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BIOGRAFIA GALILEO GALILEI

Galileo Galilei naci en Pisa el 15 de febrero de 1564. Lo poco que, a travs de algunas cartas, se conoce de su madre,
Giulia Ammannati di Pescia, no compone de ella una figura demasiado halagea. Su padre, Vincenzo Galilei, era
florentino y proceda de una familia que tiempo atrs haba sido ilustre; msico de vocacin, las dificultades econmicas lo
haban obligado a dedicarse al comercio, profesin que lo llev a instalarse en Pisa. Hombre de amplia cultura humanista,
fue un intrprete consumado y un compositor y terico de la msica, cuyas obras sobre el tema gozaron de una cierta fama
en la poca. De l hubo de heredar Galileo no slo el gusto por la msica (tocaba el lad), sino tambin el carcter
independiente y el espritu combativo, y hasta puede que el desprecio por la confianza ciega en la autoridad y el gusto por
combinar la teora con la prctica. Galileo fue el primognito de siete hermanos de los que tres (Virginia, Michelangelo y
Livia) hubieron de contribuir, con el tiempo, a incrementar sus problemas econmicos. En 1574 la familia se traslad a
Florencia y Galileo fue enviado un tiempo al monasterio de Santa Maria di Vallombrosa, como alumno o quiz como
novicio.
Juventud acadmica
En 1581 Galileo ingres en la Universidad de Pisa, donde se matricul como estudiante de medicina por voluntad de su
padre. Cuatro aos ms tarde, sin embargo, abandon la universidad sin haber obtenido ningn ttulo, aunque con un buen
conocimiento de Aristteles. Entretanto, se haba producido un hecho determinante en su vida: su iniciacin en las
matemticas, al margen de sus estudios universitarios, y la consiguiente prdida de inters por su carrera como mdico.
De vuelta en Florencia en 1585, Galileo pas unos aos dedicado al estudio de las matemticas, aunque interesado
tambin por la filosofa y la literatura (en la que mostraba sus preferencias por Ariosto frente a Tasso); de esa poca data
su primer trabajo sobre el baricentro de los cuerpos -que luego recuperara, en 1638, como apndice de la que habra de
ser su obra cientfica principal- y la invencin de una balanza hidrosttica para la determinacin de pesos especficos, dos
contribuciones situadas en la lnea de Arqumedes, a quien Galileo no dudara en calificar de sobrehumano.
Galileo Galilei (Retrato de Domenico Crespi)
Tras dar algunas clases particulares de matemticas en
Florencia y en Siena, trat de obtener un empleo regular en las
universidades de Bolonia, Padua y en la propia Florencia. En
1589 consigui por fin una plaza en el Estudio de Pisa, donde
su descontento por el pauprrimo sueldo percibido no pudo
menos que ponerse de manifiesto en un poema satrico contra
la vestimenta acadmica. En Pisa compuso Galileo un texto
sobre el movimiento, que mantuvo indito, en el cual, dentro
an del marco de la mecnica medieval, critic las
explicaciones aristotlicas de la cada de los cuerpos y del
movimiento de los proyectiles; en continuidad con esa crtica,
una cierta tradicin historiogrfica ha forjado la ancdota (hoy
generalmente considerada como inverosmil) de Galileo
refutando materialmente a Aristteles mediante el procedimiento
de lanzar distintos pesos desde lo alto del Campanile, ante las
miradas contrariadas de los peripatticos...
En 1591 la muerte de su padre signific para Galileo la obligacin de responsabilizarse de su familia y atender a la dote de
su hermana Virginia. Comenzaron as una serie de dificultades econmicas que no haran ms que agravarse en los aos
siguientes; en 1601 hubo de proveer a la dote de su hermana Livia sin la colaboracin de su hermano Michelangelo, quien

