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La Valeur de lArgent.

La priode semble tre une mutation profonde de lunivers financier - lapparition des
diverses cartes bancaires il y a quelques annes, du porte-monnaie virtuel aujourdhui,
corrlatif dune mondialisation et dune acclration des changes, est-elle susceptible
de modifier le rapport que nous entretenons avec largent ? En dautres termes,
lintroduction de la virtualit dans la monnaie va-t-elle gnrer des comportements
nouveaux ? Afin de tenter dapporter une rponse cette question, nous commencerons
par nous intresser la monnaie - dfinie dans le cadre des thories conomiques -,
avant de tenter une brve tude smiologique de largent.
Quest-ce que la monnaie ?
Une ide la mode fait du troc un systme plus naturel que celui qui consiste
utiliser une monnaie quelconque pour lachat et la vente des marchandises. Cette ide a
dailleurs conduit lclosion de quelques expriences, places de marchs o les objets
sont censs pouvoir schanger directement sans recours la monnaie. Nous
reviendrons dans la troisime partie sur laspiration qui peut tre lorigine dune telle
dmarche, mais il convient de noter ds prsent que le troc proprement dit nest
quune invention sans rapport avec la stricte ralit historique. Lethnologie et
larchologie nous ont montr que mme dans les socits dites primitives, les changes
de biens sont loin dune telle simplicit, et la plupart du temps en rapport avec des
pratiques magiques trs codifies, lments constituants des structures sociales.
Ce dsir de supprimer la monnaie nest certes pas nouveau ; au cours des sicles
derniers certains conomistes ont pens que, dans une conomie dchange, les biens
seraient mesurables mme en labsence de toute monnaie, et diverses thories ont vu le
jour, mais qui toutes se sont heurtes limpossibilit dtablir des rseaux
dquivalence la fois entre la monnaie et le produit (valeurs absolues) et entre les
diffrents produits eux-mmes (valeurs relatives). En effet, aucune valeur
dimensionnelle ne peut tre dfinie en conomie, ni une valeur-travail ni une valeurutilit, qui serait une unit de mesure applicable lensemble des biens physiques,
aucune dimension unitaire ne peut rendre compte de leur diversit profuse. Or
lchange, qui est un caractre essentiel de toute socit humaine, implique quune
certaine homognit puisse tre tablie entre les objets changs, il est indispensable
de les rendre commensurables. Cest la raison dtre de la monnaie que de rendre les
marchandises homognes entre elles, toutes mesures par le mme talon : lunit
montaire. Si la monnaie nexistait pas, les marchandises ou les produits resteraient ce
quils sont physiquement, savoir un chaos dobjets htroclites, dont aucun ne pourrait
tre quantitativement compar aucun autre. Lapparition ncessaire de la monnaie
dans la socit humaine nous fournit par consquent une indication prcieuse
concernant les objets : ils sont intrinsquement incomparables entre eux - pour le dire
autrement : toute comparaison implique lintroduction dun tiers, dun mdiateur, entre
les choses compares. On pourrait sans doute objecter que la comparaison existe
pourtant, que nous comparons sans cesse Pierre, Paul ou Jacques. Cest un fait, nous les
comparons, mais - et ce nest pas parce que nous y sommes immergs que nous
sommes fonds loublier - nous les comparons au moyen du langage. Que le langage
exerce cette fonction de tiers mdiateur entre les hommes nest pas douteux - encore
moins en ces temps o la mdiation justement de cette production langagire quest
lONU semble nous avoir pargn le triste spectacle dune nouvelle guerre en Irak. Le
langage donc permet de comparer, la monnaie galement. Mais alors, puisque nous
possdons dj le langage comme outil de comparaison, quel besoin avons nous dy
adjoindre une monnaie ? Laissons cette question en suspends pour le moment, et
bornons-nous remarquer que la nature mme de la monnaie est dtre un talon
numrique, la mesure quelle apporte aux objets est une mesure purement numrique.
Dautres indications nous sont fournies par ltymologie complexe du mot monnaie .

