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Versin preliminar 16/06/04

7. DECAIMIENTOS NUCLEARES
7.1 Introduccin. Tipos de decaimientos
Ahora que ya tenemos una idea ms detallada de la constitucin del ncleo atmico, vamos a
estudiar en mayor profundidad sus posibles tipos de decaimiento. Como hemos estudiado en su momento,
fue precisamente a travs de ellos que se tuvo la primera evidencia experimental de la existencia de la
estructura subatmica. Algunas de las leyes que regulan estos decaimientos fueron establecidas
rpidamente despus del descubrimiento de los rayos , y , hacia fines del siglo XIX. Otras fueron
establecidas bastante ms tarde, al igual que la existencia de otros tipos de decaimientos (fisin, etc.). En
todo caso, llev muchos aos establecer una teora precisa que explicara en cierto detalle los mecanismos
involucrados en cada tipo de decaimiento.
En general, podemos decir que un ncleo que se encuentra en un estado energticamente inestable
pierde energa ya sea a travs de la emisin de partculas o de radiacin electromagntica. Este proceso
continua hasta que se llega a un ncleo final en su estado fundamental. El tipo de emisin est
determinado por la energtica de los distintos procesos posibles y por la estructura de los estados iniciales
y finales. Usualmente, si la emisin de partculas es energticamente posible ste es el proceso que ocurre
con mayor probabilidad, seguido luego por la emisin de radiacin electromagntica. Cuando el ncleo
X ZA lleg a su estado fundamental, la subsiguiente emisin de rayos es imposible. Sin embargo, si
todava es inestable puede decaer por emisin al estado fundamental o a estados excitados de los
isbaros con Z 1 , o por emisin al ncleo X ZA24 . Si decae a un estado excitado, luego seguir
decayendo a travs de emisin hasta llegar al fundamental, etc. En algunos casos todos los posibles
modos de decaimiento estn en competencia.
Como ya hemos mencionado varias veces, la historia de los decaimientos nucleares comienza con
el descubrimiento de la radiactividad natural por Becquerel. La naturaleza de los rayos fue determinada
por Rutherford en los primeros aos del siglo XX. Sin embargo, slo hacia fines de los aos 20, Gamow y
Condon lograron desarrollar una teora cuntica que explique dichos decaimientos. La idea de utilizar las
partculas como proyectil fue muy fructfera ya que dio lugar a diversos nuevos descubrimientos; por
ejemplo, el ya mencionado descubrimiento del neutrn en 1932 y el de la radioactividad artificial, es decir
la produccin de nuevas sustancias radioactivas a partir de reacciones nucleares, por F. Joliot e I. Curie en
1934. Esto ltimo fue muy importante ya que, no solo dio lugar a nuevos experimentos que permitieron
producir diversas sustancias radiactivas, sino llev al descubrimiento de un nuevo tipo de decaimiento ,
el llamado decaimiento +. Este decaimiento corresponde a la emisin por parte de una sustancia
radioactiva de un positrn o la captura de un electrn atmico (del orbital K) por el ncleo. Estos
mecanismos siempre estn en competencia y hacen que el istopo radioactivo se transforme en un istopo
de igual masa y una unidad de carga menos. Por otra parte, en 1940 G. N. Flerov y J. Petrjak descubrieron
que el uranio natural (99,27 % U238, 0.72 % U235, 0.0055 % U234) se fisiona espontneamente, es decir se
separa en dos fragmentos aproximadamente iguales. Esta forma de decaimiento slo ocurre para ncleos
muy pesados. Finalmente, existen otros decaimientos ms exticos, tales como la emisin simultnea de 3
partculas , el decaimiento doble (p.ej. Se82 Kr82 ), etc. En lo que sigue nos dedicaremos
principalmente a los decaimientos , y .
El estudio sistemtico de las sustancias radioactivas naturales ha demostrado que se trata, en
general, de istopos de elementos pesados y que forman parte de unas pocas llamadas series radioactivas.

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Cada una de estas series se origina en un istopo cuyo tiempo de decaimiento es lento comparado con la
edad de la Tierra. Existen, sin embargo, algunos istopos radioactivos livianos.

7.2 Leyes de decaimiento.


En el curso de las primeras investigaciones sobre decaimientos nucleares, Rutherford y Soddy
establecieron que en el caso en que uno de los productos radioactivos haya sido separado y sus
decaimientos estudiados en forma independiente de la sustancia radiactiva que le dio origen (padre), se
encuentra siempre que el nmero de decaimientos por unidad de tiempo decrece en forma exponencial con
el tiempo. Esto se conoce como ley del decaimiento radioactivo. Si llamamos N(t) al nmero de tomos de
una sustancia radioactiva al tiempo t y dN(t) a la disminucin de dicho nmero en el intervalo de tiempo
dt, esta ley implica que

dN / dt
N

Equation Section 7(7.1)

es una constante independiente del tiempo. La constante se denomina constante de decaimiento y


determina la probabilidad de decaimiento por unidad de tiempo. Esta magnitud es una constante
caracterstica de la sustancia y no depende del estado fsico o qumico de la misma (como presin,
temperatura, concentracin o edad). Integrando la Ec. (7.1) se obtiene
N (t ) = N 0 e (t t0 )

(7.2)

donde N0 es el nmero de tomos radiactivos a un tiempo arbitrario t0. Por simplicidad, usualmente se
toma t0 = 0 . Ec.(7.2) implica que el tiempo promedio de supervivencia de un tomo a partir de un t0
arbitrario es independiente de t0 . Dicho tiempo se denomina vida promedio y su expresin en funcin
de la constante de decaimiento es

N0

dN (t t0 )

N0

dN

t0

dt N (t ) (t t0 )

t0

dt N (t )

1
N0

t0

dt (t t0 ) N 0 e (t t0 ) =

(7.3)

Tambin es conveniente definir la llamada vida media T1/2 . Esta magnitud corresponde al intervalo
de tiempo en el cual un nmero dado de tomos de una sustancia se reduce a la mitad y que es
caracterstico de cada sustancia. Es decir, que la vida media satisface
N0
= N 0 e T1 / 2
2

(7.4)

de donde resulta
T1/ 2 =

ln 2

= ln 2

(7.5)

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Si una sustancia radioactiva puede decaer de diferentes maneras se definen constantes parciales de
decaimientos i , cuya suma da la constante de decaimiento de la sustancia. Es decir,

