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A Estrela (De)Cadente: uma breve histria da opinio


pblica
Samuel Mateus
Mestre em Cincias da Comunicao
E-mail: sammat@clix.pt

centralidade da opinio pblica no pensamento social e poltico faz dela


um valor simblico fundamental das sociedades. Com efeito, ela serviu
para fundamentar revolues, movimentos democrticos ou apoiar regimes
totalitrios. Napoleo, por exemplo, considerava-a um poder invisvel e misterioso ao qual nada resiste; nada mais mutvel, mais vago ou mais forte;
e mesmo que caprichosa ela, porm, justa bastante mais frequentemente do
que pensamos (Napoleo apud Le Bon, 1918: 163).
A opinio pblica emergiu encarnando os ideais mais genunos de uma
publicidade crtica exercida por um pblico no contexto de uma economia
liberal e de uma sociedade dominada pela burguesia. O revestimento ticomoral da opinio pblica advm do papel poltico que a esfera pblica assumiu
e da forma como desempenhada essa tarefa. A funo poltica revela-se na
exigncia no s de legitimidade colocada ao poder poltico, como tambm
de participao nesse exerccio. A opinio pblica filha da razo e expressase enquanto vontade colectiva atravs dos debates de ideias, da liberdade de
expresso do pensamento, liberdade de associao e, sobretudo, da liberdade
de imprensa. , portanto, o seu carcter racional e a sua forma comunicacional
que formam os pilares do sentido moral e tico da opinio pblica (Pissarra
Esteves, 2003: 198-202).
Com este artigo pretendemos percorrer no apenas o caminho da consagrao mas, tambm, o trajecto da descaracterizao da opinio pblica demonstrando a sua mutao. Introduzimos a discusso sobre o declnio de uma
publicidade crtica, mas sobretudo perspectivamos as transformaes ocorridas nas sociedades ocidentais nalguns dos seus mais basilares mecanismos e
que do origem a entendimentos paralelos da publicidade.
Comecemos pela teorizao substantivista da opinio pblica respeitante
relao entre pblico e Estado.
Estudos em Comunicao no 4, 59-80

Novembro de 2008

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Samuel Mateus

Concepo Substantivista da Opinio Pblica


Ainda que apenas no Sc. XVIII se tenha utilizado a expresso opinio
pblica no mbito da discusso filosfica de democracia parlamentar, muitas outras expresses foram usadas com objectivos afins aos cristalizados no
conceito1 . Os seus atributos parecem poder ser extrapolados para perodos
temporais e contextos sociais outros que no os da esfera pblica burguesa,
possibilitando a universalizao do conceito de opinio pblica. Margaret
Mead (1965), por exemplo, descreve mecanismos antropolgicos de interaco colectiva nos quais se podem reconhecer os princpios gerais do processo
de opinio pblica2 . Isso significa que a operacionalizao burguesa do conceito apenas uma de entre as possveis. Naturalmente esta ideia susceptvel
crtica na medida em que isso significaria uma transformao substancial do
significado da esfera pblica (Habermas, 1992, 462-463).
No obstante a hiptese de uma universalizao conceptual e temporal
da opinio pblica, esta foi invocada com persistncia de maneira muito precisa, no contexto da esfera pblica burguesa e de sociedades liberais de pen1

Nomeadamente vox populi, opinio comum, ou opinio popular. Protgoras, por exemplo, refere crena da maioria, Herdoto menciona opinio popular, Demstenes fala em
voz pblica da ptria e Ccero em apoio do povo (Arribas, 1990: 15). Ferno Lopes foi
um dos que na Idade Media descreveram no apenas o comportamento catico, fervoroso e
descontrolado das multides como tambm d conta, no captulo XI Do alvoroo que houve
na cidade cuidando que matavam o mestre e como l foi lvaro Pais e muitas gentes com ele
da Crnica de D. Joo I, da vox populi que surge como uma forma primitiva da opinio
pblica e que est na origem do levantamento popular que matou a rainha D. Leonor e o Conde
Andeiro. Nesta crnica est patente a capacidade de mobilizao e importncia social que a
vox populi possua na poca medieval. Ela acabou mesmo por produzir uma opinio, neste
caso, de discordncia da actuao da regncia da Rainha e do Conde Andeiro que est na origem da deciso de D. Joo I chefiar o movimento revoltoso. Note-se que o Mestre de Avis foi
proclamado regedor e defensor do reino no apenas por mesteirais, como pelo povo-mido e
homens-bons, primeiro de Lisboa e depois por todo o Portugal.
2
A antroploga identificou em diferentes comunidades tribais respectivamente os Arapesh, os Iatmul ambos na Nova-Guin, e uma tribo do Bali - trs processos de opinio pblica
que se realizavam aquando da violao das leis das sociedades primitivas, na ambiguidade
quanto interpretao da aplicao dessas leis e na forma de apaziguar um conflito entre dois
membros. Em qualquer destes casos, o que estava em jogo era uma forma de atingir o consenso
pelo que foram desenvolvidos mecanismos anlogos aos da opinio pblica que permitiam
manter coesa a comunidade ao mesmo tempo que mantinham aberta a possibilidade de encetar
uma aco conjunta, pilar da organizao e do funcionamento tribais.

