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Para una comprensin de la revolucin que se produjo en los meses que


siguieron a abril de 1952 resulta imprescindible comprender el carcter de la
sociedad y la economa bolivianas a mediados del siglo. Aunque conservaba
todava todos los rasgos clsicos de una economa subdesarrollada, a
mediados del siglo XX Bolivia haba experimentado cambios de relieve en su
composicin social. Entre 1900 y 1952 la poblacin urbana (habitantes de
ciudades o villas de ms de 5.000 almas) haba subido del 14.3 al 22.8% de la
poblacin total del pas. Adems, en cada uno de los departamentos los
principales centros urbanos haban experimentado un crecimiento ms rpido
que el de la poblacin global. El nivel de alfabetizacin y el nmero de nios
que asistan a la escuela tambin haban aumentado durante el perodo
mencionado, particularmente despus de las sumas importantes destinadas a
la educacin despus de la Guerra del Chaco. As, entre 1900 y 1950 la
poblacin alfabeta subi del 17 al 31% de la poblacin total, mientras que la
poblacin estudiantil preuniversitaria pas de alrededor de 23.000 a 139.000,
es decir de 1.3 a 4.6% de la poblacin total. Con todo, en la cumbre los
cambios fueron mucho menos sensibles: mientras que el nmero de
universitarios en 1952 haba llegado a 12.000, en todo el pas aquel ao slo
se haban graduado 132 personas.
As pues, empezaban a surgir en las tendencias del siglo XX transformaciones fundamentales en el carcter de la poblacin hacia un aumento ms
rpido de la poblacin urbana y hacia un crecimiento importante de la
poblacin escolar y de los alfabetos. Ambas tendencias crecieron a un ritmo
ms rpido que el de la poblacin global. Pero si hubiera que tipificar la Bolivia
de 1950, sta aparecera todava como una sociedad predominantemente
rural, en la que la mayora de la poblacin slo estaba marginalmente
integrada en la economa del pas. Del total de la poblacin activa registrada en
el censo de 1950, un 72% se dedicaba a la agricultura e industrias
dependientes; no obstante, esta fuerza de trabajo slo produca alrededor del

Este artculo corresponde al captulo VIII de la Historia de Bolivia, de Herbert S. Klein (1991)
(traduccin castellana de Josep Barnadas), cuya versin revisada se publica con la autorizacin
del autor y de Editorial Juventud.

33% del producto nacional bruto, anomala que pone claramente de manifiesto
el grave retrazo econmico de este sector.
No es difcil descubrir las causas de este atraso econmico: con la
constante expansin del sistema de hacienda de fines del siglo XIX y
comienzos del XX, la situacin del campo haba llegado a ser una de las ms
injustas y antieconmicas de Amrica Latina. El 6% de los hacendados, que
posean 1.000 o ms Has. de tierra, controlaba el 92% de toda la tierra
cultivada de la repblica. Adems, estos latifundios estaban subexplotados,
pues por trmino medio las haciendas de 1.000 o ms Has. slo cultivaban el
1.5% de su extensin. En el polo opuesto, el 60% de propietarios, con 5 o
menos Has. autnticos minifundios, posean apenas el 0.2% de toda la tierra
en cuestin; en promedio cultivaban el 54% de sus posesiones.
Bolivia constitua un ejemplo clsico del sistema latifundista latinoamericano. La extremada desigualdad en el reparto de la tierra era imprescindible para
el control de la mano de obra campesina. Gracias a su dominio apabullante los
latifundistas controlaban con xito el acceso a la totalidad de las tierras
mejores de todas las regiones del pas. De esta forma, conseguan mano de
obra barata ofreciendo tierra a cambio de prestaciones laborales; a cambio de
trabajo libre en el recinto de la hacienda, los obreros indios sin tierra obtenan
el usufructo de parcelas de los latifundistas. Los indios haban de aportar
semillas, herramientas y en algunos casos incluso los animales de labranza
para su trabajo, que dejaba al propietario con escaso aporte de capital que
invertir. Los indios incluso deban transportar la cosecha final.
Este sistema no implicaba el peonaje por deudas ni otros medios de
coaccin; los indios tendieron a entrar y salir de los latifundios sin ningn tipo
de limitaciones; las crecientes presiones sobre la tierra en las zonas de
comunidades libres, particularmente despus de la ltima gran poca de
expansin de la hacienda, obligaron a los campesinos a adaptarse al sistema.
Si bien los centros urbanos crecan, no lo hacan con bastante rapidez como
para absorber la poblacin rural en aumento. La progresiva parcelacin de la
tierra en las comunidades libres alcanzaba rpidamente niveles crticos y cada
vez ms hijos de comunarios se vean forzados a acudir a las haciendas para
conseguir tierras que pudiera alimentarlos a ellos y a sus familias, o bien a
trabajar como mano de obra barata en las minas y ciudades.
Adems de las obligaciones laborales agropecuarias en la hacienda, el
hacendado impona obligaciones de servicio personal a l, a su familia y a las
de sus capataces. El pongueaje a formado parte de las obligaciones de los
indios de hacienda desde la poca colonial, circunstancia que en manera
alguna haca menos onerosa estas obligaciones: no haba cosa que los indios
odiaran ms universalmente que el servicio de pongo; exiga servir a la familia
del hacendado incluso en la lejana residencia urbana, consumiendo grandes
cantidades de tiempo y dedicacin, todo ello a costa del campesino.
Con una mano de obra gratuita, con semillas e incluso a veces
herramientas gratis o a un costo mnimo, con unos mercados agrcolas
protegidos, resultaban mnimos los incentivos para que los hacendados
invirtieran capital en sus propiedades. De hecho la posicin ausentista

