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Petite histoire de lArithmtique

1. Systmes de numration crite


1-1 : Les anctres
1-2 : Egypte
1-3 : Babylone
1-4 : Grce et Rome
1-5 : Chine
1-6 : La numration de position
1-7 : Bref historique
2. Calculer
2-1 : Les bases
2-2 : Multiplier
2-3 : La multiplication arabe
2-4 : La multiplication chinoise
2-5 : Multiplier automatiquement
2-6 : Diviser
2-7 : La mthode gyptienne
3. Des outils

2
2
3
4
6
7
8
9
10
10
12
12
13
15
16
17
17

3-1 : Tables calcul et bouliers


3-2 : Le mcanisme dAnticythre
3-3 : Rgles calcul
3-4 : Nouveaux outils de calcul
3-5 : Machine de Schickard
3-6 : Machine de Pascal
3-7 : Machine de Liebniz
3-8 : Arithmomtre de Thomas
3-9 : La multiplication directe
4. Arithmtique thorique
4-1 : Euclide
4-2 : Diophante
4-3 : La Chine
4-4 : Le 17me sicle, Bachet et Fermat
4-5 : Le 18me sicle, Euler et Lagrange
4-6 : Le 19me sicle

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30

Larithmtique, comme son nom lindique (arithmos = ), est ltude des nombres. Les nombres sont
entiers naturels , entiers relatifs , ou rationnels ; ils peuvent galement tre rels , voire
complexes , voire pire (quaternions, octonions, etc.) mais le traitement de ces derniers ne fait pas
proprement parler partie de larthmtique. La thorie des nombres est la mme chose, mais en plus relev
Tout au long de son dveloppement historique, ses frontires avec lalgbre et lanalyse ont t mouvantes
et souvent imprcises ; une sparation assez naturelle sest tablie chez les Grecs entre arithmtique
pratique (le calcul ou logistique des grecs) et arithmtique thorique, que lon retrouve toujours.
La premire comprend les diverses numrations parles et crites, la reprsentation des fractions et les
techniques opratoires relatives aux quatre oprations lmentaires : addition, soustraction, multiplication
et division. Les numrations parles remontent chez tous les peuples aux poques les plus recules. Aristote
remarquait dj que la plupart des peuples comptaient par dizaines. Cependant, on trouve dans plusieurs
idiomes, le grec par exemple, des restes dune base 5 et dans dautres, le franais notamment, des vestiges
dune base 20.
Chiffre : du latin mdival cifra "zro", de l'arabe sifr "vide". Chacun des caractres qui
reprsentent les nombres.

Petite histoire de larithmtique

F. Laroche, septembre 2006


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1. Systmes de numration crite


1-1 : Les anctres
Il y a quelque 40 000 ans, lorsquils commencrent se civiliser, les premiers Homo sapiens ne connaissaient
pas les chiffres. Il est probable quils commencrent dsigner des quantits avec leurs doigts puis quils
pensrent les crire quelque part : certains signes peints font penser des comptages de nombre
danimaux ou de lunaisons ou Dieu seul sait quoi
En tout cas on peut voir sur un os vieux de 10 000 ans l'image d'un sanglier avec 17 traits. Le chasseur y
dcrit certainement ses chasses.

Cette technique fut longtemps employe car facile raliser et facile comprendre. Mais avec l'usage, nos
anctres se rendirent certainement compte quavec de nombreux traits des erreurs apparaissent car notre
capacit visuelle est limite. Lorsque le nombre de traits dpasse 4, tout se brouille. On ne sait plus trs
bien o l'on en est. Cette mthode ne permet pas de recenser de grandes quantits et cela reste toujours
vrai.
Daprs Stanislas Dehaene (La bosse des Maths, d. Odile Jacob), lhomme, de mme que la plupart des
animaux, dispose dun accumulateur intgr qui lui permet de peser des quantits : deux zones
spcialises du cerveau sont sollicites. Dans une zone du cortex frontal on compte de 1 4 directement ;
lorsque les quantits considres deviennent plus importantes une zone plus profonde intervient et prend
le relais : on va sattacher estimer le rsultat et non compter directement.
Un petit test : essayez, au premier coup d'oeil, de dire combien il y a de symboles affichs. De 1
4, a va tout seul.

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Au-del de 4, tout devient confus. Il faut se mettre compter. Combien de temps mettez-vous ?

La solution est venue il y a quelques milliers d'annes : il s'agit d'viter d'aligner plus de quatre traits
successifs. Le nombre 5 devient quatre entailles traverses par une barre. Puis une barre barre puis un V.

IIII I
Pour les autres nombres, on ajoute des traits que lon barre,
etc. ce que lon fait encore (par exemple pour compter des
bulletins de vote).

IIII IIII II

1-2 : Egypte
La numration crite gyptienne est fonde sur la base 10. Lorsquil sagit de ce que lon pourrait appeler la
numration grave (hiroglyphes), chaque puissance de 10 possde un signe propre :
unit (un baton)
dizaine
centaine
millier

,
,
(une fleur de lotus),

dizaine de mille
centaine de mille
du Nil),

(un doigt montrant le ciel),


(un ttard, symbole du non-dnombrable : il y a beaucoup de ttards au bord

million (le dieu de linfini)

Pour reprsenter un nombre on accole les symboles sans ordre bien tabli, avec parfois des simplifications :
Sur cette photo, les hiroglyphes symbolisent le chiffre 4622.