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dor democrtico. O modelo liberal constitui o primeiro grande entendimento


de opinio pblica concebida de forma substantivada: uma Opinio Pblica
maiscula, instncia entre a sociedade civil e o Estado. A tradio liberal3
defender e articular o regime da opinio face ao regime da autoridade do
despotismo ilustrado. A opinio pblica liberal assenta em duas dimenses: a
poltica e a econmica.
O liberalismo poltico sintetiza-se no artigo 1o da Declarao dos Direitos
do Homem e do Cidado, de 1789: Os homens nascem e permanecem livres
e iguais em direitos e inclui o princpio da igualdade, das liberdades civis4
(inviolabilidade do domiclio, direito a uma educao, entre muitas outras)
e das liberdades pblicas (liberdade de imprensa, liberdade de expresso e
associao). Ele distingue-se pela insistncia na vigilncia das actividades
governamentais pelas instituies por intermdio da doutrina de separao dos
poderes, de Montesquieu (poder executivo, legislativo e judical). Essencial
para a concepo liberal de opinio pblica, o pluralismo poltico defende
a existncia de uma arena pblica onde diferentes correntes de opinio se
possam defrontar atravs da criao de associaes.
O liberalismo econmico condensa-se na mxima laissez faire, laissez
passer, le monde va de lui mme que no significa mais do que a liberdade
de comrcio e de produo. Estas liberdades apoiam-se no apenas na propriedade privada, como na liberdade de empresa e na lei de mercado, em que
a oferta e a procura a regular o mercado, e onde o Estado no deve intervir.
Na formulao liberal encontra-se reduzido a garantir o cumprimento destes
princpios e a assegurar a ordem pblica.
Esta breve caracterizao das teses liberais relevante para perceber que
a opinio pblica liberal (burguesa) se constitui como fora moral e crtica
sobre a sociedade e o Estado ou qualquer outro poder em geral. A opinio
pblica poltica fundamenta-se na esfera privada, mais propriamente na sociedade civil, e constituda pelos indivduos particulares reunidos em pblico
que fazem ouvir a sua voz atravs de uma comunicao poltica expressa como
3

Foi convencionado que o Liberalismo se inicia com a publicao, em 1776, da Riqueza das
Naes de Adam Smith e termina em 1848 com a oferta estampa de Princpios de Economia
Poltica de John Stuart Mill (Arribas, 1990: 27).
4
As liberdades civis referem-se s actividades privadas e resultam do nascimento da instncia do pblico, como a entidade que medeia o Estado e a sociedade civil. Tratam-se, por
isso, de liberdades nas quais a esfera pblica burguesa influiu determinantemente.

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opinio pblica, tida esta como produto do raciocnio pblico sobre os assuntos pblicos. Dado que cada um possui a sua aspirao privada, na defesa
dos interesses de cada um que publicamente se pode atingir a harmonia e o
bem-estar social. O seu pressuposto que somente do dilogo e do debate
pblicos pode a verdade assomar aos homens e guiar os cidados na identificao e no solucionamento dos problemas da sociedade. A opinio pblica
surge de uma reabilitao pblica da doxa na medida em que, erigida em fundamento de legitimidade da aco governamental, requer que a opinio de
cada subjectividade seja considerada igual perante todas as restantes. A teoria
liberal da opinio pblica uma teoria do pblico e da sua liberdade constitutiva em expressar os seus pontos de vista, em discutir os temas e em avaliar
criticamente os actos do poder poltico.
A principal metfora liberal sobre a opinio pblica a do tribunal. A opinio pblica constitui-se em tribunal de razo cuja tarefa consiste em vigiar e
apreciar o poder poltico com o objectivo de obstar a sua disfuncionalizao
e impedir uma governao alheia aos seus interesses. Para Jeremy Bentham,
o pblico compe um tribunal que mais poderoso do que todos os outros,
incorruptvel e tende a iluminar os homens. A publicidade governamental
contribuir, ento, para a melhoria da razo e do discurso pblicos e prevenir a corrupo. O tribunal que a opinio pblica constitui permitir, tambm, aos eleitores agirem com competncia na escolha dos seus representantes (Cutler, 1999: 325). A sua consecuo depende, por isso, de uma imprensa
crtica que torne pblicas as decises governamentais de modo a facilitar o debate pblico, j que o segredo nos assuntos supe a tirania dos governantes
(Bentham, 1821). Com efeito, o editor do jornal actua como uma espcie de
juiz e to fundamental o seu papel que considerado como a figura mais
importante da vida poltica a seguir ao primeiro-ministro. Como nota Tocqueville, a imprensa o olhar que traz luz os segredos da poltica e fora os
homens pblicos a comparecer perante o tribunal da opinio (Tocqueville,
1981: 271). O tribunal da opinio pblica constitui, no s o mais seguro
dispositivo contra a ameaa da corrupo pblica, como igualmente assume
a realizao da tica utilitarista. O tribunal para o exerccio pernicioso
do poder governamental a nica medida (check); para o exerccio benfico,
um suplemento indispensvel. Os governantes competentes seguem-no; os
nscios ignoram-no. No presente estdio da civilizao, os seus ditames coincidem, na maior parte dos casos, com o princpio da maior felicidade (gre-

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atest happiness principle) (Bentham, 1983: 36). Bentham defendia, assim,


numa enunciao progressista, uma opinio pblica de acordo com o imperativo tico utilitarista: a maior felicidade para o maior nmero de pessoas.
Quatro funes so incumbidas ao Tribunal da Opinio Pblica: uma funo
de esclarecimento oferecendo informao ao pblico, uma funo censora em
que avalia os assuntos pblicos, uma funo executiva em que recompensa ou
pune as aces pblicas, e, por fim, uma funo teraputica propondo directrizes na definio dos projectos (idem: 37-39). A funo censora a mais
pregnante das dimenses de que a opinio pblica se revestiu entendida como
tribunal. Jean-Jacques Rosseau descreve um censor com o propsito de fortalecer a opinio pblica como a guardi da moralidade pblica. Do mesmo
modo que a declarao da vontade geral se processa na lei, a declarao do
julgamento pblico realiza-se na censura; a opinio pblica o espao da lei
cujo censor o ministro (. . . ) (Rosseau, 1966: 168). A censura preserva
os costumes e a moral prevenindo as opinies de se corromperem atravs de
intervenes razoveis, algumas vezes mesmo, fixando-as quando ainda no
esto definidas (idem: 169). A opinio pblica possui, no fundo, o dever de
impelir os governantes a desempenharem os seus cargos com responsabilidade
fazendo-lhes chegar os desejos dos cidados. Assim, ela assegura a confiana
dos governados bem como o seu assentimento e anuncia s medidas legislativas. Nesta medida, a opinio pblica de Bentham, mais do que uma fora de
presso, erige-se como elemento do aparelho poltico de governao.
Verificamos que o tribunal que Bentham descreve inverte o princpio da
sua priso panptica: se o olhar do guarda pode ver os seus prisioneiros, agora,
o pblico que pode observar - e verificar os membros da governao. a
acessibilidade e a visibilidade do governo, enquanto dispositivos de controlo
da sua actividade, que permitem uma publicidade que assegura a confiana do
pblico nas decises polticas. Como claro, a metfora da opinio pblica
como tribunal vai beber inspirao, nos seus traos gerais, ao princpio de publicidade kantiano que faz do esclarecimento e da visibilidade dos assuntos
pblicos a condio incontornvel da justia. Contudo, e ao contrio de Kant,
se o entendimento benthamniano da publicidade faz da visibilidade e acessibilidade as condies de um eficiente controlo sobre as elites do poder, o debate
racional possui uma importncia marginal e o carcter crtico da publicidade
secundrio.

