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Anticuerpos monoclonales

( Publicado en "La
Editorial Mediterrneo )

Revolucin

de

la

Bioingeniera",

Fernando

Mnckeberg,

1988,

Con el descubrimiento de los anticuerpos monoclonales, se ha hecho realidad el sueo del pibe de los
inmunlogos: contar con anticuerpos absolutamente homogneos y que se produzcan en forima continua,
y siempre con la misma especificidad y afinidad. Antes de esto el procedimiento de obtencin de los
anticuerpos, era largo y tedioso. En primer lugar, haba que inyectar los antgenos en animales. Esto tiene
el grave inconveniente de la heterogeneidad y variabilidad de los anticuerpos obtenidos as como tambin
la presencia de protenas contaminantes del suero, que son casi imposibles de separar. Por otra parte,
para obtener la cantidad de anticuerpos suficiente, hay que inyectar varios animales simultneamente,
con el inconveniente que los anticuerpos obtenidos varan mucho de un animal a otro, tanto en cantidad
como en especificidad y afinidad. Con la tcnica de anticuerpos monoclonales, se han subsanado todos
estos inconvenientes, y como consecuencia de ello, se ha abierto un enorme nuevo captulo de la
investigacin en biologa y en especial en la medicina.
El descubrimiento fue realizado en Cambridge (Inglaterra), en 1975, por Cesar Milstein (un refugiado
argentino que escap de la represin poltica en su pas), y por el suizo George Kohler. Por ello ganaron
el Premio Nobel en 1984. En un comienzo no se dio gran trascendencia a la tecnologa descrita y sus
autores
ni
siquiera
patentaron
el
proceso.
Hoy ha pasado a ser una herramienta de tremenda importancia en la investigacin biolgica y de enormes
proyecciones en el campo mdico. Basta sealar que en el ao 1987, la venta de productos fabricados
por esta tecnologa, super los 130 millones de dlares y en el ao 1990 superaron los dos millones de
dlares.
Las clulas productoras de los anticuerpos son los linfocitos B. Ellos se pueden extraer del bazo y cultivar
in vitro, pero no sobreviven ms all de algunas divisiones. La importancia del descubrimiento, consisti
en lograr fusionar estos linfocitos B, con clulas mielomatosas (clu1as cancerosas), que se saba se
podan reproducir indefinidamente en un medio de cultivo apropiado (figura 1). En estas clulas hbridas,
se logr algo fundamental: unir la capacidad de vivir indefinidamente de las clulas mielomatosas y la de
producir anticuerpos de los linfocitos B. Este procedimiento permiti obtener clulas inmortales
productoras de anticuerpos. Todo esto unido al hecho de que cada clula fabrica un anticuerpo especfico,
de modo que al separar una clula hbrida de las dems, se puede lograr un anticuerpo que ser siempre
igual.
Tcnica

de

produccin

El procedimiento para producir anticuerpos monoclonales demora, habitualmente, cuatro meses (figura 2).
Para ello, se inyecta en ratones el antgeno, an cuando no est puro. Luego de un perodo de espera
que permite un aumento de los linfocitos B especficos, se sacrifica el ratn y se extrae el bazo, rico en
linfocitos. Como primera etapa, los linfocitos que se obtengan del bazo, se mezclan con clulas
mielomatosas (clulas de un tumor de linfocitos), agregando adems polietilenglicol, un agente que facilita
la fusin. Con esto se consigue que algunas clulas mielomatosas se fusionen con linfocitos del bazo,
produciendo lo que se llama un hibridoma. Se logra as una clula que combina la capacidad de producir
anticuerpos de los linfocitos, con la capacidad de multiplicarse indefinidamente de la clula mielomatosa.
No todas las clulas logran fusionarse (hibridizarse), sino que por el contrario, un escaso nmero de ellas
(slo una cada 2 x 105 de las clulas del bazo). De all que sea necesario eliminar todas aquellas clulas
que
no
se
fusionen
(linfocitos
y
clulas
mielomatosas).
Los linfocitos que no se han fusionado se eliminan solos, porque luego de unas pocas divisiones, mueren.
El problema ms complicado es eliminar las clulas del mieloma, que si continan multiplicndose. Las
clulas mielomatosas que se utilizan para la fusin han sido genticamente alteradas, de modo que les
falta una enzima vital para la sntesis de DNA: la hipoxantina guanina fosforibosil trarferasa. Cuando estas
clulas mielomatosas mutadas se hacen crecer en un medie do cultivo especial, ellas tambin mueren.
Sin embargo, si se logran fusionar con linfocitos normales, sobreviven, porque los linfocitos le proveen la
enzima que a ellas les falta. De este modo, al poco tiempo, en el cultivo slo quedan las clulas
fusionadas
(hibridomas).
Luego debe seleccionarse y purificarse, entre todos las hibridomas, aquel que produce el anticuerpo
especfico que se desea. Muchas tcnicas se han utilizado para seleccionar los hibridomas especficos,
siendo la ms usada aquella que utiliza un radioinmunoanlisis. Para ello, se fija el antgeno especfico en
el fondo de pocillos de plstico. Luego, a cada uno de los pocillos se agrega el lquido del cultivo donde

