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contemporanea Historia y problemas del siglo XX | Ao 5, Volumen 5, 2014, ISSN: 1688-7638

Dossier | 13

Las clases medias


en la historia reciente latinoamericana

Isabella Cosse1
En los ltimos aos pocos temas de investigacin han tenido una expansin tan vertiginosa
como los que conecta este dossier: las clases medias y la historia reciente latinoamericana. Un par
de dcadas atrs eran muy escasas las investigaciones histricas sobre esos dos temas pero hoy, en
cambio, ambos se han convertido en nutridas y efervescentes canteras de trabajo. Sin embargo, los
estudios sobre la interseccin en s misma de la clase media y la historia reciente ha tenido un desarrollo ms tardo. El objetivo de este dossier, justamente, es aportar al estudio de esa conexin.

En la actualidad, la nueva historiografa de la clase media est revirtiendo un vaco de largas


dcadas en las cuales las agendas estaban concentradas en las clases trabajadoras y las elites. Como
sucedi con el debate en torno a la nacin, el redescubrimiento de la clase media estuvo unido a su
desnaturalizacin. Las investigaciones, surgidas en el contexto de la inflexin posestructuralista
y el ascenso del giro cultural, abrieron una discusin de enorme atractivo en torno al origen de la
clase media en Amrica Latina.2 Se trata de un debate todava abierto y eso le otorga especial
inters aunque ha producido ciertos acuerdos que radican en la importancia de reinstalar a
la clase media en un proceso histrico y contingente cuya construccin, invencin o formacin
1

Isabella Cosse es historiadora. Investigadora de Consejo Nacional de Investigaciones Cientficas y Tcnicas y de


la Universidad de Buenos Aires es, tambin, profesora de posgrado en esa casa de estudios y del doctorado de
Flacso, Argentina. Su campo de estudio es la historia de las familias y las infancias en conexin con los procesos
polticos, sociales y culturales. Entre sus libros se cuentan: Mafalda: historia social y poltica (fce, 2014), Pareja,
sexualidad y familia en los aos sesenta (Siglo xxi, 2010) y Estigmas de nacimiento. Peronismo y orden familiar, 19461955 (fce, 2006). Ha publicado tambin numerosos artculos en compilaciones y revistas acadmicas.

Parker, David S. The Idea of the Middle Class: White-Collar Workers and Peruvian Society, 1900-1950 (University
Park: Pennsylvania State University Press, 1998); Owensby, Brian P. Intimate Ironies. Modernity and the
Making of Middle-Class Lives in Brazil (Stanford: Stanford University Press, 1999); Adamovsky, Ezequiel
Historia de la clase media argentina. Apogeo y decadencia de una ilusin, 1919-2003 (Buenos Aires: Planeta,
2009); Una revisin historiogrfica en Garguin, Enrique. El tardo descubrimiento de la clase media en
Argentina, en Nuevo Topo. Revista de historia y pensamiento crtico 4 (setiembre-octubre de 2007), 85-108. Vase,
tambin, Visacovsky, Sergio y Enrique Garguin (comps.) Moralidades, economas e identidades de clase media
(Buenos Aires: Ediciones Antropofagia, 2009).

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no estuvo prefijada de antemano.3 Sobre ese acuerdo se despliegan diferentes interpretaciones y


nuevas preguntas que se conectan con cuestiones epistemolgicas la conexin de lo material
y lo simblico, la temporalidad histrica que han hecho al debate especialmente estimulante.4
En cualquier caso, dichas discusiones han mostrado la centralidad de concebir a la clase media en
trminos problemticos.