Le terme franais trouve son origine dans le nom de la desse Junon (Juno Moneta), au
temple de laquelle tait frappe la monnaie romaine. Les Romains employaient plusieurs
mots diffrents : nomisma (terme grec signifiant : ce qui est consacr par la loi),
nummus (du grec noummov, dsignant une monnaie de Tarente), et pecunia (de pecus,
troupeau) provenant de lpoque o les proprits taient values en ttes de btail
(capita, ttes, a donn capital). Le pecus constituerait-il un contre-exemple, un
argument en faveur des adeptes de la thorie du troc primitif ? Il est indniable quil
possde une dimension matrielle concrte - pour le dire autrement, la valeur
intrinsque dun buf parat plus fonde que celle dune rondelle de mtal ou dun billet
en papier -, cependant considrer le systme dchanges o il sinscrit, nous sommes
contraints de lui reconnatre la mme abstraction que nimporte quelle autre monnaie
quelque soit son support. En effet, dterminer que telle parcelle de terrain vaut 15
bufs implique de prendre le buf pour autre chose quil nest, cest--dire comme une
entit abstraite, indpendante des caractristiques particulires de chaque animal :
taille, ge, poids de viande, qualit de celle-ci, etc., aucun buf dans la ralit nest
identique son voisin. Plus srieusement, llment essentiel que nous retiendrons de
ces diverses tymologies concerne le terme nomisma : la monnaie est une convention
sociale dont la garantie est la loi. Quelle consiste en une denre choisie une fois pour
toutes, ou en un objet sans valeur intrinsque, la monnaie a donc pour caractre
fondamental de constituer le lieu dun pacte entre les hommes, elle est un accord
pralable lacquisition ou la cession des objets.
Une remarque dAristote nous fournit enfin la conclusion de ce bref aperu : Parfois la
monnaie semble tre [...] un pur rien, car si ceux qui sen servent abandonnent une
monnaie pour une autre, elle devient sans valeur et sans utilit pour les ncessits de la
vie.
Du Langage la Monnaie.
Dans le domaine qui nous intresse, savoir le rapport de lhomme aux objets (objets
naturels , ou objets produits), le langage possde dinnombrables fonctions ; nous
nen retiendrons que trois, en relation avec le sujet qui nous intresse. En premier lieu, la
nomination ; sans langage il nexiste aucune possibilit dapprhender lobjet, de le
concevoir, et mme parfois de le percevoir (je rappelle que certains indiens dAmazonie
peroivent rellement plus de nuances de vert que nous : ils possdent un lexique bien
plus tendu que le notre pour dnommer ces couleurs). Le langage permet donc la
reconnaissance des objets du monde ou, dans les termes de la Thorie de la Forme,
permet de distinguer la figure du fond. A ce titre, il sintercale entre lhomme et le
monde, cest l sa deuxime fonction : la mdiation. Mdiation entre les objets et nousmmes, mais galement entre les hommes entre eux par rapport ces objets. Si je veux
voquer un train quelquun, je ne suis pas oblig de le conduire la gare, il suffit que
je lui en parle pour quil voie (le terme nest pas anodin) ce dont il sagit. En dernier
lieu, nous retrouvons la comparaison dj cite ; le langage accorde la possibilit de
comparer les objets. Pourtant, cette fonction nest pas aussi vidente quil y parat ; en
effet sil nous pouvons dire que Pierre est plus grand que Jacques, qui lui-mme est plus
grand que Mathieu, ds que le nombre de termes comparer slve, nous sommes
contraint davoir recours une mesure, cest--dire une catgorie particulire du
langage : les adjectifs numraux. Il sagit si lon veut dintroduire dun mdiateur
second ; nous avions dj rapport lindividu Pierre son nom, nous le rapportons
prsent un nombre. Le mot Pierre nest aucunement commensurable au mot
Paul , en revanche 1m75 lest tout fait 1m70. Ceci nous renseigne par
consquent sur le caractre ncessaire et suffisant de la monnaie : elle doit tre
numrique pour remplir sa fonction, puisque nous navons aucun autre outil notre
disposition pour compter que les nombres.