haba marchado a Polonia con dinero que Galileo le haba prestado y que nunca le devolvi (por el contrario, se estableci
ms tarde en Alemania, gracias de nuevo a la ayuda de su hermano, y envi luego a vivir con l a toda su familia).
La necesidad de dinero en esa poca se vio aumentada por el nacimiento de los tres hijos del propio Galileo: Virginia
(1600), Livia (1601) y Vincenzo (1606), habidos de su unin con Marina Gamba, que dur de 1599 a 1610 y con quien no
lleg a casarse. Todo ello hizo insuficiente la pequea mejora conseguida por Galileo en su remuneracin al ser elegido, en
1592, para la ctedra de matemticas de la Universidad de Padua por las autoridades venecianas que la regentaban. Hubo
de recurrir a las clases particulares, a los anticipos e, incluso, a los prstamos. Pese a todo, la estancia de Galileo en
Padua, que se prolong hasta 1610, constituy el perodo ms creativo, intenso y hasta feliz de su vida.
En Padua tuvo ocasin Galileo de ocuparse de cuestiones tcnicas como la arquitectura militar, la castrametacin, la
topografa y otros temas afines de los que trat en sus clases particulares. De entonces datan tambin diversas
invenciones, como la de una mquina para elevar agua, un termoscopio y un procedimiento mecnico de clculo que
expuso en su primera obra impresa: Le operazioni del compasso geometrico e militare, 1606. Diseado en un principio
para resolver un problema prctico de artillera, el instrumento no tard en ser perfeccionado por Galileo, que ampli su uso
en la solucin de muchos otros problemas. La utilidad del dispositivo, en un momento en que no se haban introducido
todava los logaritmos, le permiti obtener algunos ingresos mediante su fabricacin y comercializacin.
En 1602 Galileo reemprendi sus estudios sobre el movimiento, ocupndose del isocronismo del pndulo y del
desplazamiento a lo largo de un plano inclinado, con el objeto de establecer cul era la ley de cada de los graves. Fue
entonces, y hasta 1609, cuando desarroll las ideas que treinta aos ms tarde, constituiran el ncleo de sus Discorsi.
El mensaje de los astros
En julio de 1609, de visita en Venecia (para solicitar un aumento de sueldo), Galileo tuvo noticia de un nuevo instrumento
ptico que un holands haba presentado al prncipe Mauricio de Nassau; se trataba del anteojo, cuya importancia prctica
capt Galileo inmediatamente, dedicando sus esfuerzos a mejorarlo hasta hacer de l un verdadero telescopio. Aunque
declar haber conseguido perfeccionar el aparato merced a consideraciones tericas sobre los principios pticos que eran
su fundamento, lo ms probable es que lo hiciera mediante sucesivas tentativas prcticas que, a lo sumo, se apoyaron en
algunos razonamientos muy sumarios.
Galileo ante el Santo Oficio (leo de Robert-Fleury)
Sea como fuere, su mrito innegable residi en que fue el
primero que acert en extraer del aparato un provecho
cientfico decisivo. En efecto, entre diciembre de 1609 y enero
de 1610 Galileo realiz con su telescopio las primeras
observaciones de la Luna, interpretando lo que vea como
prueba de la existencia en nuestro satlite de montaas y
crteres que demostraban su comunidad de naturaleza con la
Tierra; las tesis aristotlicas tradicionales acerca de la
perfeccin del mundo celeste, que exigan la completa
esfericidad de los astros, quedaban puestas en entredicho. El
descubrimiento de cuatro satlites de Jpiter contradeca, por su parte, el principio de que la Tierra tuviera que ser el centro
de todos los movimientos que se produjeran en el cielo. En cuanto al hecho de que Venus presentara fases semejantes a
las lunares, que Galileo observ a finales de 1610, le pareci que aportaba una confirmacin emprica al sistema
heliocntrico de Coprnico, ya que ste, y no el de Tolomeo, estaba en condiciones de proporcionar una explicacin para el
fenmeno.
Ansioso de dar a conocer sus descubrimientos, Galileo redact a toda prisa un breve texto que se public en marzo de
1610 y que no tard en hacerle famoso en toda Europa: el Sidereus Nuncius, el 'mensajero sideral' o 'mensajero de los

