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Los asfaltenos son compuestos aromticos y naftnicos de alto peso molecular

con un rango de 1000 a 50000 kg/kgmol, que se encuentran en dispersin


coloidal en algunos crudos. Se definen como fracciones que se encuentran en
el crudo, solubles en solventes aromticos como el benceno, tolueno y xileno,
pero insoluble en n-alcanos de cadena corta (bajo peso molecular) como por
ejemplo el n-pentano, y pueden ser derivados del petrleo y/o carbn. Los
asfaltenos son partculas slidas semicristalinas de color caf o negro que
contienen anillos condensados de hidrocarburos aromticos. Los asfaltenos no
son una especie qumica sino una familia de compuestos que presentan slo
un comportamiento global caracterstico. Se caracterizan por ser de tipo polar,
de estructura amorfa y de frmula emprica promedio C74H87NS2O. Bajo el
trmino asfaltenos se agrupa a los componentes que quedan como fraccin
insoluble luego de tratar una mezcla en determinadas condiciones (solventes,
temperaturas, etc). La composicin de esta fraccin insoluble vara de petrleo
en petrleo y la caracterstica comn, que los hace importantes en el estudio de
los yacimientos y en la produccin de petrleo, es que suelen originar
precipitados (slidos) al agruparse por sufrir alteracin en su ambiente,
daando el medio poroso o bloqueando las tuberas de produccin, evitando
as el flujo de hidrocarburos en pozos petroleros. La cantidad de asfaltenos en
el petrleo vara dependiendo de la fuente, profundidad, gravedad API del
crudo y contenido de azufre.
Resinas
Las resinas son definidas como la fraccin del crudo constituidas por
agregados de anillos aromticos fusionados entre s, la cual es insoluble en
propano lquido, pero soluble en n-heptano. La estructura de las resinas es
similar a los asfaltenos, pero son ms pequeas en peso molecular, en el rango
de 250 a 1000 kg/kgmol. Poseen una relacin ms alta de cadenas
alifticas/anillos aromticos que los asfaltenos, los cuales son recubiertos por
las resinas. stas se constituyen en una interfase de transicin entre el ncleo
de asfalteno y el resto de la matriz del crudo, la cual tiene usualmente una
relacin alta de parafinas/aromticos. La diferencia existente entre las resinas y
los asfaltenos radica en que stas son solubles en algunas parafinas normales,
como el n-pentano y n-heptano, mientras que los asfaltenos no lo son.
Teoras sobre el comportamiento de los asfaltenos en el crudo
Segn los estudios realizados sobre las condiciones bajo las cuales los
asfaltenos se encuentran presente en el crudo, se destacan dos teoras:
Teora Molecular: Considera que los asfaltenos estn disueltos en el crudo al
igual que el resto de las molculas.

Teora Coloidal: Considera que los asfaltenos estn presentes en el crudo


formando una dispersin coloidal.
Teora Molecular
Uno de los primeros esfuerzos para predecir el comportamiento de fase de los
asfaltenos a partir de un modelaje termodinmico molecular fue publicado por
Fussel en 1979. Su modelo estuvo basado en la ecuacin de estado de
Redlich-Kwong. Fussel consider a los asfaltenos floculados como una fase
lquida pesada en equilibrio termodinmico con la fase de vapor y de lquido
livianos en el sistema.
El trabajo de Fussel fue seguido por Hirschberg y colaboradores, los cuales
propusieron en 1984, un modelo el cual describe el fenmeno de la
precipitacin de los asfaltenos mediante el equilibrio termodinmico lquido de
una mezcla de dos seudocomponentes (asfaltenos-crudo), en donde los
asfaltenos son considerados molculas monodispersas en el crudo, como
resultado de las teoras de polmeros (como por ejemplo, el modelo de FloryHuggins (1953)), usado para describir el comportamiento molecular de los
asfaltenos sometidos a cambios de presin, temperatura y composicin. El
principal concepto de esta teora, la que la separa del modelo coloidal, es que
los asfaltenos estn disueltos en el crudo como cualquier otra molcula. La
cantidad de asfaltenos disuelta en el petrleo, as como el proceso de
precipitacin y redisolucin en el mismo, es funcin de las condiciones
termodinmicas del sistema. Como resultado, los mtodos convencionales de
equilibrio de fases termodinmicas (posiblemente usando una ecuacin de
estado) pueden ser utilizados para predecir el comportamiento de fase de los
asfaltenos en petrleo lquido. Este modelo es similar al de Fussel, con la
excepcin de que la teora de Flory-Huggins es utilizada para determinar el
equilibrio lquido-lquido entre la fase de petrleo y la de asfaltenos.
Estos trabajos fueron aprovechados por Kawanaka y Mansoori. Su contribucin
fue extender el modelo de Hirschberg al llamado caso polidisperso, donde los
asfaltenos son considerados como un componente del crudo que tiene una
distribucin de peso molecular en lugar de ser de un solo tamao. La teora de
polmeros polidispersos de Scott y Magat fue usada en lugar de la teora de
Flory-Huggins para calcular el equilibrio de fase slido-lquido entre asfaltenoscrudo.
Una de las diferencias entre estos dos modelos, es que el modelo de
Hirschberg de floculacin de asfaltenos es determinado a partir de un clculo
de equilibrio lquido-lquido, mientras que en el de Kawanaka-Mansoori es
determinado por un equilibrio slido-lquido. Esto implcitamente significa que,
el modelo de Hirschberg considera a la fase de asfaltenos como un lquido,
mientras que el de Kawanaka-Mansoori la considera como un slido. Sin

embargo, en ambos modelos el proceso de floculacin es necesariamente


tomado como reversible.