estn creciendo las colonias de hibridomas. En aquellos casos en que las colonias secretan el anticuerpo
especfico ste va a reaccionar con el antgeno que se ha fijado al plstico, los dems se eliminan por un
simple lavado. En este momento se agrega un reactivo (marcado con un radioistopo) que reacciona
solamente con la molcula de anticuerpo monoclonal (generalmente un segundo anticuerpo especfico
contra los anticuerpos monoclonales). Despus de un tiempo de incubacin apropiada, nuevamente se
lavan los pocillos. Para ubicar el hibridoma que interesa se busca en qu pocillo est la radioactividad
(figura
2).
La etapa final, es separar los distintos hibridomas resultantes, con el fin de obtener una poblacin
proveniente de una sola clula (clon). Para ello, las clulas se diluyen hasta lograr que una clula quede
en un micropocillo de cultivo. El anticuerpo producido por esta clula y sus progenitoras (clon), es un
anticuerpo monoclanal. De all en adelante estas clulas se pueden guardar congeladas o cultivar y
multiplicar
por
siempre
(figura
2).
Estos hibridomas pueden inyectarse en la cavidad peritoneal de un ratn donde se multiplican y
desarrollan como un cncer secretando al mismo tiempo el anticuerpo deseado. Este mtodo es til para
el trabajo de laboratorio, pero no es prctico ni econmico para la produccin comercial del anticuerpo
monoclonal. Por esto, se ha buscado otra forma para poder reproducir y multiplicar el hibridoma; el
mtodo llamado Encapel, que consiste en capsular los hibridomas, en pequeas esferas (figura 3).
Primero se colocan los hibridomas en una solucin biocompatible de alginatos (sustancia derivada del
alga Gracilaria), y luego se encapsulan con una membrana de polmeros de almidn. La porosidad de la
membrana de la cpsula permite que los gases y nutrientes fluyan al interior y que los productos de
desechos, salgan de ella. Cuando se alcanza la densidad apropiada de anticuerpos en su interior, las
cpsulas
se
rompen
y
se
recolecta
la
protena
(figura
4).
Aplicaciones

de

los

anticuerpos

monoclonales

Los anticuerpos monoclonales constituyen una tecnologa que abre enormes perspectivas tanto en la
investigacin bsica como aplicada. En todos aquellos procesos en que ya se estaba utilizando la
reaccin antgeno/anticuerpo, los anticuerpos monoclonales agregan especificidad y reproducibilidad, con
lo que permiten estudiar mejor el fenmeno. De all que una de las primeras aplicaciones prcticas, ha
sido en los ensayos de diagnstico clnico, para luego utilizarlos en nuevas aplicaciones teraputicas e
incluso en procesos industriales que necesiten de purificacin de productos naturales.
Diagnostico