= i

(7.6)

A partir de Ec.(7.6) resulta que


1

=
i

1
1
=
T1/ 2
(T1/ 2 )i
i

(7.7)

La cantidad de decaimientos por unidad de tiempo recibe el nombre de actividad A(t). De la Ec.(7.2)
resulta
A(t ) =

dN (t )
= N 0 e t = A0 e t
dt

(7.8)

donde A0 = N0 es la actividad a t = 0.
Para determinar experimentalmente la actividad y, a partir de ella poder conocer la constante de
decaimiento , se debe medir a diferentes tiempos ti el nmero de decaimientos (N)i que ocurren dentro
de un intervalo t << y luego graficar (N)i vs ti utilizando una escala semi-logartmica. Se obtiene as
(en forma aproximada) una recta decreciente cuya pendiente es . Es importante tener en cuenta que si la
sustancia en cuestin puede emitir dos tipos distintos de partculas con constantes de decaimientos
parciales y , lo que se determina utilizando el mtodo anterior es la probabilidad de decaimiento
total = + , aun cuando se detecte un solo tipo de partculas. Para medir las constantes parciales se
debe medir el nmero de ambos tipos de partculas dN y dN emitidas en el intervalo dt. Notando que
cociente entre estos es

dN N (t ) dt
=
=
dN N (t ) dt

(7.9)

resulta

( ) =

dN ( )
dN + dN

(7.10)

El cociente entre el nmero de decaimientos de un cierto tipo (p. ej, partculas de una cierta
energa) y el total se denomina constante de decaimiento relativa (en ingls branching ratio) de ese
decaimiento en particular.

7.3 Series radioactivas.

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Las teoras de la formacin de los elementos (ncleosntesis) indican que, cuando los elementos se
forman (principalmente en el interior de las estrellas), adems de los elementos estables que existen en la
Tierra se crean muchos elementos radioactivos, y entre ellos istopos de los transurnicos (Z > 92) que no
tienen istopos estables. Sin embargo, la mayora de ellos tienen una vida media T1/2 mucho menor que el
tiempo de existencia de la Tierra (~ 4.5 109 a ) y por lo tanto ya han decado a ncleos estables. O sea que
los que han sobrevivido y se encuentran hoy da en forma natural, o tienen vida media muy larga, o se
producen continuamente a partir de sus precursores los cuales tienen vidas muy largas. La gran mayora de
los istopos radioactivos naturales existentes pueden agruparse en tres series que se originan en los
istopos indicados en la Tabla 7.1.

Elemento

Vida media

Th232
U238
U235

1.4 1010 a
4.5 109 a
7.0 108 a

Nombre de
la serie
Serie del torio
Serie del uranio
Serie del actinio

Nombre alternativo
de la serie
4n
4n + 2
4n + 3

Tabla 7.1: Istopos que generan las tres series radioactivas naturales..

Las masas (en amu) de los miembros de cada una de estas series estn aproximadamente dadas por las
expresiones que aparecen a la ltima columna de la tabla con n variando, de acuerdo a la serie, de 51 o 52
a 58 o 59. Estas series comienzan en el nucleido mencionado y decaen por emisin de partculas o
hasta terminar en istopos estables del plomo. Los miembros de estas series se indican en las Tablas 7.2,
7.3 y 7.4
Energa (MeV)
Elemento
90 Torio
88 Radio
89 Actinio
90 Torio
88 Radio
86 Radn
84 Polonio
82 Plomo
83 Bismuto
84 Polonio
81 Talio
82 Plomo

Smbolo

Vida media

Th232
Ra228
Ac228
Th228
Ra224
Rn220
Po216
Pb212
Bi212
Po212
Tl208
Pb208

1.4 1010 a
5.8 a
6.13 h
1.91 a
3.7 d
55.6 s
145 ms
10.6 h
60.6 m
300 ns
3.1m

4.00

5.43
5.68
6.29
6.78

6.05
8.78

0.054
1.11

0.36
2.20

1.79
Estable

0.06

0.09
0.08
0.24

0.238
0.04

2.62

Tabla 7.2: Istopos de la serie de Th232.

Porcentaje de
ocurrencia
23

30
28
5

81
17

100

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Energa (MeV)
Elemento
92 Uranio
90 Torio
91 Protoactinio
92 Uranio
90 Torio
88 Radio
86 Radn
84 Polonio
82 Plomo
83 Bismuto
84 Polonio
82 Plomo
83 Bismuto
84 Polonio
82 Plomo

Smbolo
U238
Th234
Pa234
U234
Th230
Ra226
Rn222
Po218
Pb214
Bi214
Po214
Pb210
Bi210
Po210
Pb206

Vida media

4.5 109 a
24.1 d
1.17 m
2.5 105 a
7.5 104 a
1600 a
3.82 d
3.05 m
26.8 m
19.9 m
164 s
22.3 a
5.0 d
138 d

4.2

4.8
4.8
4.8
5.49
6.00

5.5
7.7

5.30

0.19
2.29

0.65
1.5

0.016
1.16

Estable

0.048
0.09
1.0
0.05
0.068
0.186
0.5

0.24
0.61
0.8
0.046

0.80

Porcentaje de
ocurrencia
23
4
0.6
28
24
4
0.07

4
47
0.014
81

0.001

Tabla 7.3: Istopos de la serie de U238.

Energa (MeV)
Elemento
92 Uranio
90 Torio
91 Protoactinio
89 Actinio
90 Torio
88 Radio
86 Radn
84 Polonio
82 Plomo
83 Bismuto
81 Talio
82 Plomo

Smbolo
U235
Th231
Pa231
Ac227
Th227
Ra223
Rn219
Po215
Pb211
Bi211
Tl207
Pb207

Vida media

7.0 108 a
25.5 h
3.3 104 a
21 8 a
18.7 d
11.4 d
4.0 s
1.78 ms
36.1 m
2.15 m
4.79 m

4.38

5.06
4.95
6.04
5.86
6.82
7.38

6.62

0.30

0.046

1.36
0.59
1.44
Estable

0.185
0.25
muchas
muchas
muchas
muchas
0.27

0.83
0.35
0.90

Tabla 7.4: Istopos de la serie de U235.

