face de
tous le chtiment qu'on encourait en pareil cas. Il essaya de ne pas regarder le canot qui s'approchait
tranquillement de ce petit point noir.
Les marins de l'Hirondelle, ses propres camarades, seraient contraints de lui passer le nud
autour du cou avant de devoir, et eux seuls, le hisser en bout de vergue. Aprs tout ce qu'ils avaient
endur ensemble, pareil drame pouvait trs bien creuser un foss infranchissable entre hommes et
officiers, dtruire en un instant tout ce qu'ils avaient russi btir ensemble.
Regardez, monsieur! cria Tyrrell.
Bolitho empoigna une lunette et la pointa sur l'arrire du canot de rade, juste temps pour voir
Lockhart qui se retournait, sans qu'on st s'il voulait surveiller l'embarcation ou jeter un coup d'il
l'Hirondelle. Le canot s'arrta, un fusilier se pencha pour l'attraper par les cheveux, mais le marin leva
les bras et disparut dans l'eau.

Tous se taisaient, Bolitho lui-mme retenait sa respiration, peut-tre l'instar de l'homme qui
s'enfonait dans la mer, l-bas. Les marins sont le plus souvent de pitres nageurs. Lockhart avait
peut-tre t pris d'une crampe, il allait bientt remonter la surface et le canot allait le rcuprer.
Les secondes, les minutes passaient, quelqu'un cria enfin un ordre et le canot reprit sa patrouille entre
les btiments.
Dieu soit lou, fit enfin Bolitho, s'il devait souffrir, je suis heureux que tout se soit termin
aussi vite.
C'est vrai, rpondit Tyrrell qui le regardait tristement il se tourna brusquement vers le
canonnier. Monsieur Yule! Veuillez faire vacuer ces fainants du passavant, ou je me chargerai
personnellement de leur trouver de l'ouvrage!
Il tait boulevers comme jamais, et Bolitho se demanda s'il ne comparait pas son propre sort
celui du malheureux qui venait de se noyer.
M onsieur Tyrrell, veuillez porter cet vnement au journal de bord.
M onsieur, rpondit Tyrrell, j'cris: dserteur?
Bolitho regardait les hommes regagner le pont.
Nous ne sommes pas certains qu'il ait dsert. M ettez: ray des rles dcd.
Et il ajouta en se dirigeant vers le panneau:
Ce sera dj suffisamment dur pour les membres de sa famille sans qu'ils aient besoin de
supporter en plus le poids de la honte.
Tyrrell le regarda s'loigner. Il se calmait lentement, reprenait sa respiration normale. Cela ne
ferait plus rien Lockhart, il tait bien au-dessus de tout cela, prsent. Mais la consigne de Bolitho
faisait que son nom ne serait pas souill, il allait figurer en compagnie de ceux qui taient morts au
combat, dans des batailles o il avait lui aussi souffert sans profrer une plainte. La diffrence
pouvait paratre mince, mais seul un Bolitho tait capable d'y penser.

***
En sortant de son canot, Bolitho ne fut pas peu surpris de trouver une voiture peinte de couleurs
pimpantes qui l'attendait sur la jete. Un noir en livre ta son tricorne et lui fit une profonde
courbette.
Bonsoi', missi.
Il lui ouvrit la porte sous les yeux de Stockdale et de l'armement, mduss.
Euh fit Bolitho, ne m'attendez pas, Stockdale. Je trouverai une barcasse pour rentrer bord.
Il se sentait tout guilleret. Sur la route, au-dessus de la jete, des bourgeois observaient le
spectacle. Il surprit le coup d'il envieux d'un major de fusiliers.
Si vous le dites, fit Stockdale en saluant M ais je peux rester avec vous
Non, j'aurai trop besoin de vous demain comme il se sentait un peu honteux, il sortit une
pice de sa poche. Tenez, voil de quoi payer un grog aux hommes, mais soyez raisonnable,
compris?
Il monta dans la voiture et s'installa confortablement dans de gros coussins bleus. L'attelage
s'branla. Son chapeau pos sur les genoux, il promenait un regard distrait sur les maisons, sur les

gens.
Stockdale, son btiment, tout cela tait oubli. un moment donn, alors que sa voiture s'arrtait
pour laisser passer un fourgon lourdement charg, il entendit le bruit du canon dans le lointain. La
soire tait belle, un chaud vent d'ouest bien tabli et le son se propageait loin dans ces conditions. Il
tait difficile de se dire que des pices pouvaient tirer aussi prs de toutes ces demeures brillamment
claires, alors qu'on entendait des bribes de musique ou des chansons sortir des maisons et des
tavernes le long de la route. Peut-tre s'agissait-il d'une batterie de l'arme l'entranement ou, plus
probablement, d'un duel entre des piquets d'avant-garde sur la ligne de front.
Il ne leur fallut pas trs longtemps pour arriver destination et, en descendant de voiture, il
comprit qu'il y avait bien d'autres invits. Quel imbcile, dire qu'il s'tait imagin que le dner serait en
tte tte
Des serviteurs sortirent de l'ombre et on le dbarrassa comme par enchantement de son manteau
et de son chapeau.
Un huissier ouvrit toute une enfilade de portes avant d'annoncer:
Le capitaine Richard Bolitho, du btiment de Sa M ajest britannique l'Hirondelle!
Comme tout tait diffrent de la premire rception! songea-t-il. Au fur et mesure qu'il avanait
dans cette pice magnifique, trs haute de plafond, il dcouvrait un luxe et une chaude intimit qu'il
n'avait jamais connus.
l'autre bout du salon, le gnral Sir James Blundell le regardait s'approcher en silence.
Eh bien, lui dit-il d'un ton rogue, voil un invit auquel je ne m'attendais gure, Bolitho.
M ais ses gros traits s'adoucirent un brin:
M a nice m'a fait part de votre venue il lui tendit la main. Soyez le bienvenu.
Le gnral n'avait gure chang, il s'tait un peu empt peut-tre, sans plus. Il avait un verre de
cognac la main, et Bolitho revoyait son sjour bord de l'Hirondelle, son mpris trop vident pour
ceux qui l'avaient conduit en sret.
Ces circonstances devaient tre connues de ses amis car ils avaient attendu de voir comment
tournerait cette rencontre avant de reprendre leurs conversations et leurs rires. Ce qu'ils voulaient
voir, c'est comment Blundell ragirait; les sentiments de Bolitho ne comptaient naturellement pour
rien dans l'affaire, on pouvait toujours lui signifier son cong.
Bolitho se retourna en sentant la main de la jeune fille sur son bras. Elle fit un petit signe son
oncle avant d'entraner son invit de l'autre ct. Les gens s'cartaient respectueusement sur son
passage, comme devant une reine.
Je vous ai vu aujourd'hui, commena-t-elle. Merci d'tre venu elle l'arrta d'un geste. Vous
avez fort bien ragi, je sais que mon oncle peut se montrer un peu pnible.
Bolitho lui rendit son sourire.
Je vous remercie. Aprs tout, votre oncle a perdu un gros trsor cause de moi.
Elle frona le nez:
Je suis sre qu'il a tout rcupr grce son assureur elle fit signe un domestique. Un peu
de vin avant le dner?
M erci.
Plusieurs officiers, des terriens pour l'essentiel, le regardaient d'un air appuy: envie, jalousie,
ressentiment, voil ce que trahissaient leurs regards.

Sir James est adjudant gnral, continua-t-elle. Je suis revenue habiter chez lui aprs notre
retour d'Angleterre elle le regardait goter son vin. Je suis heureuse d'tre ici, l'Angleterre est d'une
tristesse avec cette guerre!
Bolitho songeait ce qu'elle venait de dire de son oncle. Christie lui avait parl en termes peu
amnes du gouverneur et de son adjoint, l'arrive de Blundell laissait peu de place quelque espoir
d'amlioration que ce ft.
La jeune fille se dtourna pour saluer un homme aux cheveux blancs et son pouse, et il en profita
pour la dvorer des yeux, comme s'il la voyait pour la dernire fois. La courbe de son cou alors qu'elle
faisait la rvrence, cette faon qu'avaient ses cheveux de voler au-dessus de ses paules nues, des
cheveux magnifiques, d'un chtain dor, comme les ailes d'une jeune grive.
Il souriait encore, l'air bat, lorsqu'elle se retourna vers lui.
Vraiment, commandant! Vous avez une faon de regarder les jeunes filles, c'est faire rougir!
Et elle clata de rire.
J'imagine que vos matelots sont si trangers la civilisation que vous ne parvenez plus vous
contrler!
Elle lui prit le bras, la lvre encore retrousse d'amusement.
Allez, ne vous vexez pas, il n'y a aucune raison de prendre tout cela au srieux. Il faut que je
vous apprenne connatre le monde, apprcier ce qui vous revient de droit.
Je suis dsol, vous savez mieux que moi ce que je dois faire il baissa les yeux vers les dalles
de marbre. Sur mer, j'arrive tenir debout, mais ici, j'ai l'impression d'arpenter un pont mouvant!
Elle recula un peu et le regarda attentivement:
Trs bien, je vais voir ce que je peux faire elle se tapota la lvre avec son ventail comme
pour mieux rflchir. Tout le monde parle de vous, de vos actes, de la manire dont vous avez fait
face cette horrible Cour martiale et ridiculis ces imbciles.
Ce n'tait pas exactement comme cela que
M ais elle ne l'coutait pas:
Bien entendu, aucun d'entre eux ne vous en parlera. Ils ont trop peur que vous ne deveniez une
espce de loup de mer sauvage et assoiff de sang! elle se mit rire. Quant aux autres, vos succs
soulignent leur propre chec.
Un valet murmurait quelque chose au gnral dans le creux de l'oreille, et elle s'interrompit
prcipitamment:
Je vais vous abandonner pour le dner, c'est moi qui reois ce soir.
Oh, mais je croyais
Pour cacher sa confusion, il ajouta:
Lady Blundell n'est-elle pas des ntres?
Elle s'est tablie en Angleterre, mon oncle a conserv ses habitudes de soldat, et je crois qu'elle
est plutt bien aise de le garder bonne distance elle lui prit le bras. Mais ne soyez pas trop triste,
je vous verrai plus tard. Il faut que nous parlions de votre avenir. Je connais des gens qui peuvent
vous tre utiles, qui vous placeront l o vous le mritez au lieu de
M ais elle laissa sa phrase inacheve.
On entendit un coup de gong et le valet annona: M esdames, messieurs, le souper est servi!
Ils suivirent le gnral et sa nice dans une salle encore plus grande et Bolitho se retrouva au ct

d'une petite femme aux cheveux noirs qui tait apparemment l'pouse d'un officier d'tat-major. Son
mari tait absent et Bolitho comprit avec consternation qu'il allait devoir subir la dame tout le reste
de la soire.
Le souper tait la hauteur du dcor: chaque plat tait plus copieux, plus extravagant que le
prcdent. Son estomac s'tait habitu de longue date la nourriture spartiate du bord en dpit des
efforts que fournissaient les coqs pour faire valoir la matire premire. Mais les autres convives
semblaient trouver cela tout naturel et il resta pantois devant la vitesse laquelle les plats repartaient
vides, sans que cela gnt le moins du monde le cours des conversations.
Il y eut ensuite de nombreux toasts, avec chaque fois des vins aussi varis que les raisons de
boire.
Aprs le toast port la sant du roi George, on passa des choses plus classiques: Mort aux
Franais, Mort nos ennemis, La peste emporte ce Washington! Le vin coulant toujours
flots, les toasts devinrent de plus en plus incohrents.
Sa cavalire laissa tomber son ventail et Bolitho se baissa pour le ramasser, mais elle passa sa
main sous la nappe et lui prit le poignet qu'elle appliqua sur sa cuisse pendant des secondes qui lui
parurent durer une heure. Il tait persuad que tout le monde avait les yeux fixs sur eux, mais non,
elle seule le regardait, avec une telle expression de dsir qu'il la voyait littralement perdre toute
raison.
Il lui rendit son ventail avec ce simple commentaire:
Du calme, madame, nous n'avons pas termin de souper.
Elle le dvorait des yeux, bouche be, et lui fit un petit sourire en minaudant.
M on Dieu, que cela fait du bien de tomber sur un homme, un vrai!
Bolitho se fora reprendre un morceau de poulet, uniquement pour se donner une contenance. Il
sentait son genou contre sa jambe, elle passait le bras devant lui ds qu'elle avait besoin de n'importe
quoi, pesant sur lui de l'paule ou du sein, un peu plus lourdement chaque fois.
Il jetait des regards dsesprs l'autre bout de la table et vit soudain la jeune fille, les yeux rivs
sur lui. De si loin, il avait du mal distinguer nettement son expression: un peu d'amusement, un peu
d'inquitude aussi.
Sa cavalire lui racontait des insanits:
M on mari est plus g que moi, il s'occupe beaucoup plus de son mtier que de sa femme.
Et elle se pencha pour se servir de beurre en laissant sa gorge toucher sa manche, tout en le
regardant d'un air langoureux.
Je crois que vous avez normment voyag, commandant. Comme j'aimerais pouvoir
m'embarquer bord d'un btiment, m'en aller d'ici et m'loigner de lui.
Seule bonne nouvelle, le souper se terminait enfin. Les hommes se levrent dans un grand
raclement de chaises pour permettre aux dames de s'clipser. Mais la cavalire de Bolitho trana
jusqu'au dernier moment, comme une frgate qui s'acharne sur un adversaire battu d'avance.
Je possde une chambre dans cet htel, lui murmura-t-elle, j'enverrai une femme vous montrer
le chemin.
Elle se leva, tangua un peu mais se ressaisit rapidement. En voil une, se dit Bolitho, qui il faut
un peu plus de vin pour se mettre en fcheuse posture.
Les portes se refermrent et les hommes reprirent leur place table.

C'tait l'heure du cognac et d'une espce de cigarillo dont Blundell leur annona qu'il avait t
confisqu un maudit brigand qui essayait de ne pas payer ses taxes.
J'ai entendu dire que vous tiez maintenant affect aux patrouilles ctires, Bolitho, fit
Blundell, d'une voix si forte que l'assistance entire se tut pour l'couter.
Oui, sir James.
Bolitho le regardait, l'air intrigu: Blundell tait vraiment trs bien inform, puisqu'il n'avait reu
ses ordres que dans l'aprs-midi.
Voil qui est bon. Nous avons besoin de capitaines dtermins surveiller nos lignes de
ravitaillement, quoi!
Blundell tait rubicond, sans doute les squelles du repas.
Ces foutus Amricains en ont pris un peu trop leur aise, voil ce que j'en dis!
Il y eut un murmure gnral d'approbation et quelqu'un alla jusqu' renchrir:
Voil qui n'est que trop sacrment vrai, monsieur!
M ais il battit prcipitamment en retraite sous le regard assassin de Blundell.
Et le colonel Foley, monsieur, demanda Bolitho pour changer de sujet, est-il toujours en
Amrique?
Il commande un bataillon sous les ordres de Cornwallis Blundell n'avait gure l'air de s'en
soucier. C'est bien la meilleure affectation qu'on puisse lui trouver.
Bolitho se contenta ensuite de suivre vaguement les conversations qui se tenaient autour de lui et
le protgeaient, d'une certaine manire. Il entendit peu parler guerre, mais plutt levage de chevaux,
cot astronomique des maisons New York; on fit mme allusion un malheureux capitaine
d'artillerie surpris au lit avec la femme d'un dragon. Autre sujet de proccupation, la difficult qu'il y
avait trouver du cognac, mme au tarif de contrebande.
Bolitho songeait au tableau que lui avait bross Christie. Deux armes, voil quelle tait sa
thorie. Comme cela paraissait vrai! Le colonel Foley n'tait peut-tre pas un homme des plus
agrables, mais il se battait pour dfendre son pays, au pril de sa vie. Ceux qui taient assis autour
de cette table appartenaient pour l'essentiel la seconde espce, des hommes avachis, inutiles,
totalement occups d'eux-mmes. Bolitho aurait bien aim tre dbarrass de ce beau monde.
Blundell se leva pniblement:
Allons rejoindre ces dames, et que Dieu nous vienne en aide!
Bolitho jeta un coup d'il une belle horloge franaise: minuit.
Comme le temps passait vite! Et pourtant, malgr l'heure tardive, le rythme ne tombait pas. Un
petit orchestre cordes attaquait une danse anime, et les invits se dirigrent en riant gorge
dploye vers le salon d'o venait la musique.
Bolitho, quant lui, prit lentement l'enfilade des pices, cherchant du regard Susannah Hardwicke
tout en guettant, mfiant, l'irruption ventuelle de sa cavalire.
Comme il passait prs d'un panneau garni de livres, il aperut Blundell en grande conversation
avec un groupe d'hommes, surtout des civils d'allure prospre. L'un d'entre eux, un homme de grande
taille et assez carr d'paules, se tenait moiti dans l'ombre, mais Bolitho russit discerner son
profil la lueur d'un chandelier. Il ressentit comme un choc, de la piti mme: son visage tait brl
du menton au front, dfigur, ce qui le faisait ressembler quelque masque grimaant. Il sembla se
rendre compte que Bolitho l'observait car il se dtourna aprs lui avoir jet un rapide coup d'il,

pour se rfugier dans l'obscurit.


Il n'tait pas difficile de comprendre pourquoi il ne s'tait pas joint aux autres convives. Vivre
avec ce visage atroce, cela devait tre insupportable.
Ah, vous voil!
Elle arrivait d'une autre pice et lui posa la main sur le bras.
Conduisez-moi donc au jardin.
Ils sortirent sans rien dire. Il sentait sa robe lui balayer les jambes, la douce chaleur de son corps
contre lui.
Vous vous tes magnifiquement comport, commandant elle se tut pour mieux le regarder,
les yeux brillants. Pauvre femme, j'ai mme cru un instant que vous alliez succomber.
Ali bon, vous avez tout vu? Bolitho tait extrmement gn. J'ai l'impression qu'elle est
partie
Oui elle l'entrana plus avant dans le jardin. Je l'ai chasse.
Et elle clata d'un rire en cascade, dont les massifs renvoyaient les chos.
Je ne voulais pas de cette crature entre mon capitaine et moi, vous tes bien d'accord?
J'espre que vous l'avez traite avec mnagement?
En ralit, elle a clat en sanglots, c'tait d'ailleurs assez bouleversant.
Elle se serra contre son bras; sa longue robe lui faisait une trane d'or ple dans la nuit.
Il faut que je vous laisse, commandant.
M ais mais je croyais que nous allions causer
Plus tard elle le regardait, l'air grave , j'ai form des plans pour votre avenir, je vous l'ai dj
dit, n'est-ce pas?
Je lve l'ancre demain.
Il se sentait dsempar, sans ressort.
Je le sais bien, vilain!
Elle se dressa sur la pointe des pieds et lui toucha les lvres.
Lorsque vous reviendrez, je vous prsenterai quelques-uns de mes amis, vous ne le
regretterez pas elle passait doucement ses doigts gants sur son menton ni moi non plus,
j'imagine.
Un domestique mergea de la pnombre:
La voiture est prte, mam'zelle.
Elle fit signe qu'elle avait entendu.
Lorsque vous serez parti, fit-elle Bolitho, j'essaierai de me dbarrasser de tous ces importuns
elle pencha un peu la tte. Vous pouvez m'embrasser sur l'paule, si vous le dsirez.
Sa peau tait tonnamment frache, elle avait la douceur d'une pche.
Elle se dgagea et conclut:
Conduisez-vous bien, commandant et prenez grand soin de vous. Lorsque vous reviendrez, je
serai ici.
Puis elle clata de rire et regagna en courant la terrasse.
Un peu assomm, il traversa le jardin plong dans l'obscurit jusqu'au chemin o l'attendait sa
voiture. Sa coiffure et son manteau taient poss sur le sige, une grande bote en bois tait attache
l'arrire.

Les dents du laquais luisaient dans la nuit comme un croissant de lune.


Mam'zelle Susannah a donn l'ordre aux cuisines de prparer quelques victuailles pour vous,
missi il se mit rire. Rien que du meilleur, qu'elle a dit.
Bolitho monta dans la voiture et se laissa choir dans les coussins. Il sentait encore sa peau contre
sa bouche, il sentait l'odeur de ses cheveux. Une femme comme elle pouvait rendre fou n'importe qui,
mme si lui, il n'en tait pas encore ce stade.
Arriv au bout de la jete, il vit un marin qui somnolait sur ses avirons et dut l'appeler plusieurs
fois avant d'attirer son attention.
Quel btiment, m'sieur?
L'Hirondelle.
Le simple fait de prononcer ce nom lui remit les ides en ordre. Avant de descendre dans le doris,
il jeta un dernier regard vers la voiture, mais elle avait disparu, comme l'ultime pisode d'un rve.
Le marin grommela un peu en descendant le gros coffre en bas des marches, pas trop pour ne pas
offenser un commandant, mais assez pour pouvoir rclamer un complment de prix.
Bolitho s'enroula dans son manteau, le vent tait frais, toujours secteur surot. Cela lui ferait du
bien de reprendre la mer: au moins lui laisserait-elle le temps de se ressaisir et de penser son avenir.

