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h t t p : / / b i b l i o t e c a d i g i t a l . i l c e . e d u .

m x / s i
t e s / c i e n c i a / v o l u m e n 3 / c i e n c i a 3 / 1 0 9 / h t
m l / s e c _ 6 . h t m l

I . Q U

S O N

L A S

A R C I L L A S ?

A ESTA pregunta sencilla le podemos buscar una respuesta de acuerdo con el


pensamiento de Campoamor: " ... todo es segn el color, del cristal con que
se mira". Es decir que si desde el punto de vista geolgico las arcillas son
minerales naturales que se formaron hace varios millones de aos y que
renen las caractersticas peculiares de composicin y formacin
relacionadas con el curso de la evolucin de la Tierra, para el artista
constituyen los materiales plsticos o los pigmentos que le permiten
expresar, mediante formas y composiciones de color, un estado de alma o
de conciencia que puede ser bello.
Desde un punto de vista utilitario las arcillas han sido los materiales
preferidos por el hombre para la manufactura de utensilios que sirven en la
coccin y el consumo de sus alimentos, de vasijas de barro para almacenar
y aejar el vino, de piezas finas de porcelana, as como pisos de mosaico y
embaldosados.
La poca moderna ha incorporado a las arcillas en numerosos productos de
uso cotidiano a travs de las nuevas tecnologas de modo que, aunque no lo
percibamos, las arcillas forman parte importante de nuestras vidas. Un
ejemplo son los nuevos materiales polimricos que incluyen en su
composicin las arcillas minerales con el fin de lograr superficies suaves al
tacto y propiedades mecnicas mejoradas, como en los juguetes, en las
partes de automvil y en otros componentes que son, adems, resistentes a
la flama y al desgaste. Algunos productos de alta tecnologa incorporan a las
arcillas en alta proporcin, como los convertidores catalticos que se utilizan
en el control de emisiones contaminantes de los vehculos de motor, o bien
en el papel incombustible con que se provee a los astronautas desde el
accidente del Challenger o en las revistas de alta calidad.
Existen otras aplicaciones masivas de las arcillas minerales: los lodos de
perforacin de los pozos petroleros, los moldes de fundicin y los
catalizadores empleados en la refinacin del petrleo.
No faltan las aplicaciones en el campo farmacutico y en los productos de
belleza, ya que las arcillas forman parte importante de los talcos

desodorantes, jabones y cremas, pastas de dientes, etc. Pero dejemos esa


lista interminable!, y volvamos a la pregunta original: Qu son las arcillas?
El diccionario nos dice lo siguiente:
Las arcillas son las rocas blandas que se hacen plsticas al contacto
con el agua, siendo frgiles en seco, y con gran capacidad de
absorcin.

La Enciclopedia las define as:


La arcilla es un silicato de aluminio hidratado, en forma de roca
plstica, impermeable al agua y bajo la accin del calor se deshidrata,
endurecindose mucho.

La Enciclopedia tcnica dice:


Las arcillas son cualquier sedimento o depsito mineral que es
plstico cuando se humedece y que consiste de un material granuloso
muy fino, formado por partculas muy pequeas cuyo tamao es
inferior a 4 micras, y que se componen principalmente de silicatos de
aluminio hidratados [1 micra es la diezmilsima parte de un
centmetro! o sea la dimensin aproximada de los microbios
comunes].

Encontramos pues una serie de conceptos que van ms all de la nocin de


"tierrita" que tenamos originalmente. Por ejemplo, los sedimentos referidos
en la definicin anterior son aquellos minerales naturales que se han
depositado en los lechos de lagos y mares por la accin de arrastre de los
ros. El material granuloso puede ser tan fino que podramos poner un
grnulo en la pata de una mosca sin que se entere de que lo lleva! Con la
ayuda de un microscopio ptico podramos amplificar la imagen de uno de
estos granos hasta llegar a unas dos mil veces, pudiendo observar as el
objeto de cuatro micras con el tamao de un grano de arroz. No obstante,
la rugosidad y la estructura interna del grano no son observables a esos
niveles de amplificacin. Necesitaramos de un instrumento ms poderoso:
el microscopio electrnico, con el que es posible alcanzar una amplificacin
de unos quince mil aumentos. As, el grano que veamos antes como un
grano de arroz ahora se nos convierte en una hojuela con los bordes
curvados hacia arriba, tal y como se muestra en la figura 1. Esta hojuela se
asemeja a las placas de barro en un suelo secado, contrado y agrietado por
el Sol. No es as? Ahora bien, qu pasa si observamos la hojuela con
mayor amplificacin? Veremos que, a medida que aumenta el tamao de la
hojuela, nos vamos concentrando ms y ms en una pequea porcin del
material, tal y como se muestra en la figura 2, donde observamos el borde
de la hojuela a 200 000 aumentos, es decir que ahora un centmetro de la
figura 2 equivale a la veinteava parte de una micra, o sea a cinco
millonsimas partes de un centmetro!, as, vemos en la figura 2 que, a esta
escala, el borde de la hojuela parece formado por una serie de lminas

apiladas una encima de la otra, dispuestas como si fueran las hojas de un


libro, o de un pastel mil hojas!, no es as?

Figura 1. Hojuela de arcilla amplificada 15 000 veces.

An ms, si ponemos en contacto a la arcilla con el agua, veramos cmo


las hojuelas se separan unas de otras, abrindose, y si las secamos
extrayendo el agua absorbida entonces observaramos el efecto de
contraccin del espacio entre las lminas, como si fuera un acorden
qumico!
Se menciona en las definiciones precedentes que la arcilla es un
silicoaluminato hidratado, es decir que desde el punto de vista qumico est
compuesta de silicio (Si), aluminio (Al), oxgeno (O) e hidrgeno (H). Por
ello, nada ms natural que comenzar nuestro tema echando una mirada a
esa familia de minerales, los silicatos, que forman el rbol genealgico de
las arcillas. Abrochemos pues nuestros cinturones y emprendamos la
bsqueda de las caractersticas ntimas de las arcillas.

Figura 2. Borde de la hojuela amplificado 20 000 veces.

EL ORIGEN DE LOS SILICATOS

Aun con las tcnicas modernas disponibles hoy en da, el conocimiento que
tenemos de la corteza terrestre es muy limitado, ya que slo se ha
explorado una pequesima porcin del casquete superficial, es decir
aproximadamente los primeros cuatro kilmetros a partir de la superficie, o
sea el 0.062% del dimetro terrestre (12 740 km). Sin embargo, mediante
mtodos indirectos, como los sismolgicos, se ha logrado poner en
evidencia que la estructura interna de la Tierra, a semejanza de una cebolla,
est formada por capas que tienen una composicin ms o menos definida:
as, hacia el interior de la superficie encontramos la capa llamada SIAL,
situada entre los 40 y 100 km de profundidad, que es rica en slice (SiO2) y
aluminio, es de tipo cido y con una densidad media de 2.7. Ms hacia el
interior hallaremos la capa denominada SIMA, rica en hierro y magnesio pero
con algunas porciones de slice, aluminio y otros elementos, de carcter
bsico, ms caliente y fluida que la capa SIAL. La capa SIMA es considerada
la madre directa de todas las formaciones minerales que afloraron a la
superficie. Es decir, que es muy probable que las primeras rocas
superficiales se hayan formado por el enfriamiento y cristalizacin posterior
de las corrientes de magma provenientes de la capa SIMA, acarreadas por
las erupciones volcnicas y enfriadas en la superficie, dando origen a las
rocas bsicas como los basaltos. En cambio, la afloracin del material
fundido proveniente de la capa SIAL, a travs de las hendiduras y fallas,
origin la formacin de las rocas gneas de carcter cido: los granitos. Las
segregaciones del magma caliente, su migracin y su compactacin
posteriores, dieron origen a diversos minerales, como las cromitas,
magnetitas, corindn, sienitas, mrmoles y cuarcitas, entre otros. Unos ms
resultaron de la presin de los suelos al replegarse, como ocurri con el
grafito.
La accin de los vapores y de los gases calientes sobre las primeras rocas
condujo a su alteracin y a la consecuente formacin de mezclas finas de
minerales. Estas ltimas permanecieron en forma de residuos o bien fueron
transportadas y depositadas en los lechos de los ros y en los fondos
marinos. El arrastre y depsito de esas mezclas finas pudo efectuarse por
va fluvial, es decir, por accin de los ros o bien por medio de los glaciares y
los vientos. El resultado fue su depsito en los lechos lacustres y marinos, lo
cual produjo los yacimientos ms importantes.
Por lo anterior, es fcil aceptar que el 95% de la corteza terrestre est
formada por silicatos. La corteza tiene una densidad media de 2.7, mientras
que la densidad media de la Tierra es de 5.5, o sea que en el interior se
concentran los elementos ms pesados, hierro, nquel, etctera.
Pero, por qu son importantes los silicatos? A esta pregunta que el lector
pudo haber formulado se le ha de buscar una respuesta que ya fue
mencionada en la primera parte de esta obra: Los silicatos forman el rbol
genealgico de las arcillas.