Figura 1. Disposicin de los Asfaltenos en el crudo segn el modelo


termodinmico Molecular.
Teora Coloidal
Esta teora ha sido propuesta por Leontaritis y Mansoori en 1987; ella
considera que los asfaltenos se encuentran suspendidos coloidalmente en el
crudo, debido a una capa estabilizante de resinas altamente polares que
actan como agentes peptizantes rodeando su superficie, con lo cual impiden
que los asfaltenos se unan entre s y precipiten. Ellas son adsorbidas por los
asfaltenos y actan como capas protectoras. Estas resinas y asfaltenos juntos
son llamadas micelas, las cuales constituyen entidades moleculares separadas
del crudo y sujetas a todo cambio termodinmico. La adicin de una adecuada
cantidad de floculante, por ejemplo n-pentano, causa la destruccin de las
micelas y puede resultar en una floculacin irreversible.

Figura 2. Disposicin de los Asfaltenos en el crudo segn modelo


termodinmico coloidal.
La teora considera que los asfaltenos llevan cargas intrnsecas que pueden ser
positivas o negativas dependiendo de la composicin del crudo, y que stos se
encuentran dispersos en el mismo gracias a la presencia de resinas, ya que
existe un segmento de la misma que permanece en contacto con el resto del
crudo (parafinas, naftenos y aromticos) y entre estos segmentos existen
fuerzas repulsivas que son las responsables de mantener las partculas de
asfaltenos en suspensin. Si son colocados en un campo elctrico, los
asfaltenos migrarn hacia el electrodo con carga opuesta a la que ellos tienen.
Tanto las resinas como los asfaltenos tienen tendencia a agregarse entre ellos
y el grado de este estado de agregacin depender de la composicin del
crudo y del carcter aromtico del mismo.

Figura 3. Balance de fuerzas sobre las micelas de asfaltenos en el que se


muestra el efecto de las cargas elctricas.

Los cambios en las condiciones termodinmicas del sistema, es decir, presin,


temperatura y/o composicin, son los responsables de que las resinas se
transfieran a la fase lquida, por lo que los asfaltenos quedan desprotegidos
con libertad de agregarse, producindose as la floculacin y posiblemente, la
precipitacin de estos agregados. Un nmero de estudios han reportado que
los asfaltenos pueden ser precipitados por flujo a travs de capilares y el medio
poroso. Esto confirma que las micelas resinas-asfaltenos estn elctricamente
cargadas y que pueden precipitar por la aplicacin de una energa potencial
generada por el flujo de petrleo a travs de las arenas. Similarmente, la
aplicacin de un potencial opuesto puede prevenir la precipitacin de
asfaltenos desde el crudo que fluye a travs del medio poroso.

Figura 4. Mecanismo de precipitacin de asfaltenos segn el modelo coloidal.


Basado en estas observaciones, el modelo fsico que mejor se ajusta al
sistema crudo/resina/asfaltenos es el modelo coloidal. Se cree que los
asfaltenos se encuentran en el petrleo en suspensin coloidal y que estn
estabilizados por las resinas que adsorben sobre su superficie. La naturaleza
coloidal del crudo fue propuesta por primera vez por Nellesteyn y el modelo
coloidal por Pfeiffer y Saal en 1940. Desde entonces, numerosos estudios han
confirmado la aplicabilidad de este modelo para los asfaltenos en el petrleo.
La naturaleza coloidal de los asfaltenos fue utilizada por Leontaritis para
formular un modelo termodinmico coloidal, y as predecir el comportamiento
de fase de los asfaltenos.
En base a esto y tratando de describir el fenmeno de agregacin asfaltnica
se encontr, en la teora coloidal, el modelo DLCA (Agregacin Coloidal
Limitado por Difusin), tambin conocido como Cmulo-Cmulo, que es el
modelo que mejor se asemeja a la cintica de agregacin de asfaltenos. Tal
modelo consiste de partculas y agregados dispersos, que se difunden en el
sistema siguiendo una caminata aleatoria, si en su recorrido una partcula o