Porcentaje de
ocurrencia
12
90

11

20
?
0.16

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Existen adems una cuarta serie que se origina en el Np237 cuya vida media es 2.1106 a y que se conoce
bajo el nombre de serie del neptunio o serie 4 n +1. Los istopos que la forman aparecen indicados en la
Tabla 7.5. Esta serie se produce en el laboratorio a partir de reacciones nucleares. No existen en la
naturaleza ya que tal como se puede observar en la Tabla 7.5 los ncleos progenitores, al igual que todos
los miembros de sus series, tienen vida media ms corta que el lapso de tiempo transcurrido desde la
formacin de la Tierra.
Energa (MeV)
Elemento

Smbolo

93 Neptunio
91 Protoactinio
92 Uranio
90 Torio
88 Radio
89 Actinio
87 Francio
85 Astatanio
83 Bismuto
83 Polonio
82 Plomo
83 Bismuto

Np237
Pa233
U233
Th229
Ra225
Ac225
Fr221
At217
Bi213
Po213
Pb209
Bi209

Vida media

2.1106 a
27 d
1.6 105 a
7.9 103 a
14.9 d
10 d
4.9 m
0.03 s
45.6 m
4.2 s
3.3 h

4.8

4.8
4.8

5.8
6.3
7.0
6.0
8.4

0.26

0.32

1.39

0.63
Estable

0.09
0.06
0.04
0.11
0.04
0.03
0.22
0.22
0.44

Porcentaje de
ocurrencia
50
0.2
14
6
33
28
14
15
?

Tabla 7.5: Istopos de la serie del Np237.

El Ra226, aislado originalmente por P y M Curie, es tal vez el miembro ms importante de la serie
de uranio ya que, si bien su vida media es suficientemente larga como para mantener una actividad
constante en perodos largos de uso, no lo es tanto como para tener actividad muy pequea si se usa en
pequeas cantidades (recordemos que A = N ln 2 / T1/ 2 ). Fuentes de este elemento fueron muy utilizadas
para inducir reacciones nucleares antes de la aparicin de los aceleradores.
Adems de los miembros de las cuatro series mencionadas existen otros pocos istopos radiactivos
naturales. Algunos de ellos aparecen en la Table 7.6.
Elemento
1 Hidrgeno
6 Carbono
19 Potasio
49 Indio
52 Telurio
57 Lantano
71 Lutecio
75 Resnio

Smbolo Abundancia
Vida
relativa
media
H3
12.3 a
C14
5730 a
K40
0.0117
1.3 109 a
In115
95.7
4 1014 a
Te130
34.5
3 1021 a
La138
0.09
11011 a
Lu176
2.6
4 1010 a
Re187
62.6
4 1010 a

Tabla 7.6: Otros istopos radioactivos naturales.

Emisin

-, EC,
-, +
-,
-

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Salvo dos, todos los istopos que aparecen en la Tabla 7.5 tienen vida medias suficientemente
largas como para encontrarse en la Tierra en forma natural. Las dos excepciones son el H3 (tritn) y el C14
que se forman continuamente an hoy en dia. El tritn se forma a partir de reacciones inducidas por rayos
csmicos. Dos de ellas son
d + d t + p
n + N 14 C12 + t
Por otro lado una reaccin de creacin C14 es
n + N 14 C 14 + p
Dado que el flujo y composicin de los rayos csmicos ha sido prcticamente constante a lo largo de
grandes perodos de tiempo, es de esperar que el porcentaje de C14 en la composicin natural del carbono
sea constante. Este hecho se usa para estimar la edad de objetos y artefactos que contienen material
orgnico (madera y pinturas) midiendo la relacin de C14 a C12.
Adems de las sustancias enumeradas, se conocen hoy en da una gran cantidad de especies
radiactivas creadas artificialmente, ya sea en el laboratorio o en explosiones nucleares.

7.4 Decaimientos dentro de las series radioactivas.


Hemos visto que la actividad de una sustancia radiactiva aislada sigue una simple ley exponencial.
Sin embargo si la sustancia no est aislada de sus progenitores su actividad no presenta un decaimiento
puramente exponencial. Esto se debe a que, por poder ser continuamente creada, la correspondiente
actividad depende del tiempo no slo a travs de la vida media de la sustancia sino tambin de las de sus
progenitores. No vamos a considerar aqu el caso ms general, sino que nos vamos a referir al caso
particular en que el istopo en cuestin (al que llamaremos hijo) tiene un solo precursor (que
denominaremos padre) que decae en l con una constante de decaimiento relativa f . Sea N1(t) el nmero
de ncleos del padre al tiempo t y N2(t) el nmero de ncleos del hijo. La actividad del padre (que en el
caso de emisin o se puede separar claramente de la correspondiente al hijo) decrece
exponencialmente con una constante de decaimiento 1. Por lo tanto, la variacin del nmero de ncleos
del hijo dN2 en un intervalo dt est dada por
dN 2 = ( f 1 N1 2 N 2 ) dt = ( N1 (0) f 1 e 1 t 2 N 2 )

(7.11)

Hay que tener en cuenta que en la Ec.(7.11) la cantidad dN 2 corresponde a la variacin total del nmero
de ncleos del hijo en el intervalo dt. Si, experimentalmente, uno no midiera la actividad total del hijo
sino, p. ej : el nmero de partculas de una cierta energa emitidas en dt por el hijo con constante de
decaimiento relativa f , entonces para obtener la cantidad dN 2 que entra en la ecuacin anterior la
actividad medida debe ser dividida por f . Si a t = 0, el nmero de ncleos del hijo es N2(0) = 0, la
Ec.(7.11) puede ser fcilmente integrada dando por resultado

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N 2 (t ) = f N1 (0)

1
2

(e

1t

e 2t )

(7.12)

Existen dos casos lmites de inters practico en que se pueden obtener formas simplificadas de la Ec.(7.12)
(a)

Si se verifica que 1 << 2: En este caso el hijo tiene una vida media mucho ms corta que el padre,
es decir (T1/ 2 )2 << ( T1/ 2 )1 . En esta situacin se puede aproximar 2 1 2 . Adems, para tiempos
no muy largos se puede considerar e 1t 1 . Con estas aproximaciones se obtiene

N 2 (t ) f N1 (0)

1
1 e t )
(
2
2

(7.13)

Por la tanto para valores de t en el rango (T1/ 2 )2 << t << ( T1/ 2 )1 , N2(t) alcanza un valor de equilibrio
dado por :
N 2 equil = f N1 (0)

1
2

(7.14)

ya que el hijo decae ni bien se forma. En ejemplo de esta situacin se ilustra en la Fig.7.1 para el
decaimiento del Ra226 en Rn222.