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predominaba en todas las regiones rurales y la inmensa mayora de


hancendados viva en centros urbanos y ejerca profesiones urbanas. El
resultado del sistema era el empleo de una tecnologa rudimentaria y de una
semilla de baja calidad, lo que daba lugar a una produccin sumamente baja
de productos alimenticios. As, el sector agrcola quedaba tan atrasado que no
poda satisfacer las necesidades de la poblacin en aumento de los centros
urbanos y del conjunto del pas. Mientras que en 1920 la importacin de
alimentos representaba el 10%, en 19501952 haba subido al 19%; y cabe
subrayar que una buen parte de estos alimentos importados eran tubrculos
tradicionales andinos, producidos solamente en Bolivia y Per. Ineficaz,
improductivo, injusto y explotador en el peor grado, el sistema agrcola
boliviano no slo era incapaz de satisfacer la demanda alimenticia tradicional,
sino que mantena un gran porcentaje de la fuerza laboral nacional al margen
del mercado, comprimiendo sus ingresos con un trabajo explotador y las
obligaciones serviles. Esto, a su vez, restringa el mercado manufacturero a la
pequea minora urbana y a los relativamente pocos centros agrcolas activos
como el valle cochabambino.
Dado el carcter limitado de este mercado interno, no sorprende constatar
que Bolivia slo contaba con un sector industrial muy pequeo, que en 1950
slo afectaba al 4% de la poblacin econmicamente activa. La industria
bsicamente consista en algunas fbricas textiles y en plantas
transformadoras de alimentos. Adems, en 1950 se calcul que haba habido
pocas novedades en la estructura el capital de este sector y que la mayora de
las fbricas estaban envejecidas y presentaban una baja productividad para los
niveles mundiales.
La misma falta de nuevos ingresos de capital que afectaba a la agricultura
y a la industria, era todava ms evidente en la minera. A partir de fines de la
dcada de los treinta parece que hubo pocas inversiones nuevas en el sector
minero, precisamente cuando la mayora de las minas comenzaron a ver
agotados sus filones ms ricos. As pues, unas plantas envejecidas y la riqueza
en decadencia de los minerales haba de llegar necesariamente a una
elevacin de los costos hasta unos niveles que se estaban volviendo
antieconmicos y fuera de competencia, fuera de los perodos de caresta
blica en los mercados mundiales. En 1950 Bolivia era el productor de estao
ms caro del mercado mundial y hubo aos en que apenas si cubra su costo.
Los mrgenes de ganancia eran sumamente estrechos, volviendo la industria
todava ms vulnerable a las mnimas fluctuaciones en los precios mundiales.
Fuera de ello, aun cuando los precios remontaban sbitamente la baja calidad
del mineral disponible y la baja productividad de las minas significaban que
para Bolivia era muy difcil aumentar la produccin. Hasta 1952 el ao de
mayor produccin estannfera segua siendo 1929, en que el pas export
47.000 Tm. de aquel metal. En realidad, aquella cifra sigue marcando la
mxima cota hasta nuestros das.
As pues, mientras la estructura social iba cambiando lentamente y el
sistema poltico se iba desintegrando, la economa experimentaba un
estancamiento y una descapitalizacin relativa en sectores clave. As se

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entiende que resultara relativamente fcil llevar a cabo los cambios que el
MNR iba a realizar como resultado de la Revolucin de 1952. Las haciendas,
propiedad de una clase ausentista en su mayora y con poca inversin de
capital, podan ser expropiadas sin una oposicin notoria. Adems, supuesta la
movilizacin campesina, no podan ser mantenidas sin un apoyo pleno de los
poderes policiales del estado. La expropiacin por el estado del sector minero
envejecido no chocara con una oposicin decidida de los barones del estao
si se les ofreca una adecuada compensacin. En resumen: las fuerzas de la
lite econmica se encontraban relativamente de capa cada en el momento de
la revolucin, de la misma forma que se haba debilitado buena parte de su
poder poltico.
Los nuevos dirigentes movimientistas se encontraron con el control
poltico absoluto del pas en un momento en que la lite era econmicamente
dbil y no poda oponerse a las reformas sociales y econmicas
fundamentales. La larga y recia oposicin de la oligarqua a su llegada al poder
durante el Sexenio haba terminado eliminando toda oposicin poltica de
consideracin al MNR; incluso haba puesto al ejrcito en una situacin tal que
ste prefiri autodestruirse que ver la victoria del MNR. Los tres das de lucha
armada entre los civiles y mineros por un lado y el ejrcito por otro haban
desembocado en el derrumbe de los militares. Este fue el acontecimiento
realmente conmovedor de abril de 1952: en un momento qued derrotado todo
el aparato represivo del estado. La distribucin generalizada de armamento a
las masas populares, la creacin de las milicias urbanas y campesinas y la
neutralizacin de la polica, todo ello contribuy a transformar la realidad
poltica, econmica y social boliviana mucho ms all de las esperanzas ms
optimistas de la direccin del MNR.
Pues Bolivia, tpico estado racista en el que el campesinado indio de
habla no castellana estaba controlado por una pequea lite blanca de habla
castellana, se basaba en ltimo trmino en la violencia ms que en el
consenso o el pacto. Entre el tercio de la poblacin que formaba parte de la
cultura nacional hispnica y que intervena en la "poltica" exista un consenso
relativamente elaborado; pero slo la violencia poda fraguar la unin entre
aquel tercio y las masas indias. Una vez que fue neutralizada esa violencia
institucional y que los campesinos consiguieron armas, todo el sistema
quedara patente. Adems, una vez que los obreros con conciencia de clase
tambin obtuvieron armas, fue una tarea difcil mantener los sistemas tradicionales incluso en las zonas urbanas.
As pues, por ms limitados que fueron los objetivos de los jefes ms
moderados todava en abril de 1952, la realidad del derrumbe del estado y el
armamiento de las masas populares y de sus dirigentes signific que el
producto final sera una revolucin social masiva. Los "revolucionarios a
regaadientes" como algunos los han llamado, se vieron as lenta e
inexorablemente forzados a formular una reorganizacin total de la sociedad
boliviana.
Al comienzo el rgimen realiz varias medidas fundamentales que iban a
contribuir a desencadenar nuevas presiones de reforma en un nivel todava