La familia de los silicatos comprende la mayora de los minerales de la


corteza terrestre, incluido el cuarzo y, como veremos, su composicin y
estructura estn relacionados directamente con la historia geolgica de la
Tierra, es decir, que dependen de la naturaleza de la roca madre que les dio
origen, as como del ambiente a que fueron sometidos durante la etapa de
arrastre o deposicin. Las arcillas son, pues, una rama de los silicatos y su
formacin obedeci a tres mecanismos principales: 1) por herencia, 2) por
neoformacin y 3) por transformacin. El primer mecanismo indica que el
material arcilloso fue derivado directamente de una roca madre y es este
tipo de arcillas el que predomina en los sedimentos de lagos y mares.
Los otros dos mecanismos implicaron una reaccin qumica entre varios
componentes o bien a partir de la arcilla original, por lo que este tipo de
formacin requiri de mayor energa y de ciertas condiciones hidrotrmicas.
Curiosamente, estos mecanismos estn relacionados con la latitud en el
planeta, de modo que encontramos que el primer mecanismo fue ms
comn en las regiones rticas, mientras que la neoformacin y la
transformacin resultaron dominantes en los trpicos hmedos. A las
arcillas que se presentan en la naturaleza como una pasta suave se les
llama "lodos", mientras que aquellas que tienen la apariencia de un slido
blancuzco se les denomina piedra lodosa o bien roca laminada (en
ingls: shale). Es importante que a los depsitos de arcilla se les
nombre arcillosos, a fin de distinguirlos de los depsitos arenosos y
adems plsticos, a fin de diferenciarlos de las rocas gneas.
A continuacin se presenta un glosario de los apelativos ms comunes de
algunas arcillas:
arcilla figulina: es aquella que contiene impurezas como la arena, la caliza
y los xidos de hierro.
arcilla refractaria: es rica en xidos metlicos y tiene la propiedad de ser
muy resistente al calor.
arcilla roja: esta clase la integra generalmente un depsito de tipo marino
formado por los restos de materiales calcreos y ferrgenos, polvo volcnico,
restos de esponjas silceas, dientes de tiburn, etc. El color rojizo proviene
por lo comn de sus componentes frricos. Se ha encontrado que estos
depsitos son muy extensos, y cubren hasta el 60% de la superficie marina.
arcilla ferruginosa: contiene en su composicin diferentes cantidades y
tipos de xido de hierro y puede ser de color amarillo, ocre e inclusive negra
(tierras de Siena) debido al xido de hierro hidratado, mientras que las
arcillas rojas contienen, por lo general, un xido conocido como hematita.
Esta particularidad de las arcillas explica por qu en algunas regiones el
barro es negro o rojizo, lo cual incide en los colores de la cermica que se
fabrica a partir de estos materiales. Recordemos en este punto al barro
negro de Oaxaca, tan distinto de la cermica ocre o rojiza de la zona central
del valle de Mxico.

arcilla magra y arcilla grasa: estos materiales contienen cierto grado de


impurezas, lo que afecta sus propiedades plsticas, es decir, que a mayor
contenido de impurezas se obtiene una pasta menos plstica (arcilla magra)
al amasarla con agua.
arcilla de batn: llamadas tambin tierra de batn, debido al uso que
tuvieron en el "batanado" de las telas y de las fibras vegetales como el
algodn. Este proceso consista en limpiar las fibras formadas en la mquina
(batn) eliminando la materia grasa mediante la adicin de arcilla, por lo
general del tipo esmectita, cuyo nombre proviene del griegosmektiks: "que
limpia."
arcilla marga: es un material impermeable y frgil, con un contenido de
caliza de entre 20 y 60%, aproximadamente.
arcillas de esquisto o pizarra: las constituyen formaciones antiguas que
se presentan en forma de estratos o de plaquetas paralelas que se han
dividido por la presin del suelo.
arcilla atapulgita: tambin conocida como tierra de Florida o floridrn,
aunque algunas veces se la llam tierra de Fuller. El ltimo apelativo se
emple tambin para denominar a las sepiolitas. Actualmente la atapulgita
es llamada paligorskita.
arcilla bentonita: nombre comercial de las arcillas tipo montmorillonita,
las que, tratadas con compuestos qumicos aminados (p. ej. dodecilamonio)
se vuelven repelentes al agua hidrofbicas, aunque mantienen gran
afinidad por las especies orgnicas, en particular los aceites, las grasas y los
colorantes o pigmentos naturales. El nombre bentonita proviene de Fort
Benton, Wyoming, EUA, donde W. C. Knight descubri un enorme yacimiento
de este tipo de arcilla en 1896.
FORMACIONES ARCILLOSAS EN MXICO
Los trabajos de investigacin realizados por Enciso (1968) y De Pablo
(1990) indican que el territorio nacional estuvo sujeto a una gran actividad
volcnica durante los periodos Oligoceno-Mioceno, lo cual provoc la
formacin de enormes depsitos de rocas vidriosas que a su vez fueron
alteradas y dieron origen a la mayor parte de las arcillas que encontramos
en Mxico. Estas son, por lo regular, del tipo montmorillonita y sus
formaciones ms abundantes se localizan al norte del pas, en el Estado de
Durango, siendo las de Cuencam, Velardea, Pedricea, Rodeo y Nazas las
ms conocidas y las que actualmente se encuentran en explotacin.
Tambin existen depsitos importantes en Puebla, en los lmites de Tlaxcala
y Puebla, en Chupaderos, Zacatecas, en Oaxaca, en Neutla, Guanajuato, en
Huayacocotla, Veracruz y en numerosas formaciones menores localizadas en
las antiguas zonas lacustres como el valle de Mxico (Figura 3).

Figura 3. Depsitos arcillosos en Mxico.

