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Inteligencia intuitiva de Malcolm Gladwell

Rolando Navarro
Instituto de Filosofa del Derecho Dr. Jos Manuel Delgado Ocando. Facultad de
Ciencias Jurdicas y Polticas. Universidad del Zulia. rrnavarro@cantv.net
Resumen
En el libro Blink. Inteligencia Intuitiva. Por qu sabemos la verdad en dos
segundos? (Taurus, 2005), su autor, el periodista Malcolm Gladwell, desde los
ltimos avances de la psicologa y la neurologa, y en un estilo fresco y ameno da
respuesta a preguntas como: Por qu algunas personas son brillantes a la hora de
decidir y otras son torpes? Por qu algunos siguen su instinto y triunfan, mientras
que otros acaban siempre dando un paso en falso? Cul es el funcionamiento real
del cerebro en el trabajo (llmese quirfano, tribunal u orquesta sinfnica), en la
clase, en la cocina o en la cama? Y por qu las mejores decisiones suelen ser ms
difciles de explicar? Inteligencia Intuitiva revela que quienes son buenos tomando
decisiones no son aquellos que procesan ms informacin o que dedican ms
tiempo a deliberar, sino aquellos que han perfeccionado el arte de hilar fino, de
extraer pocos factores que realmente importan a partir de un montn de variables
en slo fracciones de segundos. A eso Gladwell lo llama, siguiendo al psiclogo T.
Wilson, apelar a nuestro inconsciente adaptativo.
Palabras clave: Inteligencia intuitiva, inconsciente adaptativo, cognicin rpida.
The Intuitive Intelligence of Malcolm Gladwell
Abstract
In his book Blink. The Power of Thinking without Thinking, the author,
Malcolm Gladwell, using the latest knowledge in the fields of psychology and
neurology and a fresh and entertaining style, answers questions such as: Why are
some people brilliant at making decisions and others are not? Why do some follow
their instincts and succeed while others always end up taking false steps? What is
the real brain process involved in performance at work (be it operating room, court
of law or symphony orchestra), at school, in the kitchen or in bed? Intuitive
Intelligence reveals that those who are good at making decisions are not those who
process more information or dedicate more time to deliberations, but those who
have perfected the craft of making fine connections, of extracting a few factors that
are really important from a web of variables in only a fraction of a second. This is
what Gladwell calls, echoing psychologist T. Wilson, calling on our adaptive
unconscious.
Key words: Intuitive intelligence, adaptive unconscious, blink cognition.
Se ha preguntado el lector cunto tiempo toma a un alumno en sus estudios de
secundaria o universitarios hacerse una idea ms o menos precisa de la calidad del
desempeo de un profesor? Gladwell presenta en Blink. Inteligencia Intuitivael

resultado de numerosas investigaciones en el mbito de la psicologa; tal es el caso,


por ejemplo, de la desarrollada por el psiclogo Nalini Ambady, quien mostr en
cierta ocasin a unos estudiantes tres grabaciones en vdeo, de diez segundos cada
una y sin sonido, de unos profesores, y descubri que no les costaba en absoluto
puntuar su vala. Acto seguido, se redujo la duracin a cinco segundos, y las
puntuaciones obtenidas fueron las mismas. Y siguieron siendo muy similares
cuando mostr a los estudiantes slo dos segundos de grabacin. A continuacin, la
mencionada investigacin compar estos juicios instantneos sobre la calidad de los
profesores con evaluaciones realizadas por sus alumnos despus de un semestre de
clases, y descubri que eran esencialmente iguales. Una persona que ve una
grabacin muda de dos segundos de un profesor al que jams ha visto antes, llega
a conclusiones sobre la vala de ste muy similares a las de los alumnos que han
asistido a sus clases durante un semestre completo. Aqu, concluye el estudio, se
observa el poder del inconsciente adaptativo.
ste es uno de los tantos ejemplos que trae la obra que nos ocupa, cuya tesis
central la podramos resumir as: quienes son buenos tomando decisiones no son
aquellos que procesan ms informacin o que dedican ms tiempo a deliberar, sino
aquellos que han perfeccionado la cognicin rpida; es decir, las decisiones
adoptadas en un parpadear de ojos, las cuales pueden ser tan buenas como las
ms prudentes y deliberadas.
Blink. The Power of Thinking Without Thinking es el ttulo original de esta obra del
periodista Malcolm Gladwell. Fue publicada por primera vez en el ao 2005; y
traducida a nuestro idioma por Gloria Mengual, Editorial Taurus, del Grupo
Santillana. Su autor es escritor, comunicador social y crtico cultural. Trabaj como
periodista para el Washington Post (1987 y 1996), y desde 1996 escribe en la
prestigiosa revista The New Yorker. Su libro anterior, The Tipping Point, publicado
en espaol comoLa Frontera del xtio, Editorial Espasa Calpe, ao 2001, constituy
todo un best seller internacional de ventas con ms de 800.000 ejemplares
vendidos en los Estados Unidos.
En este bien documentado libro, Gladwell (2005) llama la atencin acerca del error
de no tomar en cuenta los juicios instantneos, pues solemos ser descuidados con
respecto a nuestros poderes de cognicin rpida. Eso nos lleva a meter la pata una
y otra vez. Tomar en serio nuestro poder de cognicin rpida significa que tenemos
que reconocer las sutiles influencias que pueden alterar, minar o influir en los
productos de nuestro inconsciente. Y concluye: vivimos en un mundo que da por
sentado que la calidad de una decisin est directamente relacionada con el tiempo
y el esfuerzo dedicados a adoptarla. Inteligencia Intuitiva es un excelente intento
de acabar con este mito.
Veamos una de las tantas ilustraciones que ofrece Gladwell al respecto. En
septiembre de 1983, un vendedor de antigedades llamado Gianfranco Becchina se
puso en contacto con el Museo J. Paul Getty de California, EE.UU. Deca estar en
posesin de una estatua de mrmol del siglo VI antes de nuestra era. Se trataba de
unkouros, una escultura que representa a un varn joven desnudo, de pie, con la
pierna izquierda adelantada y los brazos pegados a los costados. Se conoce
alrededor de dos centenares de estas obras en el mundo, en su mayor parte
bastante daadas o reducidas a fragmento, descubiertas en tumbas o en