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ms bsico. Uno de los primeros actos del nuevo rgimen fue declarar el
sufragio universal, eliminando los requisitos de alfabetizacin. De un solo golpe
de pluma se emancipaban las masas campesinas indias; el censo electoral
saltaba de unos 200.000 a poco menos de un milln. Acto seguido se redujo el
ejrcito a su mnima expresin. El Colegio Militar fue clausurado
temporalmente; unos 500 oficiales fueron destituidos de sus filas. Si bien se
confi al propio ejrcito la tarea de su reorganizacin, ste se encontraba con
tan poco poder y sus filas tan diezmadas que mucha gente crey durante cierto
tiempo que haba dejado de existir. Por otro lado, las nilicias civiles del MNR
pronto estuvieron mejor armadas que la polica y el ejrcito, hacindose cargo
de todas las funciones internas que tradicionalmente haban desempeado
aquellos dos cuerpos.
El MNR tambin se dedic a reorganizar sus fuerzas con el fin de
consolidar su propia base de poder. El rgimen apoy plenamente a los
mineros cuando stos crearon una nueva federacin nacional obrera, la
Central Obrera Boliviana, en los ltimos das de abril. Si bien la COB proclam
su neutralidad poltica y permiti la representacin del POR (Partido Obrero
Revolucionario), del PIR (Partido de Izquierda Revolucionaria) y del nuevo PCB
(Partido Comunista de Bolivia), en realidad se convirti en un aliado poderoso
del rgimen y termin nombrando tres ministros obreros para el nuevo
gobierno. Lechn, secretario general de la FSTMB (Federacin Sindical de
Trabajadores Mineros de Bolivia), se convirti tambin en jefe de la COB y se
hizo cargo asimismo del Ministerio de Minas y Petrleo. Por lo dems, fuere
cual fuere el conservadurismo poltico de la mayora de los dirigentes del MNR,
la COB y la FSTMB encarnaban el ala revolucionaria radical y no necesitaron
mucho tiempo para formular un programa revolucionario total. Entre los primeros actos de la COB figura la publicacin de un bloque de demandas, entre
las que haba la nacionalizacin de las minas sin indeMNRacin, la liquidacin
del ejrcito y su reemplazo por las milicias y un decreto de reforma agraria
plena escala que aboliera el sistema latifundista y todas las formas de
prestaciones laborales.
Durante los pocos meses siguientes la direccin del MNR, encabezada
por el presidente Paz Estenssoro y Hernn Siles Zuazo, empez a reaccionar
lentamente a la presin poltica y paramilitar de los obreros, aunque tratando
de limitar sus reformas tanto como le fuera posible. Hasta julio el rgimen no
declar monopolio estatal la exportacin y venta de todos los minerales del
pas, que a partir de ahora pasara a manos del Banco Minero, creado por
Busch. Aunque se trata de un paso lgico incluso segn los esquemas
prerreformistas, se haba necesitado de varios meses de intenso debate para
llegar siquiera a ello. Pero los que en el partido deseaban quedarse ah
tuvieron que hacer frente a las crecientes demandas obreras de una
expropiacin sin indeMNRacin.
Esta presin lleg a ser tan poderosa que la direccin acab aprobando
una nacionalizacin completa. A comienzos de octubre el gobierno cre una
empresa estatal semiautnoma que deba administrar todas las minas de
propiedad estatal: la Corporacin Minera de Bolivia (COMIBOL). Luego, el 31

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de octubre, nacionaliz las tres grandes compaas de Patio, Hochschild y