XV
UNE CERTAINE RESSEMBLANCE
La mission conduite par l'Hirondelle pour mesurer l'importance du trafic des Franais Newport
se rvla plus difficile que Bolitho ne l'avait pens. Le transit entre Sandy Hook et la pointe orientale
de Long Island s'tait pass sans problme, le retour semblait prendre la mme tournure, Mais le
temps en avait dcid autrement et la petite corvette s'tait trouve prise dans une violente tempte,
si bien que Bolitho s'tait rsolu mettre en fuite plutt que de risquer d'endommager ses voiles et
son grement.
Et mme aprs que le vent fut retomb, plusieurs jours furent ncessaires pour remonter. Il ne se
passait pas une heure sans qu'il leur fallt rduire la toile ou venir une route qui, pour tre un peu
plus agrable, ne contribuait gure les rapprocher de leur but.
Les festivits de New York paraissaient bien loin et Bolitho trouva dans les efforts qu'exigeait la
conduite de son btiment contre le vent, la mer, les mares plus qu'il n'en fallait pour dpenser son
nergie. Mais il avait encore assez de loisirs pour penser Susannah Hardwicke. En arpentant le
pont, les cheveux volant au vent, la chemise dtrempe par les embruns, il revivait l'instant de leur
sparation, l'esquisse d'une treinte dont il se souvenait comme si c'tait hier.
Cependant, en juger par leur silence prudent, il souponnait ses officiers de savoir ou de deviner
ce qui s'tait pass l-bas.
L'puisement caus par ce combat de chaque instant contre le vent, les exigences incessantes de
tous et de chacun tait cependant tempr par la prsence de leur passager: Rupert M ajendie, l'artiste
peintre. Fidle sa parole, il tait arriv quelques minutes avant l'appareillage, muni de tout son
attirail et d'un stock d'anecdotes qui les payrent largement de son passage bord. Ds que les
lments se calmaient, on le voyait avec son carnet, occup croquer les marins dans leurs
occupations quotidiennes ou au repos, dansant, ralisant des maquettes ou gravant des dents de
cachalot. Lorsque le temps tait moins maniable, il descendait et travaillait du crayon et du pinceau
la maigre lueur d'une lanterne mouvante. Dalkeith et lui taient devenus grands amis, ce qui n'tait
gure surprenant. Ils venaient tous deux de la mme sphre culturelle et intellectuelle et le niveau de
leurs entretiens dpassait largement celui du marin moyen.
Au bout de trois longues semaines, et alors que chaque jour ajoutait davantage son dpit,
Bolitho dcida qu'il ne pouvait plus attendre. Aprs avoir convoqu Tyrrell dans sa chambre, il
droula la carte.
Jethro, nous allons nous rapprocher de terre demain, ds qu'il fera jour. Le vent est encore
assez fort, mais je ne vois pas d'autre solution.
Tyrrell examina longuement la carte. Les approches de Rhode Island posaient toujours problme
par vent d'ouest. Qui avait le malheur de se faire prendre dans la tempte se faisait drosser vers l'est
et l, une fois coinc entre l'le et la terre ferme, il n'y avait plus gure d'eau pour manuvrer. Dans
des conditions normales, la chose rclamait dj patience et comptence. Mais avec les Franais qui
contrlaient la zone, c'tait une autre paire de manches.
Comme s'il lisait dans ses penses, Bolitho complta:

Je n'ai pas envie de me retrouver au vent de la cte mais, si nous restons ici, autant admettre
que nous avons chou.
Ouais Tyrrell s'tira je doute que les Grenouilles comptent trop sur leurs btiments
dans le coin, ils doivent plutt faire confiance aux batteries ctires pour se dfendre.
Bolitho lui fit un sourire, ce qui eut pour don d'effacer les traces de fatigue sur son visage.
Parfait, faites passer la consigne. Je veux voir les meilleures vigies en haut partir de demain.
Mais, comme Buckle l'avait sombrement prdit, le lendemain leur apporta une dception
supplmentaire. Le ciel rempli de nuages lourds, le vent qui faisait claquer les huniers alors qu'ils
taient bords plat, tout laissait penser que la pluie allait venir. Et pourtant, l'air tait lourd, les
marins se tranaient chaque fois qu'il fallait monter changer d'amure. La dtente apporte par la vie au
mouillage suivie par cette ncessit reintante de prendre un ris puis un autre pour suivre les
fantaisies du vent, tout cela leur portait sur le moral. On entendait de plus en plus de jurons, les
boscos poussrent quelques coups de gueule, mais l'Hirondelle finit tout de mme par se retrouver
bbord amures cap sur la terre, une fois de plus.
Ce jour tait peint en gris. Bolitho, accroch aux filets, s'essuya le front de la manche. Sa peau et
ses vtements taient mouills tant de sueur que d'embruns.
Seul Majendie semblait heureux de rester sur le pont de son propre gr. Il maniait le fusain, corps
et barbe ruisselants.
Oh, la terre! Droit devant au vent!
Bolitho essaya de ne rien montrer du soulagement qu'il ressentait. Avec cette mauvaise visibilit
et ce vent qui soufflait en rafale, il tait impossible de se fier l'estime pure. Il leva les yeux vers la
flamme, le vent adonnait un brin. Il garda les yeux rivs sur la bande de lin, en pleurer. Pas de doute,
voil qui tait bon pour leur approche. Les choses auraient t moins simples s'ils avaient d virer de
bord.
Venez un rhumb de mieux, monsieur Buckle.
Bien, monsieur.
Buckle s'pongea le visage avec son mouchoir avant de passer ses ordres. Bolitho savait qu'il tait
parfaitement conscient des difficults qui les attendaient, il n'tait pas besoin de le brusquer. Il se
tourna vers M ajendie:
J'espre que vous avez enregistr tout cela, vous ferez fortune lorsque vous rentrerez en
Angleterre!
En route nord-nordet, annona Buckle.
Bien, comme a!
Bolitho s'loigna de quelques pas. Il songeait soudain cette jeune fille, New York. Que
penserait-elle de lui si elle le voyait en ce moment? Il tait tremp jusqu' l'os, sa chemise pleine de
taches n'tait mme plus l'ombre d'un vtement. Il sourit tout seul, sans s'apercevoir que la mine de
M ajendie surprenait son expression.
Tyrrell arrivait en boitant et vint le rejoindre prs des filets.
Newport est sans doute cinq milles tribord avant, monsieur.
Il leva les yeux, surpris, en voyant un rayon de soleil dlav qui clairait vaguement la coque.
M ais, dans ces eaux-l, on ne peut jamais rien prvoir.
Oh, du pont! Des navires l'ancre dans le nordet!

Tyrrell se frotta les mains:


Les Grenouilles sont peut-tre en train de constituer un convoi, l'escadre ctire pourrait leur
tomber dessus si nous parvenons la prvenir assez vite.
La vigie les appelait de nouveau:
Six non, huit btiments de ligne, monsieur!
Graves quitta la lisse et faillit perdre l'quilibre alors que l'Hirondelle plongeait dans un fort
creux.
Ce type est fou! il se baissa pour viter un gros paquet d'embruns qui lui tombait dessus.
Une paire de frgates tout casser, si vous voulez mon avis!
Bolitho essayait de ne pas couter les spculations et les doutes divers qui naissaient de tous
cts. De Grasse avait sous ses ordres une flotte puissante aux Antilles, voil qui tait avr, Son
subordonn, de Barras, qui commandait Newport, ne disposait pas de forces aussi imposantes. Il
se contentait, grce ses frgates et d'autres btiments de moindre importance, de lancer des raids
contre le trafic ctier des Britanniques. Au dbut de l'anne, il avait bien fait une incursion contre les
forces bases New York, au large du cap Henry, mais cette tentative s'tait rvle dcevante. Il
s'tait retir dans son repaire et n'en avait plus boug depuis.
M ontez donc l-haut, monsieur Graves, lui ordonna-t-il, et dites-moi ce que vous voyez.
Graves se prcipita vers les haubans en murmurant:
Quel imbcile! Il ne peut pas s'agir de btiments de ligne, c'est impossible.
Bolitho le regarda monter. Graves avait un comportement trange, comme s'il craignait ce qu'il
allait dcouvrir. La peur? Non, cela paraissait fort improbable. Il tait bord depuis trop longtemps
pour ne pas connatre les risques et les enjeux de la partie qui se jouait.
Oh, du pont!
C'tait un autre marin, agripp la grand-vergue d'artimon.
Voile par le travers bbord!
Bon Dieu!
Tyrrell attrapa une lunette et se prcipita jusqu'au tableau. Avec la pluie et le brouillard, les
mouvements incontrls de l'Hirondelle, il mit un certain temps reprer le nouveau venu.
Une frgate! cria-t-il enfin, y a pas de doute, monsieur!
Bolitho lui fit un signe d'acquiescement. L'autre btiment tait prs de la cte, il avait d tourner
la pointe, avec un maximum de toile dessus.
Par virer! cria Buckle dans ses mains.
Annulez cet ordre! le cri de Bolitho avait laiss le pilote ttanis. Puisque nous sommes dj
alls si loin, autant voir ce qu'il y a voir avant de repartir.
Graves arrivait du passavant, la chemise en bouchon aprs sa descente en catastrophe.
Il a raison, monsieur, huit btiments de ligne et peut-tre deux frgates, sans compter quantit
de transports l'ancre.
Bolitho repensa sa discussion avec Farr, Sandy Hook, et sa propre raction quand il avait vu
les deux-ponts anglais posts l. Ils attendaient quelque chose, mais pour quoi faire? Et si ces
Franais agissaient de mme?
Impossible que ce soient les btiments de De Grasse, monsieur, fit Tyrrell, nos patrouilles les
auraient srement vus; mme un aveugle ne les aurait pas manqus!

Bolitho le regarda.
Je suis d'accord, ils sont rassembls pour faire quelque chose. Il faut informer l'amiral sans
tarder.
La frgate se rapproche rapidement, cria Buckle, je l'estime moins de trois milles.
Trs bien, envoyez les couleurs franaises et prparez-vous virer.
Le pavillon monta vivement la corne pour tre salu immdiatement d'un coup de semonce tir
du gaillard d'avant.
Il ne s'est pas laiss avoir, fit Bolitho en souriant tristement; hissez donc les ntres, je vous
prie.
Buckle s'approcha de lui, il avait l'air proccup.
Je crois que nous devrions virer tout de suite, monsieur, sans quoi ce franais va nous tomber
dessus.
Non, dcida Bolitho, nous perdrions trop de temps et la frgate pourrait nous prendre en
chasse jusqu' Nantucket ou nous contraindre nous chouer il se tourna vers Graves: Allez
charger les pices de chasse, mais sans mettre en batterie.
Il lui donna une tape sur le bras, ce qui le fit sursauter:
Et vivement, sinon monsieur le Franais va s'inviter prendre un grog!
Les hommes se prcipitaient leurs postes, en s'arrtant parfois prs des filets pour jeter un
coup d'il la frgate qui pointait droit sur le travers bbord. Elle s'tait rapproche, mais il y avait
tant d'embruns que sa coque tait peine visible. Ses grands-voiles gonfles et ses huniers bien
tablis montraient cependant que son capitaine tait dtermin livrer combat.
Par virer!
Les mains sur les hanches, Bolitho observait la flamme qui pendait.
Et pars sur la dunette!
La barre dessous!
Il sentit le pont se redresser et se demanda ce que pensait l'ennemi: croyait-il que l'Hirondelle
s'esquivait? Ou bien qu'elle se prparait combattre? Sous l'effet de la barre, le btiment commena
par rsister, avant de venir doucement.
La barre dessous, monsieur! annona Buckle qui s'tait attel lui-mme la roue.
Les voiles hautes claquaient de faon insense, les vergues se courbaient sous les efforts opposs
des bras et de la toile encore gonfle. L'Hirondelle entra lentement dans le lit du vent, spectacle de
confusion totale, gerbes d'embruns qui balayaient l'avant, les hommes qui se prcipitaient de partout
en jurant, certains mme se faisant balayer par l'eau qui jaillissait des dalots.
Pris par le spectacle, Majendie se tenait accroch aux filets, son carnet tremp la main. On
n'entendait plus que la voix de stentor de Tyrrell qui hurlait comme un dmon:
Allez, du monde aux bras, vivement, les petits! Bosco, activez-moi donc ces gaillards!
Essayant de ne pas s'attarder sur les tourments que subissait son btiment, Bolitho concentrait
toute son attention sur la frgate, L'Hirondelle s'inclina sa nouvelle amure sous la traction des
voiles, les passavants taient dans l'eau. Les hunes de l'ennemi apparurent soudain tribord avant. La
frgate tait moins d'un mille, mais ce brutal virement de bord avait eu l'effet dsir: au lieu de se
rapprocher tranquillement par le travers bbord, elle convergeait prsent du bord oppos sous une
inclinaison beaucoup plus risque.

Pice de chasse tribord!


Bolitho dut rpter son ordre avant que le jeune Fowler se dcidt enfin aller prvenir Graves.
Eh bien, cria-t-il Tyrrell, il va falloir qu'il se fasse l'ide que nous devons nous battre!
Des bruits assourdis leur parvenaient de l'avant, le fracas des anspects, les hommes dhalaient la
lourde pice en batterie. La chose n'tait pas facile avec la gte, cela revenait hisser un canon en haut
d'une colline.
Feu!
Et la fume envahit le gaillard, la grosse pice venait de cracher leur premire rponse l'ennemi.
Personne ne russit voir l'arrive du coup, mais la gte tait telle que le boulet tait sans doute
pass loin au-dessus de la frgate.
Bolitho se prit sourire: l'ennemi rentrait sa misaine, les huniers en faisaient autant comme sous
l'effet d'une main invisible, la frgate s'apprtait attaquer l'impudent.
Feu!
Une nouvelle fois, la pice cracha un gros boulet qui disparut dans les embruns.
Pars! ordonna Bolitho en se tournant vers Buckle.
Il s'accrocha la lisse et prit Tyrrell par le bras:
Envoyez la misaine! Du monde l-haut larguer les perroquets! Le moment est venu de faire
preuve d'un peu de prudence!
La grand-voile de misaine prit le vent, Bolitho sentit immdiatement le supplment de puissance.
L-haut, les gabiers s'activaient dferler les huniers et, lorsqu'il leva les yeux, le grand mt
commenait plier comme un arbre dans la tempte.
voir la frgate, son plan faisait merveille. Elle essayait d'tablir sa misaine, mais cette pause
momentane pour mettre sa borde en tat de tirer lui avait cot cher: elle allait passer trois
encablures derrire l'Hirondelle. Et, le temps de reprendre le vent, elle serait encore plus loin derrire.
La soudaine manuvre de la corvette lui avait galement donn l'avantage du vent.
Une range d'clairs jaillit du flanc de la frgate, les boulets tombrent tout prs dans la mer
encore que, avec tous ces moutons, il ft assez difficile de distinguer les gerbes des nuages d'embruns.
Un boulet passa en sifflant entre les mts et un marin tomb de la grand-vergue dans la mer ne
rapparut que loin derrire.
Pauvre vieux, fit M ajendie d'une voix brise, Dieu veuille accueillir son me!
Oui, rpondit Bolitho, c'est la malchance.
Sur le pont, ses hommes travaillaient comme des fous pour reprendre les bras et tourner les
drisses rendues glissantes par l'humidit. C'est peine s'ils avaient lev les yeux lorsque l'un des leurs
tait tomb. La tristesse serait pour plus tard, peut-tre. M ais, tout comme lui-mme, peut-tre aussi
se contentaient-ils de remercier le ciel: l'Hirondelle avait rpondu leurs sollicitations, elle tait venue
gentiment dans le vent alors qu'elle risquait de dmter ou, pis encore, de succomber sous les canons
de l'ennemi et de fournir une prise.
Venez plein sud, monsieur Buckle. Nous allons reprendre un peu d'eau avant de tenter un
virement de bord.
Buckle se retourna: la frgate s'loignait, elle n'avait plus le cur l'ouvrage.
Elle s'en va, bon dbarras! dclara-t-il dans un grand sourire ses timoniers. Et elle a cru qu'on
allait se rendre sans combattre, non mais!

M ajendie regardait Bolitho, scrutait ce visage aux traits tirs.


D'autres que vous se seraient fait avoir, monsieur. Et mme moi, vulgaire terrien, je sais que
vous aviez affaire forte partie.
Bolitho se fora sourire:
Mais nous ne nous sommes mme pas battus, mon ami il jeta un rapide coup d'il derrire
lui. Du moins, pas cette fois-ci.
Il essayait de chasser de sa mmoire le spectacle de ce gabier en train de tomber. Il fallait
souhaiter qu'il ft mort sur le coup, voir son btiment s'loigner devait tre encore bien pire au
moment de quitter cette terre que voir la mort elle-mme.
Maintenant, allez chercher M. Graves et les vigies, il faut que nous rassemblions tous nos
renseignements.
Il prit Majendie par le bras au moment o un grand plongeon menaait de le prcipiter dans la
descente.
H vous, l! Je souhaite que vous preniez quelques croquis pour l'amiral, on dirait que c'est
passablement la mode ces temps-ci.
Lorsqu'il fut enfin satisfait de la route et de l'tat de la voilure, il se dirigea vers l'arrire pour
observer la terre. Mais elle avait disparu, la pluie noyait la pointe et la frgate qui avait t si prs de
les prendre au pige.
Il se dbarrassa de sa chemise et s'essuya le cou et le visage. Majendie, qui l'observait, jeta un
coup d'il dsabus son carnet dtremp. Dommage, cela aurait fait son meilleur dessin de la
journe.

***
Bolitho relut attentivement son rapport et le plaa dans une enveloppe. Stockdale tait debout
prs de la table, une chandelle et de la cire la main, prt sceller le tout maintenant qu'il semblait ne
plus rien y avoir rajouter.
Bolitho se laissa aller et s'tira longuement. Pendant deux jours pleins, ils avaient bataill ferme
pour gagner dans le surot. La terre tait hors de vue, leur seul souci tait de remonter dans le vent. Ils
avaient tir des bords pendant des heures et des heures, en garder trace dans les tablettes. Et tout
cela pour ne progresser que de quelques milles sur la route. Tout le monde avait souffert, mais le vent
avait enfin consenti adonner un brin et l'Hirondelle avait russi parer la terre ferme, Avec un peu
de chance, ils pouvaient esprer jeter l'ancre sous Sandy Hook le lendemain. Il jeta un coup d'il au
livre de bord grand ouvert et se prit sourire. Il tait assez dsesprant de constater que, pendant le
temps qu'ils avaient mis pour atteindre Newport, lutter contre le vent et rentrer Sandy Hook, avec
cette mthode reintante, il aurait pu traverser l'Atlantique, rentrer Falmouth et il aurait encore eu
du gras.
Dois-je sceller, monsieur? lui demanda Stockdale, qui attendait patiemment.
Je pense que oui.
Il ferma les yeux pour repenser ce qu'il avait tir de Graves et des vigies. Les tmoignages
diffraient sur quelques points de dtail, mais il y avait en tout cas une chose de claire: il semblait

plus que probable qu'une attaque combine franco-amricaine se prparait contre New York, et sans
dlai. Il trouvait cependant une certaine satisfaction dans le fait que, si le temps avait retard son
retour, il gnerait tout autant l'ennemi.
Oh, du pont! Voile au vent droit devant!
Bolitho repoussa Stockdale et sa chandelle.
Plus tard.
Et il se prcipita hors de sa chambre.
Comme l'Hirondelle devait avant tout gagner au vent, ils taient partis assez loin dans le surot.
Maintenant qu'ils avaient retrouv un vent favorable, la rose tait au nord-norot et Sandy Hook se
trouvait quelque quatre-vingt-dix milles devant. L'aprs-midi tait assez chaud, mais avec une
bonne visibilit, et l'on voyait du pont la petite pyramide de toile, assez nettement pour dterminer
que l'autre btiment tait en route convergente.
Venez d'un rhumb, route norot.
Il prit la lunette de Bethune et la cala sur les filets.
C'est un brick-golette, monsieur! complta la vigie.
L'un des ntres, sans doute, fit Bolitho en se tournant vers Tyrrell.
C'tait la premire voile en vue depuis qu'ils avaient rompu avec le franais. Cela faisait toujours
du bien de rencontrer un btiment ami; il ne serait pas mauvais de le faire profiter de ce qu'il savait,
au cas o, se dirigeant vers le nord, il risquerait de passer trop prs de l'escadre ennemie rassemble
Newport.
Avec ce vent, il ne leur fallut pas longtemps pour se retrouver proximit l'un de l'autre.
Il a l'intention de se mettre sous notre vent, dclara Bolitho qui avait repris sa lunette.
Les bricks-golettes sont des navires l'allure assez insolite: grement carr de misaine, grement
de golette sur le grand mt, ils ont l'apparence de btiments mal dessins et peuvent cependant
battre une frgate lorsque les conditions sont favorables.
Signalez-lui de mettre en panne, ordonna Bolitho, je veux parler son patron.
De toute faon, fit Tyrrell, c'est un Britannique, il n'y a pas de doute l-dessus.
Des pavillons montaient aux vergues.
Les Cinq-Surs, cria Bethune.
Il fouillait dans son livre sous l'il un peu mprisant de Fowler, un peu en retrait.
Il est mentionn comme tant arm par le gouverneur.
C'est bien ce que je pensais, fit Tyrrell en fronant le sourcil, ils ne connaissent pas d'autre loi
que la leur et c'est arm par un ramassis de bandits, je vous le garantis il soupira. La rquisition les
met l'abri de la presse, plus forte raison de risquer leurs prcieuses carcasses.
Le brick tait pass sur l'avant de l'Hirondelle et avanait tranquillement tribord amures. Bolitho
distinguait les couleurs rouge et or frappes la misaine. Le btiment semblait bien tenu, comme tous
ceux qu'utilisait le gouvernement. Il allait mettre en panne moins d'une demi-encablure.
Dalkeith et Majendie observaient le spectacle prs des filets, le dessinateur croquait scne sur
scne sous l'il intress du chirurgien qui regardait par-dessus son paule.
Il met en panne, monsieur.
Le brick remontait dans le vent, voiles contre, et son quipage s'activait carguer la grand-voile.
Bolitho hocha la tte, admiratif: belle manuvre!

Lofez, monsieur Tyrrell, je vais lui parler pendant qu'il est sous notre vent.
Mais le fracas des voiles battantes rendait toute conversation trs difficile, car l'Hirondelle tait
pratiquement dans le lit du vent et n'avait plus qu'un filet d'erre. Les haubans et les voiles semblaient
s'tre donn le mot pour touffer la voix de Bolitho.
Il prit le porte-voix:
O allez-vous?
La rponse lui parvint par-dessus les crtes:
Baie de M ontego! la Jamaque!
C'est pas tellement sur sa route, remarqua Tyrrell.
Nous avons t poursuivis par une frgate espagnole hier, reprit la voix. Je lui ai gliss entre les
doigts pendant la nuit, mais vous pourriez rendre compte de sa prsence ma place.
Le brick tombait doucement sous le vent et ses vergues battaient, comme pour montrer que son
capitaine avait hte de repartir.
Bolitho laissa tomber son porte-voix. Il n'y avait pas de raison de le retenir plus longtemps, et
cela lui vaudrait peut-tre quelques menus remerciements son arrive New York. Il tait tout de
mme triste de constater que ce navire tait plac sous les ordres de gens comme Blundell, qui ne
connaissait rien la mer et s'en souciait comme d'une guigne.
Il entendit Dalkeith murmurer:
Mon Dieu, vous avez vu le visage du capitaine! Je n'ai encore jamais rencontr de brl ce
point qui en rchappe.
Donnez-moi cette lunette! ordonna schement Bolitho.
Il arracha l'instrument des mains du chirurgien, qui n'en revenait pas, et la dirigea vers la dunette
du brick.
Et il le vit travers les haubans et les voiles battantes. En dpit de la chaleur, il avait remont le
col de sa vareuse jusqu'aux oreilles, son chapeau tait plant jusqu'aux yeux. Bolitho comprit soudain
que le capitaine du brick n'avait pas seulement perdu la moiti du visage mais qu'il lui manquait
galement un il. Il avait une faon curieuse de tenir la tte, tandis que, de celui qui lui restait, il
observait la corvette.
Ainsi, ce brick avait quelque chose voir avec Blundell. Il les revoyait en grande conversation
dans un coin du salon, il revoyait ce visage dfigur moiti dissimul dans l'obscurit.
Buckle l'appela, inquiet:
Permission de remettre en route, monsieur? Je trouve qu'on s'approche d'un peu trop prs.
Trs bien.
Bolitho fit de grands signes ceux qui se tenaient sur la dunette et se retourna vers Majendie. Le
peintre tait accroch aux filets, occup dessiner et ombrer son croquis, estompant un trait ici,
ajoutant un dtail l. Les Cinq-Surs tait en train de border sa voile d'avant pour reprendre le vent.
Pas mal, Rupert! fit Dalkeith en riant. Juste une remarque: nos amis marins vous donneront un
petit coup de main pour vous aider avec les dtails du grement, hein?
Tyrrell s'approcha pour regarder par-dessus son paule. Il saisit tout coup le carnet en s'criant:
Dieu du ciel! Si je n'tais pas sr
Bolitho s'approcha de lui. Le dessin reprsentait l'arrire du brick, avec ses officiers et les marins
saisis de manire trs raliste, mme si, comme Dalkeith l'avait not, quelques lments du grement

taient incorrects.
Mais il se sentit devenir de glace en observant les traits du capitaine tels que reprsents par
Majendie. Avec la distance, les terribles cicatrices s'taient estompes et il eut l'impression de se
retrouver devant quelqu'un qu'il avait connu, voil longtemps. Ses yeux croisrent ceux de Tyrrell.
Vous vous souvenez, monsieur? fit tranquillement le second. Vous tiez trop occup vous
battre et me protger.
Il se dtourna pour examiner le brick.
M ais aprs que j'ai pris cette balle dans la jambe, j'ai eu tout loisir d'observer ce salopard.
Bolitho se sentait la gorge sche. Avec une nettet terrifiante, il revivait la furie de la bataille
comme si elle avait eu lieu la veille. Il revoyait les marins de l'Hirondelle hachs menu, repousss du
pont du Bonaventure. Et il revoyait enfin le capitaine corsaire qui le hlait du haut de sa dunette pour
le sommer de se rendre.
Il cria:
Remettez en route! Du monde en haut, envoyer les huniers!
Et M ajendie:
M erci, je crois que, grce vous, nous allons enfin rsoudre une nigme.
Ds que l'Hirondelle avait ainsi montr ses intentions et alors que le hunier de misaine
commenait se gonfler, le brick avait commenc lui aussi envoyer plus de toile et dsormais
s'loignait.
Je rappelle aux postes de combat, monsieur?
Non.
Il observait le boute-hors qui pivotait jusqu' passer par-dessus le brick, comme l'arche d'un
pont. Il tait dj deux encablures et ne perdait pas son avance.
Il va falloir faire rondement; nous allons l'aborder et passer les grappins. Dites M. Graves de
tirer un coup de semonce, pice de chasse bbord. Et vivement!
Nous nous faisons distancer, monsieur, annona sombrement Buckle.
Bolitho lui fit signe qu'il avait entendu. Tyrrell comprenait ce qui tait en train de se passer, mais,
part lui, tous les autres se faisaient surprendre par ses dcisions. En tout tat de cause, il donnait la
chasse un btiment arm par le gouvernement et avec lequel, quelques minutes plus tt, il
changeait des plaisanteries.
Bang. La gueule de la pice de chasse recula violemment dans ses palans, Bolitho vit la gerbe
monter une longueur de barcasse du brick.
Il rduit la toile prsent!
Buckle semblait plutt content.
Faites dire M . Graves de rassembler un dtachement d'abordage!
Bolitho ne le quittait pas des yeux, il commenait louvoyer largement dans les creux.
Monsieur Heyward, prenez le commandement des pices! Monsieur Bethune, accompagnez le
second lieutenant!
Les hommes s'taient rassembls sur le passavant bbord, coutelas hors du fourreau, et quelquesuns tenaient leurs mousquets au-dessus de leur tte pour viter de tirer par erreur sur leurs
camarades.
Comme a, monsieur Buckle!