yacimientos arqueolgicos. Pero ste era un ejemplar conservado casi a la


perfeccin. Becchina peda alrededor de 10 millones de dlares.
El Museo Getty respondi con cautela. Acept la estatua en prstamo e inici una
investigacin exhaustiva. El estilo de la escultura recordaba al del kouros de
Anavyssos, que se encuentra en el Museo Arqueolgico Nacional de Atenas.
As entonces Stanly Margolis, gelogo de la Universidad de California, pas dos das
en el museo examinando la superficie de la escultura con un microscopio de alta
resolucin. Luego, extrajo una muestra de un centmetro de dimetro y la someti
a anlisis mediante microscopa electrnica, microsonda electrnica, espectrometra
de masas, difraccin de rayos X y fluorescencia de rayos X. Margiolis concluy que
la estatua era de mrmol dolomtico procedente de la antigua cantera del cabo de
Vathy, en la isla de Thasos, y que la superficie estaba cubierta por una delgada
capa de calcita; el gelogo seal la importancia de este detalle, pues la dolomita
tarda cientos, cuando no miles, de aos en transformarse en calcita. En otras
palabras: la estatua era antigua.
El Museo Getty qued satisfecho y, catorce meses despus de iniciada la
investigacin sobre el kouros, acept comprarlo. Pero haba un problema:
el kouros tena algo raro. El primero en sealarlo fue el historiador de arte italiano
Federico Zeri, quien formaba parte del consejo de administracin del museo.
Cuando pas delante de la estatua se qued mirando las uas de la escultura. En
aquel momento no pudo expresarlo con palabras, pero le pareci que tena algn
defecto. Algo no encajaba.
Evelyn Harrison fue la siguiente. Era una de las expertas en escultura griega ms
destacada del mundo. Justo antes de que el museo cerrara el trato con el vendedor
de antigedades, Arthur Houghton del Getty la llev a ver el kouros, retir la tela
que lo cubra y dijo: Todava no es nuestro, pero lo ser en un par de semanas.
Y respondi Evelyn: Pues lo lamento. En el preciso instante en el que Houghton
retir el lienzo que lo cubra, Evelyn tuvo un presentimiento, un rechazo instintivo.
Entonces, quin tena la razn? Cuanto ms cerca examinaban la pieza los
expertos en escultura griega, con ms claridad empezaban a comprender que se
trataba de un pastiche desconcertante de estilos, pocas y lugares distintos.
Despus de anlisis subsiguientes, otro gelogo concluy que la superficie de una
escultura de mrmol dolomtico poda envejecerse en un par de meses con moho de
la patata. Otro detalle que pas inadvertido para el museo fue que era la nica
pieza en el mundo que estaba completa y en perfectas condiciones. Finalmente en
el catlogo del Museo Getty se reproduce una imagen del kouros con la siguiente
indicacin: Hacia 539 a. de C., o falsificacin moderna.
Cuando Federico Zeri y Evelyn Harrison vieron la estatua, sintieron un rechazo
instintivo y acertaron de lleno. Bast un par de segundos, de un simple vistazo
lograron captar ms sobre la verdadera esencia de la escultura que el equipo del
Museo Getty en catorce meses.
Blink. Inteligencia Intuitivatrata de esos dos primeros segundos.