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Quatre fleurs de lotus = 4 milliers

= 4000

Six spirales

= 6 centaines = 600

Deux U l'envers

= 2 dizaines

Deux barres gauche = 2 units

= 20
= 2

reprsente 400 000.


Lcriture hiratique amne galement diverses solutions qui font penser aux numrations alphabtiques
ultrieures (grecque, hbraique et arabe).
En gnral les Egyptiens nutilisent pas les fractions gnrales mais les quantimes ou fractions unitaires :
une fraction unitaire est une fraction avec 1 au numrateur et nimporte quoi au dnominateur. Nimporte
2 1 1
quel quotient de nombres entiers peut scrire sous cette forme : par exemple =
+ ; pour y arriver la
7 28 4
dmarche est assez complique, mais les scribes gyptiens disposaient de tables et avaient une grande
dextrit dans ce domaine.

2
sous forme de somme de deux fractions unitaires dont les
45
dnominateurs sont diffrents (sinon cest trop facile)

Arriverez-vous dcomposer

La multiplication seffectuait par doublements successifs.


1

15

30

Par exemple on veut multiplier 15 par 13, on dispose les oprations en colonne : dun
ct les multiples de 2, de lautre 15 fois les puissances de 2.

60

Comme 13 = 1 + 4 + 8 , on a 13 15 = 15 + 60 + 120 = 195

120

De tels procds ont dur trs longtemps, par exemple dans la paysannerie russe. Evidemment l encore de
nombreux raccourcis sont possibles (multiplier par 10 est videmment assez simple). Pour la division on
applique la mme mthode mais lenvers : on divise le dividende par 2 aussi longtemps que ncessaire et
on recompose le rsultat. Evidemment lutilisation des fractions unitaires ntait pas pour faciliter la tche.
La multiplication et la division ncessitaient de disposer de tables de multiplication par 2. On en trouve
dans le papyrus Rhind, o figurent les doubles des inverses des impairs successifs de 3 101 :

2 1 1
2
1
1
1
2
1
1
1
= +
;
=
+
+
;
=
+
+
; etc.
11 6 66 31 20 124 155 67 40 335 536
Malgr les grandes complications entraines par lemploi exclusif des fractions unitaires, ceux-ci seront
utiliss par les grecs et se retrouveront Byzance puis dans tout lOccident pendant trs longtemps.
1-3 : Babylone
La numration savante babylonienne (qui nest pas celle utilise au quotidien), peu prs contemporaine
de la numration gyptienne (1800 av. J. C. environ) est une des plus remarquables. Son influence est
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encore trs forte dans les mesures de temps, dangles, darcs. Elle utilise dune part la base 10, mais pour les
entiers infrieurs 60.
Pour ces nombres elle procde comme pour les hiroglyphes et emploie le signe pour les units et le
signe pour les dizaines. Ces deux symboles se forment chacun dun seul coup de stylet sur la tablette

dargile et permettent une criture rapide ; par exemple 34 scrit
.

Au del de 59 lcriture devient une criture de position base 60 o le symbole pour 60 est toujours :

61 scrit alors , 365 scrit
.

Le manque de symbole pour le zro se faisait cruellement sentir : 61 = et 3601= (602+1) ne se
distinguent que par lcartement plus ou moins grand entre les chiffres . Le zro apparatra nanmoins
vers la fin de lpoque grecque classique, vers 300 av. J. C.
Les fractions se reprsentaient assez bien dans ce systme avec des dnominateurs sous forme de

puissances de 60. Par exemple on trouve sur une tablette la squence
, soit 1, 24, 51 et

10
et qui en
10 qui peut sinterprter par 603 + 24 60 2 + 51 60 + 10 mais galement 602 + 24 603 + 51 +
60
24 51
10
fait est 1 +
+
+
(en fait une approximation, excellente, de 2 ).
60 602 603
La numration de position babylonienne est dons une numration de position virgule flottante. Elle a t
adopte partiellement par les aastronomes grecs : ceux-ci, crivant les entiers leur manire, utilisent la
notation sexagsimale pour la partie fractionnaire. Ainsi le gographe et astronome Claude Ptolme
14 24
(2me s. ap. J. C.) note 2596 +
+
de la faon suivante : , ' '' .
60 602
Les astronomes arabes copirent les grecs en utilisant leur alphabet propre, les astronomes occidentaux
firent de mme, mais en utilisant les chiffres arabes : le nombre ci-dessus devient alors 2 596 14 24.
Certains astronomes (particulirement au 16me sicle) utilisent mme lcriture sexagsimale dans les deux
sens, ascendant comme descendant. Le nombre prcdent se reprsente alors par : 43 16 14 24.
Lexistence de ces nombres physiques est trs pratique et lexistence de tables numriques calcules dans ce
systme retarderont beaucoup lapparition des nombres dcimaux.
Le procd gyptien de multiplication par duplications successives vite pour les entiers tout effort de
mmorisation ; au contraire la numration sexagsimale, en raison de la grandeur de la base, en demande
beaucoup : do les nombreuses tables numriques babyloniennes. En particulier, comme ne peuvent tre
a
reprsentes et exprims que les nombres de la forme
o a et n sont entiers, il importe de connatre
60 n
les nombres entiers qui admettent un inverse de cette sorte et de dresser des tables de ces inverses.
Beaucoup de tablettes contiennent de tels rpertoires.

