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IV CURSO SOBRE TCNICAS DE MEJORA DEL TERRENO

CONGELACIN ARTIFICIAL
DEL
TERRENO

F. Muzs
Dr. Ingeniero de Caminos

VALENCIA, 16 de Octubre de 2002

NOTA PREVIA
La exposicin toma como base el Captulo 16 titulado El fro, la helada, congelacin
de terrenos, redactado por F. Muzs para la obra GEOTECNIA Y CIMIENTOS III,
dirigida y coordinada por el Profesor D. Jos Antonio Jimnez Salas y publicada por la
Editorial Rueda en 1980. Al final de dicha obra se recoge la Bibliografa pertinente para
el tema del citado Captulo 16.

En general las ideas all recogidas haban sido expuestas por el autor, anteriormente, el
4 de Octubre de 1978, en una conferencia pronunciada en la Asamblea General de la
Sociedad Espaola de Mecnica del Suelo, bajo el ttulo Congelacin del Terreno. El
Simposio Internacional de Bochum, conferencia que fue publicada por el Boletn de
Informacin del Laboratorio del Transporte y Mecnica del Suelo, en el n 131, Enero Febrero de 1979.

El texto que se presenta a continuacin est tomado bsicamente de estos trabajos, en


cuanto a la Teora sobre las propiedades del suelo congelado y su aplicacin prctica,
para el Proyecto de un tratamiento de congelacin del Terreno.

En lo referente a este ltimo aspecto, se har referencia a dos trabajos de F. Muzs


presentados al Simposio Internacional sobre Congelacin del Terreno celebrado en
Trondheim (Noruega) en 1980. Estos trabajos son los siguientes:

1. Proyecto de Muros Cilndricos Circulares de Suelo Congelado.


(F. Muzs), Boletn Inf. Lab. Carreteras y Geotecnia, n 142, 1980.
2. Thermal Calculations in the Design of Frozen Soil Structures.
(F. Muzs), Proc. of Int. Symp. of Trondheim, Editado por The Norvegian

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Congelacin artificial del terreno (Fernando Muzs Labad)

Institute of Technology, 1980.


Por su inters, por tratarse de realizaciones llevadas a cabo en Espaa y publicadas,
cabe citar los trabajos siguientes:

1. Aplicacin de la congelacin para la construccin de una atagua de


lodos en el Embalse de Llauset, (F. Muzs y J. Gete-Alonso), Boletn LCG
y Boletn SEMS, Enero - Febrero 1983.

2. Cimentacin para la Rehabilitacin de un Edificio Antiguo, (F. Muzs,


F. Moreno Barber y A. Uriel), Boletn LCG y Boletn SEMS, Noviembre Diciembre 1985.

3. Trabajos llevados a cabo en la Estacin Giorgeta del Suburbano de


Valencia, (F. Muzs y F. Martn Gonzlez), Simposio sobre El Agua y el
Terreno en las Infraestructuras Viarias, (AIPCR y SEMS) 1989.

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EXPOSICIN TERICO-PRCTICA

1.

INTRODUCCIN

La congelacin artificial del terreno se basa en el principio de convertir el agua


intersticial en hielo, el cual acta como elemento de unin de las partculas del suelo,
aumentando su resistencia y hacindolo impermeable. Su aplicacin se materializa en
la creacin de estructuras de suelo congelado adaptadas a las necesidades de cada
caso particular.
Para poder efectuar la congelacin es preciso establecer en el terreno, y segn el
permetro de la estructura que se desea crear, una red de sondas de congelacin, o
tubos de pared doble por los que se hace circular un fluido refrigerante, en estado
lquido o gaseosos, encargado de extraer las caloras del terreno.
El estudio de un tratamiento de congelacin artificial del suelo requiere en primer lugar
conocer los mtodos de congelacin existentes, as como las propiedades trmicas y
geotcnicas del terreno. A continuacin se exponen estos dos aspectos, para tratar
finalmente los anlisis que conviene efectuar para desarrollar el proyecto de ejecucin
de un tratamiento de congelacin del terreno.