cmulo coloidal choca con otra partcula o cmulo, stos podran quedar
pegados con una cierta probabilidad y, en tal caso, ellos continuarn
difundindose como un solo agregado con la posibilidad de quedar pegado a
otro cmulo o partcula. Despus de que ha transcurrido el tiempo, el tamao
de los cmulos ha aumentado y el nmero de ellos ha disminuido.
Estructura de los asfaltenos
Estructuralmente se ha comprobado que los asfaltenos son una fraccin de
compuestos que existen naturalmente en el crudo como agregados de ncleos
aromticos condensados, sustituidos por grupos alifticos y naftnicos, los
cuales poseen heterotomos (nitrgeno, azufre, oxgeno) localizados en las
estructuras en una variedad de formas, especialmente las heterocclicas.
Tambin se ha detectado la presencia de metales como vanadio, nquel y
hierro, los cuales se concentran en estructuras de anillos grandes que se
originan en los organismos vivientes denominadas porfirinas. El 20% del
contenido de los metales en los crudos se puede encontrar en estas
estructuras. El resto de estos metales se encuentran en estructuras no
porfirnicas asociadas con el nitrgeno, azufre y oxgeno en la fraccin
asfltica, pero sus arreglos no son definidos.
En su estado natural, se sugiere que los asfaltenos existen como una
estructura compleja, la cual permite que los asfaltenos agregados puedan
encontrarse dispersos en el crudo y puedan moverse dentro del pozo o el
yacimiento. Otras observaciones sugieren que con el incremento del peso
molecular de la fraccin de asfaltenos, se incrementa la aromaticidad y la
proporcin de heterotomos.
El agregado de asfaltenos tiene dimensiones coloidales y precipitara del crudo,
si no fuese por la presencia de una capa estabilizante de resinas que lo rodea.
El sistema de asfaltenos, unido a las resinas, constituye una partcula coloidal
denominada micela, de acuerdo con la terminologa de la qumica de
surfactantes.
Estructuralmente, la micela (resina-asfaltenos) tiene un carcter predominante
aromtico, en el cual, la aromaticidad del asfalteno es mayor que la de la
resina. Esto se debe a que la relacin de cadenas alifticas/anillos aromticos
de las resinas, es mayor que la de los asfaltenos, ya que las resinas tienen
cadenas alifticas largas y pocos anillos aromticos, comparadas con la
estructura de los asfaltenos. De esto se deduce que las resinas son una
interfase de polaridad media entre el crudo (poco polar), constituida por
parafinas, aromticos y las resinas no adsorbidas sobre los asfaltenos y estos
ltimos.

De acuerdo a esto, el grado de aromaticidad del crudo (fase dispersante) es


importante cuando las resinas se encuentran bien adsorbidas por el
aglomerado de asfaltenos (fase dispersa); al igual que la parafinicidad del
medio decide cuando las resinas son desorbidas de la micela.
Una alta aromaticidad de la matriz del crudo indica buena solvencia para los
asfaltenos, es decir, que el poder solvente de este medio es uno de los
aspectos fundamentales que determinan el comportamiento fsico-qumico del
sistema coloidal del crudo.

Figura 5. Estructura molecular promedio de los asfaltenos.


Composicin de los Asfaltenos
Los asfaltenos fsicamente son slidos friables de color marrn oscuro a negro
con un punto de fusin no definido. Ellos se descomponen por calentamiento,
se funden y por posterior enfriamiento se resolidifican.
Los resultados de anlisis elementales realizados a numerosas muestras de
asfaltenos de distintos crudos del mundo, han demostrado que la composicin
tpica elemental de las fracciones de asfaltenos precipitadas por n-pentano y nheptano poseen cantidad de carbono e hidrgeno que varan slo en un
pequeo rango: 82 3 % en peso para el carbono y 8,1 0,7 % en peso para
el hidrgeno. Esto indica que la relacin atmica H/C es bastante constante:
1,15 0,05, lo que sugiere entonces que los asfaltenos tienen una composicin
definida. Adems, las relaciones H/C encontradas en los asfaltenos
precipitados con n-heptano son menores a la de los asfaltenos precipitados con
n-pentano, lo que sugiere un alto grado de aromaticidad en los asfaltenos
precipitados con n-heptano. Estos ltimos contienen una alta proporcin de
heterotomos, lo cual es indicado debido a las altas relaciones N/C, O/C y S/C.
Solubilidad de los Asfaltenos

Los asfaltenos se encuentran entre las fracciones ms pesadas y polares del


petrleo, de esta definicin se desprende que stos representan una clase de
solubilidad, es decir, son solubles en solventes aromticos e insolubles en
parafinas lineales, los cuales son considerados como precipitantes de los
mismos. Desde este punto de vista, es posible definir los asfaltenos en forma
diferente, dependiendo de la parafina que se utilice para precipitarlos del crudo
as que se tiene: asfaltenos al pentano, asfaltenos al hexano, al heptano, etc.
Estudios realizados demostraron que la cantidad de precipitado es mayor a
medida que disminuye el nmero de carbonos del agente precipitante y
tambin que a partir del n-heptano, la cantidad precipitada presenta muy pocas
diferencias con respecto a los n-alcanos ms pesados, indicando esto que slo
los componentes ms polares y, por lo tanto, ms insolubles, precipitan con nheptano. Este comportamiento se ilustra a continuacin:

Figura 6. Efecto del nmero de carbonos del agente precipitante sobre la


cantidad de componentes insolubles.
Como se ha sealado, el porcentaje de material orgnico insoluble que puede
ser precipitado del crudo o de crudos extrapesado, est estrechamente
relacionado con los diferentes solventes utilizados para su precipitacin. De
esta manera se ha determinado que el uso de cadenas lineales y ramificadas u
olefinas causan importantes variaciones en el porcentaje de asfaltenos
obtenido (superior al 15%).
As mismo, las cicloparafinas tienen un efecto muy marcado sobre el asfalteno
precipitado y se obtienen resultados totalmente diferentes a los que se obtienen
utilizando cualquier otro solvente hidrocarburo no aromtico. Por ejemplo,
cuando el ciclopentano, ciclohexano o sus metil-derivados son empleados
como agentes precipitantes, slo alrededor del 1,0% del bitumen permanece
insoluble. Esto hace que el poder solvente de estos hidrocarburos caiga dentro
del rea del poder solvente de los aromticos.