Desde esta visin, estas pginas proponen desplazar el debate sobre los orgenes de la clase
media al problema de cmo pensarla en el momento de su apogeo entre 1950 y 1980. En esas
dcadas en Amrica Latina la clase media en forma abierta, directa e indudable fue central en el
proceso poltico, econmico y sociocultural y fueron innumerables los debates, las intervenciones
y las estrategias que la involucraron. Ciertamente, las investigaciones que renovaron, a comienzos
del nuevo milenio, el estudio de los aos 60 y 70 dieron cuenta de esa importancia si bien no hicieron de la clase media un objeto de indagacin en s mismo ni la problematizaron.5 Mostraron
que, a diferencia de las primeras dcadas del siglo xx, cuando la clase media poda resultar ubicua
en muchos contextos latinoamericanos, a partir de los aos 60 se destacaba por su significacin.
No casualmente, por ejemplo, la clase media fue decisiva para comprender las confrontaciones de
los jvenes mexicanos con el orden poltico y social. Pero, tambin, result clave para entender la
expansin del psicoanlisis en Argentina. Igual importancia tuvo para el estudio del parte aguas
que fue el derrocamiento de Salvador Allende en Chile.6 Sin duda, ocuparse de la clase media
resulta ineludible para el estudio de vastos problemas de la realidad econmica, cultural y poltica
del proceso histrico latinoamericano en esos aos de poderosas transformaciones sociales, conflictividad poltica y efervescencia cultural.
Sin embargo, solo muy recientemente han surgido investigaciones focalizadas en la interseccin propuesta por este dossier. Los avances ms ricos y slidos de esa produccin han puesto
en evidencia que dicha historia supone una enorme complejidad.7 A la luz de estos estudios

3
4

5
6

Una discusin sobre dichas conceptualizaciones en Geoffrey Crossick, Formacin o invencin de las clases
medias. Un anlisis comparado: Blgica, Francia y Gran Bretaa (1880-1914), en Adamovsky, Ezequiel,
Visacovksy, Sergio y Vargas, Patricia Beatriz, Clases medias (Buenos Aires, Ariel, 2014), 139-166.
Ms recientemente: Parker, David. y Louise E. Walker (eds.) Latin Americas Middle Class: Unsettled Debates
and New Histories (Lanham: Lexington Books, 2013) y Adamovsky, Ezequiel; Visacovsky, Sergio y Patricia
Beatriz Vargas (comps.) Clases medias. Nuevos enfoques desde la sociologa, la historia y la antropologa (Buenos
Aires: Ariel, 2014).

En forma muy pionera, vase el anlisis de Altamirano, Carlos. La pequea burguesa, una clase en el
purgatorio, en Peronismo y cultura de izquierda (Buenos Aires: Temas Grupo Editorial, 2001), 81-105. 1
edicin en 1997.

Zolov, Eric. Refried Elvis: The Rise of the Mexican Counterculture (Los Angeles: University of California Press,
1999); Plotkin, Mariano. Freud en las Pampas (Buenos Aires: Sudamericana, 2003); Power, Margaret. RightWing Women in Chile: Feminine Power and the Struggle against Allende, 1964-1973 (University Park: Penn State
University Press, 2002). En espaol: La Mujer de derecha (Santiago de Chile: Diego Barros Arana, 2008).
Vase, por ejemplo: Walker, Louise E. Waking from the Dream: Mexicos Middle Classes after 1968 (Stanford:
Stanford University Press, 2013); Lpez, Ricardo. Conscripts of Democracy: The Formation of a Professional
Middle Class in Bogot during the 1950s and Early 1960s, en Lpez, Ricardo y Brbara Weinstein (eds.)
The Making of the Middle Class. Toward a Trasnational History (Durham y Londres: Duke University
Press, 2012), 161-195 y del mismo autor Ser clase media no es algo que pasa de la noche a la maana:
empleados, mujeres de oficina y la construccin de las identidades de clase media en Bogot, 1930-1950, en
Visacovsky, Sergio y Enrique Garguin (comps.) Moralidades, economas e identidades de clase media (Buenos
Aires: Ediciones Antropofagia, 2009), 161-194; Adamovsky, E. Historia de la clase media argentina, captulo
12 en adelante; Manzano, Valeria. Contra toda forma de opresin: sexo, poltica y clases medias juveniles
en las revistas de humor de los primeros 1970, en Revista Sociohistrica 29 (primer semestre de 2012), 9-34;
Cosse, Isabella. Mafalda: Middle Class, Everyday Life and Politics in Argentina (1964-1973), en Hispanic