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2.

MTODOS DE CONGELACIN

Existen diversos mtodos de congelacin que se diferencian en el sistema que se


utiliza para extraer las caloras del suelo y en la disposicin que deben adoptar, en
cada caso, los circuitos de sondas, pudiendo citar como fundamentales los siguientes:
1. Procedimiento de circuito cerrado.
Es el mtodo ms antiguo de los que hoy en da se utilizan. El esquema de
funcionamiento, segn se indica en la Figura 1, consiste en hacer circular por las
sondas de congelacin, en circuito cerrado, una salmuera que a su vez se enfra
por medio de un equipo frigorfico. El proceso se hace funcionar de manera
continua hasta alcanzar una cierta temperatura y luego a menor ritmo, o de
manera intermitente, para mantener la congelacin del terreno durante los
trabajos de excavacin y ejecucin de la estructura definitiva.
Su caracterstica fundamental es el bajo coste, en comparacin con otros
procedimientos, pero requiere mayor tiempo para la formacin del muro congelado
y, salvo que se utilicen fluidos especiales de refrigeracin, no se puede conseguir
congelar el terreno a temperaturas medias inferiores a 10 C.
2. Procedimiento de circuito abierto.
En este mtodo, tal como se indica en la Figura 2, el fluido refrigerante,
generalmente nitrgeno lquido, se hace circular directamente por grupos de
sondas conectadas en serie y en circuito abierto, es decir con descarga directa a
la atmsfera. El N2 llega a la obra en camiones-cisterna en estado lquido, a
temperatura de 196 C., saliendo a la atmsfera en estado gaseoso a 60 C. Al
igual que en el mtodo anterior, el proceso se hace funcionar de manera continua
hasta alcanzar una cierta temperatura y luego de manera intermitente, para
mantener la congelacin del terreno durante los trabajos de excavacin y
ejecucin de la estructura definitiva.

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Figura 1.

Procedimiento de congelacin con circuito cerrado

Figura 2.

Procedimiento de congelacin con circuito abierto

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Se trata, pues, de un procedimiento directo de congelacin, caracterizado


fundamentalmente por su elevada capacidad frigorfica y la sencillez de aplicacin
en obra, consiguindose congelaciones rpidas y a ms baja temperatura que con
el otro sistema, aunque a mayor coste.
3. Procedimiento mixto
Este mtodo consiste en combinar la capacidad frigorfica del nitrgeno lquido,
para efectuar la congelacin del terreno de manera rpida y la economa de la
salmuera para el mantenimiento de la misma, durante los trabajos de excavacin y
ejecucin de la estructura definitiva. Para ello los circuitos de sondas deben estar
preparados de forma que se puedan utilizar ambos procedimientos, ya que el
sistema de conexin de las sondas es distinto.

3.

PROPIEDADES FSICAS DEL SUELO CONGELADO

El suelo congelado es uno de los materiales ms complejos, pues a las tres fases de
que normalmente consta un suelo se incorpora una cuarta, el hielo, de
comportamiento visco-plstico. (Figura 3).

Figura 3.

Fases de un suelo congelado

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De hecho, pueden coexistir las cuatro fases, ya que aunque se alcancen temperaturas
inferiores a 0 C., no siempre se congela toda el agua, aparte de que puede quedar
aire atrapado en la masa congelada, segn cmo se efecte el proceso de
congelacin.
La transformacin del agua en hielo no se produce de la misma forma en las arenas
que en las arcillas. En los suelos arcillosos, el agua adsorbida se congela a
temperaturas ms bajas que el agua libre, tanto menores cuanto ms prxima se
encuentra a la partcula slida. Prcticamente la congelacin completa del agua slo
tiene lugar a temperaturas inferiores a 20,0 C.
Los problemas de congelacin natural o artificial del suelo son problemas de
transmisin de calor (normalmente por conduccin) y de cambio de estado del agua en
hielo. Dependen por tanto de las propiedades trmicas de los componentes del suelo.
El agua, elemento fundamental en la congelacin del suelo, tiene a la presin
atmosfrica su densidad mxima w = 1,0 g/cm3, a la temperatura de 4 C. Y
experimenta al transformarse en hielo un aumento de volumen del 9%, con lo que
adquiere una densidad w = 0,9168 g/cm3.
Para transformar el agua en hielo es preciso extraerle una energa equivalente al calor
latente de fusin QL = 80 Cal/kg. (Cal equivale a kilocaloras). Los parmetros que
definen sus propiedades trmicas son ligeramente variables con la temperatura pero,
a efectos prcticos, pueden usarse los que se indican en la Tabla 1, en la que se
incluyen los correspondientes a algunas partculas slidas del suelo.
TABLA 1.