Les bases de numration


Diverses sortes de bases ont t utilises : 5, 10, 12, 20, 60 et mme 2 (quelques populations de NouvelleGuine) ou 3 (certaines tribus indiennes ou africaines).
Il y a mme une tribu qui comptait en base 27 (tous les doigts et orifices du corps humain y passaient).
Dune manire gnrale si on fixe une base B, on disposera de B symboles distincts reprsentant les
nombres de 0 B 1 et un nombre scrira sous la forme dun polynme de B :

N = aB0 + bB1 + cB2 + ...


Par exemple en base 2 on dispose de 2 symboles : 0 et 1 et un nombre scrit par exemple
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1101110 = 1.26 + 1.25 + 0.24 + 1.23 + 1.22 + 1.21 + 0.20


ce qui permet de donner sa valeur dcimale, ici

1101110 = 64 + 32 + 8 + 4 + 2 = 110 .
A linverse, connaissant la valeur dcimale, comment obtenir la valeur dans la base B ?
Prenons par exemple 321 et cherchons son criture en base 3 : les puissances successives de 3 sont 1, 3, 9,
27, 81, 243, On voit de suite quil faut
1 fois 243, reste 78,
0 pour 81,
2 fois 27, reste 24,

321

107
2

2 fois 9, reste 6,

35
2

2 fois 3, reste 0.

11

2
3
Notre nombre scrit donc
102220. En fait il ne sagit ni
0
1
plus ni moins de faire les
divisions successives de 321
par 3, les restes donnant le symbole de la place (en gris les restes qui seront le chiffres du nombre).
Maintenant avec linformatique on utilise souvent la base Hexadcimale (16) et on rajoute les symboles
suivants 0, 1, 2,, 9 :
A (10) B (11) C (12) D (13) E (14) F (15)
Par exemple FF reprsente le nombre 15.16 + 15 = 15.17 = 255. Ceci reprsente en fait un octet et scrit
en base 2 (binaire) sous la forme

11111111 = 1.27 + 1.26 + ... + 1.21 + 1.20 =

28 1
= 255 .
2 1

En fait cest assez simple : puisque 1111 vaut 15, lorsquon crit chaque paquet de quatre 1 on a F
chaque fois. Par exemple loctet 1010 1100 vaut en hexa 8 + 2 = A pour le premier bloc et 8 + 4 = C
pour le deuxime bloc ; on a donc 1010 1100 = #AC (le dise # sert indiquer que lon est en
Hexadcimal).
Vous recevez le message cod suivant de votre frre qui sest perdu au fin fond du Sahara : Plus dargent,
envoie moi un BAC, je te le rendrai quand je serai DAFEB .

Combien devez vous lui envoyer sachant quil faut dabord soustraire les
deux nombres, diviser le rsultat par 2 et convertir le tout en euros (votre
frre ne compte quen Gloubi-Boulga (1 GB = 0,11 ))

1-4 : Grce et Rome


Les Grecs puis les Romains utilisaient deux systmes diffrents : lcriture des nombres laide de lettres et
le calcul laide doutils varis. Le mot calcul vient du latin calculus qui signifie petits cailloux, utiliss dans
le calcul courant. Les deux systmes sont nanmoins fonds sur lcriture alphabtique : la numration
attique procde comme lcriture hiroglyphique :

I
1

10

50

H
100

500

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X
1 000

5000

M
10 000 50 000
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L criture savante, utilise par tous les grands mathmaticiens, les calculateurs byzantins et les
astronomes, se rapproche de lcriture gyptienne hiratique. Elle utilise 27 lettres pour crire tous les
entiers jusqu 10 000, la myriade.

'

'

'

'

'

'

'

'

'

dizaines :

10
'

20
'

30
'

40
'

50
'

60
'

70
'

80
'

90

centaines :

100
'

200
'

300
'

400
'

500
'

600
'

700
'

800
'

900
'

milliers :

1000
,

2000
,

3000
,

4000
,

5000
,

6000
,

7000
,

8000
,

9000
,

units :

'

Au-del de 10 000, on dcompose en myriades : 104, myriades secondes 106, myriades troisimes 1012, etc.
Les myriades sont indiques soit par la lettre M, soit au moyen de points. Archimde et Appolonios ont
fabriqu des systmes pour crire les trs grands nombres (voir le problme des Bufs dHelios). Ces
systmes ont t repris par divers peuples criture alphabtique, les Hbreux et les Arabes entre autres.
Pour les fractions les Grecs utilisent les quantimes gyptiens, mais galement les fractions gnrales (vers
121

300 av. J. C.) : la fraction


scrit
, le dnominateur tant crit au-dessus du numrateur. La
16

notation grecque vite lusage du zro qui apparatra nanmoins avec lintroduction du systme
sexagsimal babyloniens : dans les papyrus de lpoque ptolmaque, il prend diverses formes :
> <

1-5 : Chine
Les Chinois ont dispos trs tt dun systme franchement performant : lorigine (peut-tre 3000 av. J.
C., mais plus srement 1500 av. J. C. sur des monnaies) sont crs des chiffres la manire arabe, lesquels
seront videmment traduits en idogrammes. On a alors un systme dcriture officielle ainsi quun
systme de calcul utilis sur des tables jonchet ou chiquiers ainsi que dans lcriture non
officielle . Les caractres habituellement utiliss sont :
1