Bolitho leva la main, les yeux fixs sur les vergues. Les voiles faseyaient, la misaine se gonfla
violemment, le brick passa bbord avant comme si les deux btiments taient tirs par des
coursiers.
On y va!
Les hommes placs le long du passavant envoyrent leurs grappins pendant que les autres se
ruaient l'avant pour assurer le premier contact.
La distance tombait toujours, Bolitho entendit quelqu'un crier:
Tenez-vous l'cart! Je vous ordonne de rester au large! Vous tombez sous le coup de la loi!
Bolitho se dtendit. S'il avait eu encore des doutes, ils s'taient envols. Il n'y avait pas moyen de
se tromper, cette voix, trop d'hommes de l'Hirondelle avaient pri ce jour-l pour qu'il risqut de
jamais l'oublier.
Il leva son porte-voix:
Carguez vos voiles et mettez en panne immdiatement!
Il entendit un grondement, l'quipage du brick devait voir comme lui le gros trente-deux-livres que
l'on remettait en batterie.
Lentement, prcautionneusement, les deux btiments continuaient de se rapprocher. Les marins
manuvraient aux vergues dans une synchronisation parfaite avec le mouvement des safrans. La
manuvre tait parfaite et l'Hirondelle, dans une lgre secousse, vint porter du nez contre la coque
du brick avant de se plaquer de tout son boute-hors au niveau du pied de misaine. Les grappins
jaillirent du passavant, Bolitho aperut Graves qui faisait de grands gestes destination de ses
hommes, Bethune accroch aux haubans de misaine, avec son poignard ridiculement petit pour un
homme de sa taille.
Tyrrell, les deux mains poses sur la lisse, annona:
Tiens, il y a de la cargaison sur le pont.
Il lui montra une grande bche sous la dunette:
Et voil le butin du patron, pas de doute l-dessus!
Il n'avait pas fini de parler que le premier marin se jetait sur le pavois du brick et la cargaison en
ponte rvla enfin sa vraie nature. Des mains dchiraient la toile, un gros trente-deux-livres apparut
soudain, amarr au milieu du pont, saisi dans ses palans et cal par des barres boulonnes.
Le grondement d'une explosion au dpart du coup, suivi immdiatement par la grle de mitraille et
son horrible impact contre le passavant de l'Hirondelle. Des hommes, des lambeaux de chair volaient
dans tous les sens, la confusion tait totale. travers le nuage de fume bruntre, Bolitho en vit
mme quelques-uns qui avaient t projets de l'autre bord.
Dans un concert de cris, cinquante hommes jaillirent du grand panneau et se rurent l'assaut. Il
chercha son sabre, comprit soudain qu'il avait oubli de le prendre dans sa chambre. Les hommes
criaient, des hurlements s'levaient de toutes parts, l'acier heurtait l'acier, le feu des mousquets faisait
rage.
Un marin tomba lourdement des filets et heurta Tyrrell qu'il bouscula contre la lisse. Il resta l, la
jambe tordue sous lui, le visage crisp de douleur.
M ontez l'assaut, monsieur Buckle! cria Bolitho.
Il arracha le coutelas pendu la ceinture du marin et courut au passavant. Ses yeux brillaient dans
la fume, il sentit plusieurs boulets passer au-dessus de sa tte, l'un d'eux dcoupant un filet comme

un couteau invisible.
Le brick n'avait aucune chance contre l'artillerie de l'Hirondelle. Mais, amarrs l'un l'autre
comme ils l'taient par les grappins, ils pouvaient faire durer le combat et la corvette n'tait pas sre
de l'emporter. Bolitho avait dj suffisamment pratiqu ce petit jeu lui-mme et en connaissait les
ficelles.
Il grimpa comme un fou dans les enflchures de grand mt et constata avec tonnement que
Graves se trouvait toujours par-dessous, sur le pont principal. Il criait aprs ses hommes pour les
encourager, mais semblait incapable de les suivre. Il n'y avait pas trace de Bethune, il vit Fowler qui
s'tait rendu l'avant pour repousser l'attaque d'un petit dtachement qui tentait de prendre pied pardessus la guibre.
Il se laissa glisser en bas, manqua tomber entre les deux coques, se retrouva sur le pont du brick.
Un coup de pistolet explosa lui toucher le visage, faillit l'aveugler, mais il carta l'arme grce son
grand coutelas, sentit un lger impact et entendit quelqu'un hurler.
L'arrire!
Il essaya de se frayer un chemin parmi ses hommes, aperut Bethune qui, se servant d'un
mousquet comme d'une canne, les cheveux tout bouriffs, essayait de rallier les dbris de son
dtachement.
Prenez l'arrire, les gars!
Quelqu'un poussa un grand cri, les marins ragaillardis se rurent l'arrire. Ils jouaient des pieds
et des jambes, enjambant des blesss qui geignaient ou des cadavres sans y prter plus attention.
Personne n'avait le temps de recharger les mousquets, le combat tourna rapidement au corps corps
l'arme blanche.
Au milieu de toutes ces silhouettes enchevtres, Bolitho aperut la roue, un aide-pilote qui se
tenait debout prs d'elle tandis que les autres taient figs dans les diffrentes attitudes de la mort. Ce
spectacle de dsolation montrait assez qu' bord de l'Hirondelle quelqu'un avait russi rassembler
suffisamment de tireurs d'lite dans la mture.
C'est alors qu'ils se retrouvrent face face, une fois de plus. Bolitho, la chemise dchire jusqu'
la taille, les cheveux plaqus sur le crne, se rua couteau en avant sur son ennemi.
L'autre capitaine ne bougeait pratiquement pas, le sabre en garde devant lui. Vu d'aussi prs, son
visage tait encore plus horrible, mais ses talents d'escrimeur ne faisaient aucun doute. Il se rua en
avant.
Leurs lames se heurtrent dans un bruit suraigu, des tincelles jaillissaient sous le choc de l'acier,
ils se retrouvrent bloqus garde contre garde, verrouills dans un vritable bras de fer.
Bolitho observait fixement cet il de cyclope, il sentait tout contre lui la chaleur de son haleine,
le tremblement de son paule lorsque son adversaire le poussa contre la roue en lchant un juron,
carta le coutelas et plongea en avant de deux mouvements, comme dans un clair. Le coutelas tomba
lourdement, chaque tentative devenait plus douloureuse. Bolitho surprit un rictus, l'homme savait
qu'il tait sur le point de l'emporter.
Au-del de la lisse, le combat continuait sans dsemparer, mais il entendit Tyrrell qui criait audessus de lui:
Allez aider le commandant! Pour l'amour de Dieu, aidez-le!
Tandis qu'ils tournaient l'un autour de l'autre comme des chats sauvages, Bolitho vit soudain

Stockdale qui taillait et hachait de bon cur en tentant de le rejoindre. Mais il se battait un contre
trois, au bas mot, et il commenait visiblement fatiguer comme un taureau bless.
Bolitho leva son couteau la hauteur de la ceinture de son adversaire. Ses muscles
l'abandonnaient. Si seulement il avait pu changer de main! Mais la moindre tentative en ce sens
signifiait une mort certaine.
Le sabre jaillit une fois encore, la pointe passa travers sa manche et lui toucha la peau comme
un morceau de fer rouge. Il sentait le sang qui coulait de sa blessure, eut encore la force de regarder
l'il unique qui le fixait comme une pierre enchsse travers un brouillard de souffrance.
Le commandant du brick criait:
C'est maintenant, capitaine! Le moment est venu! Et il est pour vous!
Il bondit si rapidement que Bolitho n'eut pas le temps de voir la lame venir. Le sabre prit le
coutelas quelques pouces de la garde, le lui arracha des mains comme on te un jouet un enfant et
l'envoya valdinguer par-dessus la lisse.
Il y eut un choc sourd, Bolitho sentit la balle passer lui frler l'paule. La chaleur tait si
pouvantable, le coup n'avait d passer qu' un pouce. Elle cueillit l'autre la gorge et le bascula sur
le ct, son sabre tomba plus loin. Il resta allong quelques instants, donnant des coups de pied dans
le vide avant de s'immobiliser dfinitivement.
Bolitho vit Dalkeith passer la jambe par-dessus le pavois, s'agenouiller prs de lui, son pistolet
encore fumant la main.
Un silence soudain se fit bord des deux btiments. L'quipage du brick dposa les armes,
attendant de savoir si on lui faisait quartier.
M erci, fit Bolitho, le coup n'est pas pass loin.
M ais Dalkeith semblait ne pas l'entendre. Il rpondit brusquement:
Ils ont tu M ajendie. Abattu comme un chien pendant qu'il tentait de secourir un bless.
Le chirurgien dchirait sa chemise pour lui confectionner un pansement de fortune.
Ainsi, Majendie tait mort, et tant d'autres avec lui. Il baissa les yeux sur le cadavre qui gisait
prs du pavois. S'il avait mieux dissimul son visage, il aurait pu s'en sortir. Et, sans Majendie, c'est
srement ce qui serait arriv. Peut-tre, tout comme lui-mme, n'avait-il jamais oubli cette journe
bord du corsaire. Peut-tre avait-il dcid d'en finir une bonne fois pour toutes, sa manire.
Il se retourna pour examiner les deux btiments. Il y avait tant faire, tant de choses dcouvrir
avant qu'ils atteignissent Sandy Hook.
Quelques-uns de ses hommes se mirent pousser des vivats tandis qu'il passait le pavois, mais la
plupart d'entre eux taient trop puiss pour faire seulement un geste.
Colre, dgot, sentiment de gchis, voil quels taient les sentiments qui l'agitaient tandis qu'il
traversait les rangs de ses marins. Et dire que des hommes taient morts cause de cette trahison,
pour accumuler des richesses au profit de gens qui restaient prudemment dans l'ombre.
M ais pas cette fois, non, pas cette fois-ci!
Il se surprit parler voix haute sans s'en rendre compte.
Quelqu'un paiera pour ce que nous avons souffert aujourd'hui!
Et il songea la jeune fille de New York: comment pourrait-elle bien le protger lorsque la vrit
claterait au grand jour?

XVI
UN HOMME COURT A SA PERTE
Le contre-amiral Sir Evelyn Christie se leva de derrire sa table encombre de dossiers et se
pencha pour tendre la main.
Bienvenue, fit-il en montrant son hte une chaise, cela trie fait plaisir de vous revoir.
Bolitho alla s'asseoir tandis que l'amiral se dirigeait vers le balcon de poupe. Il faisait une chaleur
touffante et, en dbit de la brise qui soufflait sur Sandy Hook, l'air pesait comme une chape de
plomb dans la grand-chambre du vaisseau amiral.
Je suis dsol de vous avoir gard si longtemps, continua Christie sans prendre de gants, mais
la haute politique n'est pas un sujet pour un jeune commandant il se mit sourire. Votre courage
ne fait pas de doute, mais New York ils aimeraient vous dvorer vivant.
Bolitho essayait de se dtendre un peu. Pendant les trois jours qui avaient suivi son arrive au
mouillage, il avait t de facto consign bord. Une fois son rapport remis bord de l'amiral et les
blesss dbarqus pour recevoir des soins terre, on ne lui avait gure laiss de doute sur son sort.
vrai dire, personne ne lui avait rien interdit formellement, mais l'officier de garde lui avait signifi que
sa prsence bord semblait de l'intrt de tous jusqu' ce que l'amiral en dcidt autrement.
Si j'ai commis une erreur, amiral, commena-t-il
Christie le fixait sans rien montrer.
Une erreur? Mais c'est exactement le contraire. Cependant, vous avez lch un joli renard dans
le poulailler il haussa les paules. Je ne vous ai pas fait venir mon bord pour vous apprendre ce
que vous savez dj. La capture de ce brick, Les Cinq-Surs, les documents que vous avez saisis
avant que le patron ait eu le temps de les dtruire, voil qui a beaucoup plus d'importance que les
petits dsagrments que vous causez tel ou tel.
M erci, amiral.
Il ne savait pourtant toujours pas o Christie voulait exactement en venir.
Il parat maintenant assez vident que le patron de ce brick, un certain Matthew Crozier, avait
l'intention de transmettre des renseignements, soit un btiment ennemi, soit quelque espion qui
l'attendait sur la cte. Cela expliquerait qu'il se soit retrouv aussi loin de sa route, et la fausse excuse
qu'il a invente avec cette histoire de frgate espagnole. Mais le but rel de la mission qui tait la
sienne ne fait pas de doute. Il devait profiter de sa traverse vers la Jamaque pour porter un message
au comte de Grasse, la M artinique. M es collaborateurs ont examin ses documents dans le dtail.
Il fixait toujours Bolitho.
Ils y ont trouv tout le dtail de nos dfenses, la liste de tous les btiments de guerre
disponibles, chaque point de dploiement, terre comme en mer, y compris l'tat des forces de
Cornwallis.
Il prit l'un de ces documents et l'examina longuement.
Quoi qu'il en soit, ce sera une anne marquer d'une pierre blanche.
Bolitho, mal l'aise, se tortillait dans son sige.
Mais comment un corsaire comme Crozier a-t-il bien pu russir obtenir une lettre de

commandement des Britanniques?


Christie eut un sourire amer.
Il tait propritaire de ce brick. Visiblement, le navire a t achet par les gens de son camp.
L'quipage avait t choisi aux petits oignons, un ramassis d'hommes cueillis dans une douzaine de
ports et autant de nations. Quand on manque ce point de petits btiments, il n'est gure difficile de
tromper son monde. Et il semble bien que, mme lorsqu'il tait en mission officielle, il se livrait la
contrebande.
Il se dtourna, les paules raidies.
Et cette contrebande, il la pratiquait essentiellement au profit de ceux qui dtiennent le pouvoir
New York!
Puis-je vous demander si tous ces gens seront sanctionns?
Christie se retourna en haussant les paules.
Si vous voulez parler du gnral Blundell, soyez sr qu'il va quitter les lieux sans tarder. Et
pour la suite, je suis tout aussi certain qu'il se fera tirer d'affaire par ses puissantes relations
Londres. L'loignement et le temps sont d'un grand secours pour qui est coupable. Quant aux autres,
ils vont certainement terminer contre un mur, et j'ai mme entendu dire que le commandement
militaire avait l'intention d'utiliser vos dcouvertes pour se dbarrasser, au moins en partie, de
quelques parasites qui vivent depuis trop longtemps ses frais.
Il sourit en voyant la tte de Bolitho.
Versez-nous donc un peu de madre, cela nous fera du bien tous les deux.
M ais il continua sa tirade sur le mme ton:
L'amiral Graves est enchant de vos services. Il a dpch le Lucifer Antigua, afin d'informer
l'amiral Rodney de la situation. Des patrouilles ont t envoyes devant Newport pour surveiller
l'escadre de De Barras, encore que, comme vous ne l'ignorez pas, il soit assez difficile de savoir ce qui
se passe l-bas. En fait, tout est fait pour utiliser au mieux les forces permettant de prvoir de quel
ct le tigre va bondir.
Il prit un verre de la main de Bolitho et lui demanda:
Et l'Hirondelle, les rparations avancent?
Bolitho rpondit d'un signe il n'tait pas facile de suivre ce petit amiral.
M on charpentier a pratiquement termin de remettre en tat le passavant et
Christie fit signe qu'il avait compris.
Quoi qu'il en soit, c'est le genre de chose qui peut tre termin en mer. Je veux que vous fassiez
un plein complet, au moins pour trois mois. Mon capitaine de pavillon est votre disposition, il
pourra mme vous trouver des hommes pour remplacer ceux que vous avez perdus au combat. J'ai
renvoy le Hron dans le sud, mais les autres patrouilles sont beaucoup trop parses mon got.
J'ai besoin de tous les btiments disponibles, surtout dans le genre du vtre il sourit et
j'ai besoin de vous.
M erci, amiral il posa son verre. Je retourne Newport?
L'amiral fit non de la tte, ajoutant:
Vous allez rejoindre Farr et son Hron.
M ais, amiral, je croyais que vous aviez besoin de btiments pour surveiller de Barras?
Christie prit son verre et fit semblant de l'examiner avec le plus grand soin.

Je vous enverrai peut-tre l-bas, plus tard. Mais, pour le moment, je veux vous expdier hors
de Sandy Hook, loin de tous ceux qui veulent vous abattre. Comme je vous l'ai expliqu, vous n'tes
pas fait pour les jeux tordus de la politique.
Je suis prt courir ce risque, amiral.
M ais pas moi!
Christie avait repris son ton cassant, comme lors de la Cour martiale runie dans cette mme
chambre.
Pour vous, votre btiment et sa conduite sont les seules choses qui comptent. M ais moi je dois
voir les choses de plus loin, et mes suprieurs, d'encore plus haut. Si nous pensons que la meilleure
solution consiste vous envoyer commander ma meilleure escadre contre de Barras, vous irez. Et si
votre btiment doit tre sacrifi comme un appt attach un piquet, eh bien, vous en recevrez
l'ordre!
Il se calma soudain.
Pardonnez-moi, je me suis laiss entraner trop loin, je suis impardonnable.
Il balaya ses cartes d'un large geste de la main.
L'ennemi est puissant, mais pas au point d'attaquer o cela lui chante. Il peut encore s'en
prendre New York car, sans cette ville, nous ne pourrons plus prtendre au contrle de l'Amrique.
Il peut aussi se tourner contre l'arme du gnral Cornwallis car, sans elle, nous n'existons plus. Mais
de toute manire il y aura une bataille, et je crois qu'une bataille navale dcidera du cours de l'histoire
pour des annes.
Ils entendirent des bruits de pas au-dessus d'eux, Bolitho distingua des ordres aboys, des
raclements de palans et de poulies.
M me ce vieux Parthian se prparait appareiller, afin de montrer qu'il tait prt tout.
Quand dois-je attendre mes ordres, amiral? demanda Bolitho en se levant.
Avant le coucher du soleil. Je vous conseille de laisser provisoirement de ct vos, euh vos
intrts il leva la main. Le cur est certes digne de considration, mais je prfrerais que vous
utilisiez votre cerveau.
Bolitho sortit au soleil, l'esprit tout occup de ce que Christie venait de lui dire, sans parler de
l'implicite. C'tait trop injuste. Un marin restait prs de sa pice jusqu' ce qu'il s'entendt dire de
faire autrement. Ou bien il s'lanait dans les hauts au beau milieu d'une tempte, gel par les
embruns glacs, terroris. Mais il obissait. C'tait dans la nature des choses, c'est du moins ainsi que
Bolitho avait t lev. Jusqu' ce jour.
Et pourtant, des gens comme Blundell ignoraient superbement ce genre de subtilits. Ils
pouvaient, et ils ne s'en privaient pas, utiliser leur autorit leur profit, alors que leur pays se battait
pour survivre. Dans ces conditions, point n'tait besoin de se demander comment des Crozier
prospraient et abattaient plus de besogne qu'une arme d'espions entretenus. Crozier avait fait son
devoir, de la seule manire qu'il connt. Et, en ignorant ce que cela impliquait, Blundell avait commis
ce qui ressemblait fort une trahison.
Bolitho, soudain pris d'une sourde anxit, se pencha la coupe pour chercher des yeux son
canot. Pourquoi n'avait-il rien dit Christie de la prsence de Crozier chez Blundell? Le chef de
conspiration aurait t clairement tabli s'il lui avait livr cet lment important de l'affaire. Il jura
intrieurement et fit signe Stockdale d'approcher.

Quel idiot, mais quel idiot! Il aurait d en parler de lui-mme Susannah, au moins pour lui
donner le temps de prendre ses distances vis--vis de son oncle.
Le capitaine de pavillon vint le rejoindre la coupe.
J'ai fait envoyer des citernes vers l'Hirondelle, une autre allge sera le long du bord d'ici une
heure. Si vos gens ont besoin de quoi que ce soit, soyez sr que vous l'obtiendrez avant le
crpuscule.
Bolitho le regardait d'un il perplexe. Tant de calme assurance chez cet homme qui n'avait pas
seulement la responsabilit de son btiment, mais devait en outre supporter les fantaisies d'un amiral
son bord! Et par-dessus le march, il devait s'occuper de chaque homme, de chaque btiment de
l'escadre. Bolitho tait tout surpris de cette dcouverte, comme il l'avait t en voyant les cartes de
Christie sur la table de sa chambre. Pour tous sauf pour lui-mme, l'Hirondelle n'tait jamais qu'un
petit pion sur un chiquier beaucoup plus vaste.
Il ta sa coiffure tandis que les sifflets rayonnaient et passa devant les baonnettes qui brillaient
au soleil. Tout le temps que mit le canot pour le ramener son bord, il ne dit pas un mot et, pour une
fois, Stockdale choisit de le laisser tranquille.
Il tait dans sa chambre avec Lock, occup examiner le dernier tat des vivres, lorsque Graves
arriva pour lui annoncer l'arrive d'une nouvelle citerne.
Tandis que le commis partait vrifier les tonneaux avant qu'on les portt en cale, Bolitho s'ouvrit
Graves:
Je me disais qu'il faudrait que nous ayons une petite explication, monsieur Graves.
Il vit le lieutenant se raidir, agripper sa veste des deux mains. Pauvre Graves, il avait l'air d'un
vieillard, le hle ne parvenait mme pas cacher les cernes sous ses yeux, les rides amres qui
marquaient ses commissures. Comment faisait-on pour demander un officier s'il tait un lche?
Quelque chose vous tourmente-t-il? continua Bolitho.
Graves avait du mal respirer.
Mon pre est mort, monsieur, cela fait quelques semaines dj, mais je viens seulement de
l'apprendre par lettre.
J'en suis dsol, monsieur Graves Bolitho le regardait d'un il nouveau, plein de
compassion. C'est quelque chose de dur supporter, surtout lorsqu'on est loin.
En effet Graves n'avait mme pas cill. Il tait, euh, il tait malade depuis longtemps.
La porte s'ouvrit toute vole et Tyrrell fit irruption en boitant grand bruit. Sans mme se
rendre compte de la prsence de Graves, il s'exclama:
Seigneur, commandant, j'ai des nouvelles!
Il se pencha sur la table, incapable de matriser sa joie.
Ma sur! Elle est en vie, j'ai rencontr un homme qui tait trappeur dans le temps. Il m'a dit
qu'elle vivait chez notre oncle, vingt milles au nord de notre ferme.
Il souriait de toutes ses dents.
Vivante! Elle est vivante! Je n'arrive pas le croire, j'ai l'impression de rver!
Il se retourna, comme s'il voyait enfin Graves.
Oh, je suis dsol! M ais je suis tellement content que je me suis oubli!
Graves l'observait froidement, les doigts convulsivement serrs sur le tissu de sa veste.
M ais qu'y a-t-il donc? lui demanda Tyrrell, vous tes malade, quelque chose ne va pas?

