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Fisiologa I.

Xurxo Mario

Tema 3: Potencial de membrana y potencial de accin


En este tema se exponen los principios electrofisiolgicos bsicos para el
funcionamiento de las clulas excitables: neuronas y fibras musculares.
La mayora de las clulas mantienen una diferencia de potencial elctrico a travs de
su membrana plasmtica y, en estado de reposo, el interior es negativo con relacin
al exterior: potencial de membrana (Vm). En las clulas excitables, como las
neuronas y las fibras musculares, la diferencia de potencial elctrico es de 70 a 90
mV. En las clulas no excitables es de 10 a 30 mV. El trmino potencial de
membrana (Vm) se refiere al potencial en cualquier momento. En las clulas
excitables la mayora de las seales implican cambios en el potencial de membrana:
- hiperpolarizacin: aumenta el potencial de membrana.
- despolarizacin: disminuye el potencial de membrana.
En las clulas excitables ese potencial de reposo negativo muestra intensos
cambios transitorios durante la actividad: potencial de accin. Estos potenciales se
originan como consecuencia de la desigual distribucin de iones a travs de la
membrana junto con las caractersticas de permeabilidad para cada uno de los iones.
La hiperpolarizacin disminuye la habilidad de las clulas para generar potenciales
de accin (es una seal inhibidora), mientras que la despolarizacin aumenta la
posibilidad de generacin de un potencial de accin (seal excitadora).
Potencial de reposo: VR
El potencial de membrana en reposo se determina por el flujo de iones a travs de
los canales inicos pasivos (canales que estn siempre abiertos, no dependen de la
unin de un ligando o de cambios de voltaje).
Las concentraciones de los iones dentro y fuera de la clula se mantienen gracias al
equilibrio entre dos fuerzas:
- una qumica: el gradiente de concentracin.
- una elctrica: la diferencia de potencial elctrico.
De tal manera que existe un potencial que engloba a ambas fuerzas denominado
potencial electroqumico.
Si una clula fuera totalmente permeable al K+ e impermeable a todos los dems
iones, el K+ se movera segn su gradiente electroqumico hacia el exterior y la
clula tendra un Vm de unos 100 mV; o sea sera igual al potencial de equilibrio
para el K+. Es decir: Ek= -100 mV. Si, por el contrario, fuese permeable al Na+ e
impermeable a todos los dems, su potencial de membrana sera igual a ENa= +55
mV.
Existe una ecuacin que permite calcular el potencial de equilibrio para cualquier
in, que es la Ecuacin de Nernst:
por ejemplo, para el K+
EK= RT ln [K+]e
ZF
[K+]i
R: constante de los gases= 1,98 cal/mol.grado.
T: temperatura Kelvin.
Z: valencia del K+.
F: constante de Faraday: 23,061 cal/volt.
a 37 C ( unos 310 Kelvin) sera:

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EK= 61 log [K+]e


[K+]i
Las clulas reales son parcialmente permeables al Na+ y al K+, por lo que su
potencial de membrana tendr un valor intermedio. Este valor depende de las
permeabilidades al Na+ y K+ (PNa y PK).
Si las permeabilidades para ambos iones fuesen iguales el Vm sera el punto
intermedio entre Ek y ENa. En las clulas excitables estas permeabilidades no son
iguales y en reposo la permeabilidad para el K+ excede en mucho a la
permeabilidad para el Na+ (PK > PNa), porque hay menos canales para el Na+,
entonces el potencial de membrana en reposo se encuentra prximo al potencial de
equilibrio para el K+: es lo que se denomina potencial de reposo (VR), y es de
alrededor de 70 mV.
Por lo tanto, cuando el Vm est determinado por dos o ms iones, cada in tiene
una influencia que viene determinada por su concentracin dentro y fuera y por la
permeabilidad de la membrana a tal in. Esto se refleja en la Ecuacin de
Goldman:
Vm= 61 log PK[K+]e + PNa[Na+]e + PCl[Cl-]i
PK[K+]i + PNa[Na+]i + PCl[Cl-]e
(El Cl- difunde de manera pasiva, de modo que el ECl = VR. De los tres iones a los que
la membrana es permeable, slo el Cl- est en equilibrio en reposo).
El K+ tiende a salir de la clula y el Na+ a entrar, debido a que sus gradientes
electroqumicos netos as lo determinan. Esto conducira gradualmente a la disipacin
de los gradientes inicos si no fuera por la existencia de la bomba de Na-K. Gracias a
ella el flujo neto de Na+ y K+ es cero, en reposo. As que en el VR la clula no est en
equilibrio, sino en un estado estacionario gracias a la energa del ATP.
Potencial de accin
El potencial de accin es una despolarizacin transitoria de la membrana, de
manera que el interior de la clula se hace + con respecto al exterior, que es -.
Cmo ocurre? Aparte de los canales de Na+ por los que difunde el Na+ siguiendo el
gradiente electroqumico, hay otros canales de Na+ voltaje-dependientes, que slo se
abren cuando la clula se despolariza (debido a alguna seal externa: unin de un
neurotransmisor a un receptor de membrana, por ejemplo). Cuanto ms se
despolarice la clula, mayor nmero de estos canales se abrirn: se produce una
retroalimentacin positiva, lo que hace que el aumento de Na+ en el interior sea
explosivo. Al abrirse los canales de Na+ la clula se despolariza un poco (adems
sigue saliendo K+ que lo contrarresta), pero despolarizacines pequeas producen
grandes aumentos de PNa (o sea, se abren ms canales) => cuando la
despolarizacin sobrepasa un valor umbral, la permeabilidad al Na+ aumenta lo
suficiente para permitir que los iones Na+ entren ms deprisa de lo que salen los
iones K+ => la clula se despolariza ms, se abren ms canales, y el ciclo se repite.
La PNa aumenta mchsimo (unas mil veces) y se hace mayor que PK (PNa > PK). Esto
hace que el Vm pase a ser de unos + 50 mV en el pico del potencial de accin (se
acerca al ENa = + 55 mV, pero no llega a ese valor debido al flujo de K+ al exterior).
Pronto la PNa disminuye y se restablecen nuevamente los valores de reposo, la clula
se repolariza.
Hay dos procesos que repolarizan la membrana:

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apertura de canales de K+ voltaje- dependientes. Se abren con la despolarizacin,


pero con un cierto retraso.
- Inactivacin de los canales de Na+.
Existe un tiempo entre dos potenciales de accin en el que la clula es inexcitable:
perodo refractario. Que puede ser absoluto (excitacin imposible) o relativo
(posible, pero se necesita una mayor despolarizacin, ya que la clula se encuentra
ligeramente hiperpolarizada).
-

Si la despolarizacin no es suficiente para que la clula alcance el nivel umbral, los