10

Lcriture se faisait suivant un systme mixte : chiffremillechiffrecentchiffredixchiffre qui


ressemble fortement au ntre, deuxmilletroiscentcinquantequatre par exemple, et permettait
donc dcrire peu prs nimporte quoi de manire simple.
Pour le calcul effectif le systme reposait sur une autre srie de symboles qui devaient tre au dbut
constitus de batonnets disposs sur un chiquier et qui fut remplac par des fiches ou jonchets (attest en
200 av. J. C.) :
1

Tant quon travaillait sur lchiquier il ny avait pas de difficult : la colonne indique la puissance de dix
correspondante, une case vide tant le zro qui nexistait pas en tant que tel.
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= 601027
Linconvnient, ds que lon veut passer lcriture hors de lchiquier est celui des colonnes vides : soit on
dessinait quelques cases, soit encore on utilisait les mmes symboles mais orients diffremment :
Le 6, le 1 et le 2 sont couchs (puissances impaires de 10)
Tout ceci reste videmment du domaine du bricolage, mais les calculs se faisant essentiellement sur
lchiquier, a navait peut-tre pas beaucoup dimportance : les ralisations calculatoires des Chinois sont
en effet bien suprieures celles de tous les autres peuples connus, en tout cas avant la gnralisation des
chiffres arabes et de la numration de position.
1-6 : La numration de position
En fait, dans le domaine des chiffres, les grands bouleversements qui allaient rendre le calcul accessible
tous sont survenus entre le 4me sicle de notre re et le 8me sicle : linvention des chiffres arabes (en fait
indiens), de la numration de position en base dix et surtout du zro.

Les Arabes ont servi de courroie de transmission depuis l'Inde jusqu'en Occident au moment des croisades.
Malgr tout les chiffres arabes et surtout la numration de position trouvrent un terreau fertile car la
tradition babylonienne du calcul tait justement base sur cette numration de position.

Vers l'an 1000, le pape Sylvestre II (Gerbert dAurillac) a mis tout le poids de son autorit pour faire
reconnatre ce systme, non sans peine. Selon Georges Ifrah, il a t trs mal accueilli, car le conservatisme
de l'Europe faisait que les chiffres romains constituaient pour eux les piliers de la civilisation dont ils
taient les hritiers. Se considrant les fidles descendants des romains, ils ne pouvaient utiliser d'autre
chose que les chiffres grecs ou les chiffres romains.
Mais il manque toujours le zro. Avant le zro, quand un marchand d'esclaves achetait cinq esclaves qu'il
revendait par la suite, il disait : il me reste cinq moins cinq esclaves. On tait incapable d'exprimer le nul, le
rien, par un signe symbolique. Georges Ifrah parle ainsi de l'hritage du zro :
Le zro a t le vritable Big Bang pour l'esprit de l'homme. Il a modifi radicalement le
mode de nourriture intellectuelle et de pense de l'tre humain. partir du zro, plus rien
ne pouvait tre comme avant. Sans le zro, avant le zro, on avait des bribes de sciences,
des bribes de mathmatiques. On avait des prmisses en mcanique, par exemple puisque les Grecs connaissaient beaucoup de choses -, mais a ne suffisait pas pour en faire
une science contemporaine.
Lapparition du zro dans l criture scientifique chinoise ne se fera dailleurs pas avant le 13me sicle alors
que les Chinois connaissaient dj la numration arabe, preuve sil en tait besoin que la ncessit nen
tait pas si vidente. Une autre caractristique intressante est lcriture des nombres : horizontale et de
droite gauche et non verticale comme le voudrait lcriture normale . Cest videmment une traduction
directe de lcriture sur lchiquier.
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Cette criture a-t-elle t transmise aux hindous ? Pour ma part je le pense fortement : lcriture brhmi des
nombres, lorigine des chiffres arabes , se faisait de manire semblable aux hiroglyphes, et ceci jusquau
6me sicle de notre re ; par ailleurs des dcouvertes rcentes effectues dans le dsert de Gobi ont montr
que le commerce Asie Centrale - Inde - Chine tait fort actif depuis de longs sicles. On voit mal comment
les divers systmes de numration ne se seraient pas interconnects.
La gloire des Indiens est en fait double : le systme chinois est performant mais pas tellement quand il
sagit dcrire rapidement ; lapparition de symboles distincts, dtachs de tout contexte et ralisables dun
seul trait de pinceau ou de crayon simplifie grandement la graphie. Par ailleurs lapparition et lutilisation
du zro donne toute sa puissance au systme. Une fois encore linterpntration des civilisations et des
ides a permis une ralisation dont lampleur des consquences fut proprement incalculable : notre monde
moderne sera le fruit de la rencontre dun outil de calcul performant avec la civilisation judo-chrtienne
ouverte vers lavenir.