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Se quisssemos aplicar uma distino entre teorias da opinio pblica,


poderamos afirmar que o entendimento liberal se posta do lado das teorias
substantivistas da opinio pblica (Splichal, 1999: 2), isto , uma formulao
poltico-normativa de contornos tico-morais que faz da opinio pblica um
instrumento do pblico na conduo dos assuntos polticos. Ela assume-se
especificamente logomquica, isto , como uma justa de opinies sustentadas
que pelo seu carcter polmico configuram a positividade e a negatividade da
opinio pblica. Neste caso a opinio pblica a opinio do pblico.

Concepo Adjectivista da Opinio Pblica


Abordemos a opinio pblica a partir da sua constituio adjectivista, a
qual consagra, na primeira metade do sc. XX, a passagem do pblico como
rgo substantivo para designar, antes, a qualidade da opinio, isto , uma
opinio que publicada mas que no (necessariamente) pblica.
A teorizao de Ferdinand Tnnies relevante no que concerne a estabelecer um compromisso entre a concepo substantivista e adjectivista, pois,
ainda que no ignore a dimenso tica da opinio pblica, sensvel distino entre opinio pblica e opinio publicada o que faz dele um precursor da
teorizao da opinio pblica na sua relao com os dispositivos tecnolgicos
de mediao simblica.
A teoria crtica da opinio pblica de Tnnies exposta, em 1922, na Kritik
der ffentlichen Meinung, uma das mais significantes contribuies para a teoria social clssica e configura-se num esforo sistemtico de fazer da opinio
pblica uma componente essencial dos processos sociais e culturais. Rejeitando a tradio psico-social que se desenvolveu a partir dos anos 30 do sc.
XX, Tnnies abandona uma concepo restrita e espacial da opinio pblica.
Tal como para Tarde (1991: 11), o pblico uma forma de reunio intelectual
na qual os seus membros partilham ideias sem que interajam directamente. A
espacialidade no , aqui, o factor determinante.
O autor de Kritik der ffentlichen Meinung integra na sua teorizao as
ideias de racionalidade e moralidade tal como postuladas pela abordagem
filosfico-normativa. A moralidade manifesta-se no comportamento do pblico e providencia a base sobre a qual as relaes sociais podem ser construdas. A racionalidade advm do facto do seu pensamento se basear numa

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abstraco intelectual da opinio pblica que no existe em concreto, mas


que funciona como uma ferramenta no inqurito das manifestaes histricoculturais das sociedades. Ela resulta, em especial, do facto da opinio pblica
no ser compelida por aspectos externos (como por exemplo, o dinheiro) mas
somente norteada pelo esclarecimento e pela ilustrao, algo que a faz deter
um elevado grau de validade normativa e de juzo moral (Splichal e Hardt,
2000: 50). A opinio pblica , ento, concebida como uma forma de vontade
social de produo de conhecimento por intermdio de uma vontade unnime
que existe na Gesellshaft (Sociedade) em associao como outras duas formas
de vontade social complexa, a conveno e a legislao, e opera um papel semelhante ao da religio no seio da Gemeinshaft (Comunidade).
Demitimo-nos de proceder a aprofundamentos da obra de Tnnies para salientar, antes, os aspectos mais relevantes das subtilezas que a opinio pblica
pode aparentar e que denunciam j o germe de transformao que ela viria a
sofrer nos finais do sc. XIX, e nos princpios do sc. XX. Na sua obra de
1922, Tnnies estabelece trs diferentes sentidos para a opinio pblica: die
ffentliche Meinung, eine ffentliche Meinung, e ffentliche Meinung, respectivamente, opinio do pblico, opinio pblica e opinio publicada.
A opinio do pblico (die ffentliche Meinung) a opinio pblica crticoracional, efeito da discusso do pblico. Trata-se de um acordo unnime da
opinio dos cidados desenvolvido pelo razoamento independente de cada um
que culmina num acordo universal atingido atravs do consenso de razoabilidade da maioria. Apenas os cidados eruditos so susceptveis de participar
nesse processo de formao da opinio. O sujeito da opinio do pblico configura um pblico essencial e politicamente harmonioso que concordou opinar
e ajuizar de um modo particular e que, portanto, pertence naturalmente vida
pblica. . . A opinio do pblico essencialmente uma vontade expressa num
juzo e pela avaliao - como um acto coeso e, por isso, uma consciente
e manifesta forma da vontade no sentido de uma deliberao ou avaliao judicial por qualquer outro rgo decisional (Tnnies apud Splichal e Hardt,
2000: 75).
Estamos perante uma Opinio Pblica em maisculas, smbolo maior da
racionalidade e do uso pblico da razo, fora unitria e expresso da vontade
comum, na qual as afinidades electivas, ou seja, a conexo espiritual ao nvel
das ideias, so preferidas a desfavor de uma conexo espacial.