Sin duda la zona localizada en Durango es la ms extensa y se sabe ahora,


gracias a los trabajos de Enciso y De Pablo que esas arcillas fueron
originadas por la alteracin de las rocas piroplsticas depositadas
previamente en el valle por medio de una nube ardiente. La subsecuente
alteracin de tales rocas gneas y la deposicin del material alterado en
suelo seco dio origen al mineral arcilloso ms rico en potasio, como el de la
zona de Vizcarra, mientras que el mineral depositado en la zona lacustre (de
origen marino aparentemente) se alter y produjo las arcillas color verde y
rosa tpicas de la regin de Cuencam. Estas formaciones se encuentran a
una altura de 1 340 m sobre el nivel del mar, en el valle de Cuencam-La
Lagunilla, que se extiende hasta Pedricea y por el oeste hasta Rodeo y
Nazas, donde la altura disminuye a 1 128 m. Esta zona contiene los
depsitos ms importantes de Mxico, que representan un gran potencial
econmico. En su mayor parte la calidad de la arcilla es superior, del tipo
montmorillonita expandible, y ocurre en concentraciones variables segn la
zona, es decir 85% en la regin de Pedricea, 50 a 70% en Nazas, un 50%
en Las Cuevas y una porcin variable en Cuencam. En esta ltima se
encuentran frentes de color blanco y rosa con espesores entre 2 y 6 m,
mientras que la arcilla que se encuentra en contacto con el polvo alterado
tiene slo un espesor de 50 cm y su color es verde, cambiando luego a rosa
y presentando frentes de hasta 4 y 8 m de espesor.
LA NOBLEZA DEL BARRO
Las arcillas o lodos heredados de los continentes y depositados,
neoformados o transformados, en los lechos marinos, lacustres, fluviales o
estuarinos, han provocado cambios espectaculares en el planeta Tierra. Que
digan si no es as la formacin del petrleo, la de las molculas orgnicas
prebiticas que dieron origen a la vida y la de los suelos agrcolas, sin

mencionar el surgimiento de las civilizaciones que hicieron uso del barro


cocido en la manufactura de su cermica.
En efecto, la mayor parte de las cimas de los yacimientos de petrleo de las
costas del Golfo de Mxico (EUA-Mxico) ocurren a la profundidad en la que
usualmente se produce la transformacin de las arcillas tipo esmectita (E)
en las denominadas illitas (I). Ambas tienen la misma estructura laminar,
como se ver en detalle ms adelante, excepto que las segundas no son
expandibles debido a las fuertes cargas electrostticas que mantienen a las
hojas ligadas. As, la transformacin de la esmectita en illita pudo haber
desempeado papel importante en la gnesis del petrleo: al ser contenidas
las molculas orgnicas en el interior del espacio interlaminar de la
esmectita, aquellas estaban "protegidas" de la oxidacin y sujetas a un
proceso de tipo cataltico que pudo haberlas convertido en petrleo, tal y
como ahora lo conocemos. Pero es un hecho experimental que la sustitucin
del silicio (Si) por aluminio en las hojas que componen el acorden
qumico de la esmectita, origina un exceso de carga electrosttica negativa
en las hojas, de tal magnitud a escala molecular que provoca la
deshidratacin del potasio (K), el cual se encuentra comnmente en el
espacio interlaminar de las arcillas. Luego, el agua as expulsada pudo
haber acarreado en su paso a los hidrocarburos formados en el interior de
las arcillas, mientras que la contraccin subsecuente de las hojuelas de
arcilla deshidratada podra haber provocado un colapso en el material,
dejando hendiduras y poros por los que pudo migrar el fluido hacia los
recipientes rocosos.
Por otro lado, la estructura laminar de las arcillas permite el
almacenamiento de agua en el espacio interlaminar, formando as
agregados lodosos difciles de romper. La combinacin de la arcilla con la
materia orgnica del suelo y algunos xidos minerales contribuye a la
estabilidad estructural necesaria para resistir los efectos mecnicos
destructivos. La porosidad interna de las hojuelas de arcilla y su carga
electrosttica asociada son adecuadas para la absorcin de especies tales
como los cationes de potasio (K+), magnesio (Mg++) y amonio (NH4+), los
cuales son liberados bajo condiciones cidas apropiadas, pudiendo ser
absorbidos por las races de las plantas.
La acidez es provocada por una acumulacin de iones de hidrgeno (H+)
provenientes de compuestos qumicos disueltos en el agua y acarreados por
las lluvias; en ellos la concentracin cida llega a ser tal que algunos de los
otros cationes atrapados por las arcillas, como los iones Al3+ se disuelven
rpidamente en las soluciones, pasando a las races vegetales y provocando
efectos txicos en las plantas. Es por ello que un suelo frtil debe estar
balanceado en lo que a la acidez se refiere y el tratamiento en este caso
consiste en la neutralizacin de la acidez mediante la agregacin de
compuestos alcalinos, como el carbonato de calcio. Luego tenemos que la
combinacin de acidez e intercambio inico en las arcillas del terreno es
importante en el desarrollo de los suelos agrcolas.

stos, en la actualidad, se encuentran expuestos a las contaminaciones por


lluvia cida proveniente de las zonas industriales y por los abonos qumicos
y plaguicidas, los cuales son absorbidos por las arcillas minerales
provocando los efectos combinados de acidez e intercambio mencionados.
En cualquier caso, las arcillas son las protagonistas en la formacin de los
suelos agrcolas y sus propiedades son determinantes para el crecimiento de
los vegetales. Por otra parte, la mineraloga del suelo es resultado de
diversos factores, el clima y el intemperismo, as tenemos que en las
regiones tropicales predominan los caolines mezclados con xidos minerales
(oxisoles) y los suelos negros formados por esmectitas expandibles
(vertisoles) combinadas. Si la acidez es baja (pH > 6) el suelo arcilloso
tiende a ser rico en calcio, en cambio si la acidez es alta (pH < 6) el
aluminio tiende a ser ms abundante, lo que trae efectos txicos para la
vegetacin. Otros cationes, como el amonio, los nitratos y los fosfatos,
tambin son retenidos por las arcillas del suelo e intercambiados bajo
condiciones de humedad y acidez adecuadas, siendo realmente accesibles a
las plantas y representando una fuente importante de nutrientes. La
composicin ptima del suelo debe incluir una fraccin de arcilla compuesta
de partculas menores a 2 micras, y una proporcin mayor de sedimentos
con tamaos de partcula entre 2 y 60 micras. Esta combinacin parece
incluir las mejores caractersticas para el cultivo y crecimiento de las races
vegetales. Es claro, pues, que las arcillas son los componentes del suelo que
provocan la mayor influencia en su productividad.
No menos importante ha sido la interaccin de las arcillas con las molculas
orgnicas. Su afinidad por las bases orgnicas nucleicas, como la guanina,
la citosina, etc., ha provocado inters creciente entre la comunidad cientfica
que trata de atribuir un papel preponderante a los compuestos minerales de
tipo laminar en la formacin de las molculas prebiticas. Ms adelante, en
el captulo III, se ampliar esta idea con base en una mejor comprensin de
la estructura de las arcillas y su posible relacin con el origen de la vida en
el planeta.
Otros usos de la interaccin del barro (arcilla) con las molculas orgnicas
lo encontramos en la manufactura de la cermica en la antigedad. Baste
mencionar el uso que los griegos daban a los pigmentos vegetales para la
obtencin de la cermica negra y roja, tpica del arte de Micenas. Otros
ejemplos ms sorprendentes los encontraremos en el curso de esta obra en
la que estudiaremos la porcelana china del periodo Sung (969-1279 d.c.), la
llamada porcelana de "cscara de huevo" que, debido a su fineza y alta
resistencia sorprendi al mundo occidental. Su delicadeza era tal que ya en
el siglo IX se hablaba de los vasos de porcelana china translcida, que
dejaban ver los lquidos contenidos en su interior. Se deca que las piezas de
porcelana de esta clase trascendan a la naturaleza humana. En cualquiera
de los casos precedentes, la arcilla mineral ha sido la protagonista y, gracias
a su abundancia natural y accesibilidad, el barro tradicional ha tenido un
papel importante en el desarrollo de las primeras civilizaciones. Desde muy
temprano, el hombre observ que los objetos de barro hmedo se contraen