Il faut que j'y aille, murmura Graves, je vous prie de m'excuser, monsieur.
Et il sortit en courant presque.
Bolitho se leva.
Voil de bonnes nouvelles, Jethro il fixait la porte. Mais j'ai peur que Graves n'en ait appris
de moins rjouissantes. Son pre.
Tyrrell poussa un grand soupir.
Je suis dsol, je croyais que c'tait ce que j'avais dit qui
Oui?
Tyrrell haussa les paules.
Peu importe. Il a eu des esprances dans le temps, il aurait bien aim courtiser ma sur il
souriait en voquant ces souvenirs du temps pass, M ais cela semble tellement loin, prsent.
Bolitho essayait de chasser cette vision de Graves de son esprit.
Un jour, vous reverrez votre sur. J'en suis trs heureux pour vous.
Tyrrell hochait la tte, l'air rveur.
Oui, un jour. C'est vrai, je me sens moins seul.
L'aspirant Fowler se pencha par-dessus l'hiloire et se dcouvrit.
Le patron de la citerne a dpos cette lettre pour vous, monsieur il zozotait mieux que
jamais. Il a insist pour que je vous la remette en personne.
M erci.
Bolitho tenait le pli entre ses doigts. Il ressemblait celui qu'il avait enferm dans son coffre. La
suscription tait de sa main elle.
Il l'ouvrit d'un geste vif.
Je descends terre pour une heure, peut-tre un peu plus. Faites prparer mon canot.
Fowler courut hors de la chambre pour rappeler l'armement.
Est-ce bien sage, monsieur? lui demanda posment Tyrrell.
M ais que diable voulez-vous dire?
Bolitho tait totalement pris de court par sa question.
J'ai rencontr plusieurs personnes en allant terre commander du cordage, fit Tyrrell, le front
soucieux. Tout New York est au courant de ce que vous venez de faire. La majorit est ravie que
vous ayez dmasqu des tratres. Mais d'autres pensent que vous courez un rel danger tant que
vous restez ici. La ville est remplie de gens qui tremblent dans leur lit et se demandent ce que vous
avez vraiment dcouvert en attendant que les soldats viennent frapper leur porte.
Bolitho baissa les yeux.
Pardonnez-moi, je me suis mis en colre. Mais ne craignez rien, je n'ai pas l'intention d'aller
jouer les fanfarons.
Tyrrell le regarda ramasser son chapeau et pester en attendant que Fitch et fini d'ajuster son
ceinturon.
Je serai plus tranquille lorsque nous serons en mer, fit-il seulement.
Bolitho se dpcha de sortir.
Eh bien, ce sera pour ce soir, cher ami qui avez si peur pour moi. Remuez-vous donc un peu et
allez surveiller le ravitaillement!
Il sourit en voyant son air inquiet:

Toutefois, faites attention, il y a peut-tre un assassin cach dans un tonneau de buf!


Tyrrell le regarda quitter son bord mais resta longuement la coupe, en dpit du soleil et de sa
jambe qui le faisait souffrir.

***
Une petite voiture attendait Bolitho au bout de la jete. Le vhicule, assez modeste, n'avait rien
voir avec l'quipage qui l'avait conduit la rsidence du gnral. Le cocher tait toujours le mme noir
et, ds que Bolitho fut mont, il fit claquer son fouet et mit les chevaux au trot.
Par une enfilade de ruelles troites, ils dbouchrent enfin sur une large avenue tranquille borde
de maisons assez dcrpies. La plupart semblaient occupes par des rfugis. Les btiments avaient
perdu leurs belles faades, les jardins taient devenus des dpotoirs o s'entassaient de vieilles
caisses ou des voitures dglingues. Des femmes et des enfants observaient le spectacle de leurs
fentres. Tous avaient l'air de gens dracins qui n'avaient trop rien faire, si ce n'est attendre en
esprant des jours meilleurs.
La voiture s'engagea finalement entre les montants branlants d'un vieux portail et prit la direction
d'une maison. La demeure tait vide, les fentres billaient au soleil comme de grands yeux vides.
Il se rappela soudain l'avertissement de Tyrrell, mais aperut, au moment mme o la voiture
s'arrtait, la jeune fille qui l'attendait prs de la maison. Sa robe se refltait dans l'eau d'un bassin
partiellement cach sous les herbes.
Il se prcipita vers elle, le cur battant au rythme de ses pas.
Je suis venu aussi vite que j'ai pu! il lui prit les mains et les contempla fivreusement. Mais
pourquoi devions-nous nous voir ici?
Elle secoua la tte avec un joli mouvement de cheveux, celui-l mme dont il avait rv pendant
toutes ces semaines d'absence.
C'est mieux ainsi: je ne peux pas supporter d'tre pie, ces ragots derrire mon dos elle tait
un peu mue. M ais rentrons, il faut que je vous parle.
Leurs pas rsonnaient sur le plancher nu. La maison avait d tre belle, mme si le pltre se
dtachait par endroits des murs que couvraient les toiles d'araigne.
La jeune fille s'arrta prs d'une fentre.
Mon oncle est en fcheuse posture, mais je suppose que vous tes au courant. Il s'est peuttre conduit btement, mais gure plus que bien d'autres.
Bolitho glissa la main sous son bras.
Je ne veux pas tre impliqu dans cette affaire, Susannah.
Cette insistance, le fait qu'il l'et appele par son prnom, tout cela fit qu'elle se tourna vers lui:
M ais moi, je le suis, implique, comme vous dites.
Non. Ces histoires de contrebande, et le reste, vous tes en dehors de tout cela. Personne ne
croirait le contraire.
Elle le regardait dans les yeux.
Ceci importe peu. En revanche, le moindre indice qu'il ait trahi entranera la perte de mon oncle
et de tous ses proches elle lui prit le bras. Cet homme, Crozier, avez-vous parl de sa prsence

chez nous? S'il vous plat, je dois savoir. Car, si vous n'avez rien dit, les choses se prsentent de
manire beaucoup plus favorable.
Bolitho dtourna les yeux.
Croyez-moi, je peux au moins vous pargner cela. Votre oncle va tre renvoy en Angleterre,
mais je ne vois pas de raison pour que vous ne puissiez demeurer ici.
Ici? elle se dgagea. M ais quoi cela servirait-il?
Je j'ai pens, cela pourrait vous laisser le temps de devenir ma femme.
Les mots rsonnaient dans la grande pice vide, comme pour le tourner en drision.
Vous pouser? elle repoussa d'un geste brusque une mche qui la gnait. Voil quoi vous
avez song?
Oui, j'avais des raisons de pouvoir l'esprer il la fixait, l'air navr. Vous-mme m'avez laiss
entendre que
Je ne vous ai jamais laiss entendre quoi que ce soit, commandant, rpliqua-t-elle schement! Si
les choses avaient tourn comme je l'avais prvu, alors, peut-tre
M ais, insista-t-il, cela ne change rien en ce qui nous concerne.
Elle poursuivit comme si elle n'avait pas entendu:
Je pensais sincrement qu'avec l'aide de mes amis vous pourriez un jour devenir quelqu'un, que
sais-je, jouer un rle Londres, peut-tre mme obtenir un sige au parlement. Tout est possible avec
de la volont.
Elle le regarda droit dans les yeux:
Mais croyez-vous vraiment que j'aie envie d'pouser un officier de marine? De passer mes
journes attendre que votre btiment vienne jeter l'ancre? Il y a d'autres existences moins pitoyables
que celles de votre M arine, monsieur le commandant!
C'est pourtant ma vie.
Il avait l'impression que les murs se refermaient sur lui, il n'arrivait plus respirer, il se noyait.
Le chemin du devoir. Elle s'approcha de la fentre pour regarder la voiture.
Vous avez t fou de croire que je pourrais partager ce genre d'existence, et la vtre deviendra
encore pire si vous persistez vous conduire ainsi!
Lorsqu'elle se retourna, ses yeux lanaient des clairs.
Il y a mieux faire dans la vie que poursuivre de malheureux contrebandiers au nom du roi!
Je n'ai pas dit que Crozier tait chez votre oncle, intervint Bolitho. Mais il est certain que cela
apparatra au grand jour lorsque les autorits auront termin leur enqute.
Il conclut d'un ton amer:
Les rats finissent toujours par se dvorer entre eux lorsqu'il n'y a plus rien manger!
Elle respira lentement, une main pose sous son cur.
Restez ici encore quelques minutes, le temps que je reprenne ma voiture. Je n'ai pas envie
qu'on me voie ici.
Bolitho tendit les bras, les laissa retomber. Il avait perdu, et depuis plus longtemps qu'il ne
pensait.
Elle tait debout dans un rai de lumire o brillait un peu de poussire, Ses yeux mauves le
tenaient distance. S'il avait trouv les mots pour la retenir, il les aurait dits.
Vous tes quelqu'un de bien trange, conclut-elle en se dirigeant vers la porte, mais je ne vous

vois aucun avenir.


Elle disparut, le bruit de ses pas s'estompa progressivement dans l'escalier, il tait seul.
Plus tard, il ne russit pas se rappeler combien de temps il avait pu rester ainsi. Quelques
minutes? Une heure? Quand il finit par redescendre l'escalier pour regagner le jardin envahi de
mauvaises herbes, la voiture n'tait plus l. Il s'avana vers le bassin et resta contempler l'image que
lui renvoyait l'eau.
S'il avait ressenti de la colre ou de l'effroi, n'importe quel sentiment connu, il aurait su quoi faire.
Il n'prouvait pas mme une ombre de ressentiment, elle l'avait rejet avec aussi peu d'gards que si
elle avait chass une domestique.
Il entendit un bruit de pas sur une pierre et se retourna. Quatre hommes vtus de sombre taient
aligns contre les buissons.
Du calme, commandant!
L'un d'eux avait dgain son sabre, les autres taient arms jusqu'aux dents.
Laissez-vous faire, vous n'avez aucune chance!
Bolitho recula lentement jusqu'au bassin, la main sur la garde.
L'un des hommes se mit ricaner:
Ouais, c'est ben vrai, capitaine. a s'rait pas mal pour cacher vot'cadavre quand on aura fini
avec vous. Vous en pensez quoi, les gars?
Bolitho ne faisait pas un geste, il tait inutile de discuter. Il s'agissait visiblement de sicaires, de
professionnels qui tuaient pour de l'argent sans se soucier de ce que cela risquait de leur coter. Il se
sentait soudain trs calme, comme si leur arrive avait dissip son dsespoir.
Alors, j'en emmnerai deux avec moi!
Il dgaina et attendit l'attaque. Deux de ses adversaires possdaient des pistolets, mais il y avait
sans doute des patrouilles de l'arme proximit et un coup de feu les alerterait.
Le duel s'engagea, le sourire de celui qui semblait tre leur chef s'effaa vite. Les lames
s'entrechoquaient. Bolitho se courba pour viter un homme qui l'attaquait la gorge, riposta d'un
coup de sabre et lui fendit le visage. L'homme tomba dans un buisson en poussant un grand cri.
Le diable t'emporte, salopard!
Un autre lui fona dessus et russit tromper la garde de Bolitho. Mais le sabre buta sur sa
boucle de ceinturon et il russit repousser l'assaillant du pommeau et lui dcocher un tel coup
dans la mchoire qu'il manqua en lcher son arme.
Il ressentit soudain une vive douleur, le jardin se brouillait sa vue. Le choc qu'il venait de
recevoir au front, c'tait une pierre jete toute force. Il donna un grand coup de sabre dans le vide,
provoquant de grands rires:
Allez, c'est le moment! M ets-y un grand coup dans le ventre!
Des bruits de pas dans les fourrs; quelqu'un le poussait de ct, un homme en vareuse bleu
marine qui criait:
Sus eux, les gars! Dgagez-moi tout a!
Les sabres faisaient des tincelles, un corps roula dans le bassin, le sang se rpandit la surface
comme une trane d'herbes rougetres.
Bolitho bondit sur ses pieds. Heyward et Tyrrell bousculaient les deux agresseurs, les chassant
vers la maison. Dalkeith se tenait un peu plus loin, ses deux magnifiques pistolets la main.

Heyward laissa son adversaire tomber sur les genoux et fit un bond en arrire. L'homme s'affala
en avant et ne bougea plus.
L'unique rescap jeta son sabre en criant:
Je demande quartier! Quartier!
Tyrrell se tenait la jambe, il rpondit brutalement:
Pas de quartier!
Le fer pntra dans la poitrine de l'homme et le cloua contre le mur. Il resta l pendant ce qui leur
parut une ternit avant de s'crouler prs de son compagnon.
Tyrrell essuya sa lame et revint en boitillant prs de Bolitho.
a ira, commandant? il se pencha pour le soutenir. Il tait temps, non?
Heyward passa par-dessus l'un des cadavres.
On dirait que quelqu'un vous en voulait, monsieur?
Bolitho allait de l'un l'autre, boulevers.
Vous voyez, fit Tyrrell en lui souriant, j'avais raison!
Bolitho hochait la tte. Quelqu'un vous en voulait. Mais le pire n'tait pas l. Elle l'avait su,
elle savait qu'il courait un grand danger et elle n'avait rien fait. Il jeta un regard au cadavre qui flottait
dans le bassin.
Que vous dire? Comment trouver le mot juste?
Disons que c'tait aussi pour Rupert M ajendie, lui murmura Dalkeith.
Tyrrell passa le bras autour des frles paules de Heyward afin de trouver un appui.
Allez, a suffit comme a il se tourna vers Bolitho: Vous avez fait beaucoup pour nous. Et,
sur l'Hirondelle, on prend soin des copains!
L-dessus, ils reprirent le chemin de la mer.

XVII
ERREUR SUR LA PERSONNE
Bolitho se carra dans son sige et jeta un coup d'il fatigu au livre de bord ouvert devant lui. Il
tait nu jusqu' la taille, mais cela ne lui apportait aucun soulagement dans la chambre surchauffe. Il
mit sa plume entre ses lvres en se demandant ce qu'il pourrait bien trouver crire alors qu'il n'avait
rien raconter. La corvette zigzaguait et plongeait doucement sous bonne brise de sudet, il plaignait
les hommes de quart au-dessus de lui. Un jour de mieux transpirer, subir cette lumire
blouissante et les rayons implacables du soleil. L'Hirondelle elle-mme semblait protester contre ce
qu'on lui faisait endurer. Le bois grinait et grognait, dessch par le sel et le soleil. Par les fentre
grandes ouvertes, il voyait les sculptures de butes de safran qui se fendaient, la peinture caille
montrant le bois nu.
Une fois poste dans le nord du Petit Banc des Bahamas, il avait espr qu'on le rappellerait
des tches plus utiles au bout de quelques semaines. Mais, comme presque tous ses hommes, il avait
depuis longtemps abandonn jusqu' cet espoir. Les semaines se succdrent, l'Hirondelle et sa
conserve, le Hron, patrouillrent tout le mois de juillet. La besogne devenait lassante. Jour aprs
jour, chaque aube dcouvrait le mme horizon vide, chaque heure droulait le cours monotone de leur
isolement.
Et maintenant, ils taient au mois d'aot. Christie avait peut-tre insist pour qu'il embarqut
trois mois de vivres parce qu'il n'avait pas l'intention de rappeler l'Hirondelle avant ce laps de temps.
Mais peut-tre tout le monde les avait-il oublis l, ou encore la guerre tait-elle finie. On aurait dit
que leur zone avait t vide de toute prsence. Contrairement leur dernire mission aux Bahamas,
o ils faisaient des prises et rencontraient des btiments marchands avec qui changer les nouvelles,
ils n'avaient rien vu. Leur mthode ne variait gure. En gnral, ils gardaient les huniers du Hron
juste au-dessus de l'horizon, en route parallle, et ils faisaient des allers et retours. Les vigies taient
les seules se voir et ils pouvaient ainsi balayer une bande de soixante milles de large, tant que le
temps ne leur tait pas contraire. Au point o ils en taient, mme une tempte aurait t bienvenue.
Tout le monde souffrait de cette vie reintante, et il n'tait pas le dernier.
Quelqu'un frappa la porte. C'tait Dalkeith, son gros visage luisant de sueur. Le quart de
l'aprs-midi en tait la moiti et Bolitho avait dcid de voir le chirurgien chaque jour cette heure
une fois termine sa visite aux malades.
Il lui indiqua un sige.
Alors?
Dalkeith s'assit en grommelant et se poussa un peu pour viter la lumire qui entrait par la clairevoie.
Deux de mieux aujourd'hui, monsieur. Je les ai fait descendre. Quelques jours de repos, et ils
devraient se remettre.
Bolitho hocha la tte, la situation devenait proccupante. Il faisait trop chaud, ils n'avaient plus
assez de lgumes et de fruits frais. Lock avait dj ouvert le dernier tonneau de citrons. Ensuite
Dalkeith avait apport un verre d'eau, qu'il posa sur la table: le liquide tait couleur jus de tabac.

Sans le moindre commentaire, il sortit de sa poche une flasque et demanda du regard Bolitho
l'autorisation de se verser un petit verre de rhum.
Cela aussi faisait partie de leurs rites. Bolitho se demandait toujours comment l'estomac du
chirurgien parvenait engloutir du rhum par cette chaleur.
Dalkeith s'humecta les lvres.
Meilleur que cette eau-l il frona le nez. Si nous n'arrivons pas refaire aiguade, monsieur,
je ne rponds pas des suites.
Je ferai mon possible. Nous pourrions peut-tre nous rapprocher d'un lot et trouver une
rivire. M ais je n'y crois gure, C'est tout?
Dalkeith hsita un peu.
Je suis cens garder mon sang-froid, mais l'amiti et le devoir font rarement bon mnage. C'est
propos du second.
M . Tyrrell? Bolitho se raidit. Que voulez-vous dire?
Sa jambe. Il essaie de faire croire que a va, mais je ne suis pas de cet avis il baissa les yeux.
Pis encore, je suis trs proccup.
Je vois.
Il avait bien remarqu que le boitillement de Tyrrell s'tait accentu ces derniers temps mais, ds
qu'il lui en parlait, Tyrrell rpondait: Ce n'est rien, pas de quoi faire un drame!
Et que conseillez-vous?
Dalkeith poussa un gros soupir.
Je pourrais sonder, voir si je trouve des clats. Mais si cela ne marche pas il avala une
gorge de rhum. Je serai oblig d'amputer.
Oh, mon Dieu!
Bolitho se leva et se pencha la fentre au-dessus de la barre d'arcasse. La mer tait trs claire, il
apercevait des flches argentes, des poissons qui jouaient dans le sillage du safran.
Dalkeith ajouta:
Je pourrais le faire, bien sr. Mais il faudrait se livrer cette opration tant qu'il est encore
assez vigoureux, avant que la douleur et cette fichue chaleur l'aient mis dans le mme tat que les
autres.
Bolitho se tourna vers lui. Le soleil lui brlait le dos.
Je ne doute pas de votre habilet, vous avez amplement dmontr vos capacits.
Avant de quitter l'Angleterre, je pratiquais dans un trs bon hpital de Londres, lui rpondit
Dalkeith d'un ton amer. Nous nous entranions avec les pauvres et traitions les riches. C'est un rude
apprentissage, mais il est trs efficace.
Comptez-vous retourner l-bas lorsque la guerre sera finie?
Bolitho essayait de ne pas penser Tyrrell allong sur la table, la scie suspendue au-dessus de
la jambe.
Dalkeith hocha ngativement la tte.
Non, je compte m'installer dans le coin. Pourquoi pas en Amrique, qui sait? il eut un petit
sourire. J'ai t oblig de quitter l'Angleterre dans une certaine prcipitation. Un duel pour une
histoire de femme.
Cela fait trois ans que je me demande comment vous tes devenu si habile au tir.

Malheureusement, rpondit Dalkeith, je n'ai pas tu le bon. Sa mort a t considre comme


une perte beaucoup plus considrable que n'aurait t la mienne, si bien que j'ai pris la malle de
Douvres. Au bout de deux ans, je suis finalement arriv aux Antilles.
Merci de m'avoir racont votre vie Bolitho se massait le ventre. Je verrai ce que je peux faire
pour vous trouver un autre embarquement, le jour o nous rentrerons au pays.
Le chirurgien se leva:
Je vous en suis reconnaissant il regarda Bolitho. Et pour Tyrrell?
Je vais lui parler il dtourna les yeux. Mais, pour l'amour de Dieu, que lui dire? Et quelle
serait ma raction si cela m'arrivait moi?
Dalkeith resta appuy contre la cloison, en attendant la fin d'un coup de roulis.
Je ne sais que rpondre, je ne suis qu'un chirurgien.
Oui, rpondit Bolitho d'une voix grave, et moi, je ne suis qu'un commandant.
L'aspirant Bethune traversait le carr et apparut la porte.
M. Graves vous prsente ses respects, monsieur. Le Hron signale une voile non identifie
dans l'est.
Trs bien, je monte.
Dalkeith attendit que Bethune se ft retir.
Vous pensez qu'on nous rappelle New York, monsieur? Dans ce cas, je pourrais faire
conduire Tyrrell l'hpital; ils ont davantage de moyens, il serait bien soign.
Bolitho lui fit signe qu'il n'y croyait gure.
J'ai bien peur que ce ne soit pas cela. Pour tre dans ce relvement, cette voile vient du sud. Et
je ne sais pas encore si elle est amie ou ennemie.
Dalkeith poussa un grand soupir avant de le quitter et Bolitho se hta vers l'chelle de dunette.
Il lana sans s'arrter un regard au timonier qui lui annonait:
En route norot, monsieur!
Ses lvres taient gerces par la chaleur. Graves vint lui rendre compte:
Notre vigie ne la voit pas encore, monsieur sa bouche avait un pli amer quand il ajouta
prcipitamment: Ce peut tre n'importe quoi.
La remarque n'avait gure de sens, mais Bolitho savait qu'elle tait uniquement destine cacher
son embarras. L'tat de Graves empirait, il avait la bouche tordue comme sous l'effet d'un tourment
intrieur, on aurait dit qu'il tait malade.
Trs bien, rappelez du monde sur le pont et faites cap sur le Hron. Envoyez les huniers et
venez tribord amures.
Buckle montait pniblement du panneau.
Une voile, monsieur Buckle! Peut-tre va-t-elle nous porter chance!
Pas trop tt, grommela le pilote.
Bolitho entendit le pas boitillant qui lui tait devenu si familier et se retourna. Tyrrell arrivait du
passavant bbord.
Le visage du second s'claira d'un large sourire:
Une voile ce que j'entends, monsieur? il s'abrita les yeux pour surveiller les hommes qui
gagnaient leurs postes. Enfin, voil quelque chose pour nous occuper!
Bolitho se mordit la lvre, il tait encore plus poignant de voir son bonheur. Mais il savait qu'il

allait devoir se dcider, si Dalkeith connaissait son art. Et il le connaissait.