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Samuel Mateus

A Opinio Pblica (eine ffentliche Meinung) nomeia um conglomerado


de perspectivas, desejos, intenes e opinies contrrias e controversas) em
confronto na esfera pblica, degladiando-se por atrarem a ateno do pblico
de modo a que se transforme na opinio do pblico (die ffentliche Meinung).
Contudo, sem a fora centrpeta do pblico que une e torna coesas as opinies
transformando-as numa unidade de vontade, a Opinio Pblica, no sentido de
Tnnies, no passa de um estdio intermdio entre a opinio do pblico e a
opinio publicada.
A opinio publicada (ffentliche Meinung) consiste, por seu turno, na divulgao social de uma opinio que por essa circunstncia se torna a opinio
de muitos, espcie de ideia estandardizada que se oferece partilha sem que
de desenvolva um ajuzamento e uma forma transversal de formao de opinio. Concerne uma opinio individual expressa publicamente, destinada a
nenhum receptor particular e diferencia-se de uma opinio privada porque a
sua concepo dirigida publicidade.
Estas acepes revelam os processos de formao modernos da opinio
pblica e desenham-no como uma aco fluida e dinmica iniciada individualmente mas concluda colectivamente em que de uma opinio vulgar, transitria e indefinida se atinge a unificao da vontade de uma sociedade em
torno de fins consensuais. O contraditrio que se gera, num estdio intermdio, contribui, assim, para a consolidao e solidificao da opinio que diversamente alimentada se constitui no apenas com um nvel elevado de acordo,
como tambm, com um agudo sentido de pluralidade. Na dependncia dessa
fluidez processual surgem diversos estados de agregao da opinio pblica
identificados com uma analogia termo-dinmica da Fsica. Tnnies toma de
emprstimo uma metfora da Fsica para afirmar que o momentum da opinio do pblico determinado pela massa e velocidade - o poder da opinio
do pblico depende do grau de solidez e energia que coloca em movimento
uma opinio, no grau proporcional ao grau de unanimidade e intensidade da
vontade (idem: 89). A opinio pblica pode, pois, viajar de uma convico
slida, a uma proposta lquida, at a uma ideia gasosa, onde a instabilidade
a sua caracterstica principal5 .
5

curioso constatar que um estadista, quarenta e trs anos passados da proposta de Tnnies, defina a dinmica da opinio pblica em termos mutacionais em moldes muito semelhantes. Marcello Caetano fala em correntes profundas, intermdias e superficiais da opinio
pblica, indo desde os valores fundamentais de uma sociedade at aos rumores e boatos como

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A solidez da opinio pblica explcita no acordo geral acerca de valores


inalienveis, como a liberdade. A fluidez patente em assuntos controversos
e com interesses repartidos em que a opinio pblica se demonstra imparcial.
O estado gasoso da opinio pblica ilustra a sua dinmica mutacional e a sua
vitalidade na convocao de assuntos e temas problemticos que carecem de
uma resposta, ou pelo menos, de uma tomada de posio da sociedade. H,
pois, uma circulao muito viva nos trs estdios em que a opinio pblica se
movimenta: desde uma eroso da convico at a uma construo inabalvel
dessa crena. A intensidade desta efervescncia revela a capacidade problematizadora da sociedade e a existncia de um pblico activo e vigilante que
exercendo a sua razo se agita nas certezas fundamentais. A espontaneidade
da formao da opinio pblica descoberta nestes trs estdios asserta que a
experincia pblica se mantm atento s inquietaes sociais.
A opinio publicada a pr-categoria da opinio pblica que se nos afigura mais frtil em interrogar, j que permite comear a pensar numa opinio
pblica sem maisculas, e sem a unidade normativa, como exemplo a opinio do pblico. Na medida em que as opinies comeam a aflorar na publicidade e se desenvolvem os dispositivos tecnolgicos de mediao simblica, a
opinio pblica, no seu sentido crtico-racional, viu-se ameaada, ao longo do
sc. XX, por uma profuso de perspectivas que, dada a sua quantidade, fizeram perigar a sua qualidade. Para isso contribui decididamente os processos
dinmicos de formao dessa opinio pblica esclarecida.

O Declnio da Opinio Pblica


Os supra-referidos estdios atestam a falncia de um certo entendimento
liberal da opinio pblica e que nos cabe aqui expor em sntese.
Os liberais defendiam uma opinio esttica e imutvel que apoiaria os modos de pensar dos cidados. Na verdade, a opinio pblica o domnio, por
excelncia, de avanos e retrocessos, em que a verdade no somente um objecto velado que nos cabe aclarar e desocultar publicamente. Ao contrrio do
racionalismo optimista liberal, a verdade apenas o pretexto que a opinio
pblica encontra para tecer o seu pensamento e delinear um projecto. Emfactores influentes na transformao dos diversos estados da opinio pblica (Caetano, 1965:
19-36).

