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Bloque l.

La Astrofsica en relacin con el origen del Universo

Capitulo 1.1. Qu es la Astrofsica?


- Una definicin simple dira que la Astrofsica es la fsica de los cuerpos celestes.
Pero a qu llamamos exactamente un cuerpo celeste? En primera instancia
esta designacin no parece muy adecuada, ni por lo de cuerpo, que denota algo
limitado en el espacio, con una forma definida y discernible, y menos por lo de
celeste. Muchas de las cosas que pueden verse en el cielo, a las que

aplicaramos el calificativo de celeste, no son realmente cuerpos astronmicos. Un


satlite artificial por ejemplo no debera catalogarse de esta manera. El trmino
cuerpo astronmico, como ser claro ms adelante, tampoco parece conveniente
y mucho menos el popular trmino de astro. Hablaremos aqu de un sistema
astrofsico, entendido como cualquier sistema fsico no artificial (construido por el
hombre) que se encuentre mas all de la atmsfera de nuestro planeta. Estaran
incluidos aqu la Luna en primer lugar, todos los dems cuerpos del sistema solar
(incluyendo el medio interplanetario, aparentemente vaco, que forma por si mismo
un sistema astrofsico bien reconocido), y por supuesto todo lo que hay ms all
de sus fronteras. Pero no es la Tierra un miembro ms del Sistema Solar? si se
rige por las mismas leyes fsicas que determinan la estructura y comportamiento
de los dems planetas por qu no considerarlo tambin un sistema astrofsico?
Haremos con la Tierra como planeta, una excepcin especial, en tanto su estudio
es una tarea de un mucho ms amplio abanico de ciencias conjuntamente
conocidas como Ciencias de la Tierra. La Astrofsica ser entonces de forma un
poco ms precisa, la fsica de los sistemas astrofsicos.

La Astrofsica es un rea de especialidad de la fsica. Existe la fsica de los tomos


y las molculas (fsica atmica y molecular), la fsica de los materiales (fsica del
estado slido), la fsica de los sistemas vivos (biofsica), entre muchas otras.
Todas ellas comparten algo en comn: son usuarios de los principios y leyes
fundamentales que constituyen el corazn mismo de la fsica que aplican para
describir o explicar distintos tipos de sistemas fsicos particulares. Las leyes de la
radiacin, las interacciones fundamentales, el movimiento, la energa, los fluidos
entre muchas otras, son aplicadas de diversas maneras en las reas de
especialidad de la fsica incluyendo la Astrofsica.

La Astrofsica es una disciplina intelectual altamente multidisciplinar. No solo se

vale de muchas otras reas de la fsica (fsica atmica, fsica nuclear, fsica de
fluidos, gravitacin, etc.) sino que adems se apoya de otras ciencias como la
qumica, la geologa, las ciencias de la computacin y hasta la biologa.
Igualmente muchas disciplinas tcnicas convergen en la Astrofsica en tanto para
obtener datos adecuados de sistemas fsicos tan remotos son necesarios
instrumentos y tcnicas que estn en la frontera del desarrollo tecnolgico. La
Astrofsica es una ciencia de mucho ingenio. Debe tenerse una gran cantidad de
creatividad e ingenio para lograr desvelar los secretos de sistemas fsicos que se
encuentran a distancias descomunales y de las cuales nos llegan tan solo unas
pocas partculas de luz.

Otra de las caractersticas fundamentales de la Astrofsica es que tras la bsqueda


de respuestas por el funcionamiento de lo que vemos en el cielo, los astrofsicos
se aproximan a la respuesta de muchas preguntas fundamentales. cmo se
form la Tierra? cul es el futuro a largo plazo de nuestro planeta y del sistema
solar? qu posibilidades reales tenemos los seres humanos de expandir nuestros
dominios ms all del sistema solar? existen amenazas para nuestra existencia
que pueden llegar del cielo? de qu esta hecho el mundo y cul es el origen de la
gran diversidad material que observamos en el mundo? El conocimiento detallado
que la Astrofsica ha acumulado sobre el Universo, nos ofrece las ms cercanas
respuestas a estos y muchos otros interrogantes fundamentales.
1.1.2 Cmo surgi la Astrofsica?
La Astrofsica probablemente tiene su origen en los importantes xitos que la
aplicacin de la fsica moderna (la teora de la relatividad, la teora cuntica y
todos sus derivados) tuvieron durante el siglo XX en el entendimiento de los
objetos astronmicos.