Il apercevait les voiles du Hron qui brillaient l'horizon. Il savait que Farr allait l'attendre, au
moins pour briser la monotonie des jours.
Une heure plus tard, le btiment s'tait identifi de lui-mme. C'tait le Lucifer, grand largue, dont
les grandes voiles de golette s'talaient comme des ailes. Les embruns jaillissaient par-dessus son
bout-dehors comme des gerbes d'argent.
Fowler, avec son petit visage porcin tout rouge, se tenait dans les enflchures sous le vent avec
une lunette.
Du Lucifer , Il porte des dpches.
Et il baissa la tte d'un air satisfait vers la dunette, comme s'il tait tout fier de cette rvlation.
Faites mettre en panne, monsieur Tyrrell.
bord du Lucifer, les hommes s'activaient pour rduire la toile avant de rallier l'Hirondelle.
C'tait un joli petit btiment. S'il l'avait eu en lieu et place de l'Hirondelle, sa vie aurait pris un autre
tour, beaucoup d'gards.
En voyant avec quelle hte la golette mettait son embarcation la mer, il se dit qu'il devait se
passer quelque chose d'important.
Signalez au Hron: Le capitaine bord.
Bien, monsieur!
Fowler fit claquer ses doigts et continua ainsi jusqu' ce que les pavillons fussent monts la
vergue.
Le canot de Farr crocha dans les cadnes quelques minutes aprs celui du Lucifer.
Odell tait venu en personne. Il se dcouvrit pour saluer le pavillon et jeta un coup d'il pinc
Bolitho qui tait toujours torse nu. Farr arriva:
Eh bien, fit-il d'une voix chaleureuse, qu'est-ce qui vous amne par ici, l'ami? Vous vous faisiez
du souci pour nous, Antigua?
Odell fit quelques pas et les regarda tous les deux.
Les Franais sont sortis, monsieur.
Pendant un long moment, nul ne dit mot. Bolitho tournait et retournait ces quelques mots dans sa
tte, bien conscient que tous le regardaient. Stockdale prs du panneau, lgrement pench comme
pour mieux surprendre la conversation; Buckle et Tyrrell, plus qu'tonns de ce qu'ils venaient
d'entendre, mais peut-tre soulags d'apprendre que la longue attente tait enfin termine.
Descendons.
Bolitho les prcda dans sa chambre. Tout tait oubli, la chaleur, la routine de cette patrouille
sans fin.
Odell s'assit au bord d'une chaise. Il semblait fatigu par la longue traverse qu'il venait de faire
depuis Antigua.
Et maintenant, racontez-nous, lui dit Bolitho.
J'ai port les dpches la flotte conformment mes ordres.
Odell avait une curieuse faon de parler, il hochait la tte au rythme des mots. Il n'tait pas trs
difficile de comprendre comment il avait acquis la rputation d'tre un peu fl. Bolitho lui-mme
tait convaincu que l'homme pouvait basculer d'un ct ou de l'autre, mais il n'y avait pas lieu de
douter de la vracit de ce qu'il rapportait.

L'amiral Rodney a envoy une escadre de quatorze btiments de ligne renforcer nos forces
New York.
Crdieu, commenta Farr, j'aime mieux a. Je n'ai pas trop confiance dans l'amiral Graves.
Les yeux d'Odell lanaient des clairs.
Rodney est rentr en Angleterre, le coupa-t-il schement, il est trs malade. C'est Hood qui
commande les renforts.
Farr poursuivit comme si de rien n'tait:
Ah bon, j'aime mieux a. J'ai servi sous l'amiral Hood et je le respecte profondment.
Laissez, fit Bolitho, coutons la suite, car je suis sr que ce n'est pas fini.
Odell hocha la tte.
Le comte de Grasse a mis la voile avec vingt btiments de ligne. Les patrouilles nous ont
indiqu qu'il escortait au large le convoi normal en cette saison.
Voil qui est assez habituel, j'imagine, fit Bolitho.
Certes, mais de Grasse n'a plus t revu depuis.
Cette dernire phase tomba comme un coup de tonnerre.
Toute une flotte, s'exclama Farr! Disparue? M ais c'est totalement impossible!
C'est pourtant ainsi, rpondit Odell en le fixant. Les btiments de l'amiral Hood ont d passer
beaucoup plus l'est, et plusieurs frgates mnent des recherches il tendit les mains d'un geste
impuissant. M ais pas plus de De Grasse que de beurre en broche.
Bon Dieu, dit Farr Bolitho, qu'en pensez-vous?
Je prendrais bien un verre, monsieur, demanda Odell, visiblement nerv. J'ai la gorge sche
comme un coup de trique.
Bolitho ouvrit l'quipet et lui tendit un verre.
Hood va rejoindre Graves Sandy Hook, fit-il. Ils seront encore en tat d'infriorit, mais je
suis tout de mme confiant si de Grasse choisit de se mettre en travers.
Et, demanda Farr, un peu moins sr de lui, Hood va montrer ces foutues Grenouilles de quel
bois il se chauffe, hein?
Sa flotte est plus puissante que celle de l'amiral Graves. Mais Graves est le plus ancien,
maintenant que Rodney est parti Farr semblait de plus en plus inquiet. J'ai donc bien peur que ce
ne soit Graves qui assure le commandement quand l'heure sera venue, si elle arrive.
Il se tourna vers Odell qui en tait son deuxime verre de vin.
Savez-vous autre chose?
Odell haussa les paules.
Je sais que l'amiral Hood ira jeter un coup d'il la baie de Chesapeake pendant le transit vers
New York. D'aucuns pensent que les Franais pourraient attaquer de la mer l'arme de Cornwallis.
Sinon, c'est New York que les choses se passeront.
Bolitho s'obligea s'asseoir. Il avait du mal comprendre pourquoi les nouvelles apportes par
Odell le bouleversaient ce point. Depuis des mois, des annes, ils avaient espr cette grande
confrontation sur mer. Ils avaient connu quelques escarmouches, des combats singuliers foison,
mais ils savaient que la bataille dcisive interviendrait un jour ou l'autre. Celui qui dominait les eaux
autour de l'Amrique tenait dans ses mains le sort de ceux qui combattaient sur le terrain.
Une chose est sre, conclut-il, nous ne servons rien ici.

Voulez-vous dire, lui demanda Farr, que nous devrions rallier la flotte?
A peu de chose prs, oui.
Il essayait de tirer ses ides au clair, de remettre plat les informations d'Odell. De Grasse
pouvait se trouver peu prs n'importe o, mais il tait stupide de croire qu'il avait pu rentrer en
France sans avoir rempli sa mission. Sans sa prsence aux Antilles, les Britanniques auraient pu jeter
toutes leurs forces terrestres et navales dans la bataille en Amrique, et de Grasse tait suffisamment
intelligent pour connatre sa propre valeur.
Il s'approcha de la table et sortit une carte du tiroir. Ils se trouvaient sept cents milles du cap
Henry, l'entre de la baie de Chesapeake, Si le vent leur restait favorable, ils pouvaient avoir atterri
d'ici cinq jours. Si les btiments de l'amiral Hood s'y trouvaient, il pourrait demander des ordres.
Les corvettes taient de la plus grande utilit lorsqu'il s'agissait de faire des recherches prs de la cte
ou de relayer les signaux au combat.
J'ai l'intention de mettre cap au nord, annona lentement Bolitho. Vers la baie de Chesapeake.
Farr se leva d'un bond en s'exclamant:
Parfait! J'y vais avec vous!
Prenez-vous l'entire responsabilit de cette dcision? demanda Odell.
Il avait l'il sombre.
Oui. Je souhaite que vous restiez ici, au cas o des btiments passeraient dans le coin. Si cela
arrive, vous nous rejoindrez en faisant aussi vite que possible.
Trs bien monsieur et il ajouta tranquillement: Je souhaite avoir des ordres crits.
Mais va au diable, jeune sot! lui jeta Farr en tapant du poing sur la table, c'est ainsi que tu fais
confiance aux gens?
Odell haussa les paules.
Je fais confiance au commandant Bolitho, n'en doutez pas, monsieur il eut un bref sourire
mais si vous vous faites tuer tous deux, qui sera l pour tmoigner que j'ai obi aux ordres?
Cela me semble convenable, acquiesa Bolitho, je vais les rdiger immdiatement.
Il vit les deux hommes toujours face face, menaants.
Du calme, maintenant. Que j'aie tort ou raison, cela va nous faire du bien de partir d'ici. Alors,
ne commencez pas avec des disputes, hein?
Odell montrait les dents.
Je ne voulais offenser personne, monsieur.
Farr soufflait comme un phoque.
Dans ce cas, je suppose que il eut un large sourire, Mais, par Dieu, Odell, vous me
poussez bout!
Allez, buvons un verre.
Bolitho avait envie de monter sur le pont, de retrouver Tyrrell et les autres pour leur faire part
des nouvelles. Mais il savait que ce moment tait important. Dans quelques secondes, chacun d'entre
eux se souviendrait de l'instant o les btiments n'taient que de minuscules silhouettes.
Il leva son verre:
A quoi allons-nous boire, mes amis?
Farr le regarda en souriant, il venait enfin de comprendre:
A nous, Dick. Cela me conviendrait parfaitement.

Bolitho reposa son verre vide sur la table. Un simple toast. Mais le roi, leur cause, leur patrie
mme, tout cela tait trop loin, leur avenir, trop incertain. Ils ne pouvaient compter que sur euxmmes et sur leurs petits btiments.

***
Jambes cartes pour rsister aux mouvements brusques de l'Hirondelle qui se tordait comme un
tire-bouchon, Bolitho leva sa lunette entre les filets et attendit que la ligne de cte se ft stabilise
dans l'objectif. Le soleil allait bientt se coucher, une triste lumire orange clairait encore la pointe
la plus proche, et il dut se contraindre se concentrer sur ce qu'il observait, au lieu de s'accrocher ce
qu'il s'attendait voir d'aprs la carte. Tout autour de lui, d'autres lunettes taient pointes, et il
entendait Tyrrell respirer bruyamment son ct, ainsi que le crissement de la craie de Buckle sur
son ardoise.
quelques milles du cap Henry, l'entre de la baie de Chesapeake, le vent avait commenc de
refuser et les choses avaient encore empir depuis. Il leur avait fallu une journe supplmentaire pour
se dgager de l et reprendre le large. Bolitho avait vu avec colre la baie s'estomper derrire lui.
Maintenant, aprs avoir bataill pour regagner l'entre, il se trouvait de nouveau au pied du mur. Ou
bien il restait au large une nuit de plus, ou bien il tentait le passage entre le cap Henry et la pointe
nord, dans ce qui allait srement devenir l'obscurit la plus totale.
Tyrrell baissa sa lunette.
Je connais bien cette entre. Il y a un grand banc au milieu qui va jusqu'au centre de la baie,
mais on peut le laisser d'un bord ou de l'autre en faisant un peu attention. Cela dit, avec ce vent dans
les basques, je vous suggre de tenter plutt le passage sud. Si vous vous tenez sous le vent du banc,
il faut rester trois milles environ du cap Henry.
Il se frottait le menton.
Mais si vous faites une erreur d'apprciation et partez trop loin dans le sud, il y a intrt
contrer vivement. Il y a des rcifs en bas du cap, et des mauvais.
Bolitho dplaa un peu son instrument pour viser des clairs rouges, loin dans les terres.
Le canon, fit Tyrrell, mieux vaut rester distance.
Bolitho fit signe qu'il avait compris. Si Tyrrell sentait une quelconque motion la vue de son
pays, il n'en montrait rien.
C'est en remontant, continua Tyrrell, plus haut sur l'York. On dirait de l'artillerie lourde.
Pas de vaisseau en vue apparemment, monsieur, annona Heyward.
Il n'y a pas de raison d'en voir, rpondit Tyrrell en regardant Bolitho. Juste aprs le cap
Henry, vous avez la baie de Lytmhaven. Par mauvais temps, c'est un bon abri pour les gros
btiments. Non, pas moyen de voir une flotte au mouillage de l o on est un silence, puis: Pour
a, il faut pntrer dans cette vieille Chesapeake.
Bolitho tendit sa lunette Fowler.
Je suis d'accord avec vous. Si nous attendons plus longtemps, le vent risque de tourner, nous
allons encore nous retrouver sous le vent de la terre et perdre un temps fou revenir.
Il se tourna pour observer le Hron. Ses huniers cargus taient encore clairs par les derniers

rayons du soleil mais, derrire lui, la mer tait dj sombre.


M ontrez le signal lumineux au Hron, le commandant Farr sait ce que cela veut dire.
Il se tourna vers Tyrrell:
L'endroit est mal cartographi.
Tyrrell lui sourit, ses yeux brillaient dans la ple lumire.
Sauf si les choses ont beaucoup chang, je pense tre capable de nous faire passer.
Signal transmis, monsieur! annona Fowler.
Bolitho rflchissait.
Venez deux rhumbs de mieux sur tribord et il ajouta l'intention de Tyrrell: Je dteste entrer
dans une baie comme celle-ci, je me sens plus en sret au large.
Vous avez raison, soupira le second, la Chesapeake est difficile maints gards. Du nord au
sud, elle mesure prs de cent quarante milles. Avec un bon bateau, il est possible de la remonter sans
trop de peine jusqu' Baltimore. Mais elle fait moins de trente milles de large et encore, seulement au
confluent du Potomac.
En route au surot, monsieur, annona Buckle.
Bien.
La pointe la plus proche, le cap Charles, perdait ses couleurs de bronze. Le soleil disparut
dfinitivement derrire les collines.
Vous pouvez rappeler aux postes de combat, monsieur Tyrrell, mieux vaut prvenir que gurir.
Il se demanda une seconde quoi pouvait bien penser Farr en tirant des bords pour suivre la
silhouette de l'Hirondelle vers la masse sombre de la cte: doute, regret, mfiance? Mais il tait
difficile de lui en vouloir, c'tait un combat de ngres dans un tunnel.
Le pont vibrait sous les pieds des marins qui se htaient aux postes de combat. Il entendait les
bruits des toiles qu'on roule, des tables de poste repousses pour laisser champ libre aux palans des
pices. Voil encore une diffrence qu'il avait remarque en embarquant bord de l'Hirondelle: mme
le rappel aux postes de combat se passait dans une espce de climat bon enfant que l'on ne
connaissait pas sur un btiment de ligne. bord du Trojan, l'quipage se faisait houspiller, presser
par les battements de tambour et le son des clairons. Parfois, vous ne saviez mme pas les noms de
ceux qui taient dans votre quart ou votre division. Mais ici, tout tait diffrent. Les hommes se
saluaient entre eux en gagnant leur poste, un petit sourire, une brve poigne de main. Cela rendait en
revanche la mort souvent plus difficile accepter, les cris de douleur des camarades trop
insupportables.
Par aux postes de combat, monsieur.
Bien.
Bolitho s'accrocha aux filets pour examiner les plumetis de ressac loin devant.
Venez un rhumb de mieux.
Bien, monsieur et Buckle murmura l'ordre son timonier, puis: En route ouest-surot,
monsieur.
Tiens bon comme a.
Il alla s'installer sous la brigantine, la faible lueur de la lampe d'habitacle se rflchissait sur la
bme.
Le ciel velout tait rempli d'toiles, la lune allait se lever dans quelques heures, mais ils auraient

dj pntr dans la baie.


Tyrrell vint le rejoindre prs de la roue.
Je ressens quelque chose d'assez trange. Ma sur habite moins de cinquante milles d'ici, je
revois tout exactement comme si j'y tais: l'York, l'endroit dans les bois o nous avions l'habitude
d'aller lorsque nous tions gamins il se tourna brusquement. Venez encore d'un rhumb, monsieur
Buckle! M onsieur Bethune, prenez quelques hommes l'avant et bordez-moi la misaine!
Il attendit jusqu' tre satisfait du cap et du relvement de la pointe la plus proche avant de
poursuivre:
Enfin, on s'amuse bien!
Bolitho tait parfaitement d'accord avec lui. Au bout de quelques semaines, il avait fini par ne
plus penser Susannah Hardwicke. Maintenant qu'il lui parlait d'une jeune inconnue qui se trouvait
quelque part, l-bas, loin dans l'ombre au-del de ces dparts d'artillerie, il comprit quel point leurs
existences taient devenues intimement mles. La sur de Tyrrell, les sentiments secrets que
Graves avait prouvs pour elle. L'affaire d'honneur de Dalkeith qui lui avait cot sa carrire et avait
manqu lui faire perdre la vie, Et lui-mme? vrai dire, il ne pouvait encore plonger dans son pass
sans prouver un sentiment de regret, une sensation de perte.
Lorsqu'il leva les yeux, le cap Charles mergeait de l'ombre, mais un rapide coup d'il Tyrrell le
rassura. Il se tenait un endroit d'o il pouvait surveiller simultanment la brigantine et le compas et
semblait dtendu, heureux mme. Sans ce banc au milieu du goulet, ils auraient pu continuer comme
a avec quatre bons milles d'eau ou plus de chaque bord.
Avec votre permission, monsieur, annona Tyrrell, nous allons changer de route.
Vous avez la manuvre.
Bien monsieur, rpondit le second en riant.
Et il ordonna Buckle:
Venez au norot!
Et mettant ses mains en porte-voix:
Rappelez du monde aux bras!
La barre dessous, les hommes attels aux bras, l'Hirondelle pivota lentement vers la terre. On
entendait des appels dans la nuit. Au-dessus du pont, on distinguait les formes plus claires de bras et
de jambes, les gabiers s'activaient sur les vergues.
En route au norot, monsieur!
Buckle leva la tte pour surveiller les voiles qui continuaient de faseyer alors que le btiment
remontait encore dans le vent, jusqu'au prs serr, tribord amures.
Tyrrell passait d'un bord l'autre, toujours boitant, pointant du doigt ici pour attirer l'attention
d'un homme, donnant un ordre l, faisant passer une consigne Graves qui se trouvait toujours sur le
gaillard.
C'est bien, les gars, tournez-moi a!
Et il penchait la tte comme pour mieux savourer le chant des haubans, le concert des drisses.
Allez-y, il aime a!
Bolitho s'approcha du bord au vent, les embruns lui giclaient la figure. Tyrrell tait venu bien
des fois dans les parages bord de la golette de son pre, sous ces mmes caps. Peut-tre ces
souvenirs, la pense que sa sur vivait l, tout prs, l'aidaient-ils oublier le but de leur mission, le

danger qu'ils couraient.


Brisants au vent, droit devant!
La vigie semblait inquite.
M ais Tyrrell lui rpondit aussitt:
Qu'ils aillent au diable, les brisants! C'est le grand banc, j'en mets ma tte couper!
Ses dents luisaient dans l'ombre et Bolitho ne put se retenir de sourire en voyant dans quel tat
d'excitation il tait. Qu'ils aillent au diable! Il avait utilis la mme expression, le mme ton lorsqu'il
avait plong son sabre dans la poitrine de l'homme qui avait manqu le tuer, prs du bassin.
La masse imposante du cap Henry se dessinait mieux maintenant sous le vent. Un bref instant,
Bolitho se dit mme qu'ils taient trop prs, que le vent les avait pousss au-del de ce que Tyrrell
avait prvu.
Il tourna les yeux du bord oppos et aperut une tache blanche au-del de la houle qui battait le
rivage. Le banc, soulign par les tourbillons, tait clairement identifiable, mais, si Tyrrell avait mal
calcul son coup, il tait trop tard pour l'viter.
Un jour, cria le second, j'ai vu un hollandais se mettre au plein, juste ici! Il s'est bris en deux!
Voil qui est diablement encourageant, grommela Buckle.
J'espre que le Hron a vu par o nous sommes passs, fit Bolitho.
a va, il suit bien.
Tyrrell se pencha par-dessus le pavois pour examiner la masse de terre.
Il serre mieux le vent que nous et est plus facile manuvrer au prs serr il tapa de la main
sur le rebord. M ais l'Hirondelle va en faire autant, pour mes beaux yeux!
Affalez la misaine, je vous prie!
Bolitho dressait l'oreille pour essayer de saisir le moindre changement dans les bruits de la mer, le
grondement du ressac contre les rochers, le bruit plus sourd de l'eau qui s'engouffrait dans une grotte
ou une crique sous la pointe.
Et rentrez la brigantine!
Sous focs et huniers, l'Hirondelle s'enfona plus avant dans la baie. L'trave s'levait avant de
replonger dans la houle. Les timoniers, concentrs sur leur tche, la menaient d'un doigt sr, essayant
de prvoir le moindre de ses mouvements.
Les minutes passaient, cela faisait maintenant une demi-heure qu'ils avaient franchi la passe. Les
yeux des veilleurs essayaient de percer la nuit, les autres se tenaient pars prs des manuvres. La
corvette passa dlicatement sous le cap.
Il n'y a personne dans le coin, annona Tyrrell. Lynnhaven est droit devant et, s'il y avait une
escadre au mouillage, que ce soient les ntres ou les Grenouilles, on verrait des feux, ne serait-ce que
pour dcourager l'ennemi ou pour toute autre raison.
Cela me semble plausible.
Et Bolitho s'loigna pour cacher son dpit. Odell avait eu raison de lui demander des ordres crits
car, si Bolitho avait mal prvu les mouvements de Hood, on pouvait tout aussi bien lui reprocher
d'avoir abandonn son poste dans le sud.
Une srie d'explosions sourdes rsonna sur l'eau, suivie d'une grande trane de flammes, comme
si quelqu'un avait fait sauter des munitions par erreur. Il passa sa main dans ses cheveux, se
demandant quelle conduite adopter. Faire voile vers New York? Il semblait que c'tait la seule