Fig.7.1: Variacin con el


tiempo de la cantidad de
Rn222, cuya vida media es
de 2.62 d, y que se forma
por el decaimiento (con
f=1) del Ra226, cuya vida
media es de 1600 a.

(b)

Si se verifica que 1 >> 2: En este caso el hijo tiene una vida media mucho mas larga que el padre.
El nmero de ncleos del hijo al principio crece rpidamente, alcanza un mximo y luego comienza
a decrecer. Despus de pasado unas 10 veces el tiempo de vida media del padre es posible suponer

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que e 1t 0 y, por lo tanto, la variacin con el tiempo de nmero de tomos del hijo sigue una
simple ley exponencial con la constante de decaimiento de la mismo. Es decir, para t >> (T1/ 2 )1
N 2 (t ) f N1 (0)

1
1 2

e 2 t f N1 (0) e 2 t

(7.15)

Un ejemplo de esta situacin se ilustra en la Fig.7.2 el decaimiento del Po218 en Pb214.

Fig.7.2: Variacin con el


tiempo de la cantidad de
Pb214, cuya vida media es
de 26.8 m, y que se forma
por el decaimiento del
Po218, cuya vida media es
de 3.1 m. Tambin se
indica el decaimiento de
este ltimo.

Los casos ms complicados ocurren cuando ambas constantes de decaimientos son similares, siendo lo
ms comn que 1 < 2. En estas circunstancias, para tiempos pequeos hay que usar la expresin
completa, Ec.(7.12). Sin embargo, para tiempos suficientemente grandes, para los cuales se verifica que
e 2 t << e 1t , es posible aproximar la expresin general por
N 2 (t ) f N1 (0)

1
2 1

e 1 t

(7.16)

Es decir que para tiempos grandes tanto el nmero de ncleos del padre como el del hijo disminuye con la
constante de decaimiento del padre. Se dice en este caso que se ha alcanzado un equilibrio secular. Un
ejemplo de esta situacin corresponde al decaimiento del Th227 en Ra223. La variacin con el tiempo de los
correspondientes nmeros de tomos se indica en la Fig.7.3

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Fig.7.3: Variacin con el


tiempo de la cantidad de
Ra223, cuya vida media es
de 11.4 m, y que se forma
por el decaimiento del
Th227, cuya vida media es
de 18.7 m. Tambin se
indica el decaimiento de
este ltimo. Para t ~ 50 d
ya se ha alcanzado el
equilibrio secular.

Algunas veces es necesario considerar toda una serie de decaimientos. El correspondiente anlisis
puede ser tratado en forma analtica resolviendo un conjunto de ecuaciones diferenciales acopladas,
llamadas usualmente ecuaciones de Bateman. Si consideramos la serie de decaimientos
1 2 3 ... k -1 k ... N

la variacin con el tiempo del nucleido k est dada por,


dN k = ( k -1 N k -1 - k N k ) dt

(7.17)

que es la k-sima ecuacin del conjunto acoplado de ecuaciones. Suponiendo que para t = 0 slo N1(0) 0,
la integracin de las ecuaciones da por resultado:

N k (t ) = N1 (0) h1 e 1 t + h2 e 2 t + ... + hk e k t

(7.18)

donde

hj =

j
k


i =1
i j

10

(7.19)
j

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7.5 Creacin y decaimiento de istopos radioactivos artificiales.


Como la gran mayora de los istopos radioactivos artificiales son creados usando fuentes tales
como reactores nucleares, aceleradores, etc, la situacin en cuanto a los decaimientos sucesivos es
diferente de la recin estudiada. Esto se debe a que, mientras la fuente est activa, los distintos istopos
que forman la cadena pueden ser producidos ya sea directamente por la fuente o por el decaimiento de
precursores tambin producidos por la fuente, cada uno con distintas probabilidades. En este caso la
ecuacin diferencial que debe satisfacer la variacin del nmero de tomos de cada nucleido tiene un
trmino adicional debido a la fuente y cuya dependencia temporal puede no ser conocida. Aqu
consideraremos slo dos casos muy simplificados que, sin embargo, tienen importantes aplicaciones ya
que se refieren a experimentos tpicos en los cuales las reacciones nucleares son inducidas por un haz
interactuando con un blanco en el intervalo 0 t T : a) El istopo se produce slo por efecto de la
irradiacin del blanco; b) El istopo se produce tanto por efecto de la irradiacin del blanco como por el
decaimiento de un padre tambin producido durante la irradiacin.
En el caso a) tenemos un istopo radioactivo con constante de decaimiento que se crea debido a
la irradiacin de n ncleos blancos por un haz de intensidad I(t) y que se produce durante el intervalo de
tiempo 0 < t < T. Si llamamos a la seccin eficaz de la reaccin que produce el istopo tenemos
entonces que para t T , el incremento del nmero de tomos del mismo en dt es

dN = ( n I (t ) N ) dt

para t T

(7.20)

Resolviendo esta ecuacin con la condicin N(0) = 0 se obtiene que para t = T

N (T ) = n e T

dt ' I (t ') e t '

(7.21)

Para t > T el nmero de tomos disminuye debido a los procesos de decaimientos. Por lo tanto, la
variacin de dicho nmero en un intervalo dt es
dN = N dt

para t > T

(7.22)

Integrando esta ecuacin con la condicin que para t=T el nmero de tomos esta dado por la Ec.(7.21) se
obtiene
T

N (t ) = N (T ) e (t T ) = n e t dt ' I (t ') e t '


0

(7.23)

En el caso b) el istopo se produce en forma acumulativa, es decir tanto por consecuencia directa
de la irradiacin como por el decaimiento de un padre tambin producido en la radiacin. Supongamos
que el padre p es producido durante la irradiacin con seccin eficaz p, y decae con constante de
decaimiento p y constante de decaimiento relativa fp a un nucleido hijo h, que durante la irradiacin es
producido con seccin eficaz h y decae con constante de decaimiento h. Entonces, para t < T el
siguiente sistema de ecuaciones debe verificarse

11

Versin preliminar 16/06/04

dN p

= p n I (t ) p N p
dt
dN h
= h n I (t ) + f p p N p h N h
dt

(7.24)