y endurecen al secarse por la accin del calor y que su resistencia mecnica


en esas condiciones es suficiente. Aunque estas propiedades son tan
familiares que hacen pensar en una serie de caractersticas simples, ha
tomado muchos aos desentraar los secretos que dieron origen a las
propiedades mencionadas. Ahora que se cuenta con instrumentos analticos
poderosos y con mtodos de clculo avanzados, la sorpresa ha sido
mayscula al comprobarse que donde se esperaba encontrar una estructura
simple y rgida, se tiene un arreglo complejo y flexible. Se ha venido
encontrando que el horizonte llano presenta en realidad profundos abismos
y montaas en lo que se refiere a la fsica y la qumica de las arcillas
minerales. Un tema de investigacin que pareca pertenecer al pasado se
descubre ahora como fuente inagotable de nuevos conocimientos y nuevas
aplicaciones. Todas estas caractersticas slo hablan de la nobleza de un
material y nos dan la esperanza de que con el polvo se han de construir y
transformar grandes cosas para beneficio del hombre.
EL RBOL GENEALGICO: LOS SILICATOS
No fue sino hasta el ao de 1912 cuando, gracias a los fsicos W. L. Bragg y
M. Laue, que descubrieron las propiedades de los rayos X, fue posible
desentraar la estructura interna de los minerales. Estos son compuestos
cristalinos, es decir, que a escala molecular estn formados por planos y
caras muy bien definidos, los cuales tienen la propiedad de dispersar los
rayos X y producir as patrones de interferencia, los cuales nos proporcionan
informacin muy valiosa sobre los arreglos cristalinos de las sustancias
minerales.
Despus, con el microscopio electrnico, desarrollado por primera vez por E.
Ruska en 1931, fue posible observar directamente los cristales minerales,
su forma y su geometra.
Mediante las tcnicas apuntadas, se sabe que los silicatos estn formados
por cristales regulares y, si vamos a una escala ms pequea, veramos que
estos cristales tienen a su vez una unidad bsica: el tetraedro (en, griego
"cuatro caras"), tal y como se ilustra en la figura 4. Este es el tabique
elemental con que podemos construir los edificios moleculares que forman a
los silicatos, interesante!, no es as? Veamos ms de cerca cmo se piensa
que esto ocurre.

Figura 4 (a). El tetraedro elemental o la pirmide triangular.

El tetraedro de la figura 4 est compuesto por un tomo central de silicio


(Si) y cuatro tomos de oxigeno en las esquinas (O).
Si cada tomo de silicio tiene cuatro cargas elctricas positivas, mientras
que cada tomo de oxgeno tiene dos cargas negativas, es necesario que
cada uno de los tomos de oxgeno use una de sus cargas para atraer a una
de las cargas del silicio, quedando as saturado el tomo central (Si),
mientras que las esquinas todava tienen una carga negativa para enlazarse
a otro tomo con carga positiva. Cuando esto ltimo ocurre, entonces
tenemos que se puede formar una cadena de tetraedros, mediante los
enlaces del tipo: ..-.O-Si-O-Si-O-Si-O-...

Similarmente, mediante este mecanismo podemos formar cadenas


verticales que se unen a las cadenas horizontales para formar redes, de la
manera siguiente: si seguimos armando este "Mecano", podemos
superponer una red encima de otra, a manera de formar arreglos
tridimensionales. Tambin podemos sustituir uno de los tomos de silicio
por otro, por ejemplo de aluminio (Al), con lo cual el arreglo quedara
desbalanceado, ya que el aluminio slo tiene tres cargas elctricas positivas
en vez de cuatro, dejando una carga negativa "extra" en uno de los tomos
de oxgeno, por ejemplo:

Como se observa en este esquema, la carga negativa desbalanceada puede


ser satisfecha por un catin positivo, por ejemplo el sodio (Na) o el potasio
(K), con lo cual se logra nuevamente una estructura neutra.
Existen dos reglas bsicas que nos dicen cmo unir dos o ms tetraedros
(Reglas de Pauling):
1) La suma de las cargas negativas debe ser igual a la suma de las cargas
positivas, de manera que la estructura sea elctricamente neutra.
2) Todos los elementos con carga positiva (cationes) pueden enlazarse o
rodearse de elementos cargados negativamente, coordinndose con ellos de
modo que los arreglos coordinados dependen nicamente de los tamaos
entre el catin (+) y el anin (-) respectivo.
Existe una tercera regla conocida como Regla de Lowenstein: No es vlido
enlazar dos tetraedros que tengan un tomo central de aluminio cada uno.
Esto nos indica que dos tetraedros de aluminio slo pueden enlazarse
mediante otro tetraedro intermedio a base de silicio.
Siguiendo estas sencillas reglas podemos armar el mecano de manera que
un tetraedro (1T) pueda unirse a otro para formar un arreglo tipo 2T (dos
tetraedros) o bien 3T, ..., etc. As, en la figura 5 (a) se renen todas las
posibles combinaciones de tetraedros que dan origen a una serie de vistosas
geometras, en forma de cadena simple, doble, redes de motivos
hexagonales, etc. Lo ms sorprendente es que cada uno de estos arreglos
es tpico de alguno de los silicatos minerales ms conocidos. As vemos que
el mineral circn est compuesto de tetraedros aislados (1T), mientras que
los piroxenos por cadenas simples de un nmero infinito de miembros (nT).
En particular, las redes de tetraedros que se extienden a lo largo y a lo
ancho, formando hojas completas, constituyen el grupo de filosilicatos, o
estructuras laminares, del que forman parte las arcillas.

Figura 5(a). La estructura de los silicatos, o el mecano

Una propiedad extraordinaria de estas estructuras es su posibilidad de ser


capaces de sustituir al tomo de silicio (Si), situado en el centro de los
tetraedros (Figura 4), por otro de menor carga como el aluminio (A13+),
generando as una deficiencia de carga positiva, o un exceso de carga
negativa en el tetraedro, la cual necesita atraer a otros cationes para
compensarse, por ejemplo Na, K, Ca, ... , etc. Este es el mecanismo que
permite a los silicatos tener propiedades superficiales nicas de acidez e
intercambio inico, tan importantes que a ellas se deben las propiedades
catalticas de las arcillas. Esto es un ejemplo tpico de lo que ocurre a
menudo en la qumica, es decir, que los arreglos cristalinos, las
sustituciones, etc., representan aspectos fsicos, que ocurren a escala
molecular, estableciendo o modificando las propiedades qumicas de los
materiales: fundamento de las propiedades qumicas de las sustancias es la
fsica que ocurre a escala molecular.
LA ESTRUCTURA DE LAS ARCILLAS: QUIN ES QUIN!
Hemos visto cmo la unin de varios tetraedros nos genera hojas que se
extienden a lo largo y a lo ancho, dando origen a las estructuras laminares.
Veamos de cerca qu ocurre al unir los vrtices para formar anillos
tipo 6T (seis tetraedros), como se muestra en la figura 5 (b). Las puntas de
los tetraedros se encuentran a la misma altura, formando un plano, de igual
manera ocurre con los tomos de silicio situados en el centro de los
tetraedros y con los de oxgeno situados en las bases. La articulacin de
esos tres planos nos conduce pues a la formacin de una hoja
tetradrica (tipo T).

Figura 5 (b). El anillo de seis tetraedros.

Siguiendo esta secuencia, podemos ahora unir dos hojas para formar
una lmina tetradrica, tal y como se ilustra en la figura 6. En sta se
observa que las dos hojas se encuentran invertidas, una con respecto a la
otra, compartiendo uno de los vrtices.