Precipitacin de Asfaltenos
La precipitacin de asfaltenos se refiere al fenmeno mediante el cual un crudo
determinado, bajo ciertas condiciones de presin, temperatura, composicin y
rgimen de flujo, se separa en una o dos fases fluidas de grandes proporciones
(gas y/o lquido) y en una fase slida insoluble de menor tamao, constituida
principalmente por los asfaltenos. Los principales factores fsicos que afectan la
solubilidad de los asfaltenos en los crudos son los cambios de presin,
temperatura, composicin del crudo y cargas elctricas que poseen los
asfaltenos. Estos pueden depositarse tanto en el yacimiento, como en la
tubera de produccin o ser llevados a los equipos de superficie a travs de las
lneas de flujo. El mecanismo de floculacin y precipitacin de los asfaltenos
puede observarse en la siguiente figura

Figura 7. Proceso de floculacin y precipitacin de los asfaltenos.


Los parmetros que influyen en la precipitacin de asfaltenos son:
Cambios de Composicin en los Fluidos del Yacimiento
La composicin de los fluidos del yacimiento cambiar como consecuencia del
agotamiento normal durante la etapa de produccin primaria del mismo. Esto
resultar en una prdida de los componentes livianos del petrleo causando un
descenso de la relacin gas-petrleo (RGP) y un incremento en la densidad de
los fluidos. Como regla general, estos efectos reducen la tendencia de
precipitacin de asfaltenos de los fluidos del yacimiento. Esto es porque tanto
el gas como los asfaltenos compiten por la solvencia en el petrleo y cuando
ste pierde sus fracciones ligeras, ms asfaltenos pueden ir en solucin.
Consecuentemente, como los yacimientos en produccin disminuyen su
presin y el crudo se hace ms pesado, los problemas de asfaltenos deberan
disminuir.

Por tal motivo, es importante conocer la composicin del crudo, para as


determinar la cantidad de hidrocarburos saturados, aromticos, resinas y
asfaltenos que posee el mismo, ya que tanto los saturados como los asfaltenos
promueven la precipitacin, mientras que las fracciones aromticas y las
resinas la evitan. Debido a esto, se debe realizar una caracterizacin detallada
de los fluidos del yacimiento para determinar la composicin del petrleo y
definir los parmetros que promueven la precipitacin de asfaltenos. Entre
estos parmetros estn la proporcin de cada fraccin del crudo y el porcentaje
de cada uno de ellos.
Esta caracterizacin fue realizada por INTEVEP a 30 muestras de crudos de
diferentes campos venezolanos y cuyos resultados se encuentran graficados
en la Figura 8, en la cual se destaca la influencia de las diferentes fracciones
del petrleo sobre la estabilidad del mismo. En esta figura se observa que
crudos con alto contenido de hidrocarburos saturados, pocas resinas e
hidrocarburos aromticos tendrn mayores probabilidades de precipitacin de
asfaltenos que crudos con pequeas cantidades de hidrocarburos saturados.
Este tipo de caracterizacin se conoce con el nombre de Anlisis SARA
(determinacin del porcentaje de hidrocarburos Saturados, Aromticos,
Resinas y Asfaltenos presentes en el crudo), la cual es realizada
continuamente por INTEVEP.

Figura 8. Efecto de la composicin sobre la estabilidad de diversos crudos


venezolanos. Anlisis SARA.
El porcentaje de asfaltenos presentes en el petrleo es un indicativo de la
probabilidad de precipitacin en el sistema, por tal razn, la determinacin del
contenido de stos en los laboratorios de campo, se realizan como una medida
del control de la precipitacin. Esta determinacin se hace a travs de la Norma
API IP-143, la cual es aplicable a cualquier tipo de crudo y permite determinar
la segregacin del mismo.

Efectos de la Temperatura
La solubilidad de los asfaltenos en los crudos es influenciada por la
temperatura. Las situaciones ms importantes generadas por los cambios en la
temperatura son:

Efectos de enfriamiento producido por el gas en expansin a travs


de un orificio o restriccin.

Enfriamiento resultante de la expansin del gas que obliga al petrleo


a que atraviese la formacin hasta el pozo y lo sube hasta la superficie.

Enfriamiento producido por la prdida de calor, irradiado a las


formaciones circundantes, por el petrleo y el gas a medida que fluyen
desde el fondo del pozo hasta la superficie.

Enfriamiento producido por la liberacin de gases disueltos de la


solucin.

Cambios en la temperatura producidos por intrusin de agua.