solution.
Si nous devons parer le cap, lui dit Tyrrell, je vous suggre de virer de bord ds maintenant
un silence. Ou bien il va falloir mouiller.
Bolitho alla le rejoindre prs du compas.
Nous allons mouiller, je veux essayer d'tablir le contact avec l'arme. Il faut au moins qu'ils
sachent ce qui est en train de se passer.
Tyrrell poussa un soupir.
J'ai du mal croire qu'une grande arme est tablie l, droit devant. Les pauvres vieux, s'ils sont
Yorktown, comme Odell semblait le croire, ils sont en bonne posture. Mais s'ils doivent soutenir
un sige
Allez, ne perdons pas de temps.
Bolitho appela Fowler:
M ontrez le fanal, le capitaine Farr mouillera lorsqu'il le verra.
Les huniers protestrent bruyamment quand l'Hirondelle pivota pour entrer dans le lit du vent et
son ancre tomba l'eau dans une gerbe d'cume, comme un esprit des eaux qui aurait t drang.
Rentrez-moi ce fanal, monsieur Fowler, lui ordonna Buckle, Trop, c'est trop!
Peu importe, observa Tyrrell, nous avons t vus ds que nous avons tourn la pointe.
Bolitho le regarda. Il n'tait pas difficile d'imaginer quelque messager ou un cavalier se htant dans
la nuit pour annoncer leur arrive. Il ressentait la mme chose que ce qu'il avait vcu dans la baie de la
Delaware: seul, coup de ses bases, avec seulement une vague ide de ce qui se passait.
Je pourrais prendre un canot, proposa Tyrrell. Si l'arme campe dans la ville, ils ont peut-tre
des positions jusqu' la langue de terre le long de l'York.
Il semblait inquiet, tout coup.
Dieu, ce calme me soucie plus que le son du canon! Mon grand-pre tait soldat, il m'a donn
la chair de poule avec ses rcits de combat de nuit.
Les gabiers tranaient sur le pont, apparemment indiffrents la proximit de la terre ou la
prsence ventuelle de l'ennemi.
M ettez en place les filets d'abordage et chargez les douze-livres mitraille.
Tyrrell fit signe qu'il avait compris.
Bien monsieur, et je vais faire armer aussi les pierriers avec des hommes choisis. Ce serait idiot
de se faire avoir par une embarcation suicide il attendit un peu, puis: J'y vais?
Trs bien, prenez les deux canots. M. Graves commandera le second et M. Fowler partira avec
vous, au cas o vous auriez besoin de faire des signaux.
M onsieur, le Hron a mouill, cria une voix.
Mais lorsque Bolitho mit le nez dehors, il ne vit rien du tout. La vigie avait d apercevoir de
manire fugitive ses huniers ferls alors qu'il tournait la pointe, ou le plongeon de l'ancre.
Les palans grinaient dj, les deux canots passaient par-dessus les passavants avant que le pont
ft recouvert de filets. On pouvait faire confiance au bosco pour ce genre d'opration. Les filets ne
suffisaient pas repousser un adversaire vraiment dcid, mais ils taient juste assez serrs pour le
gner et pour laisser le temps une pique ou une baonnette de le ramasser avant qu'il pt s'en
dptrer.
Les hommes s'affairaient sur le pont, il entendait de temps en temps un bruit mtallique, le choc

sourd des avirons qu'on tait de leurs supports. Graves arriva l'arrire, son pantalon blanc bien
visible dans la nuit.
Vous savez ce que vous avez faire?
Bolitho les regardait tous deux tour tour.
M. Tyrrell prendra la tte. Emmitouflez vos avirons et faites bien attention d'ventuels
piquets ennemis.
Graves n'avait plus de voix.
Et comment reconnatrons-nous les ntres?
Bolitho imaginait sa bouche qui tremblait de manire incontrlable, et il fut tent de le garder
bord. Mais Tyrrell tait trop prcieux, il connaissait ce bout de terre comme le fond de sa poche. Il
lui fallait absolument un adjoint expriment si les choses tournaient mal.
Tranquillisez-vous, lui rpondit Tyrrell, les Grenouilles parlent franais!
Graves se dtourna, mais russit finalement retrouver son calme.
Je je ne posais pas cette question pour le plaisir de m'attirer vos sarcasmes! Forcment, tout
va bien pour vous! C'est votre pays!
a suffit! tonna Bolitho en s'avanant, rappelez-vous que vos hommes comptent sur vous!
Alors, cessez ces disputes stupides!
Tyrrell fit jouer son sabre dans son fourreau.
Je suis dsol, monsieur. C'est ma faute il posa la main sur l'paule de Graves. Oubliez ce
que je viens de dire, d'accord?
Fowler les appelait d'en bas:
Tout est par, monsieur!
Bolitho les accompagna la coupe.
Et soyez de retour l'aube il prit Tyrrell par le bras. Comment va votre jambe?
Je ne sens pratiquement plus rien, monsieur il se recula un peu pour laisser ses hommes
embarquer et un peu d'exercice me fera le plus grand bien.
Les deux canots largurent leurs bosses et s'enfoncrent dans l'obscurit. Au bout de quelques
minutes, ils avaient totalement disparu. Un silence profond rgnait dsormais bord, o ceux qui
taient rests taient occups charger les pices.
Bolitho cherchait Stockdale du regard et finit par le trouver.
Faites mettre la yole l'eau, il est possible que j'aie un message faire porter bord du Hron.
Et apercevant la silhouette de Bethune prs de la lisse:
Prenez la yole et attendez prs du btiment; je vous ferai signe si j'ai un message faire passer.
Bethune hsitait:
J'aurais bien aim aller avec le second, monsieur.
Je sais.
Il tait difficile de croire que, dans la confusion qui rgnait, Bethune avait russi considrer le
choix de Fowler comme une offense personnelle.
Il est trs jeune, j'ai besoin de tous les hommes qui me restent pour s'occuper du btiment.
L'explication tait un peu succincte, mais elle eut l'air de lui convenir.

***

Il faisait froid sous ce ciel rempli d'toiles. Aprs la dure chaleur de la journe, cette fracheur
apaisait. Bolitho donna l'ordre de raccourcir les quarts pour que les hommes qui n'taient pas de
veille ou pars prs des pices pussent faire un petit somme.
Les officiers prenaient le quart de la mme manire et, une fois que Heyward l'eut relev, Bolitho
alla s'accroupir au pied du grand mt et resta l, la tte dans les mains. C'est en sentant quelqu'un le
prendre par le poignet qu'il comprit qu'il avait d s'assoupir.
Heyward se baissa prs de lui et murmura:
Des embarcations qui approchent, monsieur, peut-tre deux.
Bolitho bondit sur ses pieds et essaya de comprendre toute vitesse ce que cela voulait dire.
Non, ce ne pouvaient tre les siens, il tait trop tt. Ils n'avaient mme pas eu le temps d'atteindre
leur premier objectif.
Et il ne s'agit pas de la yole, complta Heyward, il fait toujours des ronds tribord.
Bolitho mit ses mains en pavillon autour de ses oreilles: par-dessus le clapotis de l'eau sur la
coque, il finit par distinguer le grincement d'un safran.
Dois-je les hler, monsieur? demanda un bosco.
Non mais pourquoi avait-il rpondu cela? Non, pas encore.
Il carquilla les yeux, essaya de reprer le bruit des avirons par-dessus les bruits divers de la baie.
Ce devait tre Tyrrell qui rentrait, le canot se dirigeait droit sur eux sans prcaution particulire ni
l'ombre d'une hsitation.
Un rayon de lune se rflchit brivement dans l'eau et il aperut une baleinire qui avanait
lentement. Avant qu'elle et disparu dans l'ombre, Bolitho eut le temps de distinguer des baudriers,
quelques soldats coiffs de shakos entasss dans la chambre.
Bon sang, murmura Heyward, des Franais!
Et y en a un autre derrire, ajouta le bosco.
Les ides se bousculaient dans sa tte de Bolitho qui essayait de considrer toutes les
hypothses: Tyrrell et les siens, capturs, et qu'ils ramenaient pour parlementer. Ou les Franais qui
venaient lui annoncer qu'ils avaient pris Yorktown et sommaient l'Hirondelle de se rendre.
Il courut la coupe, mit ses mains en porte-voix et cria:
Oh! Qui va l[2]?
Un brouhaha s'leva du canot, quelqu'un se mit rire.
Allez, fit-il Heyward, faites vite, rappelez la yole! Avec un peu de chance, nous allons
cueillir ces deux p'tits chris!
La premire baleinire raclait dj le long du bord et Bolitho retint son souffle, s'attendant
vaguement ce que l'un de ses hommes ouvrt le feu.
Il aperut du corn de l'il quelques embruns et remercia le ciel que l'armement de la yole et
conserv ses esprits. Elle contournait l'arrire et il imaginait comme s'il y tait Stockdale poussant ses
hommes nager de toutes leurs forces.
Bethune arriva, sa lanterne sourde la main.
On y va! cria Bolitho.
Au moment o les premiers soldats apparaissaient sur les porte-haubans et commenaient
s'emptrer dans les filets, une ligne de marins en armes sauta brusquement sur le passavant, le

mousquet lev tandis que Glass, le bosco, pointait sur eux un pierrier menaant.
Il y eut un concert de cris, les mousquets ouvrirent le feu dans la nuit. Des balles s'enfonaient
dans le pavois, les tireurs de Heyward rpliqurent.
Glass baissa son pierrier et tira sur le cordon, transformant la baleinire en une bouillie sanglante
d'o montaient des cris de douleur.
La seconde baleinire ne demanda pas son reste. Les coups de mousquet, la pluie de mitraille
dvastatrice de Glass suffirent immobiliser les avirons. Les hommes taient ttaniss, la yole
l'aborda et Stockdale cria:
On les a, monsieur un silence, puis: Tiens, il y a une douzaine de prisonniers anglais ldedans!
Bolitho se dtourna, pris de nause. Il vit Dalkeith et ses aides passer la rambarde et descendre
dans la premire baleinire, imaginant dj le carnage qu'ils allaient trouver en bas. Cela aurait pu
arriver aussi bien l'autre, et la mitraille aurait sem la mort parmi ses propres hommes.
Faites monter ces hommes bord, monsieur Heyward, ordonna-t-il, la voix rauque, puis
envoyez la yole bord du Hron. Farr doit se demander ce qui se passe.
Il alla attendre prs de la coupe les premiers prisonniers, hagards, que l'on faisait monter bord.
La seconde fourne, Anglais et Franais mls, embarqua avec un soulagement non dissimul: les
Franais, heureux d'avoir chapp au sort de leurs camarades, les Tuniques rouges, contents pour
d'autres raisons. Mais leur tat faisait peine voir: vtements en lambeaux, dpenaills, ils
ressemblaient plutt des pouvantails qu' des soldats rguliers.
Faites descendre les prisonniers, monsieur Glass, ordonna Bolitho.
Et il ajouta l'intention des Tuniques rouges:
Ne craignez rien, vous tes bord d'un btiment du roi.
Un jeune lieutenant s'avana vers lui:
M erci, commandant, au nom de tous les miens.
Bolitho lui saisit chaleureusement la main:
Vous recevrez tous les soins que je suis en mesure de vous offrir. Mais d'abord, racontez-moi
ce qui se passe ici.
Nous nous sommes fait prendre voil plusieurs jours, rpondit l'officier en se frottant les yeux.
Cela s'est pass au cours d'une escarmouche avec l'une de leurs patrouilles, la plupart de mes
hommes sont morts il vacillait. Je n'arrive pas croire que nous sommes sains et saufs.
M ais, insista Bolitho, le gnral Cornwallis est-il toujours dans Yorktown?
Oui, mais je pense que vous tes au courant, monsieur? Washington et le gnral franais,
Rochambeau, ont franchi l'Hudson voici plusieurs semaines, en haut de la baie de Chesapeake. Ils
disposent d'une puissante arme masse autour de Yorktown. Comme qui dirait, il y a un mousquet
derrire chaque arbre. Mais quand nous avons appris qu'une escadre anglaise avait point le nez dans
la baie, nous avons cru que nous tions sauvs. Je comprends un peu le franais et j'ai entendu nos
gardes parler de leur arrive.
Les btiments de Hood commenta Heyward.
Oui, acquiesa Bolitho. Et cela se passait quelle date?
Le lieutenant haussa les paules:
Il y a environ trois jours, je n'ai plus la notion du temps.

Bolitho essayait de se boucher les oreilles, les cris taient trop insupportables. Il avait des
rudiments de franais, gure plus qu'il ne lui en avait fallu pour tromper la baleinire, mais suffisants
en tout cas pour comprendre ce dont il retournait: un homme endurait le scalpel de Dalkeith.
Trois jours dj. Cela collait assez bien avec ce que lui avait racont Odell. Hood avait d jeter un
il dans la baie, et, ne voyant pas trace de De Grasse, avait continu vers New York.
Les Franais, poursuivit le lieutenant d'une voix lasse, les Franais attendent leur escadre, C'est
pour cela que, lorsque quelqu'un s'est adress eus dans leur langue, ils
Quoi? Bolitho lui prit le bras, sa voix se fit dure en dpit de son tat: Ils attendaient leur
flotte?
Le lieutenant le regardait sans comprendre.
M ais je croyais je croyais que notre flotte tait sortie pour les combattre, monsieur!
Non il ta son bras. J'ai bien peur que, lorsque nous rallierons New York et qu'ils
dcouvriront leur erreur, il ne soit trop tard.
Alors, monsieur, l'arme est perdue le lieutenant se dirigea en vacillant vers la lisse et
tout a, continua-t-il en hurlant, tout a pour des primes!
Dalkeith arrivait sur le pont. Il le prit par le bras.
Prenez soin d'eux, fit Bolitho.
Et il se dtourna. Il lui fallait prendre une dcision au plus vite, sans quoi ils ne tarderaient pas
se retrouver prisonniers eux aussi.
Buckle le regardait, l'air inquiet.
Et M . Tyrrell, monsieur?
Croyez-vous vraiment que je ne me soucie pas de lui? Buckle recula. Nous allons
immdiatement mettre le Hron au courant. S'il parvient appareiller cette nuit, Farr ira porter les
nouvelles l'amiral Graves. Il est peut-tre encore temps.
Le commis tranait prs du panneau.
Allez me chercher du papier, il faut que j'crive un mot Farr. Et, pour Buckle: Pardonnezmoi, j'ai t un peu vif, mais votre question tait judicieuse. Nous appareillerons aux premires
lueurs, je veux me rapprocher de terre. Faites prparer les rames, au cas o le vent nous lcherait. Je
ne laisserai pas tomber Tyrrell et ses hommes sans me battre.
Il se souvenait encore des mots de son second, dans le jardin: A bord de l'Hirondelle, nous nous
proccupons des ntres.
Et puis, conclut-il, nous avons fait trop de chemin ensemble pour terminer comme a.
Dalkeith traversa le pont tandis que Bolitho se dirigeait vers le tableau.
Que va faire le commandant? glissa-t-il Buckle.
A mon avis, rpondit le pilote, quelque chose de dingue.
Le chirurgien s'essuya les mains avec un chiffon.
M ais nanmoins, vous l'approuvez?
Buckle se mit sourire:
Ce que j'en pense n'a aucune importance, pas vrai? Mais je le souponne de mditer allez
savoir quoi et il ajouta pour clore le dbat: En tout cas je le souhaite sacrment, nom d'une pipe!

XVIII
IL N'Y A QUE DES BRAVES
Stockdale traversa la dunette, apportant une tasse.
Prenez a, monsieur, un peu de caf.
Bolitho la porta ses lvres. Le caf tait peine tide, mais il avait la gorge sche.
Les feux de la cuisine sont teints, ajouta Stockdale, j'l'ai fait chauffer sur une lampe dans la
soute boulets.
Bolitho le regardait. Etait-ce son imagination, ou bien les traits de Stockdale qu'il distinguait
mieux prsent? Il frissonna. Il tait rest l trop longtemps, tourner et retourner le pour et le
contre. Il n'allait pas continuer ainsi arpenter le pont de long en large.
C'est gentil vous il lui tendit la tasse. a va mieux, je suis bien rveill.
Il leva les yeux vers les vergues et les voiles cargues. Les toiles brillaient encore, mais plus
faiblement. Cela, au moins, n'tait pas illusion.
Que donne le vent?
Comme avant, fit enfin Stockdale aprs avoir considr la question, nord-nordet, si je ne
m'abuse.
Bolitho se mordit la lvre: il tait arriv lui-mme cette conclusion. Stockdale se trompait
rarement, mais la confirmation qu'il venait de lui apporter ne l'avanait gure.
Allez donc rveiller le pilote, fit-il enfin, il est prs du panneau.
Buckle bondit sur ses pieds alors que Stockdale l'avait peine effleur.
Qu'y a-t-il? Une attaque?
Calmez-vous, monsieur Buckle Bolitho lui fit signe de venir le rejoindre la lisse. Le vent
adonne, mais il est encore trop nord pour nous aider.
Le pilote ne rpondit rien, d'attendait de savoir ce que le commandant avait en tte.
Si nous voulons tre utiles quelque chose, il va nous falloir remonter plus avant dans la baie.
Louvoyer nous prendrait des heures, et cela nous coterait beaucoup d'efforts pour pas grand-chose.
M ais si nous restons l'ancre, nous n'aiderons ni le second ni les ntres, au cas o l'ennemi arriverait.
C'est parfaitement exact, fit Buckle en billant.
Donc, vous allez rveiller l'quipage et mettre les hommes aux rames. Nous allons partir sans
attendre l'aube.
Buckle sortit sa montre et l'approcha de la lampe d'habitacle.
Hmmm, a ne va pas tre facile, monsieur. En tout cas, le courant ne sera pas trop contre nous.
Il s'approcha des filets et donna un coup de pied une forme allonge sur le pont. L'homme
ronflait.
Debout, mon garon! Va donc dire M. Graves de rappeler l'quipage, Et dpche-toi, tu
veux!
Bolitho descendit faire un tour dans sa chambre pour consulter la carte qu'il tudia pendant
quelques minutes. En se rappelant ce que Tyrrell lui avait expliqu, plus ce qu'il savait dj, il avait
de quoi tablir sa ligne d'action. Il entendait dehors le pitinement des hommes attels au cabestan, le

cliquetis rgulier de la roue crante. Le cble remontait.


Il enfila sa veste et boucla son ceinturon. Sa chambre lui paraissait bien trange, la lumire
incertaine de l'unique fanal. Elle avait t dgage comme le reste du btiment pour le poste de
combat, les canons grinaient doucement derrire les mantelets ferms. Tous les apparaux taient l,
couvillons et ponges, boulets et gargousses. Mais les pices n'taient pas armes: y compris la
batterie, tout le monde avait t rquisitionn au cabestan et aux rames. Des rames qui leur avaient
dj t bien utiles, et l'aventure risquait fort de se reproduire.
Il quitta sa chambre et escalada vivement l'chelle. Il faisait dj plus clair, on apercevait une sorte
de grisaille au-dessus du cap Henry et des remous crs par le courant loin de la coque.
Les longues rames avaient dj t mises poste de chaque bord. Les hommes s'taient
rassembls autour des manillons et passaient le temps en bavardant, en attendant l'ordre venu de la
dunette.
Heyward le salua.
L'ancre est pic, monsieur.
Il semblait tendu.
Bolitho passait d'un bord l'autre, surveillant son btiment qui dansait prs du rivage, observant
l'eau qui clapotait le long de la coque.
Alors, quel effet cela vous fait-il de passer aussi soudainement d'aspirant second?
Il n'eut pas le temps d'couter la rponse de Heyward, et il savait pertinemment qu'il ne l'avait
interrog que pour mieux masquer sa propre anxit. Si les hommes perdaient la cadence en nageant,
il n'aurait plus qu' mouiller en catastrophe, Et mme ainsi, il risquait fort de se faire drosser contre la
terre.
Bethune annona depuis le gaillard:
Haute et claire, monsieur!
Les hommes abandonnrent le cabestan pour aller aider leurs camarades qui pesaient dj sur les
rames.
La voix de Glass monta:
Pars? Deux!
Bolitho avait joint les mains s'en faire craquer les jointures. Mais, bon sang, pourquoi fallait-il
attendre si longtemps? Dans une seconde, ils allaient se retrouver chous.
Allez, poussez-moi l-dessus!
Les pelles se soulevrent, dresses vers l'avant, plongrent, revinrent vigoureusement dans l'eau.
Derrire lui, la roue grinait doucement, Buckle jurait entre ses dents, ce qui tait sa manire lui de
calmer sa tension. Bolitho essaya de se dtendre, Glass avait eu raison de prparer soigneusement le
premier coup de nage. C'tait pourtant une chose de le savoir et une autre de rester calme alors que
son btiment se trouvait en pril.
En haut, en bas, devant, derrire, les rames craquaient sourdement mais sans prcipitation inutile.
Buckle cria enfin:
On est manuvrants, monsieur!
Bien, restez cap plein nord, je vous prie.
Heyward ta son manteau.
Je vais aller leur donner la main, monsieur.

Oui, et assurez-vous que tous les hommes disponibles sont la nage. Et les Tuniques rouges
aussi, s'ils en ont la force.
Il le regarda qui descendait l'chelle.
Et pas besoin de dire aux soldats que nous nous rapprochons de l'ennemi, monsieur Heyward,
ils s'en rendront compte bien assez tt!
Buckle gardait la roue en compagnie d'un seul marin, Bolitho se dirigea vers le tableau sans ajouter
un mot. Il distinguait plus clairement la pointe la plus proche, prsent, les crtes blanches des
vagues taient probablement dues une petite anse. Tout tait dsert. Lorsqu'il ferait jour et qu'ils se
rendraient compte que le Hron avait disparu, ses hommes seraient en droit de se poser des
questions sur sa conduite, et juste titre. Mais si leur prsence ici devait tre de quelque utilit
l'amiral, il leur fallait accumuler le maximum de renseignements. Les soldats qu'ils venaient de librer
leur en avaient certes appris beaucoup, mais bien des choses avaient pu changer depuis leur capture.
Il sourit tristement: il essayait de s'en conter. Sans Tyrrell et ses compagnons, serait-il vraiment rest
dans la baie?
Il entendit des cris sur le pont des hommes qui parlaient franais. Heyward n'tait pas
seulement un compagnon agrable, il s'tait aussi rvl excellent officier. Sans rien demander
personne et au risque de dplaire au commandant, il avait fait librer les prisonniers et les avait mis
au travail. Ils taient tous en pleine forme et venaient de mener une vie assez agrable garder les
prisonniers. Leur contribution ne serait peut-tre pas norme, mais tout de mme.
Quelques mouettes qui dormaient sur l'eau dcollrent lourdement en poussant des cris lorsque
l'Hirondelle vint les dranger. Le temps passait; les soldats qui apparaissaient encore comme des
silhouettes sombres un instant plus tt reprirent leur couleur rouge. Les visages retrouvaient leurs
traits familiers, Bolitho parvenait prsent distinguer ceux qui soutenaient l'effort de ceux qu'il
fallait relever pour leur laisser le temps de reprendre leur souffle.
Une masse sombre mergeait bbord avant, sans doute la cte intrieure du cap Charles. Le
point d'atterrissage de Tyrrell devait se trouver quelque part en contrebas.
Venez donc d'un rhumb, monsieur Buckle il entendit la barre grincer. Nous devons passer le
cap en laissant la terre ferme bbord, il n'y a pas tant d'eau que a dans le chenal.
Bien, monsieur, en route au nordet!
Ils taient pratiquement bout au vent, qu'il prenait en plein visage. La brise apportait des
senteurs de terre et un peu de fracheur. Du moins tait-on un peu plus l'abri, et Bolitho vit avec
soulagement que les rames battaient dsormais d'un meilleur mouvement d'ensemble. On ne faisait
pourtant gure mieux qu'un nud.
Il chercha des yeux le jeune lieutenant et l'appela. L'officier arriva pniblement sur la dunette et
Bolitho demanda:
Regardez donc par le travers: quelle distance sommes-nous de vos avant-postes?
Le lieutenant scruta le paysage dans les filets et tendit le bras:
C'est par ici, monsieur, l o la cte change de direction. Il y a du sable, C'est ici que nous
avons perdu quelques barges, voil plusieurs semaines; elles se sont mises au plein. Un mille plus
loin environ, vous devriez apercevoir l'embouchure de l'York, c'est juste derrire un groupe de deux
lots.
Je suppose que vous tes tonn de voir que nous prenons le mme chemin, lui rpondit

Bolitho en souriant.
Le lieutenant haussa les paules.
Plus rien ne m'tonne, monsieur il se raidit soudain. J'entends un clairon, il doit s'agir des
ntres.
Et il se mit tapoter du doigt en cadence sur la lisse, tous ses sens en veil. Une trompette mit
une longue phrase qui fit s'envoler des mouettes poses sur le rivage.
Les Franais, fit-il: ils sonnent toujours la diane une minute aprs nous.
Bolitho essaya de le sortir de sa morosit.
Et les Amricains?
Ils ont de l'artillerie de l'autre ct du fleuve, soupira l'officier; ils commencent tirer ds
l'aube. Voil qui est plus efficace que toutes les sonneries!
Bolitho se tourna vers Buckle.
Nous allons garder ce cap aussi longtemps que les hommes auront suffisamment de forces. Le
vent sera pour nous quand nous virerons, mais je voudrais parer l'embouchure d'aussi loin que
possible.
Levant les yeux, il vit flotter la flamme, chose qui ne lui tait pas arrive depuis longtemps. Elle
battait doucement, tendue vers la poupe, mais le vent ne semblait pas forcir. S'il se levait maintenant,
ses hommes allaient bientt ne plus pouvoir nager. Mme avec ceux de Tyrrell, ce n'aurait pas t
une partie de plaisir. Sans eux, c'tait tout bonnement impossible.
Vers l'avant, l'peron du cap Charles tait nettement visible. Plus loin, un mince fil dor dessinait
l'horizon la ligne de partage entre la mer et le ciel, le jour et la nuit.
Il y eut une explosion touffe puis, quelques secondes plus tard, la gerbe qui marquait le point
de chute d'un boulet dans la baie.
A cette distance, ils ne vous toucheront jamais, nota ngligemment le lieutenant. Vous avez un
bon demi-mille de gras. O est la batterie?
L'officier le regarda d'un air narquois:
Mais partout, monsieur. Il y a des pices dans tout le secteur. Un cercle de fer enferme
Yorktown et ses approches, et notre arme est coince dos la mer il avait pris soudain un air
enfantin, vulnrable pour ajouter: Seule la flotte peut desserrer cet tau.
Bolitho imaginait Farr et son Hron se dpchant pour rallier New York. Mme s'il y arrivait, il
pouvait trs bien dcouvrir que Hood tait dj reparti, par exemple pour aller retenir de Barras
Newport.
Il pensait aussi Odell qui, solitaire, montait la garde avec son Lucifer. Si les Franais
empruntaient la route peu frquente du chenal des Bahamas, il n'aurait pas besoin qu'on lui explique
ce qu'il avait faire: rappliquer le plus vite possible.
Il cligna des yeux, un rayon de lumire clairait le cap dans le lointain, donnant aux vergues et aux
haubans une blondeur de miel. Il sortit sa montre: Tyrrell aurait d prendre contact avec les piquets
de Cornwallis cette heure, il devait mme tre sur le chemin du retour, vers Lynnhaven. Comme ils
avaient mis en route la rame, cela aurait d avancer l'instant du rendez-vous d'au moins une heure.
Glass escalada l'chelle de dunette, le souffle court.
On ne peut pas continuer plus longtemps, monsieur!
Il jeta un coup d'il en bas, o les hommes peinaient sur les rames.