Figura 6. Una lmina de tetraedros (T).

Similarmente, existen otros cuerpos poligonales que podemos unir entre s


para formar cadenas, tal y como ocurre con el octaedro (octa, ocho; edros,
cara), representado en la figura 7, formacin tpica de los compuestos de
aluminio, por ejemplo Al (OH)6, o del magnesio. Este arreglo es una hoja
octadrica (tipo O).

Figura 7. Una hoja de octaedros (O).

Ahora bien, la unin de una hoja del tipo T, con otra del tipo O, genera
una lmina T- O,o lmina 1:1, tal y como se ilustra en la figura 8. La
coincidencia, sin embargo, no es perfecta cuando se trata de hojas T
formadas por silicio-oxgeno y de hojas tipo Oformadas por aluminiooxgeno-oxhidrilo, lo cual crea un efecto de esfuerzo entre las hojas que es
de gran importancia para algunas de las aplicaciones de las arcillas que
presentan este tipo de lminas (T-O), por ejemplo el caoln.

Figura 8. Una lmina T-O.

Ahora terminamos la secuencia agregando una tercera hoja tipo T a la


lmina T-Omencionada arriba y el resultado se ilustra en la figura 9, que
muestra la lmina T-O-T, o, como algunos lectores perspicaces la
llaman: la estructura de sandwich, debido a que dos hojas tipo T se
asemejan a los panes del sandwich, mientras que el jamn correspondera a
la hoja tipo O. Esta lmina tiene pues dos hojas T y una hoja O, o sea la
lmina es del tipo 2:1.

Figura 9. Una lmina T-O-T.

Hasta aqu termina el juego del mecano, ya que la lmina T-O-T es la ms


completa y no acepta una nueva adicin, debido a la saturacin de los
enlaces. Una cosa es clara en este punto: las estructuras de sandwich son
nada menos que la parte esencial de las arcillas! Por si hubiese alguna
duda al respecto, pasaremos ahora a ilustrar la importancia de las
estructuras formadas por las lminas tipo 1:1 y aquellas formadas por las
lminas tipo 2:1.
GRUPO 1:1
Los caolines
El nombre caoln proviene de la voz china Kau-Ling, nombre del cerro de
una regin situada al norte de China de donde se extraa esta arcilla desde
el siglo VIII d.C., para la fabricacin de la porcelana. La unidad fundamental
de la estructura del caoln es la lminaT-O, o sea la lmina 1:1, una hoja de
tetraedros de silicio-oxgeno unida a otra hoja de octaedros de aluminiooxgeno-OH. La sustitucin del silicio por otro elemento, como el aluminio, o
bien la sustitucin del aluminio en la hoja tipo O por otro elemento de
menor carga, por ejemplo el magnesio, causa un cambio qumico en el

material pero mantiene esencialmente la misma estructura.


sustituciones dan origen a la familia de los caolines (Figura 10).

Estas

Figura 10. El rbol de los caolines.

La primera rama comprende a aquellos minerales derivados de la caolinita


que guardan la misma composicin qumica por cada unidad estructural:

Al2 Si2 O5 (OH)4


stos son la nacrita, dickita, anauxita, halloisita y el alofano, los cuales
difieren entre si slo por su arreglo laminar. Imaginemos un paquete de
naipes en el que todas las cartas se encuentran ordenadas perfectamente:
sta es la estructura de la nacrita (Figura 11). En este caso el paquete de
cartas puede llegar a ser muy alto debido a que la estructura ordenada es
ms estable.

Figura 11. La baraja de los caolines.

En cambio, la dickita est dispuesta de tal manera que el paquete de naipes


se abre ms de un lado que del otro, entre 6 y 7 grados, mientras que la
caolinita se abre hasta 15 grados.
Existe un mineral asociado (livesita) que presenta una abertura a un lado
que es siempre regular, mientras que la carta siguiente se abre de forma
irregular hacia el otro lado, dando origen a una estructura laminar muy
desordenada y poco estable.
El otro grupo de caolines es igualmente importante y comprende el mismo
tipo de estructura laminar, pero con una sustitucin del aluminio de la hoja
tipo O por otro catin, por ejemplo el hierro (Fe2+, Fe3+) o el magnesio
(Mg2+). Sin embargo, al sustituir el aluminio por el magnesio se contraen
ligeramente las dimensiones de la hoja tipo O, originando una pequea
distorsin en la lmina T-O, la cual permite acomodar el esfuerzo pero
ocasiona que la forma externa de los cristales de este tipo sea fibrosa o
corrugada, tal es el caso de los asbestos (crisotilo) y la antigorita,
respectivamente.
Una ltima observacin: en las estructuras de estos derivados del caoln se
ve que sus hojas se ensamblan naturalmente unas sobre otras, como las
cartas de una baraja, con las variaciones mencionadas arriba, de modo que
entre una hoja y otra hay un enlace muy dbil, del tipo Van Der Waals,
creando un espacio interlaminar que guarda propiedades muy interesantes,
como veremos ms adelante.
GRUPO 2:1
1) Las esmectitas
La familia de las esmectitas est formada por todas aquellas arcillas que
presentan una estructura de sandwich!, es decir, que est constituida por
dos hojas de tipo T y por otra intermedia de tipo O. La frmula estructural
tpica de estas arcillas es la siguiente:

Al2

Si4

hoja

hoja

octadrica

tetradrica

O10

(OH)2

Esta estructura es elctricamente neutra debido a que todas las posiciones


en la hoja Tse encuentran ocupadas por tomos de silicio, mientras, que
todas las posiciones de la capa O contienen aluminio. sta es la frmula
tpica de la pirofilita. Sin embargo, tal y como se muestra en la figura 12,
existen numerosas ramas en el rbol de las arcillas, las cuales presentan la

misma estructura de sandwich, excepto que algunas veces el aluminio


sustituye al silicio parcialmente en la capa T, o bien el magnesio o el hierro
sustituyen al aluminio en la capa O, e inclusive el flor (F) pudiera sustituir
al oxgeno de la capa O. Luego, estas diferencias de composicin qumica
hacen que las propiedades de cada arcilla mineral sean distintas.

Figura 12. El rbol de las esmectitas.

Entre todas las esmectitas, la rama de las arcillas di-octadricas presenta


propiedades muy interesantes, derivadas por supuesto de su estructura
laminar, de su espacio interlaminar y de la carga residual. La figura 13
ilustra la composicin de las lminas T-O-T para todas las arcillas del tipo
esmectita, es decir, las lminas tipo 2:1. Entre ellas destaca la
montmorillonita, cuyo nombre se deriva del francs Montmorillon, lugar de
Francia en que se encontr esta arcilla tpica en 1874. La composicin
qumica de una arcilla esmectita, tipo montmorillonita, es la siguiente:

Como se observa en esta frmula estructural, la hoja tetradrica est


compuesta slo de silicio y aluminio mientras que la hoja octadrica
contiene aluminio y una variedad de cationes (B). Esto ilustra
perfectamente la gran variedad de arcillas tipo esmectita que se pueden

conseguir simplemente cambiando el catin de la hoja octadrica y


manteniendo ocupada la hoja T con Si y Al (Figura 13), para cada caso. Por
supuesto, la sustitucin de aluminio (O) y silicio (T) por un catin de menor
carga elctrica, por ejemplo Mg, origina una deficiencia de carga elctrica
que es responsable de algunas de las propiedades superficiales ms
importantes de las arcillas: la capacidad de intercambio, la absorcin de
molculas polares como el agua, as como de otros compuestos orgnicos,
por ejemplo las aminas, las cuales al introducirse en el espacio interlaminar
causan el hinchamiento de la estructura laminar de las arcillas.