Por otro lado, para t T debe cumplirse


dN p

= p N p
dt
dN h
= f p p N p h N h
dt
Multiplicando las primeras ecuaciones de (7.24) y (7.25) por

(7.25)

f p p / ( p h ) y sumando los

correspondientes resultados a las respectivas segundas ecuaciones se obtiene:


Pp p
P
d
N p = h + p p p n I (t ) h
N h +

p h
p h
dt

Pp p
Np
N h +

p h

Pp p
P
d
N p = h N h + p p N p
N h +

p h
p h
dt

para t T
(7.26)
para t > T

La primera de estas ecuaciones muestra que durante el proceso de radiacin la cantidad


f
N (t ) = N h + p p N p
p h

(7.27)

satisface una ecuacin similar a Ec.(7.20) con una seccin eficaz efectiva dada por

 = h +

f p p

p h

(7.28)

y una constante de decaimiento dada por la correspondiente al hijo. Por lo tanto, al final de la irradiacin
se obtiene

f p p
N (T ) = n h +
p e h T

p h

dt ' I (t ') eh t '

(7.29)

Por otro lado, para t > T

f
f
T
N (t ) = N h (t ) + p p N p (t ) = N (T ) e h ( t T ) = n h + p p p e h t dt ' I (t ') eh t '

0
p h
p h

12

(7.30)

Versin preliminar 16/06/04


Dado que para el padre se aplican las ecuaciones del caso a) , tenemos que para t > T

N p (t ) = N p (T ) e

p ( t T )

= p ne

p t

dt ' I (t ') e

p t '

(7.31)

De las Ec.(7.30) y (7.31) se obtiene finalmente que para t >T el nmero de ncleos hijos Nh vara segn

f p p
( t T )
=
N h (t ) = N (T ) e h (t T )
N p (T ) e p
p h

T
f p p
f
t ' T
t'
p e h t dt ' I (t ') eh t ' p p p n e p dt ' I (t ') e p
= n h +

0
0
p h
p h

(7.32)

En el caso bastante habitual en que p >> h , para tiempos grandes el segundo termino de estas
ecuaciones es despreciable, es decir que la actividad del hijo tiene un simple decaimiento exponencial y la
seccin eficaz efectiva es  = h + f p p .
Finalmente podemos agregar que el anlisis efectuado para el caso b) puede generalizarse para la
situacin en que haya varios precursores.

7.6 Unidades de radioactividad.


Tradicionalmente la unidad para medir la actividad de una muestra de material radioactivo ha sido
el Curie (Ci), que equivale a 3.7 1010 desintegraciones por segundo. Una actividad de 1 Ci es
aproximadamente la correspondiente a 1 g de Ra226, o sea a una fuente cuya actividad es muy peligrosa.
La mayora de las fuentes utilizadas en el laboratorio tienen una actividad del orden de los mCi o Ci. En
parte por ese motivo, en el SI se adopt como unidad de actividad el Becquerel (Bq) que corresponde a
una desintegracin por segundo, es decir
1 Ci = 3.7 1010 Bq

(7.33)

El nmero de decaimientos por unidad de tiempo no es suficiente para caracterizar completamente


una fuente radiactiva ya que en muchas aplicaciones lo que importa no es la actividad sino la cantidad de
energa que una fuente puede proveer a la materia que la circunda. Esto depende no solo de la actividad
sino del tipo de radiacin y su energa. En el caso de la radiacin electromagntica ( o X) la exposicin se
define como la carga total de los iones positivos producidos por la radiacin en una masa de aire que
ocupa un volumen de 1 cm3, a 0 C y 760 mm Hg de presin. La unidad de exposicin es el Roentgen (R),
que es la carga de una esu (unidad electrosttica de carga) por cm3 de aire a 0 C y 760 mm Hg de presin.
Como 1 esu = 0.333 C y 1 cm3 de aire a 0 C y 760 mm Hg de presin tiene una masa de 1.293 g se
obtiene que
1R =

1 esu
C
= 2.58 104
3
kg
1 cm aire

13

(7.34)

Versin preliminar 16/06/04


El nmero de iones producido puede obtenerse a partir del valor anterior dividiendo por la carga
elemental, es decir
1 R = 1.61 1015

pares de iones
kg de aire

(7.35)

Por otro lado, dado que producir un in se requiere en promedio 34 eV, 1 R corresponde a una prdida de
energa, en aire, de 5.47 1016 eV / kg o 87.6 erg / g.
En general para materiales distintos del aire la tasa de absorcin de energa cuando se los expone a
una radiacin ionizante, es diferente. Se define entonces la dosis absorbida D de un material como la
cantidad de energa depositada por la radiacin por unidad de masa del material. Tradicionalmente la
unidad de dosis absorbida ha sido el rad definido que corresponde a una dosis de 100 erg / g. La unidad
correspondiente en el SI es el Gray (Gy) que equivale a una energa depositada de 1 Joule por Kg del
material. Por lo tanto, 1 Gy = 100 rad .
Para definir estndares de proteccin radiolgica de los seres vivos es necesario poder cuantificar
el efecto biolgico de los distintos tipos de radiaciones ionizantes que, en general, son diferentes. Por
ejemplo, los rayos pierden energa rpidamente y por lo tanto depositan prcticamente toda su energa
en un intervalo de distancia muy corto. En consecuencia producen mucho mayor dao que un rayo o ,
para los cuales la perdida de energa se produce mucho mas gradualmente. Para cuantificar estas
diferencias se define la efectividad biolgica relativa (RBE) como el cociente de la dosis de una cierta
radiacin respecto de la dosis de rayos X que produce el mismo efecto biolgico. Como la RBE es difcil
de medir, en general se trabaja con el factor de ponderacin de la radiacin (wR) que se calcula para un
dado tipo de radiacin a una dada energa de acuerdo a la energa depositada por unidad de distancia. As,
radiaciones que depositan poca energa por unidad de longitud tienen wR cercanos a la unidad mientras
que aquellas que depositan mucha energa por unidad de longitud pueden llegar a tener wR del orden de
20. Los valores de wR para distintos tipos de radiaciones y energas se indican en la Tabla 7.7.

wR

Radiacin
Rayos X y (todas las energas)
E y muones (todas las energas)

neutrones < 10 KeV

neutrones < 10 100 KeV

10

neutrones > 100 KeV hasta 2 MeV

20

neutrones > 2 20 MeV

10

neutrones > 20 MeV

protones > 2 MeV

, fragmentos de fisin y ncleos pesados

20

Tabla 7.7: Factores de ponderacin de la radiacin wR para distintos tipos de radiacin y energa.