Cambios en la temperatura resultantes de la evaporacin de los
constituyentes ms livianos.
En ciertos crudos, un aumento de la temperatura parece favorecer la dispersin
de asfaltenos, mientras que en otros, ocurre una disminucin de la solubilidad.
Por lo tanto, no se puede generalizar sobre el efecto de la temperatura en la
floculacin de asfaltenos.
Efectos de la Presin
En 1984, Hirschberg y colaboradores desarrollaron un modelo termodinmico
bajo condiciones de equilibrio, mediante el cual se puede determinar el
comportamiento de los asfaltenos con la presin. Este comportamiento es
ilustrado en la Figura 9. El perfil de la curva generalmente es el mismo para
cualquier tipo de crudo asfaltnico y se conoce como curva de dispersin o
gaviota, y la misma es construida a partir de estudios de laboratorio, en celdas
destinada para tal fin. Esta curva permite establecer las siguientes
afirmaciones:

Inicialmente la cantidad de asfaltenos solubles es mxima cuando la


presin, de la celda que simula el yacimiento, est por encima del punto de
burbujeo (Pb) y se aproxima a su equilibrio natural y original en el
yacimiento.

A medida que la presin disminuye, ocurre lo mismo con la solubilidad


de los asfaltenos como consecuencia de la expansin de los componentes
livianos del crudo, los cuales alteran el equilibrio original de la solucin.

La solubilidad de los asfaltenos en el crudo tiene un valor mnimo a la


presin de burbuja, ya que se producen cambios en la composicin del
crudo.

Por debajo del punto de burbujeo, aparece una capa de gas libre que
constituyen los componentes ms livianos, los cuales son los causantes
directos de la precipitacin; por lo que si la presin llegara hasta este punto,
a nivel de la celda de laboratorio, el crudo es capaz de redisolver en su seno
al asfalteno que flocul, es decir, el proceso de floculacin se revierte y parte
del asfalteno precipitado es redisuelto por el crudo.

Figura 9. Efecto de la presin sobre la floculacin de asfaltenos.


En otras palabras, Hirschberg y colaboradores demostraron que para una
temperatura y composicin constante, existe un valor de presin a partir del
cual se inicia la floculacin de asfaltenos, el cual es conocido como Onset o
Umbral de Floculacin. As, en la Figura 9, la cual representa una curva tpica
de floculacin, asfaltenos dispersos vs presin, se puede observar que para
este tipo de sistemas existen dos umbrales de floculacin, un umbral superior
y un umbral inferior, que se encuentran a valores de presin superior e inferior
a la presin de burbuja, respectivamente. Esta curva presenta un mnimo, el
cual corresponde a la mxima floculacin y/o precipitacin de asfaltenos para
una composicin y temperatura definida.
Efecto de la Viscosidad
La viscosidad del petrleo es una medida de la resistencia al flujo que ejerce el
fluido al fluir y usualmente se expresa en unidades de centipoise (cps). sta, en

comparacin con otras propiedades del lquido, es afectada tanto por la presin
como por la temperatura. Un aumento en la temperatura causa una
disminucin en la viscosidad. Una disminucin en la presin causa una
disminucin en la viscosidad. Adicionalmente, existe un tercer parmetro que
afecta la viscosidad, una disminucin en la cantidad de gas en solucin en el
lquido, ya que ste es funcin directa de la presin.
Estudios previos de depositacin de asfaltenos en tuberas de produccin
demostraron que la depositacin ocurre alrededor del punto de burbuja del
crudo (segn Hirschberg), por lo que se espera que la mxima precipitacin de
asfaltenos debe ocurrir a viscosidades cercanas a la presin de burbuja. Por
otra parte, se tiene que en crudos pesados en comparacin con los medianos y
livianos, la alta viscosidad impide la formacin de depsitos, por ser menos
probable la agrupacin de los flculos, la cual es atribuida a la alta resistencia
molecular que debe ser vencida, siendo ms probable la depositacin de
asfaltenos en crudos medianos y livianos.
Inyeccin de Fluidos
Con frecuencia, los yacimientos se encuentran sometidos a procesos de
recuperacin secundaria, como la inyeccin de un fluido miscible (etano,
dixido de carbono, gas natural, etc.), para el desplazamiento del petrleo
residual. La miscibilidad del solvente con el crudo del yacimiento es una
propiedad que tambin puede llevar a la precipitacin de asfaltenos dentro de
la matriz del yacimiento y depositarse dentro de la roca. La mayora de los
solventes miscibles tienen el potencial de causar la floculacin de asfaltenos.
Como cada vez ms los solventes se disuelven dentro del crudo, el problema
de asfaltenos generalmente tiende a aumentar a medida que avanza el proceso
de inyeccin en el tiempo.
Efectos Electrocinticos
El potencial generado durante el flujo de petrleo a travs de los poros del
yacimiento o por la tubera de produccin puede ayudar a la floculacin de
asfaltenos por electro-deposicin. Los problemas de asfaltenos sern mayores
en las vecindades del pozo donde la velocidad es ms alta. Para reducir la
deposicin por efectos eletrocinticos, la velocidad de los fluidos en el
yacimiento debe ser llevada a un mnimo. Las grandes cadas de presin
deben ser evitadas ya que stas resultan en altas velocidades del fluido en la
formacin y en los pozos. Para crudos asfaltnicos, los pozos deben ser
limpiados despus de perodos de cierre o workovers. La tasa de flujo debe ser
pequea durante las etapas iniciales de produccin y adems, evitar las
aperturas excesivas de los reductores de superficie, ya que esto promueve la
floculacin y depositacin de asfaltenos.