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Samuel Mateus

bora a procura da verdade atravs da discusso racional livre seja um assunto


pblico, no a opinio pblica (seja o que isso for) que o seu desiderato.
Ainda que a opinio pblica possa ser influenciada pela cincia e possa julgar
a cincia, no o produto de uma discusso cientfica (Popper, 1968: 352).
As trs derivas de opinio pblica de Tnnies permitem-nos perceber
claramente que existe nela duas existncias: uma institucionalizada, como
por exemplo, a opinio do pblico (die ffentliche Meinung), e uma noinstitucionalizada, a opinio publicada (ffentliche Meinung), e a opinio pblica (eine ffentliche Meinung). Para alm das arenas convencionadas, h
muitas outras, informais, triviais e quotidianas, onde cada indivduo expressa
a sua opinio. Este conjunto de opinies podero, eventualmente, formar uma
opinio pblica do pblico mas, em si, formam opinies pblicas em potncia
(sem por isso serem menos relevantes no domnio da publicidade). O pensamento dialgico do eu creio que ele cr em. . . uma das formas fundamentais de criar opinio pblica ainda que carea desse valor normativo da opinio
pblica do pblico. Este carcter dialgico repele o mito liberal de uma opinio monoltica (Rosenbaum, 1975: 131), expresso de uma vontade geral
rosseauniana. A pressuposio de um consenso na opinio do pblico (die
ffentliche Meinung) no elimina o facto de que a formao de opinio passa
por vrios estgios, antitticos e contraditrios entre si, em que a opinio no
homogeneamente vinculativa, e onde se concorre com vrios pontos de vista
que originaro graus variveis de adeso (cf. Bourdieu, 1972: 222). Devemos,
pois, ver uma opinio caleidoscpica, prisma que refracta e simultaneamente
reflecte os raios de luz de cada subjectividade. O pensamento de Tnnies
acerca da opinio pblica , deste modo, ambivalente: ao mesmo tempo que
a concebe em moldes normativos, possui a argcia de esprito para identificar
alguns aspectos que permitem pensar, no apenas nas fragilidades do modelo
liberal, como numa eroso normativa da opinio pblica que se exacerbar ao
longo do sc. XX.

A Opinio Pblica Contempornea


As Contradies Interna e Externa
Ora na confluncia do passado e do presente que encontramos a opinio
pblica hodiernamente reinante. Ela debate-se, como tantas outras formula-

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es das cincias sociais e humanas, entre o ser e o dever ser, entre a ideologia
e a utopia, entre a quantificao e a qualificao. A opinio pblica submetese a criticismos e , na actualidade, um conceito de contornos difusos e fluidos,
hidra de mil-cabeas capaz de apresentar diversas formas. A tal ponto, dir-seia, que apenas pela conjugao das diversas acepes numa famlia semntica
se poderia, a bom rigor, aproximarmo-nos da sua definio.
A controvrsia na sua clarificao advm, sobretudo, das contradies que
a expresso opinio pblica tenta redimir.
Ao nvel de uma contradio interna, a opinio pblica depara-se com
uma dissenso semntica porque valoriza ao mesmo tempo dois plos antagnicos entre si, a opinio e o pblico. A opinio (opinio) aponta para uma
unidade de conhecimento individual, enquanto o pblico denota uma unidade
sinttica de mltiplas opinies individuais. A contradio interna da expresso opinio pblica mascara, assim, a tenso primordial entre o singular e
o plural, entre aquilo que prprio (idion) e aquilo que comum (koinon),
se quisermos, entre um princpio individual e um princpio colectivo. A opinio (doxa) , desde o pensamento grego clssico, o eco da subjectividade dos
seres humanos. O termo opinio no idioma alemo (Meinung) no esconde
que um facto meu (meine), isto , que pertence, em exclusivo, a cada um.
Ferdinand Tnnies identifica mesmo a actividade de opinar (Meinen) com o
pensar (Denken) (Tnnies, 2000: 117). J o pblico compreendido como
o oposto da opinio: ele implica a presena de um conjunto de pessoas que
se renem entre si e em que os traos idiossincrticos permanecem elididos
a favor de aspectos essenciais que preenchem a identidade comum. Existe,
portanto, no ncleo da opinio pblica, um confronto de tendncias conflituantes que provocam, desde o sc. XVIII, uma oscilao de enunciaes em
torno dos aspectos holsticos (colocando a nfase na esfera colectiva6 ), e dos
aspectos particularistas (atribuindo destaque componente individual) (Price,
1992: 2).
Mas encontramos igualmente uma contradio externa que se realiza entre os sujeitos da opinio pblica e os sujeitos a quem ela dirigida, entre a
expresso e a realizao da opinio pblica. Com o advento dos dispositivos
tecnolgicos de mediao simblica essa contradio agudizou-se. Ainda
6

Por exemplo, James Bryce define a opinio pblica como um agregado de tudo aquilo que
pensado e dito acerca de um assunto (Bryce, 1981: 3). Nesta definio, a opinio pblica
desprovida, portanto, de um carcter tico-moral.

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Samuel Mateus

que o pblico fosse compreendido como o fundamento normativo da democracia, na medida em que o forum pblico foi moldado atravs da discusso
crtica sobre os assuntos pblicos pela educao e pelo cultivo individual, os
modernos mass media criaram um novo tipo de pblico despolitizado e independente da participao no processo de tomada de deciso (Splichal, 1999:
51).
Com efeito, a opinio pblica contempornea resulta no s da falncia do
modelo liberal como tambm de circunstncias e factores caractersticos do
desenvolvimento das nossas sociedades, de que destacamos, a democracia de
massa, e o incremento dos fluxos comunicacionais sofrido com o desenvolvimento medialgico dos dispositivos tecnolgicos de mediao simblica. Ao
perder os atributos prprios da publicidade crtica, e pelo facto de que a expresso de opinio foi substituda pela apresentao da opinio, fala-se hoje
na sua dissoluo.

A Opinio Pblica Estatstica da Sociedade de Massa


O crescimento demogrfico e o sufrgio universal, com a concomitante
expanso das liberdades e direitos individuais entrecruzam-se intimamente
com a opinio pblica ao ponto de se afirmar que se trata de uma opinio
de massa, constituda j no verdadeiramente por pblicos, como em pocas anteriores, mas sim por esta nova sociabilidade a que damos o nome de
massa, formas de agregao social dos indivduos que tem por base relaes
sociais frgeis, superficiais e burocratizadas (Pissarra Esteves, S/D). Os pblicos no se extinguem; no entanto, perdem a sua eficcia simblica o que
corresponde a uma profunda alterao dos padres de participao, os quais
limitam as subjectividades e impedem a discursivizao argumentativa agonstica levando o indivduo e o cidado indiferena, ao amorfismo e interpretao dos assuntos apoiada em aspectos apolticos e acrticos. Se no
h verdadeiros sujeitos na massa, ento no h tambm lugar para falarmos
em direitos, em obrigaes, ou responsabilidades; tudo o que conferia uma
espessura tico-moral opinio pblica se desvanece na massa surgindo em
seu lugar um territrio politicamente pantanoso mas muito propcio para a
manobra de certos (e poderosos) interesses particulares organizados (idem).
O pblico perde, por isso, a sua perfomatividade caracterstica como espao
comunicacional e a opinio pblica pauperiza-se. Os dispositivos tecnolgi-