14

Versin preliminar 16/06/04


La dosis equivalente para dao biolgico (DE) se define como el producto de la dosis D y el factor
de ponderacin de la radiacin wR , es decir DE = wR D . Tradicionalmente la unidad utilizada para esta
magnitud ha sido el rem (roentgen equivalent man) siendo 1 rem = 1 rad wR . Sin embargo, en el SI se ha
adoptado el Sievert (Sv) siendo 1 Sv = 1 Gy wR = 100 rem .
En cuanto a las dosis equivalentes aceptables para el ser humano, la International Commision for
Radiation Protection recomienda una dosis equivalente mxima de 20 mSv / ao, promediado en 5 aos,
sin que en un ao dado la dosis sobrepase los 50 mSv. Es importante notar que todos los seres vivos
estamos continuamente expuestos a radiaciones ionizantes de origen natural y/o artificial. El fondo natural
esta dado por:
a) Actividad de los emisores radioactivos naturales, por ejemplo concreto y ladrillos utilizados en
construcciones. Las dosis equivalentes dependen de la posicin en la Tierra. Hay lugares que tienen
una dosis de hasta dos rdenes de magnitud mayor que la media en la Tierra.
b) Radiacin csmica, vara con la altura siendo obviamente mucho mayor a gran altura que al nivel del
mar.
La dosis efectiva promedio proveniente de estas fuentes naturales est estimada en 2 mSv / ao.
Finalmente, se estima que la dosis mortal, es decir la dosis que tiene asociada un 50 % de probabilidad de
muerte en 30 das (sin tratamiento) es de 2.5 a 3 Gy.

7.7 Decaimientos .
Como ya se ha mencionado en el Cap.1 el decaimiento consiste en la emisin por parte de un
ncleo padre (A,Z) de un ncleo de He4 transformndose as en un ncleo hijo con (A - 4, Z - 2). Es decir,
( A, Z ) ( A 4, Z 2) +

(7.36)

Con frecuencia el ncleo hijo se produce en el estado fundamental. En este caso la fuente radioactiva slo
emite una partcula de energa bien definida. Sin embargo, tambin se puede producir en estados
excitados que luego se decaen emitiendo
rayos . En este caso el decaimiento del
padre puede dar lugar a varios rayos
de diferentes energas. Un ejemplo de
esta situacin se produce en el
decaimiento del Ra226 al Rn222 que se
ilustra en la Fig.7.4.

Fig.7.4: Esquema de decaimientos


del Ra226 al Rn222. Las lneas
oblicuas llenas indican los posibles
decaimientos mientras que las
lneas
de
puntos
indican
subsecuentes decaimientos .

15

Versin preliminar 16/06/04


Es evidente que el decaimiento solo puede producirse si est energticamente permitido, es decir
si se verifica que Q satisface

Q
= M ( A, Z ) M ( A 4, Z 2) M > 0
c2

(7.37)

Sin embargo, a pesar de que ya partir de A ~ 140 se cumple que Q > 0, por mucho tiempo el emisor
ms liviano conocido fue el Po210. Segn veremos a continuacin este hecho se puede explicar notando
que para poder ser emitida la partcula debe atravesar una barrera de potencial, lo cual tambin explica
la existencia de un enorme rango de valores para las vidas medias asociadas a los decaimientos . En
efecto, ya en la dcada de 1910 Geiger y Nuttall notaron que haba una correlacin entre la vida media y la
energa de la partcula emitida. Ellos encontraron que, con buena precisin, se cumple la siguiente
relacin
ln T1/ 2 A B ln E

(7.38)

donde A y B son dos constantes. Para explicar esta relacin emprica alrededor de 1928 y en forma casi
simultanea, Gamow por un lado y Condon y Gurney por otro desarrollaron la llamada teora del efecto
tnel por la cual para ser emitida la partcula debe atravesar por efecto tnel la barrera coulombiana
generada por el resto del ncleo. Esta teora constituye la primera aplicacin exitosa de la mecnica
cuntica al estudio del ncleo atmico. La idea bsica es que la constante de decaimiento esta dada por

= P

(7.39)

donde es la frecuencia con que la partcula se forma dentro del ncleo y llega a la superficie del
mismo y P corresponde a la probabilidad de penetracin de la barrera. Es decir, una vez formada la
partcula tiene una probabilidad P de salir del ncleo. La cantidad es difcil de calcular ya que
depende de los estados nucleares. Una estimacin de su valor es v0 /(2 R) , donde v0 es la velocidad de
la partcula dentro del ncleo y R es
el radio nuclear. Por otro lado como
veremos
a
continuacin
la
probabilidad P puede estimarse
usando la aproximacin semiclsica
WKB. Esquemticamente la situacin
es la que se representa en la Fig.7.5
Fig.7.5:
Potencial
efectivo
esquemtico para el decaimiento
de una partcula

16

Versin preliminar 16/06/04


Es decir que si suponemos que se trata de un problema en una dimensin y utilizamos la aproximacin
WKB la probabilidad de penetracin de la barrera es

2M
P e G = exp 2

=2

dr V (r ) E

(7.40)

donde G es el llamado factor de Gamow. Si la barrera es debida puramente al potencial coulombiano

Vc (r ) =

e2

Z Z h
4 0 r

(7.41)

donde Z = 2 y Zh es la carga del ncleo hijo. Si suponemos que el potencial nuclear se puede aproximar
por un pozo cuadrado de radio R, la integral en Ec.(7.40) puede hacerse en forma exacta. En este caso se
obtiene

Pe

R
M Z h e 2b
R R

= exp 2

arccos

1
2

b
b

=
b
0

(7.42)

donde
b=

e2

Zh
2 0 E

(7.43)

Si tal como ocurre para la gran mayora de los emisores naturales de partculas , la altura de la barrera es
mucho ms grande que E , resulta que b >> R por lo que
R
R R
arccos

1 2
b b 2
b

R
b

(7.44)

y en consecuencia
Z e2
M Z h e2 R
P exp h + 8

2
0 = v

4
=
0

(7.45)

donde v es la velocidad asinttica de la partcula . Teniendo en cuenta que la gran mayora de los
emisores tienen cargas en el rango 82 Z 92, es posible aproximar el segundo trmino en la
exponencial de la Ec.(7.45) por una constante ya que en el rango de inters slo vara en un 6%. Por lo
tanto