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parece inconducente el esfuerzo de definir a la clase media exclusivamente en funcin de una


dimensin ya sea lo laboral, lo identitario o lo ideolgico, concebirla de modo unvoco o
desconocer su historicidad o la importancia de las variaciones en su posicionamiento social y
poltico. Justamente, el desafo parecera radicar en dar cuenta del carcter multidimensional y
dinmico de la clase media en este perodo. Y, justamente, en esa clave, al que aportan de modo
decisivo los artculos de este dossier, quisiera resaltar las preguntas y los retos de pensar a la clase
media en estas dcadas.
Los desafos de entender las dcadas ms recientes, segn muestran los artculos de este dossier, exigen pensar ms que la preeminencia de lo material o lo simblico el modo en que ambas
dimensiones interactan, sus interdependencias, contrastes y contradicciones. No se trata de desconocer los aportes realizados con la inspiracin del giro cultural y de la historia conceptual que
pusieron de relieve los modos en que las clases, pero especialmente la clase media, constituyen
artefactos culturales, es decir, son modeladas por ideas, conceptos, percepciones.8 Ms bien parecera necesario colocar esta dimensin en relacin con la materialidad concreta y la cotidianeidad
de las personas en ida y vuelta entre las formas de vida y las relaciones sociales y las construcciones
culturales y polticas. En Amrica Latina resulta, adems, de especial importancia pronunciar el
anlisis relacional. Es decir, colocar a la clase media en ambos planos: material y simblico
en relacin con las desigualdades sociales y el modo en que se constituyeron, se redefinieron y se
agudizaron. Con este ngulo es posible retomar las tradiciones de la historia social inglesa y
especialmente la tradicin de E. P. Thompson para pensar la conexin entre las relaciones sociales con las formas en las que los sujetos se conciben en ellas.9

Con esta ptica, para abordar la multidimensionalidad de la clase media en la segunda mitad del siglo xx parecera especialmente rico situarse en la interseccin misma de lo pblico y
lo privado, y lo cotidiano y lo poltico. Esto permite asumir los presupuestos de los pioneros
estudios de la historia social y feminista que llamaron la atencin sobre la importancia de las
dimensiones de gnero y la cotidianeidad domstica en relacin a las jerarquas de clase no solo
en el plano material sino tambin en cuanto a la estructuracin de actitudes, valores e imgenes
que constituyeron, distinguieron y afirmaron su identidad.10 Con esa perspectiva resulta decisivo
auscultar el sello poltico e ideolgico que asumen las dimensiones de gnero y la cotidianeidad
para pensar la clase media. Pero, tambin, considerar el modo en que esas dimensiones vertebran
las relaciones sociales en las que los sujetos moldean sus identidades, ideas y valores.11 En ese
sentido, recordemos como mostraron los estudios sobre el ascenso de la represin en Brasil o
el golpe de Estado de 1973 en Chile la centralidad de las articulaciones de clase y gnero para
comprender el escenario poltico en los aos 60 y 70.12 Pero, tambin, desde otro costado, las

American Historical Review 1:94 (2014), 35-75 y de la misma autora: Mafalda: historia social y poltica (Buenos
Aires: Fondo de Cultura Econmica, 2014).

Esfuerzos decisivos en esta direccin, los trabajos de David Parker y Ezequiel Adamovsky citados en la
nota 1. Una nueva reflexin al respecto en Ezequiel Adamovsky, Clase media: problemas de aplicabilidad
historiogrfica de una categora, en Adamovsky, Ezequiel, Visacovksy, Sergio y Vargas, Patricia Beatriz, Clases
medias (Buenos Aires, Ariel, 2014), 115-138.
Thompson, E. P. La formacin de la clase obrera en Inglaterra. Tomo i (Barcelona: Crtica, 1963).

10 Me refiero, especialmente, al libro de Davidoff, Leonor y Catherine Hall. Family Fortunes. Men and Women of
the English Middle Class 1780-1850 (Londres y Nueva York: Routledge, 2002).
11 Con esta ptica remito al pionero estudio de Owensby, Brian P. Intimate Ironies.

12 Langland, Victoria. Birth Control Pills and Molotov Cocktails: Reading Sex and Revolution in 1968
Brazil, en Joseph, Gilbert y Daniela Spenser (eds.) In From the Cold: Latin Americas New Encounter with
the Cold War (Durham: Duke University Press, 2008), 308-349. Para Chile vase especialmente: Power, M.

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virulentas contiendas en torno a los valores familiares y la sexualidad y el modo decisivo pero nada
lineal en el que dichas disputas expresadas en las interacciones sociales y en las luchas polticas
y culturales estuvieron implicadas con las articulaciones de clase a las que, adems, nutrieron.