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cos de mediao simblica apropriam-se do enfraquecimento dos pblicos e


tomam para si certas prerrogativas, entre as quais o papel de discusso poltica
- que, em conjunto com a emergncia do Estado-Providncia, faz da opinio
pblica um acondicionamento funcional com vista a processar a legitimidade das decises polticas. A opinio pblica foi anexada ao funcionamento
estatal7 e, sob a forma de sondagens e inquritos de opinio (particularmente
atractiva ao funcionamento dos dispositivos tecnolgicos de mediao simblica), funciona como instrumento da aco poltica cuja funo passa por
construir a ideia de que existe uma opinio pblica unnime, e [quer] impor
a iluso de que existe uma opinio pblica como somatrio puramente aditivo
das opinies individuais, [quer a iluso] de que existe algo como a mdia das
opinies ou a opinio mdia (Bourdieu, 1972: 224). Porm, como massa, o
indivduo incapaz de se colocar criticamente no papel de agente enunciador
de opinio8 . A opinio pblica no passa disso mesmo; de uma opinio. Uma
opinio de maioria formulada por uma maioria e para uma massa. Tocqueville
havia j percebido os efeitos perniciosos da massa cuja opinio no nasce da
persuaso mas da imposio, quando falava da comutao do reino da crtica
pelo da opinio (Tocqueville, 1981: 17). Mill sentia a mesma inquietao que
7
Esta ideia estava j presente em Hegel cujo entendimento da esfera pblica est subordinado funo de integrar as opinies subjectivas dos indivduos na objectividade que caracteriza o Estado. A opinio pblica v-se por isso privada de ser o garante ltimo do debate
poltico. Ela s existe em afinidade com o Estado que se assume como a realidade da liberdade
concreta e a conciliao dos interesses particulares com os interesses universais (Bavaresco,
1998: 119). A reside a crtica de Hegel ao sufrgio universal: este repousa sobre a aparncia
atomstica da opinio pblica e corresponde a uma concepo abstracta da vida poltica porque ignora que o Estado a universalidade concreta que exprime (dialecticamente) o interesse
universal e o interesse particular. Constata-se que esta uma posio completamente oposta
liberal que identifica o Estado, no com a liberdade mas com a autoridade. Para Hegel, a
liberdade no constitui uma esfera apartada do Estado (Hegel, 1973: 187-229).
8
Embora fosse pertinente mencionar outros autores, refiramos que os pensamentos de Sigmund Freud e de Vilfredo Pareto incluem uma crtica racionalidade do sujeito que podemos
estender incapacidade crtico-racional de formao de opinio pblica. Freud f-lo ao sublinhar outras dimenses da mente humana, nomeadamente, a dos instintos, desejos e pulses
que fazem do homem um sujeito j no pleno (como a Ilustrao defendia) mas determinado
pelo conflito entre o consciente e o inconsciente. Por seu turno, Pareto ao partir da separao
entre aces lgicas (adequao entre meios e fins) e aces no-lgicas, reduz o comportamento humano a resduos e derivaes, isto respectivamente, a sentimentos no-lgicos e a
justificaes pstumas para esse comportamento. As opinies, so para ele, simples tentativas
de racionalizao de resduos bsicos.

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Samuel Mateus

Tocqueville quando criticava a esfera pblica de, dominada pela multido, ser
incapaz de dar racionalidade s suas deliberaes. Os indivduos esto, no
presente, perdidos na multido. Em poltica quase uma trivialidade dizer
que a opinio pblica rege o mundo. O nico poder merecedor esse nome o
das massas, e dos governos quando se fazem o rgo das tendncias instintos
das massas. Isto verdade tanto nas relaes morais e sociais da vida privada
como nos negcios pblicos (Mill, 1909: 41).
A opinio pblica imposta por outros. Porque ao indivduo mancam as
condies que lhe permitem constituir como polticas as questes e de lhes
aplicar as categorias polticas. O mundo da poltica est fora de alcance,
longe da vista e fora da mente. Tem de ser explorado, anunciado e imaginado (. . . ) Aquelas imagens, pelas quais grupos de pessoas ou indivduos
agindo em nome dos grupos, constituem a Opinio Pblica em letras maisculas (Lippman, 2004: 16). A produo tcnica de opinio pblica em que
consistem as sondagens de opinio culmina na inverso da relao Estado e
opinio pblica: j no a opinio pblica a nortear a aco estatal, o Estado a controlar a produo de opinio pblica que deixa de ser uma produo
crtico-racional9 para ser uma produo tcnica alicerada estatisticamente,
confundindo-se os planos quantitativo e qualitativo. Uma opinio pblica industrialmente produzida baseada numa fico estatstica (idem) j no tem
poder vinculativo porque os indivduos valem apenas enquanto nmero, entidade aritmtica e abstracta, sem identidade. As sondagens colocam entre
parnteses o estatuto dos indivduos; mais, retiram-lhes a sua subjectividade e
simplificando o raciocnio poltico em dicotomias estreis. A opinio torna-se,
assim, um recurso de mercado, e a lgica econmica capitalista de sobrepor
a quantidade qualidade, estende-se at ao domnio da publicidade e da poltica. Com efeito, a forma abstracta da mercadoria destinada a converter-se
em valor puro de troca acaba por subordinar todas as restantes dimenses sociais (. . . ). neste contexto que o espao pblico se autonomiza e se transforma
de modo a garantir a circulao generalizada, como campo generalizado da
publicidade dos produtos. Deste modo, a imprensa, de veculo da opinio
9

Apesar de (tendencialmente) despida da sua racionalidade crtica, a opinio pblica no


se torna irracional. Pelo contrrio, ela assume-se segundo a hiperracionalidade, designadamente na forma como concretiza a lgica instrumental e um racionalismo utilitarista (Pissarra
Esteves, S/D). Portanto, uma racionalidade efectivada s despesas das outras dimenses da
razo.