Voir http://membres.lycos.fr/villemingerard/Numerati/NumHisto.htm
Sinon, vous avez plein de chiffres ici :
http://pedroiy.free.fr/chiffres/
Il existe de trs nombreux sites traitant de lvolution de la numration : par exemple
http://www.chez.com/histoiredechiffres/histoiredechiffres.htm
http://www.math93.com/zero.htm
ou encore ce site sympa : http://collegejmonnet.free.fr/maths/histmath.html
ou ce trs joli site ralis par des lves : http://lechiffre.free.fr/page_som.html
Egalement un trs beau livre lire sur la question : LEmpire des nombres de Denis Guedj, d.
Gallimard (Dcouvertes), mais surtout lncontournable : Histoire Universelle des Chiffres,
Georges Ifrah, Coll. Bouquins, R. Laffont.
1-7 : Bref historique
35 000 20 000 av. J.-C. : Apparition des premiers os entaills de la Prhistoire.
5000 av. J.-C. : Les Sumriens dveloppent une numration parle de base 60.
3300 3200 av. J.-C. : Apparition des chiffres sumriens et proto-lamites, tous deux considrs comme les
plus anciens systmes de numration connus.
3000 2900 av. J.-C. : Apparition de la numration hyroglyphique gyptienne.
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2700 av. J.-C. : Apparition des chiffres cuniformes sumriens.


1900 1600 av. J.-C. : Les Babyloniens dveloppent le premier systme de numration de position connu
ce jour. Utilisant la base 60, ce systme ne comporte pas encore de zro.
Fin du XIVe sicle av. J.-C. : Apparition des plus anciens chiffres chinois connus.
IIIe sicle av. J.-C. : Invention du zro par les Babyloniens. Par contre, le zro babylonien n'est pas conu
comme un nombre pouvant tre utilis lors de calculs. Il sert simplement exprimer l'absence d'units d'un
certain ordre.
IIIe sicle av. J.-C. : Apparition des chiffres brhmi (indiens). Les chiffres de ce systme sont considrs
comme les prcurseurs des neuf chiffres de notre systme de numration moderne.
IVe sicle de notre re : Naissance de la numration dcimale indienne de position, anctre de notre
numration crite actuelle. On applique aux chiffres brahmi (indiens) le principe de valeur de position. Aux
neufs premiers chiffres, on ajoute galement un signe en forme de petit cercle ou de point reprsentant le
zro.
458 : Premire apparition du zro dans un trait de cosmologie indien, le Lokavibhga, dat du lundi 25
aot 458.
Fin du VIIIe sicle : Introduction de la numration dcimale positionnelle et du zro dans la culture
islamique.
IXe sicle : Introduction du zro en Espagne, par l'entremise des Arabes.
972 982 : Au cours d'un sjour en Espagne, le moine Gerbert d'Aurillac (futur pape Sylvestre II) est initi
aux chiffres "arabes".
XIIe sicle : Introduction du signe -zro- d'origine indienne en Europe occidentale.
XIIe au XVe sicle : En Europe occidentale, la graphie des chiffres "arabes" se stabilise et donne naissance
aux chiffres tel que nous les connaissons aujourd'hui.
1489 : Le mathmaticien allemand Johann Widmann d'Eger introduit les signes + et pour exprimer
l'addition et la soustraction. Auparavant, on utilisait les lettres p (piu) et m (minus).
1557 : Le mathmaticien anglais Robert Recorde introduit le symbole de l'galit =.
1608 : Le Nerlandais Willebrord Snellius dveloppe la notation virgule pour reprsenter les nombres
dcimaux.
1631 : Le mathmaticien anglais Thomas Hariot introduit les symboles < et >.
1632 : Le mathmaticien anglais William Oughtred introduit le symbole de la multiplication : .
1795 : Le 18 germinal, an III (7 avril 1795), est adopte la loi sur le systme mtrique en France. Cette loi
donne la premire dfinition du mtre et fixe la terminologie actuelle des units de poids et mesures :
centimtre, mtre, kilomtre, gramme, dcigramme, centigramme, kilogramme, etc.
2. Calculer
Depuis toujours, l'tre humain a exploit un outil la porte de la main : les doigts.
2-1 : Les bases
C'est notre premire machine compter et calculer. Avec cinq doigts dans chaque main, on compte
naturellement par groupe de cinq ou de dix. L'anatomie de nos deux mains serait donc l'origine de la base
10 ainsi que de notre systme mtrique : 10 mm font 1 cm et ainsi de suite.
Certains, en plus des doigts, ajoutent aussi les dix orteils. On compte alors par vingtaines : c'est la base 20.
L'expression "quatre-vingts" reste d'ailleurs un vestige de cette vieille tradition. Moins connue, l'expression
"quinze-vingts" dsigne un hpital de la ville de Paris fond par Saint-Louis, proximit du Louvre.
l'origine, il tait destin recevoir 300 aveugles (15 fois 20).
Avec le temps, l'usage des doigts a permis toutes sortes de calculs. Georges Ifrah explique comment on peut
effectuer toutes sortes d'oprations arithmtiques avec les doigts :
Petite histoire de larithmtique

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Pour faire la multiplication de 8 par 9, il sufffit de mettre mentalement 8 dans une main et
9 dans l'autre. Comme on a dit 8 pour cette main, on abaisse 3 doigts, soit 8 5 doigts.
Dans l'autre main, on fait 9 5 doigts, on abaisse donc 4 doigts. On prend toujours le
complment par rapport 5, puisqu'on n'a que 5 doigts dans chaque main. Ensuite, on
compte les doigts baisss dans les deux mains : 3 + 4 = 7. Ce sont les dizaines, donc 70. On
compte les doigts levs et on les multiplie ensemble : 2 1 = 2. Le produit donne les units.
En additionnant les dizaines et les units, 70 + 2, on obtient 72.