Como sabemos, la revolucin cubana y las revueltas estudiantiles de los aos 60 inauguraron
un perodo de enorme vertiginosidad que evidencia con gran nitidez el carcter abierto y contingente del proceso histrico, sin el cual no resultan comprensibles las vicisitudes polticas de esos
aos en el contexto, por supuesto, de los fenmenos de larga duracin que signaron el ascenso
de la represin y los golpes de Estado en el Cono Sur. Es en ese cuadro, imbricado y dinmico,
en el que resulta de especial riqueza el estudio de la clase media sus condiciones de vida, su
identidad y las disputas que generaron pero, tambin, el modo en que las luchas polticas y
las redefiniciones culturales tuvieron efectos y movilizaron prcticas y representaciones en
torno a dicho sector social. Es decir, la efervescencia de ese perodo refuerza la importancia de
considerar el carcter histricamente situado de la clase media y exige prestar especial atencin al
entrecruzamiento entre las coyunturas concretas y los trazos de larga duracin.

Esta complejidad se redobla al considerar problemticamente las escalas de anlisis. Como


plante David Parker, en los aos 50 despunt un inters por la clase media latinoamericana en
Estados Unidos, cuando en el marco de su estrategia de lucha en la guerra fra, apost a fortalecer a la clase media con la esperanza de que evitase los estallidos sociales y trajese moderacin y
estabilidad poltica al continente.13 En simultneo, con el aceleramiento de las dinmicas trasnacionales, la hegemona estadounidense imagin una homogenizacin de clase media comunicada
por consumos, prcticas y valores. Esta dimensin trasnacional, como han planteado los ms
recientes aportes, exige considerarla en trminos conflictivos y en conexin con los procesos nacionales, a escala regional y local.14 A partir de los aos 60, el reto supone problematizar el lugar
ocupado por pases que, como Amrica Latina, emergieron con una fuerza indita en el pasado
como alternativas al orden mundial basado en el poder colonial y el imperialismo. De all que la
indudable centralidad de las industrias culturales y el consumo masivo en la hegemona cultural
estadounidense no debe impedirnos el modo en que movimientos contraculturales, revolucionarios y de derechos humanos utilizaron las redes trasnacionales e, incluso, las nuevas tecnologas
de comunicacin con frecuencia a partir de pequeos emprendimientos y conexiones informales en intervenciones que confrontaron con el statu quo y vehiculizaron movimientos
contrahegemnicos y de resistencias a los gobiernos autoritarios.15

Cada uno de los artculos de este dossier aporta de modo fructfero a estos desafos de estudiar
la clase media en la segunda mitad del siglo xx. Lo hacen no solo porque abordan fenmenos
decisivos de esas dcadas sino porque utilizan aproximaciones conceptuales y metodolgicas de
enorme inters. Hacen de la clase media un objeto problemtico, histrico y dinmico al que
observan en la interrelacin entre lo material y lo simblico, lo pblico y lo privado y lo global y
lo local. Sus aportes son una importante contribucin a nuestro conocimiento sobre el modo en
que la clase media estuvo en el centro de la intervencin cultural estadounidense pero, tambin,
Right-Wing Women in Chile y Tinsman, Heidi. Partners in Conflict: The Politics of Gender, Sexuality and Labor
in the Chilean Agrarian Reform, 1950-1973 (Durham y Londres: Duke University Press, 2002); en espaol:
La tierra para el que la trabaja (Santiago de Chile: lom, 2009).

13 Parker, D. The Idea of the Middle Class, Introduccin.

14 Lpez, R. y B. Weinstein (eds.) The Making of the Middle Class.

15 En la lnea abierta por Zolov, E. Refried Elvis y Markarian, Vania. Left in Transformation: Uruguayan Exiles
and the Latin American Human Rights Networks, 1967-1984 (Nueva York: Routledge, 2005). En relacin a las
redes informales y los pequeos emprendimientos, Vase: Cosse, I. Mafalda: historia social y poltica.

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sobre los efectos impensados que sta tuvo en el posicionamiento poltico de ciertos segmentos
de esa clase social y la forma en que la dimensin de clase sign la radicalizacin de los jvenes y
las transformaciones culturales y del consumo que abrieron los aos 60.