A Estrela (De)Cadente: uma breve histria da opinio pblica

73

publicamente produzida nos espaos de debate e convvio, torna-se pouco a


pouco produo de opinio, substituindo-se, assim, ao trabalho de produo
colectiva que orientava o projecto iluminista (. . . ) (Rodrigues 1990: 41). O
pblico transmuta-se em objecto de discurso.
Desse modo, os meios da comunicao pblica so insuficientes para o
comprometimento poltico (Dewey, 1927: 181). A opinio publica , antes de
mais, uma construo e uma mise en reprsentation que se interpe entre os
cidados e os aparelhos poltico-informacionais. A opinio apenas um corte
tcnico-estatistico desenhado com laivos de uma anlise psico-sociolgica
presa observao de atitudes tomadas como unidades mnimas de significao. A opinio pblica torna-se o rtulo de uma anlise scio-psicolgica
de processos grupais (. . . ); o pblico compara-se massa, depois ao grupo,
como o substrato scio-psicolgico de um processo comunicativo e interactivo entre dois ou mais indivduos (Habermas, 1991: 241). A psicoligizao
do pblico levada a cabo pelas sondagens de opinio transforma a opinio pblica numa mera aluso a um processo de comunicao colectiva, e restringe-a
a um agregado de respostas annimas de indivduos isolados a um conjunto
de questes arbitrariamente definidas. Neste modelo behaviouristico, todos
os atributos da opinio pblica do sc. XVIII so excludos, nomeadamente e
sobretudo, a formao de um consenso da cidadania pela discusso pblica. O
problema coloca-se agora ao nvel das funes especficas da comunicao
pblica e poltica e o papel do Estado e instituies na realizao da opinio
pblica.
As sondagens que esto na origem moderna da opinio pblica podem
ser sintetizadas como instrumentos polticos de obnubilao e sentenciadores de posies, mais do que produes discursivas do pblico. Atravs
da multiplicidade de lugares que pode ocupar no discurso e da flutuao das
suas figuras narrativas e dos seus efeitos de sentido, a opinio pblica mais
uma entidade inserida numa estratgia de legitimao e contralegitimao,
uma arma de mobilizao poltica do que um conceito cientfico ou um instrumento de anlise da realidade social (Rodrigues, 1988: 39). O pblico, enquanto categoria de juzo crtico no produz uma opinio avalizada. Por isso
Bourdieu (1972) acredita que a opinio no existe e denuncia, mesmo, alguns
pressupostos frgeis do modelo liberal de opinio pblica. Trs postulados

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Samuel Mateus

sofismticos so denunciados10 : a opinio pblica tecnicamente produzida


tem implcito que todos podem ter uma opinio e que esta est ao alcance de
todos; pressupe uma paridade opinativa, como se todas as opinies de equivalessem; e supe que existe um consenso sobre as questes que devem ser
colocadas sob inqurito.
Nas actuais condies de funcionamento da sociedade, a igualdade de
acesso informao e ao conhecimento no se encontra equitativamente distribuda, nem os enunciadores so desprovidos de estatutos simblicos. Na
verdade, cada vez mais se procuram autoridades que asseverem certas posies dominantes e que comentem os tpicos dos dispositivos tecnolgicos
de mediao simblica. Este comentrio feito pelos fazedores de opinio
mais a inculcao de uma viso literalmente ortodoxa e aceite sem dissenses,
do que uma oportunidade individual de re-interpretao dos acontecimentos.
Ora s existe acordo nas questes a serem objecto das sondagens se virmos a
questo unilateralmente: pelo lado dos detentores de poder poltico e econmico.
Mas se a opinio pblica se viu desprovida dos atributos tico-morais,
significar isso que no haver opinio pblica, como afirma Bourdieu?

A Opinio Pblica Sistmica


Efectivamente a opinio pblica de uma publicidade crtica deu lugar a
um outro tipo de opinio pblica, fruto das condies polticas, econmicas
e sociais da modernidade tardia. A opinio pblica contempornea deve ser
observada luz da teoria dos sistemas, na crescente complexidade funcional
das sociedades ps-industriais - que j no se baseiam no conceito de opinio
pblica liberal - e ao mesmo tempo salientar o papel dos dispositivos tecnolgicos de mediao tecnolgica nesse processo. Pela necessidade de analisar
os mecanismos que subjazem formao de opinio pblica actual, Luhmann
(1978) cunhou o conceito de tematizao como o dispositivo de construo da
opinio pblica das sociedades ps-industriais consentneo com a complexidade estrutural que as sociedades apresentam e com a transformao inerente
do sistema poltico. As sociedades complexas caracterizam-se pela diferenciao funcional e diviso em subsistemas ou sistemas parciais, pela diviso do
10

Bourdieu foi, na sua anlise da opinio pblica, muito influenciado por Herbert Blumer,
nomeadamente na formulao dos seus trs postulados. Vide Blumer, 2000: 147-160.