PARMETROS TRMICOS

Sustancia

Calor especfico c
Cal/kg

Conductibilidad trmica K
Cal/m.h.C

Agua

1,00

0,50

Hielo

0,50

1,90

Arena

0,20

1,70 2,10

Arcilla

0,22

2,83

Las propiedades del suelo congelado se establecen en funcin de la proporcin de


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cada uno de los componentes, pudiendo considerar, para la conductibilidad trmica,


una disposicin de los materiales en serie o en paralelo.
Puede comprobarse que, al congelar el suelo, hay que extraer una cantidad pequea
de calor para refrigerar las partculas slidas, siendo ms importante el calor a extraer
del agua, principalmente por el cambio de estado.

4.

CARACTERSTICAS MECNICAS DEL SUELO CONGELADO

El suelo congelado se comporta mecnicamente como un material visco - plstico. Sus


caractersticas resistentes dependen fundamentalmente del tipo de suelo y del
contenido de hielo, pero son funcin de la temperatura y de la duracin de la carga
aplicad. El comportamiento resulta muy similar al de los plsticos o de ciertos metales
a alta temperatura, dado que el hielo se encuentra a temperaturas muy prximas a las
de la fusin.
En la Figura 4 pueden verse las curvas de fluencia de unos ensayos a compresin
simple, efectuados con probetas de arena congelada a temperatura constante. Los
resultados son tpicos tambin para limos y arcillas, aunque con valores menores de la
resistencia. Segn se observa en la figura, parece que, con bajos niveles de tensin,
la deformacin tiende asintticamente a un valor fijo, con velocidad de deformacin
que se atena con el tiempo. Para niveles de tensin intermedia, las curvas tienen una
forma similar a las clsicas curvas de fluencia de los metales, con tres fases
perfectamente diferenciadas: I) una primera con velocidad de deformacin
decreciente, II) una segunda con velocidad de deformacin constante y III) una tercera
con velocidad de deformacin creciente hasta llegar a la rotura. Finalmente, para
elevados niveles de tensin, el comportamiento es anlogo al anterior, aunque con
una duracin muy breve de las dos primeras fases. Es posible que si se realizaran
ensayos de muy larga duracin, difciles de ejecutar, resultara para bajos niveles de
tensin un comportamiento similar, en lugar de alcanzar con el tiempo una
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deformacin fija.