17

Versin preliminar 16/06/04


ln P C1

Zh
E

+ C2

(7.46)

donde C1 y C2 son constantes positivas y E es la velocidad asinttica de la partcula . Utilizando la


Ec.(7.39) y suponiendo que es aproximadamente independiente de E se obtiene
ln = C1

Zh
E

+ C3

(7.47)

Finalmente, notando que para el rango de energas E y carga Z de los emisores se cumple con buena
precisin
ln E

Zh

(7.48)

es posible mostrar que la Ec.(7.47) es equivalente a la ley obtenida empricamente por Geiger y Nuttall,
Ec.(7.38).
El anlisis efectuado en los prrafos anteriores puede generalizarse al caso en que se toman en
cuenta las tres dimensiones espaciales. En dicho caso, cuando la partcula sale con impulso angular
l > 0 , el potencial efectivo se modifica por la presencia de una barrera centrfuga. Este efecto hace que
sea necesario introducir un factor de reduccin tal que a mayor l ms pequea es la probabilidad de
atravesar la barrera de potencial.
Finalmente es importante remarcar que para los emisores parpar, la transicin al estado
fundamental del ncleo hijo est fuertemente favorecida. Para los emisores parimpar esto no es as y, por
lo tanto, las transiciones a estados excitados del hijo son importantes.

7.8 Decaimientos .
-

Ya en los primeros estudios detallados de los decaimientos se observ que estos correspondan
a la emisin de un electrn por un ncleo padre (A, Z) que se transforma en ncleo hijo (A, Z+1). Sin
embargo, contrariamente a lo que ocurre en los decaimientos donde las partculas emitidas tienen

energas bien definidas, los electrones emitidos en un decaimiento tienen un espectro continuo. Por lo
tanto, para que la energa y momento lineal se conserven en este tipo de proceso, es necesario que otra
partcula sea emitida junto con el electrn. La mxima energa en el espectro del electrn, llamada punto

final del espectro ( EPF ), es la que uno espera para un decaimiento en el cual slo se producen el
electrn y el ncleo hijo. A la vez, tal como se puede observar en la Fig.7.6, la probabilidad de dicho
evento es infinitesimalmente pequea.

18

Versin preliminar 16/06/04

Fig.7.6:
Espectro
de
energas de los electrones
emitidos en el decaimiento
del Bi210.

En un principio se crey que el compaero del electrn poda ser un rayo . De hecho, en algunos
casos, dichos rayos existen. Sin embargo, dado que el correspondiente espectro es discreto la presencia
de estos rayos no brinda una explicacin el espectro continuo de los electrones. Tambin se pens en
distintos mecanismos de prdida de energa del electrn una vez emitido. Sin embargo, ninguno de estos
mecanismos fue capaz de explicar el espectro observado. A partir del descubrimiento del espn del
electrn qued claro que el decaimiento mediante la sola emisin de un electrn viola la conservacin del
impulso angular. Finalmente, en 1931 el problema fue resuelto por medio de una sugerencia hecha por W.
Pauli, quien propuso que junto con el electrn deba emitirse una partcula cuya interaccin con la materia
fuera muy pequea y que tuviera spin y una masa de aproximadamente nula. Dicha partcula recibi el
nombre de neutrino y debieron pasar 25 aos para que fuera encontrada experimentalmente mediante
experimentos con reactores nucleares. Poco despus, en 1934, E. Fermi propuso la primera teora exitosa
del decaimiento basada en la existencia del neutrino. Con el tiempo se descubri que existen 3 clases de
neutrinos, con sus correspondientes antineutrinos. El que se emite junto con el electrn es el antineutrino
de electrn, e . Por lo tanto, un decaimiento
fundamental se puede indicar como

en el que el ncleo hijo se forma en el estado

( A, Z ) ( A, Z + 1) + e + e
A un nivel ms fundamental lo que ocurre es el decaimiento
n p + e + e

(7.49)

del neutrn, es decir


(7.50)

Este decaimiento tambin ocurre para neutrones libres y tiene una vida media de 887 s. A un nivel an
ms fundamental este proceso ocurre debido al decaimiento del quark d en un quark u ms un electrn

19

Versin preliminar 16/06/04


ms un e . La existencia de este tipo de proceso requiere de la introduccin de un nuevo tipo de
interaccin fundamental, la llamada interaccin dbil, ya que no puede ser descrito por ninguna de las
interacciones estudiadas hasta aqu, es decir la interaccin fuerte, electromagntica o gravitatoria.

En algunos decaimientos , adems de los electrones que forman el espectro continuo, se


observan electrones con energas discretas. Esto ocurre cuando el ncleo hijo se forma en un estado
excitado que, en lugar de decaer emitiendo rayos , transfiere toda su energa a un electrn del tomo,
siendo ste emitido con una energa discreta igual a la diferencia entre la energa de excitacin del hijo y
la suma de la energa de ligadura del electrn y la de retroceso del tomo. En general, las energas
observadas corresponden a la emisin de electrones que ocupaban el orbital K del tomo, aunque tambin
hay casos que corresponden a electrones del orbital L. Estos electrones se denominan electrones de
conversin y hay que tener en cuenta que el origen de los mismos es atmico y que, por lo tanto, no deben
ser confundidos con los que provienen directamente del decaimiento -. Un ejemplo de esta situacin
corresponde al decaimiento beta del Cs137 cuyo espectro de electrones se indica en la Fig. 7.7.

Fig.7.7: Espectro de decaimientos del Cs137. Existen dos modos de


decaimiento. El primero tiene
energa del punto final EPF=0.514
MeV y el segundo EPF=1.176.
Electrones
de
conversin
correspondientes a las capas
atmicas K y L pueden ser emitidos
luego
del
primero
de
los
decaimientos.

Por supuesto, tambin puede ocurrir que el estado excitado del ncleo hijo decaiga emitiendo rayos
. El correspondiente esquema completo de decaimientos se indica en la Fig.7.8

Fig.7.8: Esquema completo de


los posibles decaimientos del Cs137.