astros', aunque el ttulo permite tambin la traduccin de 'mensaje', que es el sentido que Galileo, aos ms tarde, dijo
haber tenido en mente cuando se le critic la arrogancia de atribuirse la condicin de embajador celestial.
El libro estaba dedicado al gran duque de Toscana Csimo II de Mdicis y, en su honor los satlites de Jpiter reciban all
el nombre de planetas Medceos. Con ello se asegur Galileo su nombramiento como matemtico y filsofo de la corte
toscana y la posibilidad de regresar a Florencia, por la que vena luchando desde haca ya varios aos. El empleo inclua
una ctedra honoraria en Pisa, sin obligaciones docentes, con lo que se cumpla una esperanza largamente abrigada y que
le hizo preferir un monarca absoluto a una repblica como la veneciana, ya que, como l mismo escribi, es imposible
obtener ningn pago de una repblica, por esplndida y generosa que pueda ser, que no comporte alguna obligacin; ya
que, para conseguir algo de lo pblico, hay que satisfacer al pblico.
La batalla del copernicanismo
El 1611 un jesuita alemn, Christof Scheiner, haba observado las manchas solares publicando bajo seudnimo un libro
acerca de las mismas. Por las mismas fechas Galileo, que ya las haba observado con anterioridad, las hizo ver a diversos
personajes durante su estancia en Roma, con ocasin de un viaje que se calific de triunfal y que sirvi, entre otras cosas,
para que Federico Cesi le hiciera miembro de la Accademia dei Lincei que l mismo haba fundado en 1603 y que fue la
primera sociedad cientfica de una importancia perdurable.
Bajo sus auspicios se public en 1613 la Istoria e dimostrazione interno alle macchie solari, donde Galileo sala al paso de
la interpretacin de Scheiner, quien pretenda que las manchas eran un fenmeno extrasolar (estrellas prximas al Sol,
que se interponan entre ste y la Tierra). El texto desencaden una polmica acerca de la prioridad en el descubrimiento,
que se prolong durante aos e hizo del jesuita uno de los ms encarnizados enemigos de Galileo, lo cual no dej de tener
consecuencias en el proceso que haba de seguirle la Inquisicin. Por lo dems, fue all donde, por primera y nica vez,
Galileo dio a la imprenta una prueba inequvoca de su adhesin a la astronoma copernicana, que ya haba comunicado en
una carta a Kepler en 1597.
Ante los ataques de sus adversarios acadmicos y las primeras muestras de que sus opiniones podan tener
consecuencias conflictivas con la autoridad eclesistica, la postura adoptada por Galileo fue la de defender (en una carta
dirigida a mediados de 1615 a Cristina de Lorena) que, aun admitiendo que no poda existir contradiccin ninguna entre las
Sagradas Escrituras y la ciencia, era preciso establecer la absoluta independencia entre la fe catlica y los hechos
cientficos. Ahora bien, como hizo notar el cardenal Bellarmino, no poda decirse que se dispusiera de una prueba cientfica
concluyente en favor del movimiento de la Tierra, el cual, por otra parte, estaba en contradiccin con las enseanzas
bblicas; en consecuencia, no caba sino entender el sistema copernicano como hipottico. En este sentido, el Santo Oficio
conden el 23 de febrero de 1616 al sistema copernicano como falso y opuesto a las Sagradas Escrituras, y Galileo
recibi la admonicin de no ensear pblicamente las teoras de Coprnico.
Parte final del documento de abjuracin de Galileo
Galileo, conocedor de que no posea la prueba que
Bellarmino reclamaba, por ms que sus descubrimientos
astronmicos no le dejaran lugar a dudas sobre la verdad del
copernicanismo, se refugi durante unos aos en Florencia
en el clculo de unas tablas de los movimientos de los
satlites de Jpiter, con el objeto de establecer un nuevo
mtodo para el clculo de las longitudes en alta mar, mtodo
que trat en vano de vender al gobierno espaol y al
holands.
En 1618 se vio envuelto en una nueva polmica con otro
jesuita, Orazio Grassi, a propsito de la naturaleza de los