Los registros histricos ms antiguos de los que se


tiene constancia acerca del inters del ser humano
en estudiar los astros, datan incluso del neoltico,
cuando se estudiaba la configuracin del firmamento
y

las

estrellas,

en

ocasiones

con

fines

exclusivamente religiosos, como se puede comprobar


en los monumentos de Stonehenge, el disco de
Nebra, o las pirmides precolombinas. En todos los casos, ya quedaba patente el
inters del ser humano por descubrir los secretos de las estrellas, sus posiciones y
movimientos. Destacaron tambin otros grandes filsofos de la antigedad, como
Aristteles, con su teora geocntrica, Erastotenes, con el diseo de uno de los
primeros astrolabios (la esfera armilar) y multitud de eruditos de todos los
continentes.
No fue hasta la edad media que los filsofos comenzaron a mezclar las simples
observaciones, con estudios geomtricos ms precisos, destacando sabios de la
talla de Nicols Coprnico, Galileo, Kepler, etc.., si bien, ninguno de ellos contaba
an con los necesarios conocimientos fsicos para, no slo describir lo que vean,
sino comprenderlo, predecirlo y analizarlo, lo que empez a suceder cuando el
gran Isaac Newton escribi sus "principios matemticos de filosofa natural" y
postul las Leyes de la gravitacin Universal, estableciendo las bases de la
mecnica clsica. A principios del S. XIX, las leyes de Newton pudieron ser
complementadas con los primeros estudios del comportamiento de la luz, cuando
J. Von Frauhofer analiz el espectro de la luz solar, descubriendo que ciertas
caractersticas de los astros pueden ser analizadas y estudiadas bajo el amparo
de las propiedades del espectro, momento en el que nace la astrofsica moderna.

Captulo 1.2. De qu se encarga la Astrofsica?

La astrofsica emplea la fsica para explicar las propiedades y fenmenos de los


cuerpos estelares a travs de sus leyes, frmulas y magnitudes. 2 Si bien se us
originalmente para denominar la parte terica de dicho estudio, la necesidad de
dar explicacin fsica a las observaciones astronmicas ha llevado a que los
trminos astronoma y astrofsica sean usados de forma equivalente. Una vez que
se comprendi que los elementos que forman parte de los "objetos celestes" eran
los mismos que conforman la Tierra y que las mismas leyes de la fsica se aplican
a ellos, haba nacido la astrofsica como una aplicacin de la fsica a los
fenmenos observados por la astronoma. La astrofsica se basa, pues, en la
asuncin de que las leyes de la fsica y la qumica son universales, es decir, que
son las mismas en todo el universo.
La astrofsica tambin estudia la composicin y la estructura de la materia
interestelar, nubes de gases y polvo que
ocupan amplias zonas del espacio y que
en

una

poca

eran

consideradas

absolutamente vacas. Los mtodos de


investigacin astrofsica son tambin
aplicados al estudio de los planetas y
cuerpos menores del sistema solar, de
cuya composicin y estructura, gracias a
las investigaciones llevadas a cabo por
satlites

artificiales

sondas

interplanetarias, se ha podido lograr un


conocimiento profundo que en muchos
casos

ha

permitido

modificar

convicciones muy antiguas.


Unin Astronmica Internacional es la asociacin ms grande de profesionales de
la Astrofsica.
La astrofsica de otra parte se ocupa de entender a fondo lo que vemos en el cielo.
Ms all de sus apariencias y eventualmente de su belleza la astrofsica tiene por

misin develar la maquinaria fsica detrs de los cuerpos que registra la


astronoma. No existen propiamente astrofsicos aficionados en tanto la prctica
de la astrofsica requiere el dominio de las que a veces son complejas reas de la
fsica o de tcnicas cientficas que se adquieren a travs de la formacin
profesional. La astrofsica entiende el funcionamiento de los cuerpos astronmicos
(que pasan a ser sistemas astrofsicos) mediante la creacin de modelos (tericos
o computacionales) de esos sistemas. Aplicando los principios y leyes de la fsica
a esos modelos ms simplificados (y a veces no tanto) de una realidad remota o
de una escala que escapa a cualquier pretensin experimental se busca entender
al menos tericamente como funcionan los sistemas astrofsicos. Esos mismos
modelos deben ser constantemente cotejados con los datos provenientes de
observaciones astronmicas. El astrofsico debe ser un conocedor tambin de los
instrumentos y tcnicas que usa la astronoma para adquirir los datos que sirven
para validar sus modelos.