20

Versin preliminar 16/06/04

Los decaimientos son caractersticos de ncleos ricos en neutrones, es decir ncleos pesados
radiactivos y ncleos producidos en fisin. Por otra parte, en muchas reacciones nucleares se producen
+
ncleos ricos en protones. Estos decaen usualmente por medio del llamado decaimiento . Este
decaimiento consiste en la emisin de un positrn y un neutrino de electrn, es decir
( A, Z ) ( A, Z 1) + e+ + e

(7.51)

Recordemos aqu que el positrn es la partcula de antimateria correspondiente al electrn, es decir que
tiene su misma masa pero carga de signo contrario. La existencia de la antimateria fue predicha en forma
terica en 1928 por P. Dirac al formular una teora que tiene en cuenta tanto la mecnica cuntica como la
relatividad. El positrn fue encontrado experimentalmente poco despus. A nivel ms fundamental el
+
decaimiento corresponde al proceso
p n + e+ + e

(7.52)

o a nivel de quarks u d + e+ + e . Contrariamente a lo que ocurre con el neutrn, un protn libre no


puede decaer a un neutrn ya que tiene menor masa. Por supuesto si lo puede hacer cuando forma parte de
un ncleo atmico.
+
En competencia con el decaimiento esta el llamado proceso de captura electrnica (EC ).
En este caso lo que ocurre es que uno de los electrones del tomo es capturado por el ncleo
producindose el proceso dbil
( A, Z ) + e ( A, Z 1) + e

(7.53)

En un decaimiento existen dos posibilidades en cuanto a los posibles acoplamientos del espn del
electrn y del antineutrino (o e+ y e ). Si los espines son paralelos, en cuyo caso S = 1 , el decaimiento
recibe el nombre de decaimientos de Gamow Teller. En caso contrario, es decir si son anti-paralelos y
por consiguiente S = 0 , se llaman decaimientos de Fermi. En general se verifica que las transiciones ms
probables son aquellas para los cuales no hay diferencia entre el impulso angular orbital de los estados
nucleares inicial y final. Dichas transiciones se denominan transiciones permitidas. Para ellas existen las
siguientes reglas de seleccin para J =| J f J i | , donde J i y J f son los espines nucleares inicial y final,
respectivamente.
1. Si se trata de un decaimiento de Gamow-Teller, se debe cumplir que J=0 1( a menos que
ambos espines sean nulos).
2. Si se trata de un decaimiento de Fermi, se debe cumplir J=0.
Por lo tanto, un decaimiento que va de un estado nuclear 0+ a otro 0+ es puramente de Fermi, mientras
que un decaimiento que va de un estado 0+ a otro 1+ es puramente de Gamow Teller.

21

Versin preliminar 16/06/04


Finalmente, las transiciones para las cuales hay diferencia entre el impulso angular orbital de los
estados nucleares inicial y final (es decir, L > 0) se denominan transiciones prohibidas, ya que si bien
pueden existir tienen probabilidad de ocurrencia mucho menor.

7.9 Decaimientos .
En contraste con los decaimientos y , el decaimiento no es particular a la fsica nuclear ya
que, por ejemplo, tiene su contraparte en la fsica atmica. Un rayo es una onda electromagntica
similar a la luz o a las ondas de radio, es decir se trata de campos elctricos y magnticos oscilantes,
aunque su energa asociada es mayor (generalmente se considera radiacin cuando E > 0.1 MeV). Dado
que el ncleo contiene cargas en movimiento es evidente que puede emitir este tipo de radiacin. En
general, la radiacin emitida puede ser expandida en multipolos. A su vez, cada multipolo puede ser
separado en elctrico y magntico, es decir corresponder a radiacin originada por una carga oscilante
(radiacin multipolar elctrica, El, cuya paridad es (1)l ) o una corriente oscilante (radiacin multipolar
magntica, Ml, cuya paridad es (1)l +1 ).
La potencia (clsica) radiada por el multipolo elctrico El esta dada por
2 (l + 1)
P( El ) =
0 l [(2l + 1)!!]2 c
c

2l + 2

Ql 2

(7.54)

donde Ql es el momento multipolar elctrico de orden l. Cunticamente dicha cantidad est dada por
elemento de matriz del hamiltoniano de transicin correspondiente, entre las funciones nucleares inicial y
final. Es decir,
Ql = dV *f H ( El ) i

(7.55)

donde, por ejemplo, para l=2 se tiene H ( E 2) = e (3 zi 2 ri 2 ) , etc. Si interpretamos que la potencia
P( El ) que aparece en Ec.(7.54) corresponde a la energa emitida por unidad de tiempo en forma de
fotones, cada uno de los cuales tienen energa E = = , entonces la probabilidad por unidad de tiempo de

emisin (es decir, la constante de decaimiento ( El ) ) esta dada por

( El ) =

P ( El )
1
2 (l + 1)
=

=
= 0 l [(2l + 1)!!]2 c

2 l +1

Ql 2

(7.56)

Una estimacin del valor de esta constante de decaimiento se puede obtener suponiendo que la transicin
se debe a un protn que pasa de un estado de partcula independiente a otro, y adems se considera que las
correspondientes funciones de onda son constantes hasta el radio nuclear R y cero despus. Se obtiene as
el llamado valor de partcula independiente o de Weisskopf
Qlsp

3
e Rl
l +3
22

(7.57)

Versin preliminar 16/06/04


Por supuesto, Ql puede ser mucho mayor que este valor debido a efectos colectivos.
Con mnimas modificaciones el anlisis anterior se puede extender al caso de la radiacin
multipolar magntica.
Dado que el cuanto de radiacin lleva impulso angular y paridad bien definida, segn se trate de
radiacin multipolar elctrica El o magntica Ml , los decaimientos respetan las siguientes reglas de
seleccin
El implica | J f - J i | < l < J f + J i

; = (1)l

Ml implica | J f - J i | < l < J f + J i

; = ( 1)l +1

(7.58)

donde Ji y Jf son los espines de los estados nucleares inicial y final, y el correspondiente producto de
paridades. Cuando la regla de seleccin permite ms de un tipo de radiacin, la de menor l es la que
usualmente domina. Sin embargo puede ocurrir, por ejemplo, que por efectos colectivos la radiacin E2
sea del mismo orden que la M1. Experimentalmente es posible determinar tanto la distribucin angular de
la radiacin emitida como la polarizacin de la misma. Esto permite conocer el valor de l y saber si es
tipo elctrica o magntica.

23