Essayez de faire 9 x 9 de la mme manire


Nombre : dbut du XIIe sicle, du latin numerus. Concept de base des mathmatiques, une des
notions fondamentales de l'entendement que l'on peut rapporter d'autres ides (de pluralit,
d'ensemble, de correspondance), mais non dfinir. l'origine, et dans le cas le plus simple des
nombres naturels (1, 2, 3, 4...) : symbole caractrisant une unit ou une collection d'units
considre comme une somme.
Le plus grand nombre accept en lexicographie dans le systme des puissances de 10 est le centillion. Ce
nombre correspond la centime puissance de 1 million, soit le chiffre 1 suivi de 600 zros.
Le nombre 10 la puissance 100 est appel un googol. Le nombre 10 lev la puissance un googol est
appel un googolplex. Selon certains modles thoriques proposs en physique, le nombre d'lectrons
existant dans l'univers serait de 10 la puissance 87. Le nom de googol a t suggr par le neveu de neuf
ans du mathmaticien amricain Edward Kasner.
Base : XIIe sicle, du latin basis, mot grec "marche, point d'appui". Nombre qui sert dfinir un
systme de numration, de rfrence, de logarithmes, etc. La base du systme dcimal est dix.
(Petit Robert)
Systmes de numration utiliss
Base 2

Systme binaire

Base 3

Systme ternaire

Base 4

Systme quaternaire

Base 5

Systme quinaire

Base 7

Systme septnaire

Base 8

Systme octal

Base 10

Systme dcimal

Base 12

Systme duodcimal

Base 16

Systme hexadcimal

Base 20

Systme vigsimal

Base 60

Systme sexagsimal

* Le mathmaticien Gottfried Leibniz (1646-1719) tait un grand promoteur du systme binaire (base 2).
Pour lui, le chiffre 1 reprsentait Dieu, tandis que le chiffre 0 correspondait au Vide.
* l'heure actuelle, seules quelques tribus de la Terre de Feu et d'Amrique du Sud utilisent encore les
systmes ternaire et quaternaire (bases 3 et 4).
* Trs ancienne, la base 5 est habituellement combine avec les bases 10 ou 20. La base 5 est encore
utilise par les populations parlant la langue Saraveca en Amrique du Sud. En quelques endroits d'Afrique,
on utilise encore les bases 6 et 12.

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* Les Mayas utilisaient la base 20, tandis que les Babyloniens utilisaient la base 60. La mesure du temps et
des angles est un vestige de ce systme.

Quelques problmes (http://mathcentral.uregina.ca/)


1. Tout nombre de dix chiffres form en alignant les nombres 0, 1, 2, ..., 9 dans un ordre
quelconque est un multiple de 3.
2. Loin dans l'espace se trouve un petit soleil autour duquel gravite la plante Kuku,
dont les habitants sont des amphibiens jauntres qui ont cinq mains de deux millions de
doigts chacune. Ils font l'arithmtique en base dix millions, plutt qu'en base dix comme
nous. Notre problme est une adaptation terrestre d'un de leurs problmes d'arithmtique
similaire au problme ci-haut :
Soit N, un nombre de 70 000 000 de chiffres form en alignant les nombres 0000000,
0000001, 0000002, ..., 9999998, 9999999 dans un ordre quelconque.
Dmontrez que N est un multiple de 239.
Plus prs de nous, jusqu la Rvolution Franaise, largent se comptait en Livres, Deniers, Sols avec des
taux de conversion trs anciens :
anciennement la livre, monnaie de compte, correspondait un poids d'argent d'une livre (environ
500 grammes). Charlemagne ayant ordonn que le sou d'argent soit prcisment la vingtime partie de
12 onces, on s'accoutuma regarder, dans les comptes, 20 sous comme une livre. C'est lavnement des
Valois que le terme de sou s'appliqua la division de la livre ; la livre de Paris (Parisis) contenait 20 sous,
soit 300 deniers ou 600 oboles jusqu'en 1667. Elle fut supplante par la livre Tournoise (frappe Tours)
qui valait 20 sous, soit 240 deniers ou 480 oboles.
1 livre = 20 sous (ou 20 sols),
1 sou = 12 deniers,
1 obole = 1/2 denier,
1 pistole = 10 livres,
1 liard = 3 deniers.
On se doute que les calculs pouvaient tre laborieux. A vous de jouer :

Petit Jean doit ramener au cur et au viguier de son village un cochon de lait 2 livres
10 sous et 3 centaines de grenouilles 3 sols 6 deniers le cent. Il paye en sous de Paris
et se fait rembourser en sous de Tours. Combien chacun paiera sachant que le viguier
prend les deux tiers et le cur un seul tiers ?
Quelques prix anciens : http://gperilhous.free.fr/MGenealogie/Cours/Annexes/Prix.html
2-2 : Multiplier
Multiplication : opration consistant, dans le cas de deux entiers a et b, dterminer un entier c
gal la somme de b termes gaux a.
On tend sans grande difficult cette dfinition dautres types de nombres comme les fractions. Pour les
nombres rels la multiplication effective est irralisable dans la pratique : par exemple si on multiplie et

2 , on obtient le nombre 2 qui na pas de nom particulier.


2-3 : La multiplication arabe
On est tellement habitu notre disposition pour oprer les
multiplications que lon en a oubli les autres. Par exemple on
1

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2
F. 0
Laroche, septembre 32006
1
2
6
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2

3
6

6
2

a la disposition europenne gauche et la disposition arabe droite.