cometas, que dio como resultado un texto, Il Saggiatore (1623), rico en reflexiones acerca de la naturaleza de la ciencia y
el mtodo cientfico, que contiene su famosa idea de que el Libro de la Naturaleza est escrito en lenguaje matemtico.
La obra, editada por la Accademia dei Lincei, vena dedicada por sta al nuevo papa Urbano VIII, es decir, el cardenal
Maffeo Barberini, cuya eleccin como pontfice llen de jbilo al mundo culto en general y, en particular, a Galileo, a quien
el cardenal haba ya mostrado su afecto.
La nueva situacin anim a Galileo a redactar la gran obra de exposicin de la cosmologa copernicana que ya haba
anunciado en 1610: el Dialogo sopra i due massimi sistemi del mondo, tolemaico e copernicano; en ella, los puntos de vista
aristotlicos defendidos por Simplicio se confrontaban con los de la nueva astronoma abogados por Salviati, en forma de
dilogo moderado por la bona mens de Sagredo. Aunque la obra fracas en su intento de estar a la altura de las exigencias
expresadas por Bellarmino, ya que aportaba, como prueba del movimiento de la Tierra, una explicacin falsa de las
mareas, la inferioridad de Simplicio ante Salviati era tan manifiesta que el Santo Oficio no dud en abrirle un proceso a
Galileo, pese a que ste haba conseguido un imprimatur para publicar el libro en 1632. Iniciado el 12 de abril de 1633, el
proceso termin con la condena a prisin perpetua, pese a la renuncia de Galileo a defenderse y a su retractacin formal.
La pena fue suavizada al permitrsele que la cumpliera en su quinta de Arcetri, cercana al convento donde en 1616 y con el
nombre de sor Maria Celeste haba ingresado su hija ms querida, Virginia, que falleci en 1634.
En su retiro, donde a la afliccin moral se sumaron las del artritismo y la ceguera, Galileo consigui completar la ltima y
ms importante de sus obras: los Discorsi e dimostrazioni matematiche intorno due nueve scienze, publicado en Leiden
por Luis Elzevir en 1638. En ella, partiendo de la discusin sobre la estructura y la resistencia de los materiales, Galileo
sent las bases fsicas y matemticas para un anlisis del movimiento, que le permiti demostrar las leyes de cada de los
graves en el vaco y elaborar una teora completa del disparo de proyectiles. La obra estaba destinada a convertirse en la
piedra angular de la ciencia de la mecnica construida por los cientficos de la siguiente generacin, con Newton a la
cabeza.
En la madrugada del 8 al 9 de enero de 1642, Galileo falleci en Arcetri confortado por dos de sus discpulos, Vincenzo
Viviani y Evangelista Torricelli, a los cuales se les haba permitido convivir con l los ltimos aos.

CRONOLOGICO

1564
1574
1581

1586
1589
1592

1609
1610
1611
1615
1616
1623
1624
1630
1633
1637
1638
1642

Nace en Pisa.
La familia se traslada a Florencia.
Interrumpe sus estudios de medicina para
estudiar matemticas con O. Ricci. Descubre
el isocronismo de las oscilaciones del
pndulo.
Construye la balanza hidrosttica para
determinar pesos especficos.
Profesor de matemticas en Pisa.
Ocupa una ctedra de matemticas en la
Universidad de Padua. Inventa el termmetro
de gas.
Construye el telescopio a imitacin del
inventado en Holanda hacia 1600.
Publica el Sidereus Nuncius (El mensajero de
los astros). Descubre las fases de Venus.
Entra en la Accademia dei Lincei, primera
sociedad cientfica de la poca.
Es denunciado a la Inquisicin por el
dominico P. Lorini.
Condena del sistema copernicano por el
Santo Oficio.
Publica Il Saggiatore (El ensayador).
El papa Urbano VIII le recibe en Roma.
Presenta a la censura su Dilogo sobre los
dos sistemas mximos del mundo.
Condenado por el Santo Oficio a raz de la
publicacin de su Dilogo.
Se le conmuta la prisin por la de arresto en
su casa. Descubre la libracin de la Luna.
Sus Discorsi se publican en Leiden.
Muere en Arcetri.