clnico

Si bien es cierto que son muchas las posibilidades de usos de los anticuerpos monoclonales, hasta ahora
slo han salido al comercio diversas bateras (kits) para hacer diagnstico in vitro. Sus posibilidades son
muchas, pero lleva tiempo (a veces muchos aos) para que los organismos controladores autoricen un
nuevo producto para la comercializacin. An las bateras de diagnstico in vitro requieren de ese control
y evaluacin ya que de acuerdo al resultado de estos ensayos el mdico tiene que tomar
determinaciones.
Para
ello
se
requiere
que
los
ensayos
sean
confiables.
1) Diagnstico del embarazo. Los ensayos ya conocidos para determinar la existencia de un embarazo,
se basan en la determinacin de los niveles de gonadotrofina corinica (hCG) en la orina. La mujer
embarazada tiene niveles ms altos de hCG. Para ello se han desarrollado tcnicas utilizando anticuerpo
anti hCG. Sin embargo, con frecuencia se producen reacciones falso-positivas por otras hormonas. Los
anticuerpos monoclonales, en este caso, gracias a su gran especificidad, eliminan este problema.
2) Hepatitis viral. Enfermedad que causa grave dao heptico y que se asocia al cncer heptico. Los
anticuerpos monoclonales han permitido desarrollar un ensayo, muy sensible y especfico, especialmente
til en los bancos de sangre, ya que se sabe que la hepatitis se trasmite en gran parte por las
transfusiones
sanguneas.
3) Identificacin del rotavirus que produce diarrea en el lactante. Ya se han producido anticuerpos
monoclonales que ponen en evidencia a este virus en deposiciones u otras secreciones humorales.
4) Genetic System (Seatle, USA), ha desarrollado un test especfico para identificar el virus del herpes
utilizando anticuerpos monoclonales, con los cuales se pueden teir clulas del paciente. Al mirar las
clulas al microscopio, puede hacerse el diagnstico a los 30 min, en lugar de dos o tres das con
ensayos convencionales. Ensayos histolgicos similares se estn desarrollando para otros virus (incluso
el
SIDA),
parsitos
o
infecciones
bacterianas.
5) Uno de los posibles usos de los anticuerpos monoclonales, es el diagnstico precoz del cncer.

Algunos tumores secretan diversos antgenos que pueden ser detectados por anticuerpos. Es as como
Hybritech, ha desarrollado una batera de diagnstico para detectar las fosfatasas cidas prostticas
(PAP),
que
constituyen
un
indicador
del
cncer
prosttico.
6) Centour, ha desarrollado otros anticuerpos monoclonales, para detectar antgenos del cncer del
pncreas
gstrico
y
colorectal.
Probablemente en el futuro nuevos anticuerpos monoclonales se desarrollarn para detectar ya sea
productos hormonales o de bacterias o virus, mejorando la sensibilidad y especificidad de los mtodos
clsicos de deteccin. Por este mtodo, se pueden determinar entre otros, insulina, hormona de
crecimiento, estrgenos, progesterona, hormona folculo estimulante, hormona luteinizante, testosterona,
glucocorticoides, hormonas tiroideas, trasferrina y muchas drogas (digital, narcticos, etc.).
7) EL desarrollo de mtodos diagnsticos no invasivos, como la tomografa axial computarizada, ha
reducido la necesidad de exploracin quirrgica. Sin embargo, estas tcnicas a menudo requieren
contrastar ms las imgenes. Los anticuerpos monoclonales, conjugados con colorantes o radioistopos
pueden ser muy tiles para el estudio ms detallado del rgano afectado. Por ejemplo, Centaur (Malvern,
Pensilvania), anunci haber desarrollado un anticuerpo monoclonal, para medir el dao cardiaco. Cuando
el corazn sufre un infarto, el tejido daado libera pequeas cantidades de protenas musculares
(miosina). Basados en este hecho, se fabric un anticuerpo monoclonal antimiosina y se conjug con un
radioistopo de vida media corta (Indium 111). Al administrarse este anticuerpo al paciente, ste se une a
la miosina en el tejido muscular y se puede detectar, por tomografa axial, midiendo la radioactividad del
Indium. Con ello se puede observar la intensidad y extensin de la lesin cardiaca. Siguiendo una
aproximacin semejante, se han desarrollado anticuerpos monoclonales contra antgenos de superficie de
clulas tumorales, con la cual se puede definir el tamao y extensin de un tumor, sin necesidad de la
ciruga.
Anticuerpos

monoclonales

en

teraputica

1) Anticuerpos monoclonales se utilizan en la terapia de pacientes con leucemia linfoblstica resistente a