Dois-je faire donner du fouet, monsieur?


Hors de question!
Bolitho dtourna les yeux; il n'y avait aucune mchancet dans la proposition de Glass, non plus
que le dsir sadique d'employer la force. Simplement, c'tait l le seul moyen qu'il connt.
Dites-leur qu'ils n'en ont plus que pour une demi-heure. Aprs cela, nous mettrons la voile,
ou nous mouillerons.
Glass n'avait pas l'air d'apprcier.
a vaudrait mieux si vous leur disiez vous-mme, monsieur.
Bolitho s'approcha de la lisse et cria:
Plus qu'un tour de sablier, les gars!
Des grognements lui rpondirent, accompagns de quelques jurons et des exclamations bruyantes
venant de ceux qui taient cachs dans l'ombre.
C'est a, continua Bolitho, ou bien laisser ceux des ntres qui sont dehors se dbrouiller tout
seuls! Et rappelez-vous, vous auriez pu tre leur place!
Sur ce, il tourna les talons, sans savoir si sa dclaration n'avait pas fait qu'augmenter leur rancur.
Glass, lui, continuait d'observer ce qui se passait. Il cracha dans ses mains:
a fait de l'effet, monsieur! a va dj mieux!
Bolitho soupira. Les coups de pelle taient aussi faiblards qu'avant, mais enfin, si le bosco tait
content
Il se retourna en entendant quelqu'un crier:
Embarcation, monsieur! Droit devant, bbord!
Bolitho dut se cramponner la lisse:
Une, juste une?
Oui monsieur.
Abattez de deux rhumbs!
Il essaya de ne pas penser au canot manquant. Il sentit le btiment abattre, puis la barre revint
dans l'axe.
Pas plus que cela, fit tranquillement le lieutenant, je vous en prie, vous allez bientt vous
retrouver porte des canons.
M ais Bolitho dcida de ne pas tenir compte de sa remarque.
Allez les gars, tirez l-dessus! Vivement, bande de bons rien!
Un homme s'croula et Dalkeith l'vacua.
M onsieur, c'est le second canot! cria la vigie, C'est M . Graves!
Dalkeith grimpa l'chelle et s'accouda la lisse.
Je sais trs bien quoi vous pensez, monsieur il soutint sans ciller le regard glac de Bolitho.
Il ne vous abandonnerait pas. Pour rien au monde.
Bolitho dtourna les yeux pour se concentrer sur une tache prs du rivage. La lumire tait
meilleure, on distinguait de grands arbres, une colline. Ils n'avanaient plus, les rames parvenaient
seulement maintenir l'Hirondelle contre vent et courant. Dans moins d'une minute, elle allait cder
et driver vers le rivage. Ils avaient fait de leur mieux, mais cela ne suffisait pas.
Allez donc vous faire voir, monsieur Dalkeith, lui cria-t-il, vous n'tes pas ici pour me faire la
morale!

M onsieur Heyward, appela-t-il en se penchant par-dessus la lisse! Par mouiller!


Bolitho attendit que les hommes eussent couru rejoindre leur poste et Glass envoya les autres
s'occuper des rames qui pendouillaient l o les marins puiss les avaient laisses. Un bang, le
boulet ricocha sur l'eau avant de terminer sa course tout prs du dernier canot. L'embarcation arrivait
rapidement sur eux, Graves se tenait prs de la barre, la coiffure de travers, il houspillait ses nageurs.
Pars, monsieur!
M ouillez! ordonna-t-il en baissant vivement le bras.
La coque ne tirait pas encore sur son cble qu'il dit au bosco:
Et rentrez les rames, monsieur Glass! Remettez-moi tous ces hommes debout!
Dalkeith campait sur ses positions.
Vous ne pouvez pas vous en prendre vous il croisa le regard de Bolitho. Traitez-moi de
tous les noms si a vous chante, mais je ne vous verrai pas vous torturer vous-mme sans rien dire.
Le canot crochait dans le porte-haubans de grand mt; il entendit Graves crier ceux qui taient
sur le pont d'attraper la bosse.
Merci de vous occuper ainsi de moi, rpondit-il au chirurgien, mais il n'y a personne d'autre
blmer.
Il se contraignit rester l o il tait jusqu' ce que Graves ft mont bord et alors seulement le
convoqua d'un ton sec:
Venez l'arrire, je vous prie! Le bosco va s'occuper du canot.
Graves arriva en courant, le visage tortur.
Et o sont les autres? lui demanda Bolitho.
Il essayait de parler calmement, mais il savait bien qu'il criait.
Nous avons atterri au milieu de rcifs, monsieur. Les deux canots se sont spars, c'tait l'ide
du second. Une patrouille de l'arme nous a indiqu o nous pourrions les mettre en scurit, mais on
entendait des coups de feu, des tireurs d'lite ennemis sans doute.
Et ensuite?
Les autres s'taient regroups autour de lui afin d'couter le compte rendu de Graves qui parlait
d'une voix presse. Heyward avait un visage de marbre.
Nous avons essay de nous mettre couvert dans l'obscurit. J'ai perdu l'un de mes hommes,
Tyrrell nous a fait dire de rester cachs dans le lit d'un ruisseau il hocha la tte. Les balles volaient
de partout. Tyrrell devait rencontrer l'un des officiers. Apparemment, ils savaient que nous tions l,
leurs claireurs nous avaient vus.
Sa bouche fut prise d'un tremblement.
Nous sommes rests l attendre, le feu a redoubl de violence, j'ai entendu des hommes
charger dans les broussailles, il devait bien y avoir un peloton ou mme plus!
Et vous n'avez pas pens aller prter assistance M . Tyrrell?
Graves le regarda, les yeux carquills.
C'est que nous tions en danger de mort! J'ai envoy Fowler chercher les autres, mais
Que me dites-vous? Qu'avez-vous fait Bolitho bondit et empoigna son manteau. Vous avez
envoy ce garon tout seul?
Oui: il s'est port volontaire, monsieur il baissa la tte pour regarder la main de Bolitho
toujours agrippe son manteau. Lorsque j'ai vu qu'il ne rentrait pas, j'ai dcid de il releva la

tte, l'air soudain plus sr de lui j'ai dcid d'obir vos ordres et de regagner le bord.
Bolitho lcha prise et dtourna les yeux. Ce que venait de commettre Graves le rendait malade. Et
la pitoyable dfense du lieutenant rendait les choses encore pires: il avait obi aux ordres, il tait donc
inattaquable.
Une bouffe de fume monta au-dessus de la cte la plus proche, il vit un boulet tomber moins
d'une demi-encablure. cette heure, il y avait peut-tre un officier qui ordonnait de mettre en
batterie une pice de plus gros calibre, une pice qui ne ferait qu'une bouche d'une proie aussi
tentante.
Il s'entendit dclarer:
Dites M . Yule de mettre en batterie la pice de chasse bbord et de la pointer sur ce dpart. Il
tirera mitraille, sauf si je l'ordonne autrement. Cela pourrait refroidir un peu leur ardeur.
Et il s'loigna de Graves sans lui accorder un regard.
Faites immdiatement armer le canot il jeta un coup d'il aux marins silencieux rassembls
sur le pont. Il me faut des volontaires pour
Il avala sa salive en voyant immdiatement tous les hommes se porter en abord, comme tirs par
des fils.
M erci, non, j'ai juste besoin de quoi armer le canot. M onsieur Glass, occupez-vous-en!
Et il ajouta l'intention de Heyward:
Vous restez bord il s'abstint de regarder Graves. Si je ne reviens pas, c'est vous qui
assisterez le pilote pour prendre le commandement du btiment, compris?
Heyward, les yeux ronds, fit signe qu'il avait bien compris. Cependant Dalkeith touchait le bras
de Bolitho pour attirer son attention.
C'tait l'autre canot, ou du moins ce qu'il en restait. Mme avec cette faible lumire, on distinguait
le plat-bord hach, les quelques paves d'avirons se mouvant lentement dans l'eau.
Un bang, une nouvelle gerbe s'leva dans les airs. Le canon, de sa cachette, avait tir sur cette
cible, plus petite, mais plus proche.
Bolitho ferma les yeux en entendant le dpart de leur rplique. Yule et ses hommes venaient de
tirer l'avant. Il vit les arbres trembler au passage de la grle de mitraille pointe sur la fume qui se
dissipait lentement.
Une lunette!
Il osait peine regarder le spectacle. Puis il vit le canot, les profondes balafres laisses par les
balles de mousquet, des cadavres qui ballottaient entre les rares nageurs rescaps. Et enfin Tyrrell. Il
tait assis l'arrire, sur le plat-bord tribord, une forme sur les genoux. C'est lui qui tenait la barre, il
passait juste derrire la grande tache d'cume laisse par le dernier boulet ennemi.
Dieu soit lou! fit-il seulement.
La pice de chasse recula de nouveau et le sortit de ses penses, du soulagement qui l'envahissait.
Monsieur Bethune, cria-t-il, prenez le canot et allez aider M. Tyrrell! il cherchait Buckle.
M ettez du monde en haut et par envoyer les huniers!
Toute trace de fatigue semblait avoir disparu, les hommes se prcipitrent leurs postes. Le
canot poussait, Bethune se tenait debout dans la chambre pour mieux encourager l'armement.
Eh bien, monsieur, commena Dalkeith
Il n'eut pas le temps d'en dire plus.

L'un des gabiers qui avait atteint la dernire vergue avant ses camarades criait:
Oh, du pont! Une voile passe la pointe!
Bolitho s'empara d'une lunette et la braqua par-dessus les filets. Le btiment tait encore
largement hors de la baie, mais se dirigeait droit sur le cap Henry. C'tait le Lucifer.
Odell allait tre saisi de ne pas trouver trace de l'escadre, ni mme le Hron l'ancre. Il se raidit:
l'artimon de la golette montrait des avaries, et le navire avait du mal tailler sa route, se rapprocher
de l'entre. Il avait d se faire cueillir par un autre btiment, peut-tre sous couvert de la nuit. Il n'y
avait pas d'erreur possible lorsque l'on voyait le grand trou dans la grand-voile, le haubanage
interrompu et l.
Une vole de pavillons monta dans le vent, il essaya de stabiliser sa lunette en lisant des lvres ce
qu'il voyait.
Il se tourna vers Buckle: Ennemi en vue.
Dieu tout-puissant!
M onsieur Heyward!
Il le vit se retourner prs du cabestan.
Soyez par couper le cble! Nous abandonnerons les canots, je veux mettre la voile ds que
nos gens seront bord!
Il entendit soudain un concert de clameurs. En se retournant, il aperut le Lucifer qui repliait ses
grandes voiles comme un oiseau l'agonie replie ses ailes. Il avait sans doute pris tous les risques
pour lui porter les nouvelles, ne ft-ce que pour envoyer un seul signal, mais vital. Il tait pass trop
prs et venait de heurter les rcifs dont Tyrrell lui avait parl avec tant de dtails.
Il s'approcha de la lisse pour regarder les canots. Celui de Tyrrell tait moiti coul, mais
Bethune tait l, ils transbordaient les blesss. La tache rouge d'une tunique il y avait au moins un
soldat parmi eux.
Plusieurs pices s'taient mises de la partie, les boulets faisaient de grandes gerbes, comme un
troupeau de dauphins en train de jouer. Des gabiers lancrent des cris d'enthousiasme lorsque
Bethune largua enfin le canot son sort et se dirigea vers l'Hirondelle.
Bolitho se tourna vers Graves, qui tait rest plant l comme un piquet.
Allez prendre la direction de vos pices.
Il avait russi garder une voix neutre, sans trop savon pourquoi ni comment. Il imaginait trop
bien la coque fragile du Lucifer en train de se disloquer sur les rochers, le canot dsempar de Tyrrell
essayant dsesprment de rallier son bord. Il imaginait mme le jeune Fowler, pour ainsi dire un
enfant, en train de courir dans une fort inconnue et entendant les balles lui siffler aux oreilles.
Faites votre devoir, conclut-il, c'est tout ce que je vous demande il dtourna les yeux. Et je
vous le demanderai encore.
Il entendit le canot racler le long de la coque. On hissa Tyrrell et les autres par la coupe; leurs
camarades leur donnaient de grandes claques sur les paules, les bombardaient de questions, les
flicitaient chaudement.
Bolitho se prcipita vers lui, avant de se rendre compte, dsespr, que le corps qu'il tenait entre
ses bras tait celui de l'aspirant Fowler. C'est son cadavre qu'il avait d voir sur ses genoux, dans le
canot.
Tyrrell le regardait fixement, il finit par esquisser un triste sourire.

Il va bien, monsieur. Il pleurait se fendre le cur, et puis il a fini par s'endormir dans le canot
il tendit Fowler des matelots: Il est puis, ce petit salopard.
Et, apercevant Graves, il ajouta:
M ais lui, au moins, il a des tripes, et un sacr paquet, du cran revendre mme!
Puis il se dirigea vers l'avant et prit les mains de Bolitho:
Et on dirait qu'il n'est pas le seul.
M ais quelqu'un s'adressait eux d'une voix tranante:
Crdieu, mais je savais bien qu'on se reverrait un jour!
C'tait le colonel Foley, un pansement autour de la gorge, l'uniforme en lambeaux. Pourtant, d'une
certaine manire, il tait toujours aussi impeccable que dans le souvenir de Bolitho.
Moi aussi, je le savais, lui rpondit Bolitho il regarda Tyrrell j'ai peur que la journe ne
soit plutt chaude. Le Lucifer est cuit, et nous allons devoir quitter les lieux rapidement si nous
voulons viter de subir le mme sort.
Ouais, rpondit Tyrrell en se dirigeant vers la barre clopin-clopant, je crois que j'avais devin.
Un cri venu d'en haut les fit tous se retourner vers la pointe. Trs lentement, vergues brasses
serr dans le soleil, une frgate et un transport enfonc jusqu'au plat-bord passaient hauteur de la
golette choue.
a vient plus tt que je ne croyais, nota simplement Bolitho il s'adressa Heyward: Nous
allons couper le cble; et Tyrrell: Vous allez pouvoir faire charger et mettre en batterie.
Le canot avec son chargement de cadavres passa lentement le long du bord, triste tmoignage de
leur sacrifice.
Bethune arrivait, tout excit.
Bien jou, lui dit simplement Bolitho, je vous vois assez bien dans la peau d'un lieutenant en
dpit de tous vos efforts pour ne pas y arriver!
Il se sentait soudain mieux, plus dtendu.
Envoyez les couleurs! Nous allons montrer leur arme que nous ne les quittons pas en vain!
Le cble coup, huniers gonfls en prenant le vent, l'Hirondelle s'branla en dcrivant une courbe
majestueuse. Le claquement des voiles couvrit le bruit de l'artillerie qui continuait tirer, de dessous
les arbres. Les hommes taient trop occups pour seulement songer autre chose qu' ce qu'ils
avaient faire et leur prochain objectif: regagner le large.
Le temps d'abattre et de prendre son cap vers les pointes, il ne fut plus possible quiconque
d'avoir encore le moindre doute sur les intentions de l'ennemi. Lorsque Tyrrell eut rendu compte que
toutes les pices taient charges et en batterie, Bolitho leva encore sa lunette pour observer un
nouveau btiment qui tournait la pointe sud. Un autre gros transport et, plus loin derrire, la
silhouette d'une frgate en protection.
Par l'enfer, fit Tyrrell, mais il s'agit d'une vritable escadre, rien de moins!
En route au surot, monsieur! cria Buckle.
Le premier transport avait dj jet l'ancre. Dans sa lunette, Bolitho le vit mettre ses
embarcations l'eau. La manuvre s'effectuait avec la plus grande prcision. Il distinguait les clairs
d'armes, les couleurs des uniformes, les soldats qui descendaient le long des chelles et des filets de
dbarquement d'une faon qui dnotait une longue pratique. Il tourna son instrument vers le second
transport. Celui-l galement tait bourr craquer de soldats, pont principal rempli d'affts, vergues

munies de lourdes moufles, de celles que l'on utilise pour dbarquer les chevaux dans les
embarcations ou les allges.
Le colonel Foley annona de sa voix tranante:
Nous avons appris que Rochambeau attendait des renforts, j'ai le sentiment qu'ils arrivent.
Et quelle est votre mission, prsent? lui demanda Bolitho.
Si vous pouvez me conduire New York, je suis porteur de dpches pour le gnral Clinton.
Elles n'aideront gure Cornwallis, mais il sera srement ravi d'apprendre ce qui se passe ici. J'ai
entendu dire, poursuivit-il avec un fin sourire, que vous aviez eu quelques petits problmes avec
notre vieil ami Blundell? Ce n'tait pas trop tt il leva le sourcil. Et j'ai compris aussi que vous
aviez revu sa nice?
Bolitho contemplait le boute-hors qui se balanait sur fond de terre. Comment pouvaient-ils bien
converser ainsi btons rompus, alors qu'ils risquaient la mort d'un instant l'autre?
Oui, rpondit-il, elle doit tre en Angleterre l'heure qu'il est.
Foley poussa un soupir.
J'en suis soulag, commandant. J'ai reconnu tous les symptmes. Elle voulait vous obliger
quitter le service pour vous joindre son cortge d'admirateurs, c'est bien cela? il leva la main. Et
ne vous donnez pas le mal de me rpondre! Cela se voit sur votre figure, comme cela a d se voir sur
la mienne!
C'est quelque chose de ce genre, admit Bolitho en souriant.
Lorsqu'elle s'est lasse de moi, on m'a envoy servir sous les ordres de Cornwallis. Une faveur,
en quelque sorte. Et vous?
Tyrrell s'loigna de la lisse:
Eh bien, elle a essay de le faire assassiner!
Charmante personne, conclut Foley en hochant la tte.
Oh, du pont! Un btiment de ligne tourne la pointe!
Bolitho sentit un frisson lui parcourir l'chine en songeant ce qu'avait vcu Odell. chaque
nouvelle aube, il devait se retourner pour voir les btiments qui le poursuivaient. Cela avait d tre
un vritable cauchemar pour tout son quipage.
Les embarcations des deux transports se dirigeaient vers la terre, coques lourdement enfonces
dans l'eau, comme pour manifester l'importance de leur chargement.
Faites envoyer les cacatois, monsieur Tyrrell, nous allons avoir grand besoin de tout mettre
dessus, un jour comme aujourd'hui.
Foley tira son sabre et le retourna dans ses mains.
Vous n'tes pas en train de vous dfiler, j'imagine?
Bolitho secoua la tte.
Ces deux frgates ont commenc rduire la toile, mon colonel. Elles ont l'intention de nous
massacrer lorsque nous essaierons de passer le banc central il lui montra les deux transports
l'ancre: Voici notre route, elle passe tout prs de la cte, l o l'on nous attend.
Ou plutt, fit Foley avec une grimace, l o l'on s'apprte nous accueillir, j'imagine?
Quand nous aurons vir de bord, rpondit Bolitho en s'adressant Buckle, vous passerez le
plus prs possible du cap Henry.
Bien, monsieur.

Buckle gardait les yeux fixs sur les btiments. Bolitho leva sa lunette. Les deux frgates n'avaient
conserv qu'un minimum de toile et se tenaient pratiquement bout au vent, non sans peine, en
attendant que la corvette les et dpasses. Elles se trouvaient moins d'un mille; il les examina
soigneusement pour essayer d'estimer leur drive. Le soleil faisait luire ses pices, il voyait leurs
officiers le regarder la lorgnette.
Combien ont-ils d'embarcations la mer? cria-t-il.
Une bonne trentaine! rpondit Bethune.
Bolitho se reprsentait fort bien les soldats entasss qui devaient regarder la tentative de fuite de
l'Hirondelle. Le spectacle devait leur changer les ides et dissiper la peur qui les tenaillait au moment
o ils arrivaient sur les ctes amricaines.
Bolitho dressa son sabre au-dessus de sa tte. Tout le long du pont, les quipes de pices taient
accroupies prs des canons aux palans. Les chefs de pice ne quittaient pas la dunette des yeux, une
mche lente la main. Dans la hune, deux pierriers pivotaient d'un bord l'autre, un marin avait sur la
poitrine une rserve de mitraille. Curieusement, alors qu'il inspectait rapidement des yeux son
btiment, les paroles de Colquhoun lui revinrent en mmoire: Quand tous les autres ont les yeux fixs
sur vous
Une dtonation sche puis, quelques secondes aprs, le sifflement du boulet qui passait audessus de leurs ttes: l'une des frgates avait lanc un coup de rglage. Bolitho pourtant ne lchait pas
du regard le transport le plus proche qui tirait sur son cble, sa haute dunette tourne vers la plage.
bord des frgates, les quipes de pices taient sans doute en train de faire des paris: combien de
boulets pour dsemparer l'Hirondelle par leur tir crois ou pour lui faire amener le pavillon?
Il abaissa vivement son sabre:
Envoyez!
La barre se mit craquer, les hommes halaient aux bras, l'trave de l'Hirondelle commena
pivoter. Bolitho retenait son souffle: les frgates dfilaient de plus en plus vite sur bbord, tandis que
le transport le plus proche et une vritable flottille d'embarcations jaillissaient devant le boute-hors.
Au-del, la terre s'offrait comme pour accueillir leur charge insense.
Comme a!
Bolitho courut aux filets en repassant dans sa tte ce que lui avait racont Tyrrell de la baie de
Lynnhaven, les sondes, les courants, les dangers, la faible marge d'erreur qui lui tait permise.
Les timoniers de Buckle mettaient la barre contre en jurant, rsistaient aux efforts conjugus de
la mer et du vent. Les embruns jaillissaient par-dessus l'trave. Bolitho aperut les canots les plus
proches qui tentaient de s'carter de sa route: ils venaient de comprendre ses terribles intentions.
Le tir des pices continuait de faire rage, les boulets tombaient tout prs. Mais les deux frgates
avaient t prises de court et, tandis que l'Hirondelle continuait sa course folle vers la cte, Bolitho
savait pertinemment qu'il n'allait pas tarder essuyer le feu du premier des deux transports.
Il sentait une espce de folie l'envahir telle une vague de fivre. Il criait des ordres destination du
pont et se rendit bientt compte que sa propre exaltation tait contagieuse. Les hommes taient
masss prs des sabords comme des dmons demi nus.
Par! il leva son sabre: Hausse minimale!
Il aperut les gueules des pices les plus proches s'abaisser vers l'eau, les chefs de pice dansaient
d'un ct l'autre tandis que leurs hommes attendaient avec des charges et des botes de mitraille

pour la borde suivante.