Figura 13. La composicin de la lmina de T-O-T.

Debido a su avidez por el agua y las molculas orgnicas las


montmorillonitas encuentran aplicaciones muy variadas que van desde la
extraccin de esencias naturales hasta la fabricacin de catalizadores para
procesar los hidrocarburos derivados del petrleo. Los mecanismos que
intervienen a escala molecular para llevar a cabo estas reacciones sern
explicados en los captulos siguientes, por ahora slo mencionaremos que:
la estructura de sandwich! y el grado de sustitucin catinica determinan
en gran medida las propiedades de las arcillas.
Ms an, la sustitucin de cationes se lleva a cabo mediante mecanismos
muy sencillos. La figura 14 muestra la frmula estructural de las arcillas tipo
esmectita, en donde podemos apreciar las sustituciones que se realizan en
las hojas de cada uno de los minerales.

Mineral

Carga

Composicin

(octa) (tetra) O10 (OH)2

Pirofilita

(E=0)

Al2 Si4 O10 (OH)2

Talco

"

Mg3 Si4 O10 (OH)2

Minnesotaita

"

(Fe, Mg)3 Si4 O10 (OH)2

Saponita

( E+ = 0.33 )

Mg3 (Si3.6, Al.33) O10 (OH)2nH2O

Saponita frrica

"

(Fe2+, Mg)3 (Si3.6, Al.33) O10(OH)2 nH2O

Hectorita

"

(Mg2.6, Li.33) Si4 O10 (OH)2nH2O

Sauconita

"

(Mg, Zn)3 (Si3.6, Al.33) O10(OH)2 nH2O

Stevensita

( 2E+ = 2x )

Mg3-x Si4 O10 (OH)2

Montmorillonita ( E+ = 0.33 )

(Al1.67, Mg.33) Si4 O10 (OH)2nH2O

Beidellita

"

Al2 (Si3.6, Al.33) O10 (OH)2 nH2O

Nontronita

"

Fe23+ (Si3.6, Al.33) O10 (OH)2nH2O

Volkonskoita

"

(Al, Fe3+, Cr)2 (Si, Al)4 O10(OH)2 nH2O

Figura 14. Arcillas esmectitas del grupo 2:1. Frmula qumica.

Existe otra familia de arcillas que se asemeja a la de las montmorillonitas:


las vermiculitas, que tienen la misma estructura de sandwich, pero que
pueden presentar un grado de sustitucin mayor en la hoja octadrica,
originando una carga residual mayor que las montmorillonita y, por eso

mismo, la atraccin entre las lminas es mayor tambin, por lo que la


estructura no es tan expansible.
2) Las micas
Las micas son los minerales clasificados como arcillas que tienen la misma
estructura que las esmectitas, excepto que el grado de sustitucin y la
naturaleza de los cationes que se alojan entre lminas, por ejemplo el
potasio, hacen que la carga residual sea muy alta. En estas condiciones, las
lminas se fijan unas a otras haciendo que su estructura no sea expansible,
ni sus cationes interlaminares intercambiables. La familia de las micas se
ilustra en la figura 15 y la frmula estructural en la figura 16.

Figura 15. El rbol de las micas.

Mineral

Carga

Frmula

Flogopita

( E+ = 1 )

KMg3 (Si3Al) O10 (OH)2

Biotita

"

K (Mg, Fe2+, Fe3+, Mn)3 (Si3Al)


O10 (OH)2

Lepidolita

"

K (Al, Li)3 (Si, Al)4 O10 (OH)2

Sinnwaldita

"

K (Al, Li, Fe2+, Fe3+ )3 (Si,


Al)4O10 (OH)2

Muscovita

"

KAl2 (Si3Al) O10 (OH)2

Paragonita

"

NaAl2 (Si3Al) O10 (OH)2

Mica-Al

( E+ = 1 )

Kx (Al, Mg)2 (Si,


Al)4 O10 (OH)2NH2O

Mica-Fe

( E+ = 1 )

KMgFe3+Si4 O10 (OH)2

Celadonita
Mica-Fe
(Glauconita)

K (R1.33+ R.672+) (Si3.6 Al.33) O10 (OH)2

Figura 16. Micas, frmula qumica y formas estructurales.

El lector recordar la facilidad con la que la mica comn se parte a lo largo


de las hojas que la componen, pero, qu difcil es partirla en la direccin
perpendicular! no es as? Esto ilustra perfectamente la constitucin laminar
de tales minerales. Adems, conociendo la estructura podemos explicarnos
fcilmente por qu las micas son buenos alsiantes trmicos, por ejemplo en
las planchas elctricas y en las conexiones: debido al espacio interlaminar,
el cual no es un buen conductor trmico o elctrico (las hojas se encuentran
"desconectadas" unas de otras, lo que impide el paso del fluido trmico o
elctrico).
En contraste con la montmorillonita, la cual tiene una deficiencia de carga
localizada en el centro de los octaedros, la carga residual de las micas est
localizada en la hoja tetradrica, es decir, en la superficie misma de las
hojas, originando un amarre fuerte de los cationes interlaminares con las
hojas, por lo que la estructura no es fcilmente expansible. Entre las micas
ms conocidas se encuentran la muscovita, cuyo nombre deriva del "vidrio
de Mosc", con el que se fabricaban antiguamente las ventanas de las casas
de esa ciudad.
En resumen, las arcillas expansibles son las esmectitas, las vermiculitas y
las haloisitas, que derivan esta propiedad de la concentracin de carga
interlaminar, por ejemplo de 0.33 unidades por cada celda unitaria,
mientras que sta es igual a 0.86 en las vermiculitas y 1.0 en las
muscovitas.

La figura 17 muestra los distintos espesores que se obtienen con las


distintas arcillas al intercalarse una o dos capas de agua en el espacio
interlaminar:

a) Pirofilita

cationes octadricos

b) Mica

o cationes intercambiables

c) Esmectita

w capas de molculas

d) Vermiculita
e) Clorita
f) Caolinita-serpentina

OH
K ion de potasio

g) Haloisita (10A)

Una cosa queda clara: los edificios moleculares que constituyen a las arcillas
y el grado de sustitucin logrado, permiten obtener una serie de
propiedades de inters en diversos campos de aplicacin. No slo esto es
cierto cuando interviene la mano del hombre al tratar de modificar el
espacio interlaminar (Figura 17), sino que el proceso de modificacin a
travs del intercambio con otras especies qumicas ocurre naturalmente, lo
que conduce a una variacin constante de la naturaleza de la arcilla que se
traduce en variaciones de la fertilidad del suelo, permeabilidad, etc. Estas
modificaciones del edificio molecular son susceptibles de estudiarse
experimentalmente en el laboratorio y para ello es necesario introducir, ya
sea un catin, ya sea una especie qumica distinta, en el interior del espacio
interlaminar, lo cual ser el tema que abordaremos enseguida.

Figura 17. El espesor de las arcillas expandidas.

I .

C M O

C O N Q U
V I D R I O ?

S E

H A C E

E L

ADEMS del papel que ha desempeado en la vida cotidiana, el vidrio ha

tenido una trascendental participacin en el desarrollo de la tecnologa y de


nuestra concepcin de la naturaleza. Gracias a l sabemos cmo son los
microorganismos, a travs del microscopio; cmo es el Universo, con el uso
de los telescopios; cul es la naturaleza del tomo y el dinamismo de una
clula viva. La variedad de usos que se le ha encontrado solamente est
limitada por la capacidad y el ingenio del hombre. Su versatilidad es
difcilmente sustituible, por lo que su estudio se vuelve ms interesante.
Bsicamente, el principio de fabricacin del vidrio ha permanecido invariable
desde sus comienzos, pues las principales materias primas y las
temperaturas de fusin no han sido modificadas. Sin embargo, las tcnicas
se han transformado para conseguir un proceso de produccin ms
acelerado, y los investigadores han elaborado diferentes compuestos para
combinarlos con el material bruto y as variar las propiedades fsicas y
qumicas, de manera que sea posible disponer de una amplia gama de
vidrios para diversas aplicaciones.