SU OBRA

El astrnomo y fsico italiano Galileo Galilei desempe un


papel fundamental en el movimiento intelectual que transform
la imagen medieval del universo y sent las bases de la
concepcin de la naturaleza propia de la ciencia moderna. Sus
teoras -cuyo carcter polmico para la poca provoc la
condena de la Iglesia catlica- rebatieron las nociones
heredadas del aristotelismo y de la escolstica cristiana.
Fsica
Galileo realiz notables aportaciones cientficas en el campo
de la fsica, que pusieron en entredicho teoras consideradas
verdaderas durante siglos. As, por ejemplo, demostr la
falsedad del postulado aristotlico que afirmaba que la
aceleracin de la cada de los cuerpos -en cada libre- era
proporcional a su peso, y conjetur que, en el vaco, todos los
cuerpos caeran con igual velocidad. Para ello hizo deslizar
esferas cuesta abajo por la superficie lisa de planos inclinados
con distinto ngulo de inclinacin (y no fue con el lanzamiento
de cuerpos de distinto peso, desde la torre inclinada de Pisa,
como se haba credo durante mucho tiempo).
Entre otros hallazgos notables figuran las leyes del movimiento
pendular (sobre el cual comenz a pensar, segn la conocida ancdota, mientras observaba una lmpara que oscilaba en
la catedral de Pisa), y las leyes del movimiento acelerado.
La obra que le hizo merecedor del ttulo de Padre de la Fsica Matemtica fue el Discorsi e dimostrazioni matematiche
intorno a due nuove scienze attinenti la meccanica (Discursos y demostraciones en torno a dos nuevas ciencias
relacionadas con la mecnica), escrita con la ayuda de su discpulo Torricelli, donde describe los resultados de sus
investigaciones sobre mecnica. Esta obra sent las bases fsicas y matemticas para un anlisis del movimiento, y se
convirti en la base de la ciencia de la mecnica, edificada por cientficos posteriores, como Isaac Newton. Galileo cre dos
nuevas ciencias conocidas en la actualidad como Dinmica y Resistencia de materiales.
Astronoma
Sus aportaciones en el terreno de la astronoma y el estudio del universo no fueron menos importantes. A principios del
siglo XVII, perfeccion el catalejo, un instrumento ptico de reciente invencin, para obtener un telescopio de sesenta
aumentos.
Dilogo sobre los dos mximos sistemas del mundo
Con la ayuda de dicho aparato, Galileo explor el cielo y lleg a conclusiones que revolucionaron profundamente la manera
de entender el orden del universo. En contra de la creencia general, demostr que la superficie de la Luna no era cristalina,

sino que estaba cubierta de crteres y montaas, con lo que refut la idea aristotlica de la absoluta perfeccin de los
astros. De la misma manera, descubri las manchas solares, con lo que pudo determinar el perodo de rotacin del Sol y la
direccin de su eje. Galileo descubri, asimismo, los cuatro satlites mayores de Jpiter y demostr que no todos los astros
giraban alrededor de la Tierra. Esta constatacin de las teoras copernicanas, contraria a la cosmologa de Tolomeo vigente
hasta entonces, le vali la condena de las autoridades eclesisticas, pero desempe un papel fundamental para edificar la
moderna visin del universo.
Metodologa cientfica
Puede considerarse a Galileo como el fundador de la astronoma moderna, y ms en general, como el introductor del
mtodo experimental en la investigacin cientfica. Adems de sus extraordinarios resultados como fsico y astrnomo, la
importancia de Galileo est precisamente en haber creado una mentalidad cientfica nueva, cuyas bases son an las
nuestras. Por estos motivos, puede considerarse a Galileo como el fundador de la ciencia moderna, basada en la
observacin de los hechos, la realizacin de experimentos y la formulacin de teoras explicatorias. En la historia de la
cultura, Galileo se ha convertido en el smbolo de la lucha contra la autoridad y de la libertad en la investigacin.
Estas fotografas ilustran la trayectoria vital y los descubrimientos cientficos de Galileo Galilei, el fsico y astrnomo italiano
que, junto con Kepler y Coprnico, comenz la revolucin cientfica que culmin con la obra del fsico ingls Isaac Newton.
Su principal contribucin a la astronoma fue el uso del telescopio para la observacin de los fenmenos celestes, mientras
que en el campo de la fsica descubri las leyes que rigen la cada de los cuerpos y el movimiento de los proyectiles. Haz
clic en las miniaturas de las fotos para ampliarlas.

Libertad para la ciencia

Luna imperfecta

Giro copernicano

Tambin fsico

Manchas solares

Proceso inquisitorial

Portada del Dilogo

Telescopio de Galileo