Figura 4. Curvas de fluencia de arena media congelada en ensayos de


compresin simple
La resistencia del suelo congelado puede definirse por los parmetros de cohesin y
ngulo de rozamiento, al igual que en un suelo sin congelar, con la diferencia de que
dichos parmetros son funcin de la temperatura y del tiempo de aplicacin de la
carga. La componente de resistencia debida al rozamiento corresponde esencialmente
al contacto entre las partculas slidas y es razonable esperar que sea casi
independiente de la temperatura. En los suelos gruesos con poco contenido de hielo
(arenas) el ngulo de rozamiento interno resulta ligeramente inferior al del suelo sin
congelar. En los suelos ricos en hielo y con pocas partculas en contacto, dominan las
propiedades viscosas del hielo.
Los parmetros resistentes se determinan mediante ensayos normalmente de
compresin simple y, en ocasiones, triaxiales o de traccin, en equipos e instalaciones
adecuadas para mantener la temperatura y evitar la llegada de caloras por los
cabezales de la prensa.
Los resultados dependen, evidentemente, de las caractersticas del suelo, de la
temperatura de congelacin y de la velocidad de aplicacin de la carga. La rotura
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puede ser frgil, con carga rpida, cuando el suelo tiene poco contenido de hielo, pero
en general la rotura es viscosa, definindose el tiempo de rotura como el final de la
fase II) en que la velocidad de deformacin se mantiene constante.
La resistencia disminuye con el tiempo de aplicacin de la carga, segn puede
observarse en la Figura 5. El descenso ms fuerte de resistencia se produce en la
primera hora, con reducciones del 30 al 40%, segn el tipo de suelo. A largo plazo
puede estimarse que la resistencia es igual a la mitad de la resistencia instantnea,
tratndose de arenas, e igual a la tercera parte en el caso de arcillas.

Figura 5. Variacin de la resistencia a compresin simple en funcin


del tiempo (Datos tomados de Nasonov, 1968)
La relacin entre la resistencia y el tiempo ha sido establecida por Vialov, mediante la
expresin:
c =

Ln

t
B

En esta expresin y B son constantes experimentales. La frmula puede ser vlida


para t 1 hora y permite extrapolar los resultados de ensayos rpidos efectuados en
laboratorio a un tiempo compatible con la duracin de la obra.
En la Figura 6 se han recogido algunos valores de resistencia de tres tipos de suelo en

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funcin de la temperatura de congelacin y del tiempo de aplicacin de la carga que


ilustran su variacin y permiten estimar las caractersticas resistentes de un suelo
congelado.

Figura 6. Resistencia a compresin simple de varios suelos congelados


(Datos tomados de Nasonov, 1968)

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5.

PROYECTO DE UN TRATAMIENTO DE CONGELACIN

La adaptacin de un tratamiento del terreno por congelacin a las caractersticas de


ejecucin de una obra determinada, requiere un proceso de anlisis cuyos aspectos
principales son:

1.

Informacin bsica sobre el terreno y la obra a construir

2.

Viabilidad del tratamiento

3.

Anlisis estructural

4.

Anlisis trmico

5.

Mtodo de congelacin a utilizar

6.

Proceso constructivo y controles

La informacin bsica debe referirse a la geometra de la excavacin a proteger con el


muro de terreno congelado, las condiciones del subsuelo y del agua subterrnea y la
proximidad de otras estructuras que puedan verse afectadas por la obra. De estos datos,
los ms importantes aunque a veces menos conocidos, son las caractersticas
geotcnicas y trmicas del subsuelo en su estado natural y una vez congelado. Tienen
particular inters los parmetros trmicos de suelo en ambos estados y la resistencia del
suelo congelado en funcin de la temperatura de congelacin y su evolucin con el
tiempo, despus de aplicar la carga.
Analizar la viabilidad del tratamiento es un aspecto importante antes de proyectarlo, ya
que puede ser necesario introducir medidas correctoras que permitan llevarlo a cabo.
Hay que tener en cuenta que el enemigo natural del hielo es el agua en circulacin, por
el gran aporte de caloras que supone. La congelacin del terreno puede resultar difcil
con velocidades de circulacin del agua subterrnea superiores a 1,5 m/da, a menos
que se recurra al uso de nitrgeno lquido. Con doble fila de sondas puede admitirse una
velocidad de hasta 3,0 m/da, debiendo reducir, en otros casos, la velocidad de
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circulacin del agua mediante tratamientos por inyecciones o una adecuada disposicin
de pozos. En general, la inyeccin previa del terreno es siempre recomendable, dada su
pequea incidencia econmica en relacin con el coste de la congelacin y la garanta
que aade en el xito del tratamiento.

La viabilidad del tratamiento puede verse comprometida, tambin, por la presencia de


masas de agua prximas o en contacto con el suelo congelado, no slo por su elevado
coeficiente de transmisin de calor, sino fundamentalmente por las corrientes de
conveccin que se pueden formar en su seno por diferencias de temperatura. Un
remedio sencillo y econmico, consiste en disponer mantos artificiales de proteccin.

