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Historia

La historia del lgebra, como en general la de la matemtica, comenz en el antiguo


Egipto y Babilonia, donde fueron capaces de resolver ecuaciones lineales (ax = b)
y cuadrticas (ax2 + bx = c), as como ecuaciones indeterminadas como x2 + y2 = z2, con varias
incgnitas.
Los antiguos babilonios, por su parte, resolvan cualquier ecuacin cuadrtica
empleando esencialmente los mismos mtodos que hoy se ensean. Tambin fueron
capaces de resolver algunas ecuaciones indeterminadas (ver Matemticas
babilnicas).
Los matemticos alejandrinos Hern y Diofante continuaron con la tradicin de Egipto
y Babilonia, aunque el libro Las aritmticas de Diofante es de bastante ms nivel y
presenta muchas soluciones sorprendentes para ecuaciones indeterminadas difciles.
Esta antigua sabidura sobre resolucin de ecuaciones encontr, a su vez, acogida en
el mundo islmico, en donde se le llam "ciencia de reduccin y equilibrio". (La
palabra rabe al-jabru que significa reduccin, es el origen de la
palabra lgebra). (Ver Historia de la Matemtica).
En las civilizaciones antiguas se escriban las expresiones algebraicas utilizando
abreviaturas slo ocasionalmente; sin embargo, en la edad media, los matemticos
rabes fueron capaces de describir cualquier potencia de la incgnita x, y
desarrollaron el lgebra fundamental de los polinomios, aunque sin usar los smbolos
modernos. Esta lgebra inclua multiplicar, dividir y extraer races cuadradas de
polinomios, as como el conocimiento del teorema del binomio.
A principios del siglo XIII, el matemtico italiano Leonardo Fibonacci consigui
encontrar una aproximacin cercana a la solucin de la ecuacin cbica
x3 + 2>x2 + cx = d. Fibonacci haba viajado a pases rabes, por lo que con seguridad
utiliz el mtodo arbigo de aproximaciones sucesivas.
A principios del siglo XVI los matemticos italianos Scipione del Ferro, Tartaglia y
Gerolamo Cardano resolvieron la ecuacin cbica general en funcin de las
constantes que aparecen en la ecuacin. Ludovico Ferrari, alumno de Cardano,
pronto encontr la solucin exacta para la ecuacin de cuarto grado y, como
consecuencia, ciertos matemticos de los siglos posteriores intentaron encontrar la
frmula de las races de las ecuaciones de quinto grado y superior. Sin embargo, a
principios del siglo XIX el matemtico noruego Niels Abel y el francs variste Galois
demostraron la inexistencia de dicha frmula.
Un avance importante en el lgebra fue la introduccin, en el siglo XVI, de smbolos
para las incgnitas y para las operaciones y potencias algebraicas. Debido a este
avance, el Libro III de la Geometra (1637), escrito por el matemtico y filsofo
francs Ren Descartes se parece bastante a un texto moderno de lgebra.

Sin embargo, la contribucin ms importante de Descartes a las matemticas fue el


descubrimiento de lageometra analtica, que reduce la resolucin de problemas
geomtricos a la resolucin de problemas algebraicos.
Su libro de geometra contiene tambin los fundamentos de un curso de teora de
ecuaciones, incluyendo lo que el propio Descartes llam la regla de los signos para contar
el nmero de races verdaderas (positivas) y falsas (negativas) de una ecuacin.
Durante el siglo XVIII se continu trabajando en la teora de ecuaciones y en 1799 el
matemtico alemn Carl Friedrich Gauss public la demostracin de que toda
ecuacin polinmica tiene al menos una raz en el plano de los nmeros complejos.
En los tiempos de Gauss, el lgebra haba entrado en su etapa moderna. El foco de
atencin se traslad de las ecuaciones polinmicas al estudio de la estructura de
sistemas matemticos abstractos, cuyos axiomas estaban basados en el
comportamiento de objetos matemticos, como los nmeros complejos, que los
matemticos haban encontrado al estudiar las ecuaciones polinmicas.
Dos ejemplos de dichos sistemas son los grupos y las cuaternas, que comparten
algunas de las propiedades de los sistemas numricos, aunque tambin difieren de
ellos de manera sustancial.
Los grupos comenzaron como sistemas de permutaciones y combinaciones de las
races de polinomios, pero evolucionaron para llegar a ser uno de los ms importantes
conceptos unificadores de las matemticas en el siglo XIX.
Los matemticos franceses Galois y Augustin Cauchy, el britnico Arthur Cayley y los
noruegos Niels Abel y Sophus Lie hicieron importantes contribuciones a su estudio.
Las cuaternas fueron descubiertas por el matemtico y astrnomo irlands William
Rowan Hamilton, quien desarroll la aritmtica de los nmeros complejos para las
cuatreas.
Despus del descubrimiento de Hamilton el matemtico alemn Hermann Grassmann
empez a investigar los vectores. A pesar de su carcter abstracto, el fsico
estadounidense J. W. Gibbs encontr en el lgebra vectorial un sistema de gran
utilidad para los fsicos, del mismo modo que Hamilton haba hecho con las cuaternas.
La amplia influencia de este enfoque abstracto llev a George Boole a
escribir Investigacin sobre las leyes del pensamiento (1854), un tratamiento algebraico de la
lgica bsica. Desde entonces, el lgebra moderna tambin llamada lgebra
abstracta ha seguido evolucionando; se han obtenido resultados importantes y se le
han encontrado aplicaciones en todas las ramas de las matemticas y en muchas
otras ciencias.