427
38

3 416
12 81
16 226

Si vous tes observateur vous avez trouv comment a marche Alors faites la
multiplication 958 x 76 sur la grille suivante

Quel est lavantage de cette disposition ?

2-4 : La multiplication chinoise


Pour simplifier nous crivons les chiffres loccidentale Les calculs se faisaient videmment sur
lchiquier.
Dans cet exemple on multiplie 247 par 736 : les nombres sont disposs comme suit avec une rserve de
deux cases droite du multiplicande.
2

Multiplicateur
Inscription des rsultats partiels

Multiplicande

La squence se droule en trois tapes (remarquez limportance du positionnement initial) :


1. Multiplication de 736 par 200
2
1

Multiplicateur

4
7

Multiplication de 700 par 200 (= 140 000)


3

Multiplicande

puis
2
1

Multiplicateur

Multiplication de 30 par 200 (= 6 000)+ ajout

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Multiplicande

7
(6+1)

Multiplication de 6 par 200 (= 1 200)+ ajout (retenue)

Multiplicande

enfin
2
1

Multiplicateur

2. Multiplication de 736 par 40


4
1

On retire le 2 du multiplicateur car inutile

Multiplication de 6 par 40 (= 240)+ ajout

Multiplicande

Multiplicateur

Multiplication de 6 par 7 (= 42)+ ajout

Multiplicande

Dcalage du multiplicande dune case droite

puis
4
1

Multiplicateur
Multiplication de 700 par 40 (= 28 000)+ ajout

Multiplicande

puis
4
1

Multiplicateur
Multiplication de 30 par 40 (= 1 200)+ ajout
Multiplicande

enfin
4
1

Multiplicateur

3. Multiplication de 736 par 7


1

On retire le 4 du multiplicateur car inutile

Dcalage du multiplicande dune case droite

7
1

Multiplicateur
Multiplication de 700 par 7 (= 4 900)+ ajout

Multiplicande

7
1

Multiplicateur
Multiplication de 30 par 7 (= 210)+ ajout
Multiplicande

La division quand elle se faisait de la mme manire mais lenvers en posant le diviseur tout en bas et le
dividende sur la ligne moyenne. Le quotient, qui se plaait en haut, sobtenait en enlevant au fur et
mesure les jonchets quivalents aux produits partiels.
Lchiquier avait une utilisation inattendue : on pouvait grce lui rsoudre des quations et des systmes
dquations algbriques plusieurs inconnues ; le Jiu zhang suan shu (Art du Calcul en Neuf Chapitres),
datant de 200 ap. J. C. en donne de nombreux dtails. Chaque colonne verticale tait associe une
quation et chaque ligne aux coefficients ; par ailleurs on attribuait des jonchets noirs aux nombres
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ngatifs (en chinois : fu = trompeurs) en remplacement des jonchets ordinaires rservs aux nombres
positifs (en chinois : zheng = corrects).

2 x 3 y + 8 z = 32

Par exemple le systme 6 x 2y z = 62 scrivait (on a mis en gras et italique les ngatifs) :
3 x + 21y 3 z = 0

21

32

62

La rsolution se faisait alors assez aisment avec un jeu subtil des jonchets.
2-5 : Multiplier automatiquement

C'est le noble cossais John Neper (ou Napier, 1550-1617), l'inventeur des
logarithmes, qui a conu le premier dispositif construit dans le but de
simplifier cette opration.
Sa cration, appele btonnets ou osselets de Neper n'est en somme
qu'une disposition physique sur des btons de la table de multiplication
des chiffres de 1 9 (table de Pythagore). En effet, chaque bton est associ
la table de multiplication d'un des chiffres par tous les autres. Chacune
des sections carres associes un de ces produits est spar en deux par
une ligne diagonale. Dans la partie suprieure est inscrit le chiffre des
dizaines et les units sont inscrites dans la partie infrieure.

Cette ralisation permettait l'utilisateur de s'pargner l'apprentissage des tables de multiplications, car
maintenant, le calcul de chacun des produits partiels par un chiffre tait rduit quelques additions. En
effet, la multiplication de 739 par 326, par exemple, tait ralisable de la faon suivante. On doit d'abord
calculer le produit partiel de 739 par 6, par 2, puis par 3. En disposant cte cte les btonnets associs aux
chiffres 7, 3 et 9, on peut lire trs facilement tous les produits partiels, car les diagonales semblent
intuitivement associer les dizaines de la table d'un chiffre une retenue sur l'ordre dcimal suivant. On lit
donc
739 * 6 = (4)(2+1)(8+5)(4) = (4)((2+1)+1)(3)(4)=4434.
On lit aussi les autres produits partiels:
739 * 2 = (1)(4+0)(6+1)(8) = 1478,
739 * 3 = (2)(1+0)(9+2)(7) = 2217
et on peut obtenir le rsultat par les additions dcales ncessaires
221700+14780+4434 = 240914 = 739*326.