Particular atencin se debe prestar a la impermeabilidad del fondo de la excavacin, en


recintos verticales, o a la impermeabilidad de zonas laterales, en tratamientos de
tneles, para evitar la entrada brusca y franca de agua.

Figura 7. Cimentacin del Viaducto de Fortezza

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El paso siguiente, denominado anlisis estructural, consiste en concebir y dimensionar


el tipo de estructura ms adecuado para proteger la excavacin a realizar, en funcin de
la geometra y del espacio disponible para realizar los trabajos.

En general se procura ejecutar muros cilndricos de seccin circular, que trabajan


fundamentalmente a compresin, aunque pueden hacerse con seccin elptica tal como
aparece en la Figura 7. En determinados casos se pueden concebir otros tipos de
estructura como los recogidos en las Figuras 8 y 9, e, incluso, muros de gravedad y
pantallas ancladas o arriostradas.

Figura 8. Tnel de ferrocarril Paola - Cosenza


Para el clculo de muros cilndricos de seccin circular puede ser til el mtodo descrito
en la publicacin anteriormente citada Proyecto de Muros Cilndricos Circulares de
Suelo Congelado (F. Muzs, 1980). Este clculo contempla la formacin de cuatro
zonas concntricas, dos de suelo congelado y dos de suelo sin congelar, en estado
plstico o elstico, partiendo de las caractersticas resistentes en funcin de la
temperatura de congelacin. En el clculo se analiza el comportamiento del borde del
cilindro, para distintos espesores y temperaturas medias del suelo congelado,
permitiendo seleccionar los valores ms adecuados.
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Figura 9. Galera San Giovanni (Messina)


En la Figura 10 se reproduce una figura de resultados tomada del citado artculo.

Figura 10. Resultados del clculo en un caso prctico

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En un proyecto de congelacin artificial del terreno, el anlisis trmico es fundamental,


no slo para establecer una adecuada disposicin de sondas, sino para elegir la
potencia necesaria del equipo o de los equipos frigorficos y el tiempo requerido para
alcanzar las temperaturas previstas de congelacin.

Con este objeto se desarroll el mtodo de clculo presentado en la comunicacin


Thermal Calculations in the Design of Frozen Soil Structures (F. Muzs, 1980),
aplicada en el estudio del tratamiento para la atagua de lodos en el embalse de Llauset.
Esta fue la primera obra importante realizada en Espaa, en 1982.

En las Figuras 11 y 12 se reproducen los resultados del clculo efectuados en su da


para la congelacin realizada en el Embalse de Llauset.

Figura 11. Isotermas tericas a los 10 das en la Atagua de lodos de Llauset

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Figura 12. Evolucin terica de temperaturas en 2 perfiles de la Atagua de lodos


de Llauset
Con base en todos estos estudios y segn las condiciones particulares de la obra, se
puede elegir el mtodo de congelacin ms adecuado, definir las caractersticas y
capacidad de la instalacin y establecer el proceso constructivo.

Particular inters tiene el control de temperaturas en el interior del suelo congelado,


mediante la disposicin de sondas termomtricas, no slo para ver cmo progresa la
formacin del muro, sino tambin para vigilar su evolucin durante la fase de excavacin
y establecer los perodos de mantenimiento fijando la potencia frigorfica necesaria para
ello, en funcin de la respuesta trmica del suelo y la transmisin de calor a travs del
paramento excavado.

En la Figura 13 se reproduce un grfico de evolucin real de temperaturas tomada de la


publicacin de la Atagua de lodos del Embalse de Llauset, ya citada, y en la cual se
comparan las lecturas reales registradas, con una curva terica obtenida con los datos
de proyecto que figuran en la publicacin.

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Figura 13. Evolucin de temperaturas en 2 sondas de la Atagua de lodos del


Embalse de Llauset

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