A Estrela (De)Cadente: uma breve histria da opinio pblica

75

trabalho e especializao do conhecimento, e pelo aparecimento de processos de institucionalizao que reduzem a complexidade do meio. Os sistemas
tendem para a sua auto-manuteno atravs de mecanismos retroactivos que
regulam a relao do sistema com o meio encontrando-se este em permanente
mutao.
No contexto de sociedades funcionalmente diferenciadas, a opinio pblica entendida como mecanismo de reduo da crescente complexidade
dos sistemas sociais que estabelece e delimita, por intermdio da tematizao,
um conjunto de assuntos sobre os quais se deve pensar. Ela corresponde s
necessidades do sistema poltico de responder s expectativas dos outros subsistemas. A tematizao consiste no processo de definio, estabelecimento
e reconhecimento pblico dos grandes temas, dos grandes problemas polticos
que constituem a opinio pblica, atravs da aco determinante dos meios de
comunicao de massas (Saperas, 2000: 89).
Neste entendimento, a opinio pblica no tem por objecto a generalizao do contedo das opinies individuais atravs de frmulas gerais, aceitveis por todo aquele que faa uso da razo, mas sim a adaptao da estrutura
dos temas do processo de comunicao poltica s necessidades de deciso da
sociedade e do seu sistema poltico (Luhmann, 1978: 98).
A opinio pblica no s deixa de ser o redundamento da discusso racional e livre dos temas de interesse pblico, como tambm j no assenta na
diversidade de opinies expressas, nem regulada pelo objectivo do consenso.
A contrario, a opinio pblica agora uma estrutura temtica da comunicao pblica (idem: 97), instrumento de seleco da relevncia por parte dos
dispositivos tecnolgicos de mediao simblica em funo das necessidades
do sistema poltico, reduzindo, dessa forma, a complexidade dos sistemas e
subsistemas sociais ao apontar para um nmero circunscrito de temas, e reclamando possveis opinies que esses temas podem gerar. O sistema poltico
orienta-se pela opinio pblica que limita e selecciona as suas possibilidades
de movimento. A opinio pblica forma uma espcie de espelho da sociedade,
no qual o sistema poltico observa e se observa. Assim, o espelho da opinio
pblica, tal como o sistema dos preos de mercado, torna possvel uma observao dos observadores. Como sistema social, o sistema poltico usa a
opinio pblica para se tornar capaz de se observar e desenvolver estruturas
de expectativas correspondentes. A opinio pblica no serve para estabelecer contactos externos. Serve a clausura auto-referencial do sistema poltico,

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Samuel Mateus

o crculo fechado da poltica (Luhmann, 2001: 87). Essa relao entre opinio poltica e sistema poltico imbricada mas no uma de causa/efeito.
Afirma-se, antes, enquanto estrutura e processo (Bckelmann, 1983: 56).
Este mecanismo de reduo da complexidade dos sistemas sociais e da
comunicao sistmica apresenta claros efeitos cognitivos, ao constituir, pela
seleco temtica, os limites do pensvel. A tematizao indica no como
pensar mas, pelo menos, indica o que pensar. De certa forma, a tematizao
desempenha uma funo semelhante ao do esteretipo enquanto mecanismo
de formao de hbitos de apreenso e de criao de sentido estvel e consistente, que provoca uma sensao de segurana e ordem ao criar padres
definidos de expectativas (cf. Lippman, 2004: 44). Por outro lado, o conceito de tematizao, em estreita articulao com o de opinio pblica, revela
o facto dos dispositivos tecnolgicos de mediao simblica, na sua rotina
do exerccio da sua actividade, contriburem, influenciarem e determinarem
o funcionamento dos sistemas sociais, designadamente o sistema poltico. A
formulao luhmanniana tem a virtude de ser sensvel relao entre uma
comunicao institucionalizada e uma comunicao informal e individual ao
salientar a associao entre formao de opinio pblica e os dispositivos tecnolgicos de mediao simblica.
Segundo a systemstheorie de Luhmann, o conceito de opinio pblica renuncia s expectativas de racionalidade e a uma revitalizao da vida civil.
A opinio pblica nas sociedades ps-industriais , sobretudo, um rgo-guia
e uma estrutura comum de sentido que permite o melhor funcionamento social. Ela no determina o exerccio do poder poltico, nem a formao de
opinio, mas configura os contornos desse mesmo exerccio ou formao. O
corolrio desta concepo de opinio pblica extremamente relevante: a
opinio pblica tem o mesmo papel que a tradio nas sociedades antigas11 :
oferecer algo a que se possa aderir e ser salvo de recriminao (Luhmann,
op.cit: 85).
11

Tnnies e Luhmann partilham a viso da opinio pblica como adaptao estrutural s


sociedades (modernas, no caso do primeiro, ou da modernidade tardia no caso de Luhmann).
Tal como Tnnies, Luhmann coloca a opinio pblica como substituto da religio.

A Estrela (De)Cadente: uma breve histria da opinio pblica

77

Concluso
A opinio pblica das sociedades industriais j no pode possuir a euforia ou as veleidades liberais de uma publicidade crtica. Apenas disforicamente se pode actualmente consider-la, embora comporte ainda potenciais
de emancipao. Quanto muito a opinio pblica contempornea uma opinio quasi-pblica (Habermas, 1991: 247) que, embora seja endereada a uma
vasta audincia, no preenche os requisitos de um processo pblico de debate
crtico-racional, tal como proposto no sc. XVIII. A opinio quasi-pblica
traduz um comrcio da opinio; j no instncia de formao mas de imposio. J no reflecte as subjectividades, molda-as. A razo cedeu perante a
emoo. J no acontece em dilogos intersubjectivos e presenciais, mediatizada tecnologicamente. J no afervel discursivamente, apenas mediante
um corte tcnico da realidade. A opinio pblica j no se realiza num homem
pblico, mas sim num homem abstracto, quantificvel e estandardizado.
O priplo sinttico que empreendemos em torno da histria do conceito de
opinio pblica salienta que, no obstante o vigor apresentado na aurora do
liberalismo, a opinio pblica hoje marcada por uma profunda desconfiana.
Embora continue a ser uma referncia fundamental da teoria poltica democrtica, v-se denunciada. Consequncia da sua progressiva tecnicizao, a
opinio pblica assiste eroso da sua legitimidade.
De estrela cadente, a opinio pblica, primeiro substantivada, depois adjectivada, por fim tecnicizada, transformou-se numa estrela enfraquecida; numa
estrela decadente.

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