1.2.1 Los instrumentos de la Astrofsica


El Telescopio
Como es bien sabido el telescopio es el instrumento bsico de la astrofsica. Ms
all de ser un instrumento que nos permite ver ms cerca las cosas que estn
lejos (de all el origen de su nombre, tele=lejos, skopien=ver), los modernos
telescopios cumplen una serie de funciones fundamentales que les permiten a los
astrofsicos estudiar objetos en los confines del universo.
Funciones bsicas
Tres son las funciones bsicas del telescopio:
-Poder de aumento.
-Poder de separacin.
-Poder de recoleccin de luz.

Espectrmetro
La luz de los cuerpos astrofsicos tiene dos propiedades: intensidad y color. El
color esta relacionado con la composicin de la luz de distintas longitudes de
onda. El estudio de esa composicin en colores ofrece pistas fundamentales sobre
el origen de esa misma luz. El espectrmetro (espectrgrafo o espectroscopio) es
el instrumento capaz de realizar la tarea de conocer la composicin en colores de
la luz de los objetos astronmicos.

A la izquierda una ilustracin del principio de funcionamiento de una rejilla de


difraccin A la derecha un moderno espectrmetro de rejilla. En realidad los
espectrmetros usan una combinacin de prismas y rejillas para conseguir la
mxima resolucin espectral.
Radiotelescopio
Es el instrumento que nos permite observar ondas de radio procedentes de los
sistemas Astrofsicos. La observacin en ondas de radio fue la primera incursin
en el universo invisible hecha por los humanos.

Ejemplo de dos radiotelescopios. A la izquierda las enormes


antenas de ms de 30 metros de dimetro del VLA (Very Large
Array). A la derecha el radio telescopio monoltico ms grande
del mundo, el radiotelescopio de Arecibo con un objetivo inmvil
de 300 metros de dimetro.
Captulo 1.3. Areas de la Astrofisica
Como cualquier disciplina cientfica, la astrofsica se divide en reas y sub reas,
una divisin que permite localizar profesionalmente una especialidad, clasificar un
artculo o un libro u organizar la enseanza de la misma disciplina. Las reas en
las que normalmente se divide la astrofsica son diversas y dependen de los
criterios utilizados para clasificar. Tres podran considerarse los criterios bsicos
con los que se definen las reas de la astrofsica: el objeto de estudio, el mtodo
utilizado para estudiar uno o varios objetos de estudio y la relacin con otras
disciplinas cientficas. La tabla 1 enumera las distintas reas resultantes de aplicar
estos criterios.
Objeto

Mtodo

Relacin

Astrofsica Estelar

Astrofsica Numrica

Astrofsica de Partculas

(Astrofsica

(Astropartculas)

Computacional)
Astrofsica Galctica

Astrofsica

Astrobiologa

Observacional
Astrofsica Planetaria

Astrofsica Terica

Cosmoqumica

(Planetologa, Ciencias
Planetarias)
Astrofsica del Medio

Astrofsica Experimental

Geologa Planetaria

Interestelar
Cosmologa

Como ocurre en todas las ciencias las reas en las que se divide la astrofsica se
superponen y relacionan de manera ntima. Un mismo trabajo o especialidad
puede inclusive pertenecer a distintas reas si ellas pertenecen a los grupos
definidos por los criterios definidos aqu. Por ejemplo un trabajo puede ser de
astrofsica estelar, astrofsica numrica y astrofsica de partculas, si estudia las
estrellas usando modelos numrica o computacionales para analizar por ejemplo
la emisin de partculas elementales desde estos sistemas astrofsicos.

Captulo 1.4 Cul es la relacin de la Astrofsica con el Universo?