iones de Na+ no bastan para contrarrestar la salida de K+, de forma que la
despolarizacin no persiste y el potencial vuelve a su valor de reposo. Estos son los
denominados potenciales locales. Estos potenciales son debidos a las propiedades
de cable de las clulas, son pasivos, se disipan y admiten sumacin. Por el contrario,
los pot. de accin son activos, no se disipan y tienen una amplitud constante (la
duracin es tambin bastante constante, alrededor de 1 mseg).
En el mantenimiento de las propiedades elctricas de las clulas excitables es
fundamental el funcionamiento de la bomba de Na-K. Gracias a ella se mantiene el
Vm y se produce la repolarizacin despus de cada potencial de accin. La cantidad
de Na+ y K+ necesarios para producir un slo potencial de accin es de 3pmoles/cm2
de membrana, lo que representa el movimiento de 2.000.000.000.000 de iones (2 x
1012). Cada canal puede transportar alrededor de 100.000.000 iones/seg. (1 x 108).
Por lo tanto, para mantener la capacidad de generar potenciales de accin, las
bateras inicas deben de ser recargadas continuamente por la bomba de Na-K.
Cuando, por ejemplo, se presiona contra el borde de una silla, puede que se nos
duerma la pierna: ello parece que se debe a la disminucin de los gradientes
inicos, debido a la falta de riego sanguneo.
Propagacin del potencial de accin
Se ha descrito el mecanismo por el que se produce un potencial de accin en un
punto de una membrana de una clula muscular o nerviosa. Estos potenciales se
propagan activamente a lo largo de la membrana plasmtica: la corriente se propaga
desde la regin ocupada por el potencial de accin a la membrana adyacente, en
donde se produce un nuevo potencial de accin. El flujo de corriente en el interior y
exterior de la clula causa una despolarizacin de los puntos prximos de la
membrana y, cuando se alcanza el umbral, aparece un nuevo potencial de accin. En
los axones no mielinizados y en las fibras musculares este mecanismo hace que el
potencial de accin se propague en todas direcciones a lo largo de la membrana
plasmtica desde el punto de origen. La velocidad de propagacin, denominada
velocidad de conduccin, est determinada, entre otras variables, por la
resistencia del citoplasma (resistencia axial: ra). En las neuronas, los axones gruesos
tienen un rea de seccin ms grande y, por lo tanto, menos ra, por lo que la
velocidad de conduccin es mayor. Los axones gruesos de los mamferos estn
cubiertos con mielina, que es una envoltura constituda por la membrana celular de
clulas gliales, interrumpida cada pocos milmetros por regiones que carecen de ella:
nodos de Ranvier. La mielina acta como aislante, de manera que aumenta mucho
la resistencia de la membrana celular (y disminuye su capacitancia), impidiendo la
difusin de corriente: favorece la transmisin de la despolarizacin pasiva que viaja
por el axn. El potencial de accin slo se produce en estos nodos, en donde hay una
alta densidad de canales de Na+ voltaje-dependientes, y se propaga de un nodo a
otro de manera pasiva. A este tipo de conduccin se le denomina conduccin
saltatoria. En definitiva lo que se consigue es reforzar la amplitud del potencial de
accin peridicamente. El axn mielinizado tiene dos ventajas respecto al que no lo
est:

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aumenta mucho la velocidad de conduccin (el proceso saltatorio se realiza a


velocidades muy altas, mientras que el mecanismo del potencial de accin es
relativamente lento).
el impulso nervioso es menos costoso en trminos de transferencia de iones. El
intercambio inico se realiza solamente en los nodos de Ranvier.

Caractersticas generales de la neurona


Las neuronas o clulas nerviosas son las unidades bsicas del encfalo. El encfalo
es capaz de generar comportamientos tremendamente complejos porque tiene una
gran cantidad de neuronas (alrededor de 100.000.000.000) que se comunican entre
s mediante conexiones especficas.
Estructura de una neurona
Una neurona tipo tiene cuatro regiones:
- el cuerpo celular o soma: igual que en el resto de las clulas, es el centro
metablico e integrador de informacin.
- las dendritas: parten del soma de manera arborescente. Sirven de principal
aparato receptor de las seales procedentes de otras clulas nerviosas.
- el axn: es una prolongacin tubular que se origina en una regin especializada
del soma, el cono axnico (en donde se inicia el potencial de accin). Es la
unidad conductora de la neurona, transmitiendo los potenciales de accin que se
generan en el cono axnico a distancias de entre 0,1 mm a 2 m. Suelen dividirse
en varias ramas, llevando la informacin a lugares diferentes.
- los terminales presinpticos: el axn se divide cerca del final en finas ramas
que contactan con otras neuronas. El punto de contacto se denomina sinapsis,
la clula que transmite la seal se denomina neurona presinptica y la que la
recibe postsinptica. En la sinapsis qumica no existe comunicacin anatmica:
existe un espacio de separacin entre las dos neuronas denominado hendidura
sinptica.
Ramn y Cajal estableci los principios fundamentales en la organizacin del sistema
nervioso:
- teora neuronal: las neuronas son las unidades bsicas de sealizacin del
sistema nervioso; cada neurona es una clula aislada, cuyas prolongaciones
arrancan del cuerpo neuronal.
- principio de la polarizacin dinmica: en una clula nerviosa las seales
elctricas fluyen en una direccin predecible y constante, y slo en ella. Esta
direccin parte de los lugares receptores de la neurona (habitualmente dendritas
y soma) y se dirige hacia la zona del cono axnico, en donde se origina el
potencial de accin que se propaga unidireccionalmente a lo largo del axn hacia
los terminales presinpticos.
- principio de la especificidad de las conexiones: las clulas nerviosas no se
comunican entre s de forma indiscriminada, ni forman redes aleatorias; sino que
cada clula se comunica con dianas postsinpticas concretas, en sitios
especializados de contacto sinptico.