Otros factores
Hay evidencia de que cualquier slido suspendido en el crudo (finos de arcilla o
minerales, limaduras de metales, sedimentos, grava, etc.) a menudo favorecen
la precipitacin de asfaltenos. Estas pequeas partculas, suspendidas en el
crudo, pueden servir de ncleos o sitios de nucleacin que promueven la
adhesin de las partculas de asfaltenos, formndose as grandes cadenas de
molculas o partculas que tienden a precipitar ms rpidamente de la solucin
de crudo. Este efecto ocurre, sobretodo, a nivel de las perforaciones y por
supuesto ser ms marcado a nivel de las tuberas donde las rugosidades
internas tambin representan sitios de nucleacin para otros compuestos.
Metodos de Remocin de Asfaltenos
Los pozos parcial o completamente taponados con depsitos de asfaltenos
pueden ser limpiados usando diversos mtodos:
Mtodos Mecnicos
Estos mtodos involucran raspados mecnicos y limpieza de los depsitos
dentro del pozo. Un mtodo comn es el de usar equipos de guaya fina, el cual
resulta lento y costoso, particularmente si la acumulacin de asfaltenos es larga
y dura. Otra tcnica es la de usar una unidad de coiled tubing para remover el
taponamiento con hidrulica, pero las limitaciones por presin pueden hacer de
la limpieza un mtodo difcil. Otro mtodo es aplicar presin y crear un
diferencial de presin a travs del taponamiento para desalojar los depsitos.
El mtodo mecnico a utilizar depende de las condiciones de la tubera y del
taponamiento.
Limpieza Qumica
Cuando las tcnicas de remocin mecnica son insuficientes o no realizables,
pueden usarse mtodos de limpieza con qumicos. Numerosos solventes,
aditivos y qumicos comerciales estn disponibles por muchas compaas para
disolver depsitos de asfaltenos. Tratamientos con solventes, en circulacin
normal o inversa con crudos calientes han sido probados con resultados
mixtos. Los hidrocarburos solventes, como por ejemplo tolueno, xileno y otros
solventes como la piridina y el disulfuro de carbono son efectivos en la
disolucin de asfaltenos pero tienen valores lmites por sus costos,
consideraciones de seguridad, etc. Ellos tambin presentan riesgos de
explosin y fuego por sus bajos puntos de inflamacin y puede tambin crear
problemas de corrosin. Este tipo de mtodo de limpieza puede crear
problemas de manejo y disposicin, especficamente en operaciones costa
afuera, donde la solucin crudo/asfalteno/solvente requieren disposiciones
cuidadosas. Los procedimientos de limpieza son generalmente diseados para

adaptarse a un pozo en particular. En algunos casos, la inyeccin de solventes


qumicos (para suavizar el depsito) puede estar seguida de raspado
mecnico. En cualquier caso, la limpieza de depsitos de asfaltenos es
invariablemente costosa e involucra resolver numerosos problemas.
Manipulacin de Presin, Temperatura y Tasa de Flujo
Una de las vas para prevenir o reducir la depositacin de asfaltenos en los
pozos es la de supervisar la presin de operacin, temperatura y/o tasa de
produccin, para evitar las condiciones en las que tenga lugar la precipitacin
de asfaltenos. Un mtodo es usar aislante de los fluidos en el anular para evitar
las prdidas excesivas de calor y mantener la temperatura de los fluidos.
Aditivos Resinosos
En algunos casos, el aadir aditivos resinosos ha prevenido o reducido la
precipitacin de asfaltenos. Sin embargo, este mtodo no ha sido muy comn,
ya que necesitan que se realicen muchos preparativos para que la aplicacin
exitosa pueda ser hecha.
A continuacin se presenta la metodologa de identificacin y anlisis de la
problemtica de asfaltenos en los crudos actualmente utilizada, esquematizada
en la siguiente figura:

Figura 10. Esquema general para tratamiento de asfaltenos.


Problemas ocasionados por deposicin de Asfaltenos y mtodos de
prevencin y control de la precipitacin.

Desde el punto de vista de produccin, la precipitacin de asfaltenos puede


ocurrir en:

Instalaciones de superficie.

Tubera de produccin.

Cara de la formacin.

Yacimiento.
Taponamiento de las instalaciones de superficie
En las instalaciones de superficie, el problema de precipitacin de asfaltenos
ocurre principalmente en las estaciones de flujo y en las instalaciones y
equipos corriente aguas abajo de las mismas, asociadas a los sistemas de
manejo, transporte y compresin de las corrientes de gas.
Cuando la precipitacin ocurre en forma masiva, las filiales operadoras deben
tomar medidas correctivas que consisten fundamentalmente en paradas totales
o parciales de las plantas y equipos afectados, a fin de realizar la limpieza de
los mismos mediante mtodos mecnicos y utilizacin de solventes. En el
Norte de Monagas, por ejemplo, los pulmones de los gasductos han sufrido
taponamientos por depsitos de asfaltenos, lo que ha obligado a realizar la
limpieza de los mismos por medios mecnicos.
Estudios relacionados al tema, han determinado que la presencia de asfaltenos
en los sistemas de compresin, transporte y manejo del gas se debe
fundamentalmente al arrastre de lquidos por las corrientes de gas en las
estaciones de separacin. De esta forma, los asfaltenos y otros componentes
de alto peso molecular contenidos en el lquido arrastrado, entraban en los
sistemas de gas y precipitaban entonces corriente aguas abajo cuando las
condiciones de presin, temperatura y composicin as lo determinaban.
En la Figura 11, se presentan en forma esquemtica los mtodos utilizados y
recomendados en este caso.