Aramayo. Con este acto pasaban a COMIBOL y al control estatal dos tercios
de la industria minera del estao.
Si bien los radicales obreros haban exigido la confiscacin sin indeMNRacin, el MNR se preocup de elaborar tal principio revolucionario y tambin
dese apaciguar los temores del gobierno de los Estados Unidos. Como el
MNR haba hecho cuanto estuvo en sus manos para suavizar estas relaciones
(incluido el fin del boicot del estao en unas condiciones que bsicamente eran
las del gobierno estadounidense), no deseaba enfrentarse con un aliado
potencialmente peligroso. Encontrndose en pleno curso la guerra fra e
interviniendo efectivamente Estados Unidos en Guatemala para eliminar un
gobierno radical, el MNR, confi en poder evitar la etiqueta de rgimen de
inspiracin comunista. Como en un comienzo Estados Unidos se haba
equivocado al considerar al MNR como un partido de orientacin fascista y
peronista (recordando su antiguo papel con Villarroel), se haba mostrado ms
bien indiferente, cuando no tibiamente partidario del nuevo rgimen. As pues,
el rgimen no slo prometi una indeMNRacion, sino que no dio ningn otro
indicio de querer nacionalizar otras minas, entre las que se contaban varias
compaas medianas no productoras de estao de propiedad estadounidense.
Pero internamente el rgimen fue forzado a aceptar el rumbo de la COB y
de la FSTMB. Los obreros consiguieron dos de las siete carteras del Consejo
de COMIBOL; los representantes obreros en cada mina obtuvieron poder de
veto sobre las decisiones de la COMIBOL que tuvieran repercusiones sobre los
obreros. En pocas palabras, el rgimen puso en marcha lo que se llam
generalmente el "cogobierno obrero en la administracin de las minas. Este
sistema de organizacin otorg un poder importante a los obreros, los que
presionaron tanto para que se aumentara la contratacin como para que se
crearan pulperas bien subvencionadas.
Entretanto, durante la segunda mitad de 1952 y primera mitad de 1953 la
sociedad rural comenz a derrumbarse, a pesar de todos los esfuerzos del
rgimen por controlar la situacin. Habiendo perdido el ejrcito toda eficacia,
llegando con rapidez las armas al campo y desarrollando su prdica los
jvenes radicales polticos, se haba producido un sistemtico ataque
campesino contra todo el sistema latifundista. De una forma muy parecida al
movimiento campesino que se conoce como el "gran miedo" de la Revolucin
Francesa, el perodo que va desde fines de 1952 hasta comienzos de 1953
contempl la destruccin de los libros de cuentas en las zonas rurales, el
asesinato o expulsin de los mayordomos y propietarios y la toma violenta de
tierras. Simultneamente, los campesinos, recurriendo a sus organizaciones
comunarias tradicionales, comenzaron a organizar sindicatos campesinos con
el estmulo de la COB, a recibir armas y a crear milicias formales. Aunque el
campo haba permanecido relativamente indiferente y poco afectado por los
grandes conflictos de abril de 1952, a fines de este ao se haba convertido en
el escenario de una violencia y de una destruccin tremendas.
Por ms reacio que el nuevo rgimen hubiera sido a enfrentar con
seriedad el problema de la hacienda, la movilizacin masiva de los campesinos

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(ahora, el electorado mayoritario) y la destruccin sistemtica del sistema de


propiedad de la tierra oblig al rgimen a actuar. En enero de 1953 se cre una
Comisin de Reforma Agraria de amplia base, en la que figuraban miembros
del POR y del PIR adems de los funcionarios del MNR; el 3 de agosto de
1953 fue promulgado un decreto radical de Reforma Agraria. En l se intentaba
salvar en lo posible el sector moderno con uso intenso de capital que
subsistiera en el campo. Estipulaba una indeMNRacin formal a los
terratenientes en forma de bonos de Reforma Agraria amortizables en el plazo
mximo de 25 aos; conceda las tierras de las exhaciendas a los obreros
indgenas a travs de sus sindicatos y comunidades, con la condicin de que
tales tierras no podan ser vendidas a ttulo individual. Si bien se exiga de los
indios una indeMNRacin por las tierras ocupadas, en realidad todos los
matices recogidos por la Comisin quedaron en letra muerta.
En todas las zonas de predominio indio fueron ocupadas casi la totalidad
de las tierras y los indios pronto dejaron de pagar la indeMNRacin ordenada
legalmente; en la realidad de los hechos las tierras fueron confiscadas. Las
nicas excepciones fueron la regin crucea, relativamente despoblada, y las
regiones meridionales con haciendas medianas como Monteagudo, que
posean una agricultura modesta con el uso intenso de capital y carecan de
poblaciones indias residentes; o la regin vitcola de pequeas propiedades del
valle de Cinti. En el resto del pas se aboli la hacienda, se destruy la clase
hacendada y surgi una nueva clase de propietarios campesinos comunarios.
Al mismo tiempo y en buena parte gracias al esfuerzo de la COB, las
comunidades fueron organizadas en sindicatos; un representante de la COB
incluso ocup el cargo por primera vez de Ministro de Asuntos Campesinos.
Pero esta tutela de las organizaciones indias por los obreros urbanos y mineros
pronto se acab y surgieron los lderes campesinos como poderes importantes
de las zonas rurales. Aunque haba numerosos grupos y asociaciones competidores entre los indios, la comunidad de Achacachi junto al lago Titicaca y el
pueblo de Ucurea en el valle de Cochabamba se convirtieron en los centros
ms importantes de liderazgo poltico campesino. El primero fue el centro de la
organizacin campesina aymara, mientras que el segundo lo fue de los
kechuas. Aunque con frecuencia actuaron en pugna recproca y no cesaron de
sufrir el soborno de los regmenes de turno, los campesinos mantuvieron el
control total de sus propios sindicatos y han llegado a ser fuentes decisivas de
fuerza poltica nacional desde 1952 hasta nuestros das.
Con la eliminacin de los odiados hacendados y de muchos de sus
intermediarios cholos y la concesin de ttulos de propiedad, los indios se
convirtieron en una fuerza poltica relativamente conservadora en el pas; en
realidad se fueron haciendo indiferentes, sino hostiles, a sus antiguos colegas
obreros urbanos. La insatisfaccin de su hambre de tierras volc a los indios
hacia adentro y durante las dos generaciones siguientes la preocupacin
prioritaria de las comunidades y de sus sindicatos fue la recepcin de
instalaciones modernas de salud y educacin y la intangibildad de sus ttulos
de propiedad de la tierra. Por lo dems, se mostraron receptivos a la poltica
reformista e incluso conservadora de los centros urbanos. El genio de Paz
Estenssoro consisti en darse cuenta de la importancia de esta fuerza absolu-