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Tipos morfolgicos de neuronas


Basndose en el nmero de prolongaciones que parten del cuerpo celular:
- unipolares: tienen una prolongacin nica que se puede dividir en muchas
ramas, sirviendo una de ellas como axn. Carecen de dendritas que emerjan del
soma. Estn presentes en algunos ganglios del sistema nervioso autnomo.
- bipolares: Son clulas caractersticas sensoriales. Tienen un soma con dos
prolongaciones: una dendrita que transporta la informacin de la periferia al
soma, y un axn que conduce la informacin desde el soma hasta el sistema
nervioso central.
- multipolares: son las predominantes en nuestro sistema nervioso. Poseen un
axn y una o ms dendritas que emergen de cualquier zona del cuerpo celular.
Su forma y tamao vara muchsimo.
Tipos funcionales de neuronas
- sensoriales: transmiten al SNC la informacin procedente de los receptores
sensoriales perifricos.
- motoras: transmiten rdenes a los msculos.
- interneuronas: son las ms numerosas, no son especficamente ni sensoriales
ni motoras. Forman parte principal de la inmensa red neuronal del encfalo.
Dentro de estas existen clulas de relevo o proyeccin, que portan la
informacin entre regiones separadas del encfalo; y clulas de circuito local,
que tienen axones cortos y procesan la informacin en el interior de circuitos
locales.
La sinapsis
La comunicacin entre las neuronas o entre las neuronas y las fibras musculares se
realiza mediante la sinapsis. Cada neurona establece un promedio de 1.000
conexiones, y recibe unas 10.000. En un encfalo humano hay al menos 1014
conexiones sinpticas; ms que estrellas en la Va Lctea. La sinapsis puede ser
- axo-dendrtica
- axo-somtica
- axo-axnica
Existen dos mecanismos bsicos de sinapsis: elctrica y qumica.
Sinapsis elctrica
Existe una continuidad citoplasmtica entre las clulas a travs de canales proteicos
especiales. Estos canales permiten el paso de corriente de carga positiva,
despolarizando la neurona postsinptica. Si la despolarizacin excede el potencial
umbral, los canales de la clula postsinptica activados por voltaje se abren y
generan un potencial de accin.
Este tipo de transmisin es habitualmente bidireccional, muy rpido y sirve para
transmitir seales despolarizadoras sencillas. Mediante este tipo de sinapsis se
pueden conectar entre s grupos de neuronas, dando lugar a una actividad
sincronizada.
Sinapsis qumica
Es el tipo ms comn. Se precisa de un transmisor qumico que lleve el mensaje de
la neurona presinptica a la postsinptica. El impulso nervioso causa la descarga de
una sustancia, el neurotransmisor, desde los terminales de la neurona
presinptica; dicha sustancia difunde por la hendidura sinptica y se une a molculas
especiales de la membrana postsinptica, receptores, provocando cambios en la
permeabilidad a determinados iones (abriendo o cerrando canales). Dependiendo de
qu canales se activen se producir una respuesta despolarizante o hiperpolarizante;