Figura 11. Mtodos de prevencin y control de precipitacin a nivel de las


instalaciones de superficie.
Taponamiento en la Tubera de Produccin
El petrleo, en su viaje a travs de la tubera de produccin, sufre cambios
simultneos de presin (P) y temperatura (T) a medida que fluye desde el
yacimiento hasta la superficie. Dependiendo de la composicin del crudo, la
disminucin de presin y temperatura pueden ocasionar que el crudo a
condiciones de yacimiento, se separe en dos y hasta tres fases (gas-lquidos o
gas-lquido-slido), mientras el mismo se encuentra todava fluyendo en la
tubera de produccin.
Lo anterior se ilustra en la Figura 12, en la que se muestra un diagrama de
fases P-T caracterstico de un crudo que presenta precipitacin de slidos. En
este diagrama, se pueden identificar cuatro zonas:
Zona 1: Ubicada por encima del umbral superior de precipitacin en la cual, a
cualquier presin y temperatura, el crudo existir siempre como fase lquida.
Zona 2: Comprendida entre el umbral superior de precipitacin y la curva de
puntos de burbuja, donde coexistirn una fase slida y una fase lquida en
equilibrio.
Zona 3: Comprendida entre la curva de burbujeo y el umbral inferior de
precipitacin, donde existen simultneamente una fase gaseosa, una fase
liquida y una fase slida.
Zona 4: Ubicada por debajo del umbral inferior de precipitacin, donde la fase
slida desaparecer y a estas condiciones slo quedarn la fase gaseosa y la
fase lquida en equilibrio.

En la Figura 12, tambin se muestra la trayectoria de los fluidos del yacimiento


a medida que fluyen hacia la superficie.

Figura 12. Diagramas de fases caracterstico de un crudo que presenta


precipitacin de asfaltenos.
El punto (A) corresponde a las condiciones de presin y temperatura del
yacimiento, lejos del pozo. Entre los puntos (A) y (B) hay una cada de presin,
a temperatura constante, correspondiente al flujo de fluidos desde el yacimiento
hasta el fondo del pozo, a travs de la formacin y las perforaciones del mismo.
A partir del punto (B), los fluidos empieza a subir por la tubera de produccin,
en la que se registran presiones cada vez menores, fundamentalmente debido
a la disminucin de la columna hidrosttica. La temperatura tambin disminuye
a partir de este punto en virtud de las prdidas de calor hacia las formaciones
adyacentes las cuales, por estar a menor profundidad que el yacimiento, se
encuentran a menor temperatura que los fluidos que pasan por la tubera. A
partir del punto (C), correspondiente a la profundidad del pozo a la cual la
presin y la temperatura se encuentran sobre la curva superior de precipitacin
(umbral de precipitacin) se empezarn a formar flculos de slidos, algunos
de los cuales sern transportados hacia la superficie por los fluidos de
produccin. Otros, debido a los remolinos caractersticos del flujo turbulento, se
movern desde el seno del fluido hacia las paredes de las tuberas donde, en
virtud de las fuerzas interfaciales podrn adherirse, acumularse y
eventualmente, producir taponamientos parciales o totales. La relacin entre la
cantidad de los flculos que se adhieren a la pared y la cantidad de los que son
transportados por los fluidos, depender tanto de las condiciones de presin y
temperatura como del rgimen de flujo en la tubera, caracterizado por el
Nmero de Reynolds.
En el punto (D) se empezar a formar la fase gaseosa, y es en este momento
cuando la cantidad de fase slida en equilibrio generalmente alcanza un
mximo. A partir de este punto, la temperatura disminuye ms drsticamente

debido al enfriamiento adicional causado por la formacin de un volumen cada


vez mayor de fase gaseosa.
La formacin de una fase gaseosa no reviste mayores consecuencias y es una
ocurrencia rutinaria en la explotacin de yacimientos. La formacin de una fase
slida, por el contrario, puede causar serios problemas desde un punto de vista
econmico, ya que se conoce de un nmero alto de casos en los que los
taponamientos ocasionados por la presencia de una fase slida han producido
prdidas parciales y, en algunos casos, prdidas totales de produccin de los
pozos.
En la Figura 13 se muestran, en forma esquemtica, las acciones tanto
correctivas como preventivas que se deben tomar cuando ocurre un problema
de esta naturaleza.

Figura 13. Mtodos de prevencin y control de la precipitacin a nivel de


tubera de produccin.
Taponamiento en la cara de la formacin
Uno de los sitios donde es ms susceptible y a la vez ms grave que ocurra la
precipitacin de asfaltenos es en la zona del yacimiento adyacente al fondo del
pozo. En esta zona suceden las mayores cadas de presin en el yacimiento,
por lo que, a menos que se tomen precauciones estrictas al respecto, en este
sitio se pueden alcanzar condiciones por debajo del umbral superior de
precipitacin. Como en esta zona el rea de flujo es pequea, slo una
pequea cantidad de los flculos es transportada por los fluidos hasta la tubera
del pozo, mientras que la mayor parte se adhiere a la roca o se retiene en las
gargantas de los poros ocasionando el taponamiento de la formacin. Cuando
esto sucede es necesario realizar un trabajo de fracturamiento hidrulico o una
estimulacin qumica con un tratamiento que elimine los depsitos.