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tamente nueva y totalmente conservadora del escenario nacional. Al declinar


su poder entre sus antiguos partidarios de la clase media y al crecer su
dependencia de los grupos radicales de la COB y de los obreros, cay en la
cuenta de que haba de crear una base de poder enteramente nueva para las
alas del centro y de la derecha de su partido con el campesinado. Fue tan feliz
en los resultados de esta tctica, que durante el prximo cuarto de siglo el
campesinado se convirti en el bastin de los elementos conservadores del
gobierno central. Una vez sellada, esta alianza sobrevivira a la destruccin
inicial del MNR y aun a la vuelta de los rgimenes militares derechistas.
A medida que la izquierda iba creciendo y el nuevo poder campesino se
robusteca, el MNR contempl la prdida de sus ncleos de apoyo ms
fundamentales y tradicionales: la clase media urbana. El derrumbe del estado,
la consiguiente nacionalizacin de las grandes minas y la destruccin del
sistema de hacienda, junto con la asignacin masiva de los recursos
gubernamentales para los programas de bienestar social, todo contribuy a
crear un caos en la economa nacional y en la renta nacional. La expropiacin
de las minas sustrajo sumas enormes de las arcas del estado; la reforma
agraria disminuy drsticamente el abastecimiento agrcola de las ciudades, lo
que oblig a efectuar masivas importaciones de alimentos para evitar la
inanicin. La nica forma de resolver todos estos problemas fue incrementar la
circulacin monetaria interna. El resultado de este recurso fue una de las
marcas inflacionarias ms altas del mundo entre 1952 y 1956. En este lapso el
costo de vida aument veinte veces, con unas tasas anuales de inflacin de
ms del.900%.
Con la decisin de financiar la revolucin por medio de la espectacular
devaluacin de la moneda nacional el MNR, en realidad, haca pagar a la clase
media una parte de la revolucin. Las rentas fijas se evaporaron y los valores
de los bienes inmuebles urbanos desaparecieron de la noche a la maana. De
repente la clase media vio atacados sus intereses ms fundamentales. La
eliminacin de una parte importante de sus ingresos provoc su instantnea
hostilidad contra el rgimen. La clase media urbana, hasta entonces el corazn
del partido y su partidario ms decidido desert del MNR en gran escala.
Descartando el PIR y el PCB como alternativas viables canaliz su lealtad
hacia Falange Socialista Boliviana, hasta entonces un partido minoritario.
Partido catlico conservador con adherencias fascistas, FSB naci en el
exilio chileno, en la Universidad Catlica de Santiago, en los aos treinta.
Partido relativamente minoritario en sus fases iniciales, como el POR, los
falangistas gozaron del poderoso apoyo de la iglesia y adoptaron una posicin
nacionalista moderada. Pero dadas sus declaraciones, entr en competencia
con los grupos de centro y de derecha que apoyaban al MNR en el perodo
anterior a 1952; su querencia clerical le enajenaba la mayora de seguidores, a
causa de la dbil posicin de la iglesia en la sociedad urbana. Pero cuando,
despus de 1952, el MNR atac la base econmica de la clase media y, en
realidad, desvi violentamente sus ahorros hacia las clases ms populares,
olvidaron el clericalismo de FSB, que surgi como el partido ms poderoso de
los centros urbanos. La nueva fuerza de FSB se puso de manifiesto en las

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elecciones intermedias del primer perodo de Paz Estenssoro y todava con


mayor claridad en las elecciones presidenciales de 1956, en las que FSB
realmente gan en las ciudades, captando la mayora de los tradicionales
partidarios del MNR antes de 1952.
Pero por entonces la coalicin de los radicales urbanos (incondicionales
del partido y funcionarios del gobierno) y el campesinado se haba
transformado en la principal coalicin del MNR. Gracias a los obreros y
campesinos poda aceptar la prdida del antiguo electorado y todava salir de
las urnas con triunfos apabullantes. Pero a pesar de sus prdidas por la
derecha y de su dependencia de la izquierda, el MNR se neg a lanzarse por
entero a una revolucin socialista. No ces de subrayar su legitimidad y su
vinculacin con el antiguo orden: mientras nacionalizaba las tres grandes
compaas mineras, hizo cuanto pudo para atraer nuevos capitales extranje^
ros y para proteger la propiedad privada. Con la reforma agraria se sacrific la
propiedad en una medida importante, aunque todava se intent mantener la
zona de Santa Cruz como principal reserva para la expansin de la inversin
privada. Por fin, si bien la creacin de YPFB (Yacimientos Petrolferos Fiscales
Bolivianos), que databa ya de los aos treinta, y de COMIBOL convirti al
gobierno en el mayor productor particular de la economa nacional y cre un
"capitalismo de estado" en la economa. La Corporacin Boliviana de Fomento
invirti grandes sumas para proporcionar capital de operacin al sector
industrial privado.
La aparente divergencia entre las polticas derechista e izquierdista del
gobierno de Paz Estenssoro desemboc en una polarizacin mayormente
derechista en los ltimos aos de su primer gobierno. Enfrentado a la
bancarrota econmica, a la incapacidad del rgimen incluso para alimentar a
su gente y a la falta de capitales para emprender todos los ambiciosos
programas de bienestar y reforma que se haban planteado, el partido decidi
inclinarse hacia la derecha, en busca de la ayuda financiera de los Estados
Unidos. Ya en junio de 1953, bajo la intensa presin estadounidense y la
negativa de las fundidoras Williams Harvey, de Patio, a refinar su estao, el
gobierno se avino a indemnizar a Patio, Hoclischild y Aramayo. Al mes
siguiente Estados Unidos firmaba un convenio de compra de mineral y
anunciaba tambin tanto el doblamiento del anterior programa de ayuda como
el envo inmediato de alimentos por valor de cinco millones de dlares, dentro
de la Ley Pblica 480. Bolivia fue el primer pas latinoamericano en recibir tal
donacin de alimentos exportados. Al cabo de una dcada de ayuda masiva
Bolivia haba obtenido el privilegio extraordinario de conseguir 100 millones de
dlares en ayuda estadounidense, convirtindose con ella en el mayor receptor
individual de la ayuda externa de Estados Unidos a Amrica Latina y en el
mayor per capita del mundo. Bolivia devino tan dependiente de esta ayuda que
en 1958 con estos fondos estadounidenses se pagaba un tercio de su
presupuesto.
Para Estados Unidos la decisin de ayudar a Bolivia fue extremadamente
paradjica, pues tuvo lugar bajo el rgimen tan conservador y de guerra fra del
secretario de estado John F. Dulles y el presidente Eisenhower. Hostil a los