El vidrio se hace en un reactor de fusin, en donde se calienta una mezcla


que casi siempre consiste en arena silcea (arcillas) y xidos metlicos secos
pulverizados o granulados. En el proceso de la fusin (paso de slido a
lquido) se forma un lquido viscoso y la masa se hace transparente y
homognea a temperaturas mayores a 1 000C. Al sacarlo del reactor, el
vidrio adquiere una rigidez que permite darle forma y manipularlo.
Controlando la temperatura de enfriamiento se evita la desvitrificacin o
cristalizacin.
En la antigedad la fusin se haca en moldes de arena hechos en casa,
como se ve en la figura 8, pero para la industrializacin de este proceso fue
necesario construir grandes hornos (figura 9), donde adems de las
materias primas se podan aadir trozos de vidrio viejo de desecho.

Figura 8. Horno de fusin casero antiguo (siglo XVII).

Figura 9. Horno tanque.

Durante los tiempos primitivos de la industria del vidrio, las nicas materias
primas que se utilizaban en su fabricacin eran las arcillas. Hoy en da se
emplean distintas mezclas para obtener diferentes tipos. Por ejemplo, los
bloques de vidrio se fabrican en moldes con una mezcla de arena de slice,
cal y sosa, y se les aade dolomita, arcilla de aluminio y productos para el
refinado. En la actualidad muchos materiales desempean un papel
importante, pero las arcillas siguen siendo fundamentales.

Aunque la palabra puede resultarnos conocida, es posible que no sepamos


que la arcilla es el producto del envejecimiento geolgico de la superficie de
la Tierra, y que como esta degeneracin es continua y se produce en todas
partes, es un material terroso muy abundante en la naturaleza. De hecho,
para el cultivador, el minero o el constructor de carreteras resulta un
estorbo. En nuestro pas tenemos numerosas arcillas. Los yacimientos en la
Repblica se encuentran distribuidos en el territorio correspondiente a 10 de
los estados que forman la confederacin poltica del pas. Las localidades
donde se han encontrado se ilustran en el mapa correspondiente (figura
10). En ste se observa que en Chihuahua, Zacatecas, Aguascalientes,
Jalisco, Guanajuato, Quertaro, Hidalgo, Tlaxcala, Puebla y Guerrero se
encuentran las zonas importantes. A menudo estos territorios estn
relacionados con regiones de mineralizacin, como las que corresponden a
los estados de Guanajuato, Hidalgo y Quertaro.

Figura 10. Ubicacin de los principales yacimientos de arcillas silceas en la Repblica


Mexicana

Las rocas gneas primarias que dieron lugar a las arcillas fueron, entre
otras, granitos, pegmatitas y feldespatos. El envejecimiento de estas rocas
primarias fue producido por la accin mecnica del agua, el viento, los
glaciares y los movimientos terrestres, combinados con la accin qumica
del agua y del bixido de carbono a altas temperaturas. Hoy en da las
mismas fuerzas naturales siguen produciendo arcilla, formndose as ms
cantidad de la que el hombre puede utilizar.
La arcilla es un material engaosamente sencillo. No tiene la obstinada
dureza de la piedra, ni la fibra temperamental de la madera, ni la solidez del
metal, pero tiene una fragilidad y una inconstancia que parecen pedir un
cuidado especial. Es blanda, dcil, plstica, maleable, sin veta ni direccin.
Clasificarla es una tarea difcil y conduce a diferentes resultados,
dependiendo de la caracterstica del material que se tome como referencia.
La podemos ordenar desde un punto de vista geolgico, mineralgico o de
acuerdo con su uso.
Una clasificacin geolgica es la ms conveniente en el caso de la arcilla,
pues puede ser una gua preliminar til de las materias primas empleadas
en la industria del vidrio (figura 11). Asimismo pueden dividirse en dos
grandes grupos: las primarias y las secundarias. Las arcillas primarias,
tambin conocidas como arcillas residuales, son las que se han formado en
el lugar de sus rocas madres y no han sido transportadas por el agua, el
viento o el glaciar. Al no haber movimiento, casi no hay oportunidad de que
las mezclas de otras procedencias alteren su composicin, por lo que
tienden a ser relativamente puras y libres de materiales no arcillosos. Son
valoradas por su limpieza, su blancura, su suavidad, su bajo costo y su
dificultad para encontrarlas. Las arcillas secundarias son aquellas que han
sido desplazadas del lugar donde fueron formadas. Son mucho ms
comunes, menos puras, pues tienen material procedente de distintas
fuentes, y su composicin vara ampliamente. Estos datos son
particularmente importantes para las personas que van a utilizar estos
materiales, ya que las condiciones de trabajo se alteran de manera notable.
Las arcillas que se encuentran esencialmente puras requieren un
tratamiento mnimo, mientras que las otras tienen que tratarse a
profundidad antes de ser utilizadas en la industria.

Figura 11. Diagrama de flujo de la clasificacin de las arcillas.

Quiz te ests preguntando por qu le damos tanta importancia a las


arcillas, si ste es un libro acerca del vidrio. Lo que sucede es que queremos
ensearte y convencerte de que la arcilla es como tierra, como arena, y que
de ella se obtienen los vidrios. Cuesta trabajo imaginarlo, verdad? Piensa
en la sorpresa que se llev el hombre primitivo cuando lo descubri. Puso a
calentar tierra y sta se empez a poner dura hasta que se transform en
un vidrio. Suena como magia. Hoy sabemos que a medida que la
temperatura de tratamiento de la arcilla aumenta ms all del rojo vivo, se
produce un endurecimiento, seguido de una compactacin y finalmente de
una transformacin de la arcilla en vidrio. Durante la vitrificacin se produce
una considerable contraccin, debida a la disminucin del tamao de las
partculas y a una reestructuracin de las molculas dentro de la matriz
vtrea. Pero, de qu estn formadas las arcillas que les permite hacer todo

eso? Las arcillas son silicoaluminatos complejos. Un silicoaluminato es un


compuesto hecho con silicio y aluminio, que se forma cuando la slice
modifica su superficie por la interaccin con iones aluminato,
intercambiando iones Si(OH)-4 por iones Al(OH)-4, como se ilustra en la
figura 12. Se pueden intercambiar unos por otros porque son muy parecidos
entre s. El Al(OH)-4 tiene una carga negativa y cuatro grupos OH, igual que
el Si(OH)-4. Adems, el silicio y el aluminio son de un tamao similar. Con el
tiempo estos compuestos reaccionan y forman sales solubles con los iones
alcalinos (Na, Li, y K) y alcalinotrreos (Be, Mg y Ca), cambiando as la
estructura de los silicoaluminatos originales. El aluminio puede estar
rodeado por 4 o 6 tomos de oxgeno, y puede tener carga +3 o +4.
Imaginemos un silicato donde uno de los tomos de Si +4est sustituido por
un ion Al+3.

Figura 12. Estructura del silicoaluminato en una arcilla.