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esto determina que la sinapsis sea excitatoria o inhibitoria. Por lo tanto las
sinapsis qumicas son ms flexibles y tienden a producir pautas de mayor
complejidad que las elctricas. Este tipo de sinapsis posee plasticidad, que es
importante para la memoria y para las funciones superiores del encfalo. El sentido
de la transmisin es siempre unidireccional, y existe un retraso sinptico de 0,3-1
ms.
Vamos a ver este proceso con un poco ms de detalle:
Los terminales presinpticos contienen vesculas sinpticas que contienen
molculas de un neurontransmisor. Existen diversos tipos de sustancias que
actan como neurotransmisores: acetilcolina (ACh), adrenalina, cido gammaaminobutrico (GABA), glicina, dopamina, serotonina, cido glutmico (glutamato),
aspartato, etc. La llegada de un potencial de accin al terminal presinptico origina la
entrada de Ca2+, y como respuesta a ello las vesculas se fusionan con la membrana
plasmtica y liberan su contenido.
El neurotransmisor se une entonces a un receptor de la membrana postsinptica.
El efecto de un neurotransmisor no depende de las propiedades qumicas de ste,
sino del tipo de receptor. Todos los receptores de neurotransmisores tienen dos
caractersticas:
- son protenas de membrana con una regin en el exterior que reconoce a un tipo
especfico de neurotransmisor.
- ejercen una funcin efectora en la clula, promoviendo la apertura o cierre de
canales inicos.
Los receptores pueden activar los canales inicos directa o indirectamente:
- receptores ionotrpicos: activan los canales directamente, forman parte de
una sola macromolcula que consta de un elemento para el reconocimiento y el
canal inico. Un ejemplo de este tipo son los receptores de ACh en la unin
neuromuscular. Este tipo de receptores produce efectos sinpticos rpidos, en
slo milisegundos, y se encuentran en circuitos neurales que precisan rapidez.
- receptores metabotrpicos: activan los canales indirectamente como en el
caso de la serotonina en las sinapsis del crtex cerebral. Son macromolculas
que estn separadas de los canales inicos sobre los que actan. En este caso el
proceso est mediado por los denominados segundos mensajeros. Este tipo de
receptores produce efectos sinpticos que tardan segundos o incluso minutos;
son utilizados para modificar la excitabilidad neuronal durante largo tiempo,
modificando conductas, etc.
La activacin de los canales inicos produce una despolarizacin o una inhibicin de
la neurona postsinptica; es importante tener en cuenta que estos efectos dependen
del tipo de receptor y no del tipo de neurotransmisor (un mismo neurotransmisor
puede activar receptores diferentes). En las sinapsis excitatorias se producen
potenciales excitatorios postsinpticos (PEPS), y en las inhibitorias PIPS. Estos
son potenciales locales, que se transmiten de forma pasiva por la membrana. Un
solo PEPS no suele ser suficiente para dar lugar a un potencial de accin (o sea, es
subumbral), normalmente lo que ocurre es una sumacin de varios PEPSs. Una
misma neurona recibe continuamente muchos PEPS y PIPS, procedentes de una o
ms sinapsis. Se puede producir por lo tanto sumacin temporal (varios PPSs
procedentes de una sinapsis) como sumacin espacial (varios PPSs procedentes de
varias sinapsis). Si en algn momento se alcanza el umbral, se produce un potencial
de accin que iniciar su viaje por el axn.

Para la prxima clase debes:


-

leer el texto y tratar de comprenderlo.


buscar en la red simulaciones/animaciones que expliquen el potencial de accin.
ser capaz de describir los procesos que tienen lugar en una sinapsis qumica.
diferenciar correctamente entre las propiedades de una sinapsis elctrica y una
sinapsis qumica.

Fuente bibliogrfica principal: Fundamentos de fisiologa. J. F. Lamb, C. G. Ingram, I. A. Johnston, R. M. Pitman