la terapia convencional. Un equipo del Hospital Infantil de Boston (USA) y del Instituto del Cncer, Sidney
Farber
(Boston,
USA),
han
tratado
ya
numerosos
enfermos.
El tratamiento preconizado por ellos comienza con la extraccin de una muestra de mdula sea del
paciente, la cual es tratada in vitro con un anticuerpo monoclonal dirigido contra un antgeno presente en
estas c1ulas leucmicas. Se adiciona tambin un complemento, componente del suero que destruye las
clulas a las cuales se ha unido el anticuerpo monoclanal. Con esto se consigue que desaparezca, de la
mdula las clulas leucmicas, quedando slo clulas normales. Estas ltimas se congelan y almacenan,
al mismo tiempo que se somete al paciente a una fuerte irradiacin para eliminar todas sus clulas
leucmicas. Luego se infunde al paciente con su propia mdula previamente limpiada. Las clulas
normales vuelven a repoblar la mdula. Por esta tcnica se han tratado varios pacientes que se
encontraban desahuciados habiendo conseguido en algunos casos una remisin completa.
2) Uso de anticuerpos monoclonales en el tratamiento del cncer. La idea es fabricar anticuerpos contra
receptores celulares de clulas cancerosas y conjugarlos con sustancias qumicas txicas, con
radioistopos o sustancias txicas naturales. Se tratara de una especie de bala mgica, destinada a
destruir exclusivamente las clulas cancerosas. Es aqu donde los anticuerpos monoclonales tienen una
enorme potencialidad y son muchos los centros quo estn trabajando en esta direccin.
Los

avances

logrados

ya

han

sido

analizados

en

"Cncer

Manipulacin

Gentica".

3) Anticuerpos monoclonales para prevenir el rechazo del trasplante renal. Recientemente, el Food and
Drug Administration (USA), ha aprobado el primer anticuerpo monoclonal para su comercializacin y uso
clnico. Se trata de un anticuerpo contra las clulas T, clulas responsables del rechazo de rganos
trasplantados. Por su accin contra estas clulas, este anticuerpo monoclonal (fabricado por Ortho
Pharmaceutical Corporation de USA), ha sido de gran utilidad para impedir el rechazo en el trasplante de
rin.
Este anticuerpo monoclonal se ha mostrado en ensayos clnicos ms til que las drogas utilizadas hasta
hoy, porque tiene la ventaja que slo ataca a las clulas T y no altera el resto del sistema inmunolgico.
4) Uso de anticuerpos monoclonales en la terapia de enfermedades por autoinmunidad. Las
enfermedades por autoinmunidad se producen porque el sistema inmunolgico reconoce a sus propios
tejidos como si fueran extraos y comienza a generar una respuesta inmune contra ellos. En la miastenia
gravis, por ejemplo, el sistema inmunolgico fabrica anticuerpos contra los receptores de acetil colina (que
participan en la comunicacin nervio-msculo). Estos autoanticuerpos alteran la contraccin muscular

normal.
Para el tratamiento de esta enfermedad, se utiliza un procedimiento semejante a la dilisis renal, en el
cual la sangre del paciente se hace pasar a travs de una columna cargada con anticuerpos
monoclonales que captan y remueven los anticuerpos autoinmunes. Este procedimiento de lavado
sanguneo, puede aplicarse a muchas otras sustancias sanguneas que se desee extraer. Por un
mecanismo semejante, tambin se podran controlar las alergias. La mayor parte de las alergias se deben
a que el organismo produce gran cantidad de anticuerpos del tipo inmunoglobulina E, que reacciona con
el alergeno. El tratamiento sera similar a lo descrito para las enfermedades autoinmunes, con la
diferencia de que el anticuerpo monoclonal se usa para remover las clulas que producen las
inmunoglobulinas
E,
eliminando
de
esta
manera
la
alergia.
Sin embargo, todas estas aplicaciones teraputicas de los anticuerpos monoclonales, tienen sus
problemas ya que pueden producir efectos secundarios no deseados. No debemos olvidar que los
anticuerpos monoclonales son molculas producidas por clulas de ratn y que ellas mismas pueden
servir como antgenos y provocar una respuesta inmune en el paciente. La verdadera solucin sera
producir anticuerpos monoclonales humanos, lo que disminuira el riesgo de reaccin inmunolgica. Sin
embargo, hay dos grandes obstculos. Primero, que no existen clulas de mieloma humanas adecuadas
para ser fusionadas con linfocitos humanos. En segundo trmino, obtener linfocitos humanos inmunes en
suficiente cantidad es muy difcil, ya que no es posible (tico) inmunizar a los humanos o sacarles el bazo
como
para
proveer
de
linfocitos.
Otro problema para usar anticuerpos monoclonales en la terapia humana es la posibilidad de que se
generen complejos antgeno anticuerpo. Se sabe desde hace mucho tiempo que estos complejos pueden
daar
el
rin,
al
mismo
tiempo
que
pueden
actuar
como
antgenos.
Aplicaciones