Intressons-nous prsent aux objets ; que peut bien signifier la valeur des objets si,
comme nous lavons dit prcdemment, chacun est incomparable ? En toute rigueur,
chaque individu tant galement incomparable, la question doit se reformuler de la

manire suivante : que signifie que tel objet ait une valeur pour tel individu ?
Considrons, afin de ne pas compliquer largumentation et de rester dans le cadre qui
nous occupe, que lindividu dont nous parlons ne possde pas cet objet, la rponse est
alors vidente : sil ne le possde pas et quen mme temps il lui accorde une valeur,
cela signifie par consquent quil le dsire. Lobjet, les objets dchange dans une
socit, sont des objets du dsir. Ceci clairci, nous pouvons sans peine appliquer les
trois fonctions dfinies plus haut du langage la monnaie, dans le champ du dsir.
- La reconnaissance : lire un prix sur ltiquette dun objet, cest dune part identifier cet
objet comme susceptible dtre dsirable, mais galement dcouvrir quelle hauteur le
vendeur value votre dsir en tant quacheteur potentiel de cet objet.
- La mdiation : le prix, ltiquette colle sur lobjet, sintercale entre lhomme et lobjet,
il agit comme un voile sur lequel cest le dsir qui se lit, selon le schma suivant :
individu - dsir (valu sous la forme du prix) - objet
- la comparaison : pour cette fonction, la monnaie nest en rien diffrente de la
numration, puisquelle ne fait prcisment quincarner cette numration, que la
matrialiser sur un support quelconque - une diffrence prs cependant : la monnaie
tant support, cela signifie quelle est galement un objet (pice ou billets ont une
existence matrielle), et donc comme tout objet susceptible dtre considr et mme
dsir pour lui-mme.
De lObjet au Dsir
Ayant introduit le dsir dans lchange, nous saisissons mieux le sens que peut prendre
ce retour au troc voqu plus haut. Le troc ne consiste en rien dautre quune
confrontation des dsirs sans mdiation. Et le prtendu ge primitif dont il se rclame ne
correspond par consquent qu lillusion quen des temps reculs, ou chez des
peuplades sauvages, les dsirs des hommes sont en harmonie, saccordent au point que
le dsir de lun nempite jamais sur celui de lautre, mais au contraire quils se
compltent exactement. Ici comme ailleurs, le primitif idalis na dautre nom que le
jardin dEden... A loppos de ces lucubrations, lAntiquit nous rappelle que la
monnaie, la nomisma, et au-del la Loi qui la consacre est indispensable pour assurer
une rgulation des dsirs dans toute socit - rgulation sans laquelle, nous ne
rencontrons pas lEden mais le chaos.
Munis de ces quelques pistes, pouvons-nous rpondre prsent la question que la
monnaie virtuelle nous pose ? Reconnaissons en premier lieu, que la perte de sa
matrialit constitue pour largent une puration, lpuration de cette fonction
symbolique que nous avons dcrite. Ds lors quil cde son support physique, il
abandonne du mme mouvement cette ambigut fondamentale o il se situait comme
tiers entre lhomme et lobjet, et comme objet lui-mme. Nous devons donc conclure que
la relation de lindividu largent se dplace dun champ vers un autre : du rapport cet
espace ambigu entre objet et symbole, vers celui au pur symbole, chiffre du dsir. Nous
saisissons alors que cette nouvelle virtualit de la monnaie ne peut tre sans
consquence sur le rapport de lhomme largent. Est-ce pour autant dire que ces
consquences sont calculables ? Ici nous sommes contraints de rpondre par la
ngative : elles ne peuvent en aucun cas tre calcules puisque le rapport que tout un
chacun entretient avec lobjet dune part, avec le symbole dautre part, ces deux
relations sont minemment subjectives, cest--dire singulires. Citons pour conclure
quelques exemples dans chacun des deux champs : lobjet selon les individus peut
susciter la collection, laccumulation, langoisse, lenvie, etc., le symbole peut tre lien,
agent de pouvoir, de sduction, voire mme comme le disait Aristote : un pur rien .