Qu puede ocurrir en dos segundos? Una sonrisa, un


suspiro, un parpadeo. En ese lapso de tiempo tan
efmero, dice el periodista Malcolm
Gladwell tambin se pueden tomar decisiones
importantes. Sostiene que son conclusiones
instantneas perfectamente racionales, y que poco
tienen que ver con lo que se conoce como la intuicin
algo ms emocional y visceral.
El autor britnico, que trabaja para The New
Yorker desde 1996, ya conoci las mieles del xito
editorial con su opera prima: The Tipping
Point (2000), sobre porqu algunas personas son
ms exitosas que otras. Cinco aos ms tarde volvi a
realizar un ensayo social una aventura intelectual,
como a l le gusta definir para abordar el concepto
psicolgico thin-slicing, que sostiene que los seres
humanos somos capaces de dar sentido a las
situaciones sobre la base de la ms fina rebanada de
experiencia y por ende tenemos la capacidad de
definir qu es lo ms importante en breves periodos
de tiempo, incluso en un abrir y cerrar de ojos. De all
nace el nombre del
libro: Blink (pestaeo); Inteligencia Intuitiva en su
versin en espaol.
Inmerso en el mundo de los procesos mentales, el
escritor explica porqu a veces menos es ms. Que si

bien la sociedad dicta que hay que pensar


detenidamente cada paso para darlo mejor, que
apresurarse es malo, hay ocasiones obvias de tensin
donde una rpida decisin puede salvarnos la vida, al
igual que otras no tan obvias donde un abordaje
simple es ms productivo. Al fin y al cabo resulta que
la mayora de las veces recolectar ms informacin
solo sirve para confirmar nuestra idea inicial, pero no
para que esta sea ms precisa.
En el libro pone como ejemplo entre muchos un
experimento que se realiz en el hospital pblico
del condado de Cook en Chicago. Hace unos aos
se inst a los mdicos a que cambiaran la forma de
diagnosticar los ataques al corazn. La idea era
recoger menos informacin sobre los pacientes que
sufren de dolor en el pecho. Los profesionales solo
deban tomar la presin arterial y realizar un
electrocardiograma, omitiendo todo lo dems, como la
edad, el peso y la historia clnica. Cmo result?
Cook es ahora uno de los mejores lugares en los
Estados Unidos en el diagnstico de dolores torcicos.
Claro que no fue fcil convencer a los mdicos de
seguir el plan, como no es fcil de convencerse de
que muchas veces todo el anlisis posterior que se
realiza ante muchas situaciones puede ser
contraproducente y una prdida de tiempo. An ms

difcil es en la actualidad con la infoxicacin. Tantos


datos terminan por generar un mareo y un alejamiento
del objeto del proceso deductivo. El desafo pasa por
enfocarse solo en la informacin crtica para la toma
de decisiones, y esto se cimienta en la experiencia, la
formacin y el conocimiento.
No solo hay elementos empricos para reforzar la idea,
este cambio de paradigma que invita a la cognicin
rpida cuenta con el aval de la ciencia, ya que a nivel
estructural el cerebro favorece esta clase de
mecanismos gracias a la seleccin natural. El rgano
est preparado para procesar de manera inconsciente
informacin de la que an no somos conscientes.
Incluso enva sus mensajes a travs de canales
indirectos, como el sudor en las palmas de las manos
en una situacin de stress.
El concepto tambin tiene su otra cara: el poder
negativo de la primera impresin. La misma
justamente catapult a Gladwell a escribir el libro.
Sucedi luego de que decidiese dejarse el pelo largo.
En poco tiempo le hicieron ms multas, lo separaban
ms a menudo de la hilera en los aeropuertos para
revisarlo, e incluso lo detuvieron en la calle por
confundirlo con un delincuente (al que se pareca muy
poco). Eso lo llev a pensar en cmo la gente
prejuzga por dems. Como por ejemplo se tiende a

pensar que una persona alta es un lder eficaz y por


ello la mayora de los ejecutivos de las Fortune
500 son altos. Y aqu subyace el otro reto: evitar que
las emociones nos nublen el juicio.
Por costumbre, se subestiman o desestiman los
plpitos. Segn el gur Gadwell, aprender a
rescatarlos y respetarlos es estar un paso ms cerca
de una vida ms sabia. Y aunque nada puede
asegurar el xito, al menos quedar ms tiempo para
aprender del error.
Puede esta teora alterar la forma en que se
reconoce a delincuentes y se resuelven crmenes?