La Astrofsica se vale de las ms diversas reas de la fsica para construir sus


explicaciones sobre los fenmenos que vemos en el cielo. Una formacin bsica
en

astrofsica

entender

requiere

algunas

de

entonces
las

ms

importantes leyes y principios fsicos


que se aplican para entender como
funcionan las estrellas, los planetas o
el medio interestelar. Por un momento
nos

convertimos en

fsicos para

entender cmo funcionan los plasmas y el Sol por ah derecho, la gravedad y el


fenmeno auto-gravitacional que mantiene unida la materia de las estrellas o la
fsica nuclear que nos permite entender como se produce la energa que ilumina
las estrellas y cmo se crean los elementos qumicos.
Las estrellas son los tomos del Universo. Comprender todos los detalles de su
estructura, funcionamiento, origen, evolucin y muerte es central al iniciarse en el
estudio de la Astrofsica.
La astrofsica es la especialidad de la astronoma
que

se

dedica

al

estudio

de

las

formas,

dimensiones y caracteres de las superficies de los


astros,

as

como

tambin

su

naturaleza,

constitucin, evolucin y condiciones fsicas.

Capitulo 1.5. Cules son las teoras sobre el


origen del universo?
Las especulaciones acerca de la edad y origen de la materia y energa que
constituyen el universo han sido causa de grandes controversias. Estas ideas se
revisan constantemente, surgen otras , y as, sucesivamente. Por lo general,
representan conceptos que no son accesibles a la mayora de nosotros, siendo,
as, difciles de comprender. Es posible que el universo no haya tenido principio y

no tenga fin? Podemos pensar del espacio y tiempo como algo infinito? Hay dos
teoras que consideran el origen del universo, la teora evolucionista y la del
estado invariable.
Teora evolucionista del universo
La teora evolucionista emitida por George Gamow y sus colegas de la
Universidad George Washington, se basa en la expansin del universo. Esta
teora, en su forma actual, afirma que hace cerca de diez
mil millones de aos, el universo se inicio al hacer
explosin

un

concentrada,
expandindose,

ncleo
el

cual

hirviente
desde

Progresivamente,

de

materia

entonces
este

prima

continua

material

se

adelgaz, se enfri y se fue modelando para formar


estrellas, planetas, galaxias y supergalaxias. La teora implica que el universo
comenz con la explosin de un estado superdenso, su expansin fue enorme y
poco a poco ha ido disminuyendo como resultado de la atraccin gravitacional.
Gamow afirma que la materia primordial estaba constituida de partculas
subatmicas densamente concentradas, siendo en su mayora neutrones.
Teora del estado invariable del universo
Fred Hoyle afirma que el universo ha existido siempre,
siendo infinito en espacio y tiempo, sin principio ni fin. Esta
concepto y el anterior, esencialmente estn de acuerdo en
que el hidrgeno probablemente fue el primer material
formativo, del cual se derivaron la mayora de los otros
elementos, por medio de fusin y otras reacciones nucleares
en el interior de las estrellas.
La teora evolucionista de Gamow postula la creacin del hidrogeno y otros
elementos a partir de una explosin de neutrones acaecida hace billones de aos.

El concepto de Hoyle mantiene que el hidrgeno ha sido y est siento creado


continuamente a travs del espacio.
Capitulo 1.6. De qu esta conformado el Universo?
El Universo es todo, sin excepciones. Materia, energa, espacio y tiempo, todo lo
que existe forma parte del Universo. Es muy grande, pero no infinito. Si lo fuera,
habra infinita materia en infinitas estrellas, y no es as. Al contrario: en cuanto a la
materia el universo es, sobre todo, espacio vaco.
El Universo contiene galaxias, cmulos de galaxias y estructuras de mayor tamao
llamadas supercmulos, adems de materia intergalctica. Todava no sabemos
con exactitud la magnitud del Universo, a pesar de la avanzada tecnologa
disponible en la actualidad. La materia no se distribuye de manera uniforme, sino
que se concentra en lugares concretos: galaxias, estrellas, planetas... Sin
embargo, el 90% del Universo es una masa oscura, que no podemos observar.
Por cada milln de tomos de hidrgeno los 10 elementos ms abundantes son:
Smbolo

Elemento Qumico

tomos

Hidrgeno

1.000.000

He

Helio

63.000

Oxigeno

690

Carbono

420

Nitrgeno

87

Si

Silicio

45

Mg

Magnesio

40

Ne

Nen

37

Fe

Hierro

32

Azufre

16