Como la carga global tiene que ser la misma y el silicio tiene cuatro
mientras que el aluminio tiene tres, se une un K +1 o un Li+1 y resuelve el
problema. En la figura 13 aparece un dibujo de la estructura de las arcillas
con y sin metales. En la figura 13(a) vemos que hay dos tipos diferentes de
capas. En la parte de abajo encontramos una capa de silicio, en medio una
de aluminio y a continuacin otra de silicio, con sus respectivos oxgenos
cada una, por supuesto. Es claro que el aluminio cambi la forma de la
arcilla. En la figura 13(b) la situacin es similar, salvo que en sta se indica
la posicin que toman los tomos de potasio (K). Si seguimos buscando
diferencias, veremos que en la arcilla que carece de metales (figura 13(a))
aparecen molculas de agua (H2O) entre capas de silicio. Por eso se dice
que todos estos minerales tienen la propiedad de absorber agua, lo que
tambin contribuye a que las estructuras sean ms anchas porque, como
puedes ver, la de la figura 13(a) mide entre 9.6 y 21.4 , dependiendo de la
cantidad de agua que haya absorbido, mientras que la de la figura 13(b)

mide 10 . Estos cambios en la estructura de la arcilla son la base de su


naturaleza caprichosa.

Figura
13.
Estructura
cristalina
de
arcillas. a) Sin
metales
(montmorillonita). b) Con metales alcalinos y alcalinotrreos (illita).

alcalinos

En la slice, la unidad estructural fundamental es un tetraedro de SiO 4, es


decir, un tomo de silicio rodeado siempre por cuatro tomos de oxgeno
(figura 14). Las fuerzas que mantienen unidos a estos tomos comprenden
enlaces inicos y covalentes, lo cual provoca que la fuerza del enlace sea
muy grande. Si pensamos en tetraedros de slice juntos, unos rodeando a
otros, tendramos una combinacin de tetraedros de slice (con sus
respectivos oxgenos) orientados al azar. En un cristal como el de la figura
15(a) los tomos siguen un patrn estricto de orientacin que se
repite n veces, siempre de la misma manera. En un vidrio, los enlaces Si-OSi no tienen una orientacin determinada (figura 15 (b)); la distancia de
separacin entre los tomos de Si y O no es homognea, las unidades
tetradricas no se repiten con regularidad y el compuesto est desordenado.
A esta ltima se le conoce como slice amorfa, mientras que a la ordenada
se le conoce como slice cristalina, y ambas se utilizan en la fabricacin del
vidrio. El cuarzo (figura 16), es un ejemplo de slice cristalina muy empleada
en esta manufactura.

Figura 14. Tetraedro de silicio rodeado de cuatro tomos de oxgeno.

Figura 15. Representacin grfica de las diferencias estructurales entre un cristal (a) y
un vidrio (b).

Figura 16. Estructura cristalina regular de cuarzo.

Con las arcillas se hacen los vidrios, y como existe una gran variedad, el
vidrio que obtengamos depender de la arcilla que escojamos, razn por la
cual se necesita conocer muy bien las materias primas. Esto lo saben los
seores vidrieros, y por eso han aprendido que la caolinita (figura 17) es el
grupo de minerales de arcilla ms sencillo, su estructura bsica se compone
de tomos de oxgeno ordenados de tal manera que dan lugar a capas

alternadas de huecos tetradricos, que se ocupan por tomos de silicio y


aluminio, y huecos octadricos, ocupados por tomos de aluminio,
magnesio, hierro y cinc.

Figura 17. Estructura de la caolinita.

Tambin hay impurezas que ocupan sitios intersticiales, o dicho de otra


manera, tienen iones que estn mal acomodados. El efecto de las impurezas
depende de su naturaleza, de la proporcin en que se encuentran, del
tamao y de la forma de los granos de la arcilla, y de las condiciones de
reaccin, incluyendo la temperatura alcanzada, la duracin del
calentamiento y los efectos de algunas otras sustancias presentes. Cuando
estas impurezas son compuestos de hierro, por ejemplo, el color de la
arcilla cambia, y aparecen eflorescencias de colores en la superficie del
material seco y manchas negras o grises. Tambin se modifican las
propiedades refractarias. El xido frrico es altamente refractario cuando se
encuentra en una atmsfera oxidante; en una reductora acta como
fundente. La diferencia entre las dos situaciones es que en la primera el
hierro pierde electrones, mientras que en la segunda los gana. Esta
disparidad puede cambiar radicalmente las propiedades de la materia prima
necesaria para hacer un vidrio. Las impurezas nos pueden ayudar a su
manufactura, lo importante es saberlas escoger y manejar.
Desde que el hombre primitivo descubri el vidrio, su fabricacin ha
cambiado poco, y ha dependido en gran medida de la infraestructura
disponible para la fusin de las materias primas. Antiguamente se utilizaban
crisoles con capacidad de pocas toneladas (hoy en da se siguen usando
para elaborar vidrios especiales). En las grandes fbricas modernas se
utiliza el llamado horno tanque, que consiste en un gran tanque cerrado,
hecho con los mejores materiales refractarios. El combustible (gas o
petrleo) se quema dentro del tanque, produce enormes llamas que pasan
sobre la superficie de vidrio fundido y sobre las materias primas flotantes
an no fundidas. Los hornos tanque ms usuales son continuos, lo que
quiere decir que las materias primas que se introducen por el extremo de

fusin salen con la misma rapidez por el lado opuesto en forma de vidrio
fundido, para despus pasar a las mquinas que le dan forma. Existen
hornos continuos muy grandes, con una capacidad total de 450 toneladas y
una produccin diaria de vidrio de 250 toneladas. Las altas temperaturas
con las que trabajan estos hornos (alrededor de 1 500C) requieren
sistemas de caldeo regenerativos para recuperar parte del calor.
Cuando el vidrio sale del tanque de fusin se enfra y se endurece
rpidamente. En los pocos segundos que permanece a una temperatura
entre el rojo amarillo y el rojo naranja se trabaja de muchas formas para
darle diferentes aspectos. Se puede prensar, soplar, estirar y laminar. El
vidrio fro puede volverse a calentar y trabajarse repetidas veces con la
misma facilidad aplicando el mismo mtodo. Es importante evitar que el
vidrio caliente y blando permanezca a la intemperie demasiado tiempo,
porque se puede cristalizar.
En la produccin a gran escala, inmediatamente despus de que se le ha
dado forma a un artculo de vidrio, ste es transportado hasta un horno de
recocido continuo, en el cual se vuelve a calentar a la temperatura
apropiada. Con esto se evitan tensiones dentro del material vtreo.
Posteriormente se somete a un enfriamiento lento y controlado. Despus de
salir del horno de cocido, cada artculo es inspeccionado, embalado y, si es
necesario, se somete a operaciones de acabado. En la figura 18 se muestra
un diagrama del proceso de fabricacin del vidrio. La materia prima se pone
en el tanque de fusin. Una vez fundida se le da forma para despus
recocerla. Se puede ver que la temperatura de recocido es relativamente
baja comparada con la de fusin, y que el vidrio roto de desecho se puede
volver a utilizar cuantas veces se desee.

Figura 18. Diagrama para la fabricacin de vidrio.

Es importante destacar que el proceso de fabricacin es prcticamente el


mismo para todos los tipos, y lo que cambia de un ejemplar a otro es el
material. Todos ellos tienen en mayor o menor proporcin tomos de silicio,
que es uno de los elementos de la tabla peridica que ms se parece al
carbono. Esto resulta interesante si pensamos que el carbono es la base
fundamental de la vida en nuestro planeta. Si son tan parecidos, por qu
no existe vida en la Tierra basada en la qumica del silicio?, y por qu no
podemos utilizar el carbono para fabricar vidrio? La razn radica en la gran
facilidad que tiene el silicio para formar compuestos con el oxgeno,
evitando con esto las largas cadenas que seran equivalentes a las del
carbono, y que son importantes en la qumica de la vida. Es precisamente
esta afinidad con el oxgeno lo que lo hace til e indispensable en la
formacin del vidrio.