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regmenes revolucionarios, la administracin republicana de los Estados


Unidos pareca que haba de ser la menos receptiva a las peticiones bolivianas
de ayuda. Pero la reciente aparicin de los regmenes radicales en Guatemala
y Guayana haba provocado un temor extraordinario en Estados Unidos de
perder el control del hemisferio occidental, convencindose de que Bolivia
seguira rpidamente esta direccin. Enfrentada con el primer desafo de la
guerra fra a su hegemona absoluta sobre su esfera de influencia
latinoamericana, la administracin Eisenhower crey que el apoyo a los
"fascistas" del MNR era la nica forma de evitar que la revolucin cayera en
manos comunistas.
Juntamente con estas grandes preocupaciones internacionales, haba
tambin el hecho de que el conflicto a causa de las compras de estao por la
Reconstruccin Finance Coporation estadounidense en realidad haba
debilitado al rgimen militar y ayudado a la rebelin movimientista, lo que
provoc un sentimiento de culpa en la administracin de Washington. Adems,
Bolivia haba sido de hecho una zona modlica para el primero de los grandes
programas de ayuda latinoamericana y su modesta ayuda del Punto IV, con
Truman, haba logrado resultados considerables. As, pues, en la embajada
estadonunidense local haba un importante grupo de expertos que impuls la
continuacin de la ayuda a Bolivia y acept la lnea de Paz Estenssoro, en el
sentido de que l y su rgimen eran los nicos factores que impedan la toma
del poder por los comunistas. Por fin, dada la pequea cantidad de las inversiones de Estados Unidos en las compaas mineras bolivianas y en las tierras
agrcolas, ninguno de los decretos de expropiacin haba afectado gravemente
a las compaas estadounidenses, de manera que el Departamento de Estado
no se encontraba bajo la presin de oponerse al rgimen.
La ayuda masiva que man sobre Bolivia result decisiva para la
seguridad y el crecimiento econmico de Bolivia. Los envos de alimentos en
virtud de la Ley Pblica 480 proporcionaron a Bolivia los vveres decisivos para
atravesar el perodo de grave desbarajuste agrcola de los primeros aos que
siguieron a la Reforma Agraria. Esta ayuda sin duda dio al gobierno la
serenidad para ocuparse de los campesinos, que en caso contrario acaso no lo
habra podido hacer, si en las ciudades hubiera reinado realmente la caresta.
Tambin trajo los fondos para trazar un moderno sistema vial, tan vital para la
integracin de la sociedad nacional. La ayuda de Estados Unidos fue tambin
crucial para el desarrollo de toda la regin crucea, al presente tan importante
para la economa boliviana. Inversiones masivas de capital en la salud y la
educacin tambin permitieron desarrollar los atrasados servicios sociales de
Bolivia, hacia un sistema ms moderno. Por fin, el financiamiento tan crucial de
las operaciones directas gubernamentales, junto con los programas alimenticios, proporcionaron la paz social que no habra podido existir si el rgimen no
hubiera recibido aquella ayuda. Dada la necesidad de dinero para hacer flotar
al rgimen y para alimentar y vestir a la poblacin, la ausencia de aquel
financiamiento sin lugar a duda habra llevado a una historia social ms
sangrienta de la que vivi Bolivia despus de 1952.

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Pero esta ayuda tuvo tambin su precio, pues el gobierno de Estados


Unidos, a pesar de todas las opiniones en sentido contrario, se neg a separar
su poltica de las compaas privadas estadounidenses que funcionaban en el
exterior. Esto signific que, junto con las incesantes peticiones de reducir el
poder de la COB y de acabar con el cogobierno obrero en las minas, el
Departamento de Estado tambin exigi un cambio en la poltica econmica
boliviana en lo que se refera a las inversiones de Estados Unidos. Entre tales
concesiones figuran desde el pago de los bonos defraudados je los aos veinte
hasta los nuevos cdigos de inversiones y petrolfero, favorables a los
intereses estadounidenses.
As, si por un lado Estados Unidos abocaba su ayuda a cada uno de los
sectores de la economa boliviana, por otro se resista a todos los esfuerzos de
los bolivianos por financiar YPFB, a pesar de su xito reciente por desarrollar
una nueva produccin petrolfera. Qued claro para Bolivia que las nuevas
inversiones en el sector petrolfero slo llegaran con un nuevo cdigo
petrolfero que volviera a permitir las inversiones privadas directas
estadounidenses en los yacimientos bolivianos. As pues, en octubre de 1953
se aprob un nuevo cdigo petrolfero, con ayuda tcnica estadounidense; a
fines de aquella dcada unas diez compaas de Estados Unidos funcionaban
en Bolivia, de las que la ms importante era la Gulf 0] Company, que inici sus
trabajos en 1955. Adems, cuando la compaa petrolfera estatal brasilea,
Petrobras, propuso al gobierno boliviano que le asignara concesiones de
explotacin en virtud tanto de los tratados preexistentes como del nuevo cdigo
tan liberal, el gobierno de Bolivia se neg en banda.
A continuacin vino la presin de Estados Unidos para proseguir el pago
de los prstamos estadounidenses desde los aos veinte, interrumpidos por
Bolivia en 1931. Estos prstamos por valor de 56 millones de dlares la
administracin Roosvelt ya los haba declarado fraudulentos en 1943 y nunca
haban constituido un obstculo para las relaciones entre ambos gobiernos.
Pero ahora el Departamento de Estado exigi su pago total, adems de los
intereses devengados por estos bonos, ahora absolutamente imaginarios. El
resultado de esta presin fue que Bolivia se vio obligada a pagar a partir de
1957.
Se haca evidente que Estados Unidos quera ejercer enormes presiones
sobre los bolivianos para satisfacer a los intereses econmicos privados
norteamericanos. Dado el pleno apoyo estadounidense al rgimen y el hecho
de que la mayora de las exigencias norteamericanas implicaban posibles
sanciones y el apoyo en la guerra fra, las decisiones del MNR aceptando el
dictado de Estados Unidos en estos terrenos no afect demasiado a la
revolucin misma. Pero la decisin de obligar a Bolivia a aceptar la
estabilizacin monetaria fue un asunto completamente diferente, pues la
decisin de restringir sus gastos y cesar la emisin de numerario iba a tener un
impacto espectacular en la estrategia poltica, econmica y social del rgimen.
Para comprender la voluntad de los bolivianos de aceptar el programa de
ayuda del Fondo Monetario Internacional de mediados de los aos cincuenta,
que implicaba una estabilizacin total, hay que remontarse a las luchas