Lisa Ubelaker estudia el modo en que la revista Selecciones del Readers Digest construy una idea
de clase media globalizada asociada con los valores del estilo de vida estadounidense como
parte de la estrategia del gobierno de Estados Unidos en la guerra fra para intervenir poltica y
culturalmente en Amrica Latina. La autora presta atencin tanto a la construccin poltica, ideolgica y financiera de la revista y muestra el papel del gobierno de Estados Unidos en ese proyecto,
como a la vida cotidiana de los lectores y el modo en que stos significaron a la publicacin. Su
anlisis, entonces, considera el modo en que la poltica estadounidense utiliz una escala trasnacional para intervenir en la guerra fra y los efectos singulares que dichas intervenciones tuvieron en
cada contexto nacional y local. La autora descubre la ubiquidad, el carcter abierto y marcado por
implcitos, de la construccin de clase media realizada por Selecciones y el modo en que utiliz la
asociacin con nociones de modernidad, moderacin y mediacin entre clases. As construy, nos
explica, una idea de clase media globalizada que pona en relacin en el mismo acto de la compra
y la lectura de la revista a personas que supuestamente compartan esas cualidades en distintas
partes del planeta. En este estudio, la reconstruccin diacrnica tiene singular importancia. Le permite a la autora trazar un derrotero que se inicia con el xito de la revista en los aos 40 y 50 hasta
los aos 60 y 70 cuando, con el ascenso de la radicalizacin poltica y las vanguardias artsticas, la
emergencia de una nueva generacin de lectores de clase media volvi en pocos aos anacrnica a
la revista, que qued asociada con el imperialismo y la mediocridad.
Poner en relacin lo global con lo local y las prcticas con las ideas son los retos asumidos
por Ricardo Lpez. Su estudio muestra los efectos paradjicos de los programas desarrollistas
lanzados por la Alianza para el Progreso que, con intenciones de evitar la revolucin social
en Amrica Latina, apostaron a la creacin de una clase media moderada y profesional que modernizara la regin y forjara la estabilidad poltica. Su estudio microhistrico de las vicisitudes
concretas de dichos profesionales le permite mostrar que al asumir esa misin ellos terminaron
enfrentados con la oligarqua y plegndose a la lucha revolucionaria. En su anlisis tiene especial
riqueza el modo en que recompone las experiencias concretas de los profesionales, los giros de
sus propias percepciones y su subjetividad que le permiten al autor concebir que dichos sujetos
posean una identidad propia. En ese sentido, uno de los nudos ms significativos de su texto
radica en el estudio de los desentendimientos y las frustraciones de estos profesionales en su
relacin con las oligarquas y el modo en que las percepciones estuvieron marcadas signadas de connotaciones sexuales y de gnero en una asociacin de la virilidad con el compromiso
revolucionario qued asociada al compromiso con la lucha revolucionaria. Pero, adems, esta
reconstruccin es enlazada por Lpez con una reflexin mayor, en una clave de indagacin aun
abierta, sobre el modo de pensar las connotaciones clasemedieras en relacin a la contestacin
cultural y poltica de los aos 60 y 70. Su preocupacin, central por cierto, radica en la necesidad
de traspasar un anlisis basado en la extraccin social para priorizar el estudio de las prcticas y
las percepciones propiamente de clase media en esa encrucijada dinmica y compleja que constituyen los aos 60 y 70.
El artculo de Walker avanza sobre el estudio de los jvenes radicalizados en un Mxico
marcado por las consecuencias de la masacre de Tlatelolco. Propone dejar atrs las narraciones
heroicas y abordar las contradicciones de clase media que signaron sus prcticas polticas y su
subjetividad. Para ello, coloca la adscripcin socioeconmica de los jvenes en tensin con sus
experiencias polticas y lo que stas supusieron en trminos de su identidad de clase. Focalizando

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en los privilegios de clase de los estudiantes radicalizados de Mxico, muestra que su condicin
de clase media marc sus reacciones frente a las polticas del pri para cooptar al movimiento estudiantil. La autora nos explica que existieron quienes priorizaron la proteccin de sus privilegios
de clase media pero, tambin, quienes los rechazaron y se avergonzaron de ellos. El anlisis de
estos grupos le permite a Walker profundizar en las tensiones de clases que emergan en las luchas polticas de quienes estaban empeados en convertirse en vanguardia revolucionaria. En una
poca en la que el marxismo fue parte de los contenidos curriculares en los estudios universitarios,
las experiencias de proletarizacin supusieron, al igual que en la izquierda de otros pases, cometer
un suicido de clase.16 Pero, como Walker muestra, ese suicidio no elimin la importancia de las
marcas de clase de las condiciones de vida y la configuracin cultural de estos estudiantes que,
adems, involucr una dimensin internacional. Al contrario, ello produjo profundas tensiones y
conflictos de clase entre los jvenes estudiantes y los trabajadores y los campesinos.