Figura 14. Mtodos de prevencin y control de la precipitacin a nivel de la


cara de la formacin.
Taponamiento en el yacimiento
Una vez que la precipitacin de asfaltenos ha ocurrido en el yacimiento, lejos
del pozo, prcticamente no existe ninguna medida correctiva viable, tal como
se especifica en la Figura 15. Sin embargo, a este nivel el problema es
relativamente menos grave que cuando sucede en la cara de la formacin, ya
que lejos del pozo, el rea de flujo es mucho mayor y las velocidades son
mucho ms bajas.
En el yacimiento, la medida preventiva viable consiste en mantener la presin
de la formacin por encima del umbral de floculacin, mediante la inyeccin de
fluidos que sustituya al crudo producido.
Para implementar el proyecto de inyeccin se recomienda realizar estudios que
permitan la determinacin experimental de curvas de dispersin, a fin de
determinar el umbral de precipitacin a la temperatura de yacimiento. Mediante
estos estudios se debe tambin determinar la compatibilidad de los fluidos
inyectados, ya que dependiendo de la composicin de los mismos, la
precipitacin se pudiera inducir en lugar de prevenirse.

Figura 15. Mtodos de prevencin y control de precipitacin a nivel de


yacimiento.
Deposicin de Asfaltenos en condiciones estticas en equilibrio
A continuacin se presentan seis (6) casos de prediccin (a nivel de laboratorio
y a partir del modelaje termodinmico) del comportamiento de crudos
asfaltnicos de un pozo productor en cuanto a su posible deposicin, en los
cuales no se toma en cuenta la influencia de la temperatura y se asume
condiciones estticas en equilibrio. Para ello debe conocerse previamente la
presin de burbujeo del crudo y la presin crtica de precipitacin asfaltenos o
presin real a la cual comienza la precipitacin de los mismos.
Caso No. 1
Cuando la presin de cabezal es mayor a la presin crtica de floculacin: La
floculacin y deposicin de asfaltenos podra ocurrir en las facilidades de
superficie (Ej. separador, lneas, etc.).
Caso No. 2
Cuando la presin de fondo fluyente es mayor a la presin crtica de floculacin
y adems, la presin de cabezal esta entre la presin de burbujeo y la presin
crtica de floculacin: La floculacin y deposicin de asfaltenos podra ocurrir en
la tubera de produccin y en las facilidades de superficie. La profundidad
donde ocurre la deposicin depende del perfil de presin en la tubera.
Caso No. 3
Cuando la presin de fondo fluyente es mayor a la presin crtica de floculacin
y adems, la presin de cabezal es menor a la presin de burbujeo: La
floculacin y deposicin de asfaltenos podra ocurrir en la tubera de

produccin. La profundidad del taponamiento depender del perfil de


presiones.
Caso No. 4
Cuando la presin de fondo fluyente se encuentra entre la presin de burbujeo
y la presin crtica de floculacin y adems, la presin de cabezal es menor a la
presin de burbujeo: La floculacin y posible taponamiento podra ocurrir en el
yacimiento, en la vecindad del pozo y en la tubera.
Caso No. 5
Cuando la presin de fondo fluyente es menor a la presin de burbujeo: La
floculacin y posible taponamiento podra ocurrir en el yacimiento y en la
vecindad del pozo.
Caso No. 6
Cuando la presin de fondo fluyente es mucho menor a la presin de burbujeo
y adems, la presin de yacimiento es menor a la presin de burbujeo: La
floculacin y posible deposicin de los asfaltenos podra ocurrir en el
yacimiento lejos del pozo.
Deposicin de Asfaltenos en condiciones dinmicas
Para que la deposicin de asfaltenos ocurra en el yacimiento o en la tubera
bajo condiciones dinmicas, adems de tomar en cuenta las condiciones de
presin anteriormente descritas, se deben cumplir los siguientes aspectos:

El contenido de asfaltenos en el crudo debe ser mayor que la


solubilidad de asfaltenos, generalmente a la presin de burbujeo (sistemas
en desequilibrio).

La cintica de deposicin debe ser favorable y la tasa de deposicin


debe ser suficientemente rpida para permitir la formacin del depsito en
condiciones dinmicas.

La velocidad del crudo tiene que ser suficientemente baja para que
permita la adherencia de las partculas asfaltnicas y su consiguiente
deposicin.

La condicin de la superficie de adsorcin (tubera o roca) tiene que


ser favorable para permitir adherencia a ellas (condiciones de
humectabilidad).

Para que un pozo produzca con alto contenido de asfaltenos, sin depositar el
mismo en el yacimiento o en la vecindad del pozo, la presin de fondo fluyente
tiene que ser mayor que la presin crtica de floculacin. Sin embargo, esto
origina depsitos de asfaltenos en la tubera y/o en las facilidades de superficie.