Quand vous serez pars!
Il abattit son sabre dans un clair aveuglant de soleil.
Feu!
Dans un fracas dchirant, les pices des deux bords crachrent simultanment. Une paisse fume
envahit le pont, les canonniers criaient, s'appelaient, russissaient mme couvrir le fracas des affts,
le claquement des couvillons et des anspects. De nouvelles langues de feu jaillirent l'avant, Bolitho
vit les doubles charges de mitraille s'craser au milieu des canots et des soldats, les embruns et les
clats de bois volaient de partout. Les huniers bords bloc vibraient chaque explosion, la fume
devenait irrespirable. Et les pices continuaient de tirer.
Il entendit bientt les dtonations plus aigus des mousquets, le claquement mtallique des
pierriers. Le spectacle tait indescriptible, c'tait un vrai cauchemar, une vision de l'enfer. Des canots
venaient heurter la coque, que Bolitho sentit s'branler lorsque l'trave crasa une embarcation qu'elle
avait fendue, projetant les soldats la mer.
Un transport avait ouvert le feu, la batterie suprieure tirait par-dessus les canots parpills, les
boulets s'crasant dans les voiles comme des poings de gants.
Un boulet siffla dans les filets, faisant jaillir des cris dchirants: deux marins rduits en bouillie et
projets contre le pavois de l'autre bord. Fowler passa sans les voir prs des cadavres; hagard, il
faisait claquer machinalement ses doigts.
Nouvel branlement: c'tait cette fois l'impact d'un boulet qui venait de toucher le pont, puis le
fracas d'une pice de douze retourne cul par-dessus tte.
Une autre baleinire longea la coque sur tribord. Quelques hommes faisaient feu de leurs
mousquets, d'autres pitinaient les marins aux avirons. Des balles vinrent fouetter la lisse et le
pavois; un marin, la gorge traverse, s'effondra dans une mare de sang.
Bolitho courut la lisse et s'essuya les yeux pour essayer de voir ce qui se passait devant. La
surface de la mer tait littralement jonche de canots moiti crass et de bois d'pave. Et il y avait
aussi des hommes, ceux qui nageaient encore, d'autres qui coulaient, entrans par le poids de leurs
armes et de leur quipement.
Foley, qui rechargeait son mousquet sans relche, lui cria:
Toujours a de moins que nos garons n'auront pas combattre!
Il se pencha par-dessus le filet et tira sur un soldat qui se levait pour faire feu sur la corvette.
Bolitho se tourna vers le rivage: il tait maintenant bien proche, beaucoup trop proche.
Envoyez!
Il dut rpter son ordre, Buckle ne l'ayant pas compris.
Grincements des poulies, les vergues pivotrent une fois de plus, l'Hirondelle vira vaille que
vaille pour se retrouver bbord amures, l'trave toujours pointe vers la terre.
Puis ce fut au tour du second transport d'entrer dans la danse: il valsait comme un homme ivre
devant l'trave, ses sabords crachaient des langues de feu qui dchirrent l'air dans un vacarme
assourdissant.
Un boulet frappa la lisse de dunette, la fendit en deux comme du vulgaire bois d'allumette et
faucha un quartier-matre qui criait des ordres aux hommes occups aux bras d'artimon. Du sang gicla
jusque sur le pantalon de Bolitho, il aperut d'autres marins qui tombaient sur le pont. Au-dessus de

lui, les filets vibraient sous le choc des cordages et de la toile dchire qui tombaient.
Un rapide regard lui permit de voir que la flamme du grand mt flottait pratiquement par le
travers. Ils ne pouvaient pas serrer le vent davantage, mais cela n'importait gure. Ils n'avaient plus
assez d'eau, que ce ft pour abattre ou pour changer d'amure.
Allez, cria Tyrrell, ratissez-moi le gaillard de ce salopard! il faisait de grands gestes pour se
faire voir des chefs de pice les plus proches: Et de la mitraille! descendez-moi tout a!
Il se tourna vers Bolitho. Ses yeux taient dlavs de fatigue, remplis de fureur.
a y est, il vient!
Et, rattrapant un matelot qui tombait des filets, le visage en sang:
En voil un autre pour le chirurgien!
Il se retourna, poussa un cri bref et tomba.
Bolitho s'agenouilla son ct, le prit par les paules pour le soutenir. Les boulets faisaient voler
des clats de bois dans tous les sens. Tyrrell leva les yeux, des yeux embus de douleur.
a va, elle va s'en sortir il grinait des dents c'est toujours cette foutue jambe!
Bolitho vit Dalkeith qui accourait, quelques-uns de ses aides ses trousses.
Je savais bien que a allait se terminer comme a, fit Tyrrell d'une voix affaiblie. Maintenant, je
n'ai plus d'excuse, pas vrai?
Et il s'vanouit.
Graves, qui se trouvait sur le pont couvert de dbris, le regarda tomber, tout obnubil qu'il tait
par le bruit et le dsastre.
En batterie! cria-t-il.
Il poussa violemment un marin plant l, les yeux fous.
Pointez! Par.
Il regardait fixement les voiles du transport qui grandissaient par le travers.
Feu!
Le pont s'inclina sous ses pieds, deux hommes rduits en lambeaux s'arrtrent de crier avant
mme d'avoir touch le pont. Mais son cerveau embrum revoyait Tyrrell. Il tait sans doute mort,
qu'il aille au diable! Sa sur serait seule, dsormais. Un jour, plus tt que ce que tous les autres
croyaient, il la retrouverait. Et elle serait sienne, rien qu' lui.
Un canonnier l'empoigna en hurlant:
Regardez monsieur, pour l'amour du ciel!
Sa phrase se perdit dans un fracas de bois, le grand hunier s'effondrait dans les filets comme un
arbre gigantesque. Il transpera le pont puis le faux-pont. Les haubans et les drisses sectionnes net
passrent en vrombissant entre les canons. Graves mourut sur le coup, empal par l'espar.
Depuis la lisse de dunette, Bolitho le vit prir. Des mois de patrouille, les temptes, les combats
avaient fini par venir bout de ce mt qu'ils avaient rpar avec tant de soin aprs un autre combat,
des sicles plus tt.
Mais Heyward tait toujours l. Il criait pour remettre les canonniers l'ouvrage. Le transport
disparaissait dans la fume, la coque perce de trous par le tir incessant des pices de chasse.
Le vent finit enfin par dissiper la fume, il vit, incrdule, le cap Henry qui s'loignait comme le
montant d'une porte, l'horizon apparaissait enfin.
Fowler glissa sur une flaque de sang en geignant:

M ais a ne sert rien, tout a! Je ne peux pas


Bethune lui fona dessus:
M ais si, tu peux et tu vas le faire, je te jure!
Le jeune aspirant se tourna vers lui, clignant des yeux.
Quoi?
Bethune se mit ricaner. Son visage tait noir de fume.
Tu m'as bien entendu! Alors, vas-y, mon garon!
M onsieur Buckle!
Bolitho ferma les yeux, des boulets venaient de cisailler quelques haubans supplmentaires en
faisant tomber des longueurs de cordage.
Je veux que vous
Mais le pilote n'entendait plus rien. Il tait assis, le dos contre le panneau, les mains crispes sur
la poitrine comme s'il priait. Ses yeux taient grands ouverts, mais la grande tache de sang qui s'talait
autour de lui ne permettait aucun doute.
Glass tenait la barre avec un seul marin. Ils avaient les yeux hagards, se prenaient les pieds dans
les morts et les mourants.
Serrez au plus prs! cria Bolitho. Les restes du Lucifer vous baliseront le rcif!
Le soleil illuminait la corvette d'un bout l'autre, les vergues pivotrent pour l'entraner hors de la
baie. Bolitho aperut soudain une ligne de btiments surgie du sud et qui emplissait la mer. Le
spectacle tait extraordinaire: escadre aprs escadre, les vaisseaux de ligne surgissaient en vagues
successives, droit vers la baie de la Chesapeake.
De Grasse, murmura Foley. Je n'ai jamais vu pareille flotte.
Bolitho dut se forcer regarder ailleurs. Il se prcipita vers le tableau, personne ne semblait s'tre
lanc sa poursuite, et il ne s'y attendait d'ailleurs pas. Les deux frgates taient assez occupes
protger le mouillage et essayer de secourir quelques-uns des soldats qui avaient chapp aux coups
de l'Hirondelle. Il se tourna vers la barre o se tenaient Heyward et Bethune, qui le regardaient.
Nous allons virer lof pour lof immdiatement.
Apercevant Dalkeith, il lui cria:
Dites-moi ce qui se passe!
Dalkeith tourna les yeux vers lui, l'air abattu.
C'est termin, il dort prsent. M ais j'ai confiance.
Bolitho s'essuya le visage et sentit Stockdale le soutenir: le btiment plongeait violemment avec
ce vent qui frachissait.
Et il avait encore tant faire! Des rparations d'urgence, viter les forces franaises qui
dboulaient, retrouver l'amiral Graves, lui rendre compte de l'arrive de l'ennemi, immerger les morts.
Sa tte clatait.
Yule, le canonnier, grimpait l'chelle moiti dglingue.
Y a des gens qu'ont rien faire, monsieur? J'ai besoin de monde aux pompes!
Trouvez-les o vous pourrez.
Il laissait ses yeux errer sur les cadavres figs dans les diffrentes attitudes de la mort.
Il n'y a que des braves couchs ici.
Il leva soudain les yeux, interloqu. Loin au-dessus du pont, quelqu'un chantait. Par-dessus les

voiles troues, le grement dmantibul, l o le mt de hune avait point avant de s'craser en tuant
Graves, il aperut un gabier solitaire qui travaillait au soleil. Son outil brillait, il devait tre occup
refaire quelque pissure sur un hauban coup. Le bruit de la mer et des voiles couvrait ses paroles,
mais il connaissait cet air, un air tonnamment triste.
Foley s'approcha de lui.
S'ils sont encore capables de chanter aprs tout a il dtourna les yeux, incapable de le
regarder en face alors, par Dieu, je vous envie!

pilogue
Deux jours aprs tre pniblement sortis de la baie, les vigies de l'Hirondelle signalrent l'avantgarde de l'escadre de l'amiral Graves qui descendait les ctes du Maryland. L'vnement tait la fois
exaltant et assez affligeant. Aprs tous ces morts, tous ces blesss, il tait difficile de ne pas ressentir
quelque motion. Loin sur l'avant de la flotte, pavillons brillant au soleil, le Hron serrait firement le
vent, pauvre symbole de ce qu'ils avaient subi et accompli ensemble.
Bolitho se souvenait encore de cet instant dans le moindre des dtails. Il attendait avec ses
hommes sur cette dunette encore ravage tandis que l'on passait les signaux au Hron pour qu'il les
rpercute l'escadre.
Lorsqu'ils avaient aperu la rponse, Bethune s'tait tourn vers lui. Il avait beaucoup mri.
De l'amiral l'Hirondelle: Prenez la tte, vous l'honneur!
Pour un chef assez chiche de ses signaux, l'amiral Graves les traitait on ne peut plus dignement.
Et une fois de plus, l'Hirondelle avait vir de bord. Les voiles dchires, la coque balafre, elle
avait pris la tte devant les grands vaisseaux de ligne qui suivaient docilement dans son sillage.
Une fois en vue de la baie, et sachant que les Franais taient toujours l, l'Hirondelle s'tait vu
cantonner dans le rle de spectateur d'une bataille qui laissa un souvenir inoubliable tous ses
acteurs. Ce combat devait pour longtemps servir de leon aux officiers de la gnration de Bolitho,
comme le contre-exemple mme de ce que dcidaient des esprits troits qui s'en tenaient strictement
une doctrine prime.
L'amiral Graves s'tait peut-tre attendu ce que les Franais quittent la Chesapeake, peut-tre
l'avait-il au moins espr, jusqu'au dernier moment. Ou encore avait-il espr, au pire, que l'escadre
plus faible de De Barras serait l aprs avoir chapp ses patrouilles, suite son appareillage de
Newport, quelques jours plus tt. Les renseignements apports par l'Hirondelle avaient mis un
terme dfinitif ces supputations, et la vue d'une flotte aussi imposante port leur comble ses
apprhensions. Mais, si son escadre tait infrieure celle de De Grasse tant en nombre de vaisseaux
qu'en nombre de canons, il avait toutefois quelques atouts. Le vent tait pour lui et, comme Tyrrell
l'avait rpt si souvent, ce banc entre les deux caps, l'entre de la baie, guettait tratreusement ceux
qui le bravaient.
Voyant que les Britanniques descendaient vers la baie et que les renforts attendus de De Barras
se faisaient attendre, de Grasse dcida de lever l'ancre et de les affronter au large. Un vent contraire,
une mare peu propice, la menace de ce banc le convainquirent rapidement qu'il ne pouvait faire
appareiller son escadre en bloc. L'une aprs l'autre, ses divisions passrent le cap Henry. L'pave du
Lucifer tait l pour rappeler aux imprudents qu'il y avait lieu de prendre garde.
Cela aurait pu fournir Graves une chance inespre. Il aurait pu ordonner une poursuite
gnrale, permettre ses commandants de se rassembler et de dmontrer sa supriorit, Si Hawke ou
Keppel avaient exerc le commandement sa place, l'effet aurait sans aucun doute t dvastateur.
Pourtant, une fois de plus, Graves manqua ses devoirs. Il resta fig dans sa conception, suivit
la lettre les Instructions pour la mer sans voir qu'une autre manuvre s'offrait lui.
Le vaisseau amiral hissa donc le signal qui ordonnait de se former en ligne de bataille et ce signal
resta bloc tout le temps que dura l'action. Ce dlai permit de Grasse de rassembler son escadre et,
lorsque les deux adversaires parvinrent enfin au contact, les lments de l'arrire-garde anglaise se

retrouvrent dans l'impossibilit de participer au combat. Au soir, la nuit contraignit les deux
adversaires rompre. Pousses par un fort vent de nordet, les deux flottes s'loignrent vite l'une de
l'autre.
Lorsque Graves parvint enfin reformer son escadre, les Franais s'taient rfugis dans la
Chesapeake. Ils ne devaient plus la quitter et, aprs avoir encore hsit un peu, Graves ordonna ses
commandants, fort dpits, de regagner New York.
Livr lui-mme, absent du lieu du combat, Bolitho avait assist de loin la manuvre et devin
le plus gros de ce qui se passait. Il quittait rgulirement la dunette pour rendre visite Tyrrell, clou
l'infirmerie, et essayait de lui dcrire au mieux la suite des vnements.
Il se souvenait dans le dtail de chacune de ses visites. Tyrrell, le visage d'une pleur mortelle la
lueur de la lanterne, la mchoire serre pour rsister la douleur; autour de lui, grognant, gmissant
doucement, les autres blesss, dont quelques-uns avaient dj dpass toute souffrance.
Alors, l'arme est cuite, lui avait dit schement Tyrrell il lui avait pris le bras avec quelque
chose de son ancienne vigueur. M ais au moins, nous avons fait ce que nous avons pu!
Ils taient rentrs Sandy Hook, l'Hirondelle avait eu droit un carnage et Bolitho avait reu
l'ordre de regagner l'Angleterre y porter des dpches de l'amiral et des nouvelles de la bataille qui
venait d'avoir lieu. C'est alors que le coup de massue tait tomb. Coup de la mer, court de
munitions et d'approvisionnement, Cornwallis avait capitul avec toute son arme.
Fidle sa rputation, le gnral Washington avait autoris les Britanniques se rendre avec les
honneurs de la guerre, mais il s'agissait bel et bien d'une dfaite cuisante.
Les cormiers venus faire le rcit de la reddition avaient en particulier racont comment la musique
britannique avait prcd les soldats de l'arme dfaite au camp de Washington. Elle avait jou
Comment le monde s'est retrouv sens dessus dessous, ce qui donnait tout le moins une ide des
sentiments que ces hommes prouvaient, pour ne pas dire plus.
Sous un ciel bas et par bonne brise, l'Hirondelle leva enfin l'ancre et laissa une dernire fois Sandy
Hook derrire elle. L'quipage avait ragi de faon diverse. Certains regrettaient des camarades
immergs dans leur dernire demeure ou les blesss attendant encore sur place l'arrive d'un
transport. D'autres taient presque effrays de ce qu'ils allaient retrouver en Angleterre aprs une
aussi longue absence. Mais, pour la plupart, ils quittaient sans regret l'Amrique, rvant de ce retour
au pays, remerciant la Providence qui leur avait permis d'chapper aux souffrances et au dsespoir,
voire leur avait simplement donn de pouvoir encore contempler le ciel au-dessus des mts.
Lorsque rien de particulier ne l'appelait sur le pont, Bolitho passait le plus clair de son temps
dans sa chambre. Cela rendait les relations moins pnibles, la perte de tous ces visages familiers plus
facile endurer.
Il revoyait leur dernire poigne de main avec Tyrrell auquel il faisait ses adieux l'hpital de
New York. Dalkeith tait l, lui aussi, et la scne avait t assez triste. Il avait encore du mal penser
Tyrrell devenu unijambiste, il ne voulait pas y penser. Mais du moins Tyrrell ne semblait-il pas
trop dsespr de son tat, voil qui semblait sr.
Et aprs tout a, je vais rentrer la maison il avait rpt cette phrase plusieurs reprises.
Je ne sais ni quand ni comment, mais, par Dieu, je rentrerai chez moi!
Dalkeith avait reu une nouvelle affectation, bord d'un navire-hpital mouill sous Sandy Hook.
Il avait ajout tranquillement:

Reconnais que tu as besoin d'un bon mdecin, Jethro, pas vrai? Eh bien voil, continua-t-il avec
une grande bourrade, tu m'auras sous la main!
Bolitho s'enveloppa dans son manteau, il frissonnait. Il faisait froid et humide, le pavois tait
tout mouill. Il jeta un coup d'il au journal de bord ouvert devant lui. On tait le 1er janvier 1782,
encore une anne de plus pour tous. Il se leva, sortit lentement de sa chambre. Ses jambes suivaient le
tangage sans mme qu'il s'en rendt compte. Voil trois ans et demi qu'il avait mis le pied bord de ce
btiment devenu une part de lui-mme.
Il grimpa l'chelle et aperut Heyward qui se tenait au vent, prs des filets. Il tait bord depuis
la prise d'armement, cinq ans plus tt. Il se dirigea vers lui. Le brouillard s'enroulait autour des
haubans, les embruns volaient haut par-dessus les passavants.
Eh bien, monsieur Heyward, nous voici dans la Manche. Et un peu plus loin, si nous avons un
peu de chance, l'le de Wight. Nous mouillerons Spithead avant la nuit.
Heyward le regardait sans ciller.
C'est un sentiment trange, monsieur il haussa les paules: Je ne suis pas bien sr d'avoir
envie de dbarquer.
C'est souvent ainsi, fit Bolitho en hochant la tte, et l'Hirondelle n'est gure diffrente de nous.
Elle a bien besoin d'un bon carnage, et on lui mettra ces nouvelles caronades dont on parle tant.
Aprs, elle ne sera plus la mme.
Il aperut Bethune qui arrivait du pont principal, un biscuit de mer dans la bouche.
Et je crois qu'on peut en dire autant de chacun d'entre nous.
La terre! Droit devant sur tribord!
Bolitho attrapa une lunette.
Wight. Vous devriez abattre d'un rhumb.
Il regarda Heyward qui courait la lisse avec son porte-voix, on l'et pris pour Tyrrell.
Le pont luisait sous la pluie, les hommes se ruaient aux bras d'artimon, ombres noires dans cette
lumire gristre.
Une yole la voile bruntre passa derrire eux, un homme barbu qui se tenait la barre leur fit de
grands signes. De l'autre bord, il apercevait une langue de terre noye dans le brouillard et le crachin.
L'Angleterre! Il se cramponna la lisse. Au bout de si longtemps, aprs tant et tant de choses.
Au cap ordonn, monsieur!
Heyward vint le rejoindre. Bethune, qui se tenait du bord oppos, murmura:
J'ai l'impression que j'ai grandi bord de l'Hirondelle.
Bolitho leur passa le bras autour des paules tous deux.
Nous avons tous grandi bord.
Il se retourna et continua d'une voix plus officielle:
Rappelez l'quipe de mouillage et dites au canonnier de prparer le salut.
Et il se mit arpenter le pont du bord au vent. Il ne quittait pas des yeux les marins occups
leurs postes, et bien d'autres encore qui n'taient plus l. Buckle et Tilby, Graves, M ajendie.
Il s'arrta prs de la lisse et tta les cicatrices laisses dans le bois, l o les boulets avaient fauch
tant de ses hommes.
Une frgate mergeait de la brume sous l'autre amure, les pavillons brillaient sur fond de toile
sombre.

Identifiez-vous, dchiffra Fowler.


Oui, rpondit Bolitho, montrez notre indicatif.
L'Hirondelle, corvette de son tat, rentrait au pays.

ALEXANDER KENT, de son vrai nom DOUGLAS REEM AN, est n Thames Ditton en
Angleterre, en 1924.
Engag l'ge de seize ans dans la Royal Navy, il dbute sa carrire maritime comme aspirant lors
de la Seconde Guerre mondiale, dans les campagnes de l'Atlantique et de la Mditerrane. Il exerce
ensuite des mtiers aussi diffrents que loueur de bateaux ou policier, puis retourne dans l'arme
active au moment de la guerre de Core, avant d'tre vers dans la rserve.
En 1968, dix ans aprs avoir publi ses premiers romans, il revient son sujet de prdilection :
les romans maritimes de l'poque napolonienne, et entame, avec Cap sur la gloire, une longue et
passionnante srie, dans laquelle il met en scne le fameux personnage de Richard Bolitho.
Qualifi par le New York Times de matre incontest du roman d'aventures maritimes et
unanimement reconnu comme l'hritier de Cecil Scott Forester, Alexander Kent doit son succs sa
parfaite connaissance de la vie bord.

Notes

[1]

En franais dans le texte. <<

[2]

En franais dans le texte. <<