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internas dentro del propio rgimen movimientista. Desde el comienzo el MNR


haba surgido con dos grandes bloques: un ala de centro derecha y de clase
media representada por Siles Zuazo y un ala izquierda, de coalicin obrera,
dirigida por Lechn y la COB. Favoreciendo ahora a una, ahora a otra ala, Paz
Estenssoro jugaba el papel de jefe neutral entre ambas facciones. La extrema
derecha del partido haba sido destruida en un intento temprano de golpe
abortado; la mayora de los moderados haban acabado aceptando las
reformas. Pero estos moderados seguan presionanado al rgimen para que
mantuviera su base de clase media; esta ala moderada del partido exiga una
modernizacin de la economa, incluso a costo de algunos de los objetivos sociales de la revolucin. Supuesto el fin de la etapa destructora inicial de la
revolucin y la ininterrumpida pesadez de la economa nacional, era
probablemente inevitable que los elementos conservadores moderados
llegaran a dominar, con el apoyo de la derecha.
Pero por ms que los dos grupos se dividieran ideolgicamente, resultaba
indiscutible que ambos lados actuaban estrechamente unidos. As, cuando Paz
iba a dejar la presidencia, se lleg al acuerdo de que Siles se presentara como
candidato, quedando reservada a Lechn la postulacin a la tercera
presidencia, en 1960. Para sellar el acuerdo Sles acept como compaero de
frmula a uflo Chvez Ortiz, Ministro de Trabajo que tambin atenda los
asuntos campesinos.
En las elecciones de junio de 1956 se puso en evidencia que el MNR
poda movilizar fcilmente su coalicin poderosa de campesinos y obreros,
consiguiendo una cmoda mayora, con unos 790.000 votos; pero tambin
qued clara la erosin de las clases medias, con los 130.000 votos
(mayoritariamente blancos y urbanos) de FSB, que la convertan en el segundo
partido en importancia.
Como un intento tanto de reconquistar esta base de clase media
sumamente hostil e inquieta, como de hacer avanzar sus ideas sobre el
desarrollo, el rgimen de Siles decidi aceptar los dictados de] FMI. Adems,
dada la situacin cada vez ms difcil de la economa nacional y la total
incapacidad del rgimen para sobrevivir sin ayuda directa estadounidense,
resultaban inevitables ciertas concesiones. Estas eran particularmente
necesarias desde el momento en que Estados Unidos dej de apoyar la
industria del estao mediante los convenios de compra de minerales y los
precios internacionales siguieron bajando, contribuyendo as a reducir todava
ms la capacidad de maniobra del gobierno.
En aquel momento el rgimen slo contaba con tres opciones: generar el
capital requerido socializando totalmente su economa, lo que no quera hacer
por razones ideolgicas; seguir con el programa inflacionario hasta que se
produjera el derrumbe total o una revuleta falangista acabara con el rgimen o
ambas cosas a la vez; aceptar las condiciones de Estados Unidos,
consiguiendo la mayor ayuda posible para hacerlo con el mnimo costo para
sus programas sociales. Siles opt por esta tercera va.
Con Siles Estados Unidos elabor su "Plan de Estabilizacin" a fines de
1956; Bolivia lo acept bajo el patrocinio del FMI en enero de 1957.

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El Plan exiga que Bolivia equilibrara su presupuesto, pusiera fin a la