Valeria Manzano, tambin se ocupa de los jvenes de clase media pero lo hace a partir del consumo de drogas en la Argentina entre 1960 y 1980. El artculo estudia cmo la experimentacin
con drogas involucr experiencias y autorepresentaciones de clase que descentraron a los jvenes
clasemedieros y los hicieron descubrir un otro social. Fueron experiencias que no involucraron,
en este caso, una confrontacin con la adscripcin de clase. Al reconstruir histricamente las
prcticas asociadas al consumo la autora diferencia entre el ncleo iconoclasta y hedonista de la
vanguardia artsticas de comienzos de los aos 60 del epicentro social dinamizado por la cultura
del rock de los aos 70. Pero muestra tambin que ambos grupos representaron diferentes modos
de confrontar con la respetabilidad de clase media que haba cristalizado en las dcadas previas.
Fue justamente, segn plantea Manzano, la asociacin entre las drogas y la clase media lo que
dio lugar a la creacin de un problema que legitim la formacin de instituciones y polticas
dirigidas a contener el trfico y el consumo de drogas a comienzos de los aos 70. Rpidamente
stas, en conexin con la Doctrina de la Seguridad Nacional, eclosionaron cuando el terrorismo
de Estado propag la idea de que las familias, especialmente las de clase media, eran responsables
del avance de la subversin, con un diagnstico que conceba, entonces, a dicho sector como parte
de los males sociales.
As, paradjicamente, las pginas aqu introducidas comienzan analizando la visin optimista
de la estrategia cultural estadounidense en la guerra fra, que depositaba en la clase media latinoamericana sus esfuerzos para evitar la revolucin social en el continente, y terminan refirindose
a la responsabilidad que otorgaron las fuerzas armadas de Argentina a los padres de clase media
por la radicalizacin cultural y poltica. Ciertamente, este viraje no debe hacernos perder de vista
el modo en que la clase media en trminos de sus experiencias como de su identidad poltica
y cultural fue decisiva en la legitimacin de los golpes de Estado y las cruzadas moralistas que
los acompaaron. Esos avatares revelan, sin duda, la importancia de estudiar la clase media en este
perodo y los retos que han abierto los nuevos estudios.

La complejidad es tambin metodolgica. Los artculos del dossier ofrecen interesantes vas
para el estudio de la clase media con herramientas de la historia social y cultural pero, tambin,
con enfoques microhistricos y de historias de vida. Resulta especialmente valioso el uso de los
archivos de documentacin administrativa o poltica que son mirados a trasluz. Con preguntas
relativas a la clase media, como hacen Lpez con documentacin burocrtica y Walker con la
16 En un sentido similar en Argentina, Vase: Carnovale, Vera. Los combatientes: Historia del prt-erp (Buenos
Aires: Siglo xxi, 2011). Sobre las tensiones provocadas por la proletarizacin: Cosse, Isabella. Infidelities:
Morality, Revolution and Sexuality in Left-Wing Guerrilla Organizations in 1970s Argentina, en Journal of
the History of Sexuality 3:23 (setiembre de 2014), 415-450.

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creada por la polica secreta, esos archivos se convierten en canteras riqusimas para esta historia.
Lo mismo sucede con las potencialidades de la recuperacin de la voz de los protagonistas y, especialmente, de archivos personales. Es una estrategia imprescindible que, seguramente, deberamos
pensar de modo ms institucional en este momento en el que los protagonistas de estas intensas
dcadas, marcadas por la guerra fra, el ascenso de la violencia y la represin de Estado, aun estn
con vida. No menos importante es reflexionar sobre las dificultades y quizs tambin sobre
el apasionamiento del debate de estudiar un objeto que, como la clase media, nos implica en
nuestra propia condicin social.

Bibliografa
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