industriales

de

los

anticuerpos

monoclonales

Las anticuerpos monoclonales han pasado a constituir un complemento indispensable para la ingeniera
gentica y la biotecnologa. Mediante la ingeniera gentica se logra que bacterias u otros
microorganismos produzcan sustancias de uso mdico (interferon, insulina, hormona de crecimiento, etc.),
pero para poder usarlas en humanos, stas necesitan purificarse, porque junto con ellas hay muchos
otros contaminantes (protenas bacterianas, restos de bacteria u otros contaminantes). Los anticuerpos
monoclonales pueden utilizarse para esta purificacin. El procedimiento consiste en pasar el material
impuro a travs de una columna que contiene anticuerpos monoclonales fijos en una matriz y que son
especficos para la sustancia que se quiera purificar. Los anticuerpos atrapan esta sustancia mientras
todas las impurezas siguen su camino. Posteriormente se trata la columna de modo de romper el
complejo
antgeno/anticuerpo,
quedando
as
el
producto
puro.
Esta tcnica tambin se utiliza para purificar vacunas preparadas por ingeniera gentica, a cualquier
antgeno viral, bacteriano a parasitario. La tcnica tiene el inconveniente que para separar el antgeno del
anticuerpo se utilizan mtodos drsticos que pueden alterar la calidad de la protena, pudiendo obtenerse
productos
inactivos.
Aplicaciones

de

anticuerpos

monoclonales

en

investigacin

bsica

En investigacin bsica, el uso de anticuerpos monoclonales es imposible de resumir y la literatura


cientfica de los ltimos aos est plagada de publicaciones en que se utilizan anticuerpos monoclonales
con los ms diversos objetivos. Ellos se estn utilizando, por ejemplo, para caracterizar y purificar nuevas
sustancias biolgicas, como las interleuquinas, la caquectina, encefalinas, endorfinas, morficeptinas, y
muchas otras que constantemente se estn describiendo. Otras publicaciones los utilizan como
marcadores celulares, ya sea en embriologa y en diferenciacin celular. As, por ejemplo, los linfocitos, al
microscopio, se ven todos iguales, pero ahora se han clasificado en diferentes tipos, de acuerdo a sus
propiedades funcionales. Esta clasificacin se realiza con la ayuda de anticuerpos monoclonales.
Del mismo modo, los anticuerpos monoclonales se estn utilizando para identificar antgenos en algunas
clulas del sistema nervioso con el objeto de conocer cmo las clulas nerviosas se interconectan. Se
calcula que en el cerebro hay 1010 clulas nerviosas, con hasta 1000 conexiones cada una. Por tanto
existen millones de redes posibles de clulas, que recin ahora se est comenzando a conocer como se
interconectan entre s. Con su facilidad para captar lo que ocurre en la superficie de la clula, los
anticuerpos monoclonales estn sirviendo para explorar la intrincada red del interior del cerebro, del
mismo modo como podran identificarse los hilos de colores de un cable elctrico.
Otras investigaciones los utilizan para estudiar los mecanismos por los cuales las clulas se reconocen
entre s, formando estructuras tisulares. Parece ser que el reconocimiento de clula a clula, se realizara

a travs de molculas que estn en la superficie. Los anticuerpos monoclonales han sido utilizados para
bloquear e identificar estas molculas y as contribuir a aclarar este desconocido fenmeno.
En resumen, la breve historia de los anticuerpos monoclonales, que se remonta a veintids aos, ha
provocado una enorme excitacin en el campo mdico, cientfico e industrial. Con todo, esta fantstica
herramienta est induciendo un cambio que hace muy poco se inici. Milstein y Kohler, en su publicacin
original tmidamente mencionaban, que los anticuerpos monoclonales podran ser de valor en el campo
mdico e industrial. Probablemente ni ellos se imaginaron el enorme cambio que estaban produciendo.
Una vez ms, un conocimiento bsico influye directamente en nuestras vidas.