subvensin alimenticia de los mineros, redujera los aumentos salariales,
estableciera un solo tipo de cambio de divisas y aprobara una serie de medidas
colaterales que limitaban la iniciativa y el gasto pblicos. Incluso dentro de las
normas del FMI, el plan boliviano era extremado, tratando de crear una
moneda estable, con una tasa de inflacin cercana al cero dentro del plazo de
uno o dos aos.
No se puede negar que el estricto plan del FMI tuvo un xito relativo. Se
estabiliz la moneda, se redujeron los dficits del gobierno y la COMIBOL logr
un presupuesto ms equilibrado. De hecho a comienzos de los aos sesenta
Bolivia pudo por fin prescindir de los subsidios presupuestarios directos de
Estados Unidos. En forma de prstamos e inversiones, ahora tambin ingres
una gran cantidad de capital privado y, sobre todo, gubernamental. Por fin,
aument la productividad de las minas y se comenz a lograr la estabilidad
econmica que se requera para el ahorro interno y la inversin.
Pero el precio pagado fue alto. Estados Unidos insisti en que se
ejecutara el programa sin tener en cuenta sus consecuencias polticas. La
izquierda acab vindose forzada a una dura oposicin al rgimen de Sles. El
vicepresidente Chvez Ortiz dimiti y Lechn dirigi una serie de grandes
huelgas mineras. Siles trat de mediar entre la izquierda movimientista y
Estados Unidos, pero el descenso en el precio mundial del estao y la
incesante presin estadounidense le impidieron imponer su baza. Tras muchas
huelgas, fueron clausuradas las pulperas subvencionadas de las minas; pero
por entonces se haba producido un grave agrietamiento en el partido; tambin
por entonces Estados Unidos se hizo la ilusin de poder aislar y destruir a
Lechn, que se haba convertido para Estados Unidos en el enemigo nmero
uno.
As como Siles nunca recurri a la fuerza contra los mineros y logr casi
todas las concesiones de la COB por medio de sus propias huelgas de hambre
y amenazas de dimisin, tampoco rechaz nunca seriamente a la izquierda del
partido. A pesar de mantener que la estabilizacin y la austeridad eran las
nicas medidas que podan asegurar la victoria de la izquierda y eliminar la
ascendente ala derecha y Falange, no descart la idea de que Lechn y la COB
le sucedieran en 1960. Pero la incesante presin de Estados Unidos, influida
ahora por una serie de liberales de la guerra fra que ocuparon embajadas con
los regmenes demcratas, segua oponindose a Lechn y a la izquierda.
Esperando reducir esta hostilidad y preparar el camino a la izquierda, Lechn y
Siles se pusieron de acuerdo en una plataforma de compromiso para el tercer
perodo presidencial. Paz haba de volver a dirigir el partido y Lechn sera su
vicepresidente. Esperando poder influir en la opinin pblica estadounidense
demostrando su moderacin, el nuevo vicepresidente del segundo perodo de
Paz intent mostrar su absoluta aceptacin de Estados Unidos. Viaj a
Washington; incluso fue a Formosa para encontrarse con los dirigentes
nacionalistas, aceptando as simblicamente las peores posiciones
estadounidenses de la guerra fra. Tambin dio su aprobacin al fin del
cogobierno obrero en la minas cuando ste fue el precio exigido para una

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considerable inyeccin de inversiones alemanas y norteamericanas en


COMIBOL (el llamado Plan Triangular).
Pero a pesar de todas estas concesiones Lechn no pudo sacarse de
encima la hostilidad de Estados Unidos, que remontaba a los primeros das de
la Revolucin. Fue esta intransigencia de Estados Unidos que Paz Estenssoro
decidi aprovechar para romper su dependencia de la izquierda del partido. Si
bien Siles se haba opuesto a la izquierda por motivos de poltica
gubernamental, Paz Estenssoro se opuso implacablemente al poder
subsistente de la COB y de los mineros en su rgimen. La hostilidad
impenitente de Estados Unidos contra Lechn y la izquierda dio a Paz el apoyo
decisivo que necesitaba para intentar una reorganizacin total del partido y una
prolongacin de su gobierno en el poder. En la estrategia del segundo perodo
presidencial de Paz (19601964) se percibe con evidencia el plan de un ataque
contra Lechn.
Pero el debilitamiento temporal de Lechn no quebr el poder de la
izquierda. Paz comenz a rearmar a fondo al ejrcito, no cesando de justificar
tal medida ante los Estados Unidos como un medio para evitar la subversin
comunista. Adems, ahora el ejrcito estadounidense se infiltr en la estructura
de mando boliviana; la mayora de los oficiales de las Fuerzas Armadas
recibieron formacin avanzada fuera de Bolivia, en una base militar
estadounidense (Panam).
La "subversin interna" se convirti en un aspecto importante de la formacin que Estados Unidos daba al ejrcito; la contrainsurgencia fue una
estrategia bsica. Adems, el rgimen impidi que las milicias actualizaran su
armamento, haciendo cuanto estuvo en sus manos para que la balanza del
poder militar volviera al ejercito, lejos de las milicias civiles y obreras.
Creyendo que esta poltica era perfectamente viable y que Paz la podra
llevar a cabo hasta su fin, Estados Unidos dio su pleno apoyo a la baza de Paz
Estenssoro, de cara a un tercer perodo presidencial. Pero en este momento
Siles y Lechn unieron sus fuerzas y rompieron con el partido, destruyendo
temporalmente el MNR. Encontrndose con slo el ejrcito y los campesinos
como sus principales partidarios, Paz escogi al general Ren Barrientos para
que le acompaara en su candidatura.
Las elecciones de 1964, supuesto el control de Paz sobre el campesinado
ahora pasivo, estaban previamente decididas. Pero encontrndose el centro
y la izquierda del MNR en total rebelin, siendo Falange todava un enemigo
implacable y su dependencia de los militares completa, resultaba inevitable que
el ejrcito se animara a derrocarlo. En efecto, en noviembre de 1964, pocos
meses despus de las elecciones y el triunfo de Paz Estenssoro, los militares
prescindieron de l en un golpe relativamente poco sangriento; pusieron el
gobierno en manos de una Junta encabezada por el vicepresidente Barrientos.
El ejrcito volva a la poltica nacional y quedara en ella como la fuerza
predominante del gobierno nacional desde 1964 hasta 1982.

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Busch y un grupo de sus colaboradores; Paz Estensoro y Walter Guevara Arce


entre ellos (Fuente: lbum de la Revolucin)

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