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Bien qu'il s'agisse l d'un dispositif fort simple, des variantes cylindriques circulaires ou des modifications
vitant la ralisation des quelques additions furent cres et utilises jusqu' la fin du 19me sicle.
2-6 : Diviser
Division : opration ayant pour but, connaissant le produit de deux facteurs et lun deux, de
trouver le facteur inconnu.
Les choses sont claires, il faut trouver par nimporte quel moyen, quelque chose dinconnu Supposons
que lon cherche le quotient de 739 par 26, la mthode la plus simple est encore de soustraire 26 un certain
nombre de fois
dividende

diviseur

quotient

diviseur
quotient

dividende

diviseur

quotient

diviseur
quotient

739

26

349

26

15

390

713

26

323

16

416

687

52

297

17

442

661

78

271

18

468

635

104

245

19

494

609

130

219

20

520

583

156

193

21

546

557

182

167

22

572

531

208

141

23

598

505

234

115

24

624

479

10

260

89

25

650

453

11

286

63

26

676

427

12

312

37

27

702

401

13

338

11

28

728

375

14

364

Le rsultat sinscrit ici la fin : 739 = 26 28 +11.


Mais on peut procder par paquets. 739 = 700 + 39 = 70 10 + 39, or 70 = 26 2 + 18 donc
700 = 26 20 + 180 donc 739 = 26 20 + 219, etc.
En fait cest ce que lon fait lorsquon pose la division la manire habituelle.
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2-7 : La mthode gyptienne


Prs de Thbes, dans la valle des Rois, au temps de Ramss II, des pillards de tombe viennent de dvaliser
un tombeau. Ils y ont drob 1476 objets et le chef des pillards se propose de rpartir le butin entre ses
onze hommes et lui-mme. Il commence par inscrire 1 gauche et 12 droite puis il double chacun des
nombres.
1

12

24

48

96

16

192

32

384

64

768

Il sarrte 768 car le double suivant dpasserait 1476. Arriv ce stade il cherche en oprant plusieurs
essais dans la colonne de droite les nombres qui additionns donneraient 1476 ; il retient donc 768, 384,
192, 96, 24 et 12 (il met un petit trait en face) et ajoute les nombres correspondants de la colonne gauche,
soit 1 + 2 + 8 + 16 + 32 + 64, rsultat : 123.
Lintrt de la mthode est quil suffit de savoir multiplier par 2 et additionner. Si le rsultat ne tombe pas
juste on utilise des fractions.
De toutes manires il ny aura aucune mthode simple jusqu lapparition de la numration de position.
3. Des outils
3-1 : Tables calcul et bouliers
Les premiers procds d'aide au calcul n'utilisaient pas de matriel spcifiquement conu cet effet. Le
premier procd opratoire connu est le calcul sur les dix doigts de la main, qui est probablement l'origine
de l'utilisation du systme dcimal. C'est cependant l'utilisation du dnombrement l'aide de btonnets ou
de cailloux qui a permis le dveloppement des premires constructions humaines servant la simplification
du calcul et du dnombrement.
Deux des premiers procds opratoires sont des drivs directs de l'utilisation de petits objets pour le
calcul et la mmorisation des nombres au cours des oprations. Les tables calcul furent dveloppes
probablement en Msopotamie et n'taient l'origine que des lignes traces dans le sable. On pouvait
utiliser les colonnes ainsi formes pour donner diffrentes valeurs aux cailloux selon leur position. Les
supports physiques de ces tables se diversifirent: de la pierre la terre cuite au bois ou au marbre. La plus
ancienne table calculer connue a t dcouverte dans l'le grecque de Salamine et est faite de marbre. Elle
date approximativement du quatrime sicle avant J.C.

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Table calculer
Ce type de systme donna naissance au calcul avec jetons qui fut utilis couramment au Moyen-ge, en
Europe occidentale. On utilisait les jetons sur une table semblable celle de ce dessin.
Les traits reprsentent dans l'ordre les deniers, les sols, les livres, les dizaines de livres, etc. On reprsente les
nombres en positionnant sur chacune de ces lignes le nombre de jetons correspondant au chiffre associ
cet ordre de grandeur. Pour abrger la reprsentation, un jeton plac entre deux traits quivaut 5 jetons
placs sur le trait prcdent. Les utilisateurs entrans pouvaient raliser de faon trs rapide les oprations
ncessaires pour la gestion et le commerce. L'enseignement de son utilisation tait assez rpandu, y
compris dans tous les bons traits d'arithmtique de l'poque.

Boulier
Cependant, bien que fort utile pour les calculs commerciaux, le calcul avec jetons fut, pour les
mathmaticiens et astronomes, remplac par l'utilisation du calcul crit et les rgles crites de
larithmtique. Le calcul avec jetons et le calcul crit coexistrent donc fort longtemps, car ce n'est qu' la
toute fin du 18me sicle que l'on cessa d'utiliser les tables calculer.
C'est une amlioration du procd de calcul sur table qui donna naissance aux bouliers (environ
15me sicle) : en fixant dans des rainures ou sur des tiges les menus objets utiliss avec les tables calcul, on
forme un outil de calcul autonome. De plus, cette disposition est aisment transportable.
Le boulier est un instrument qui permet des manipulations beaucoup plus rapides et efficaces que les tables
car les pices mobiles peuvent tre dplaces par groupe. Les objets indpendants utiliss sur des tables
doivent en effet tre dplacs un par un, tandis qu'ici, on peut dplacer plusieurs billes d'un seul geste.
De plus, ces systmes manuels permettent, pour un utilisateur expriment, l'entre simultane de
plusieurs donnes et l'automatisme dvelopp par son utilisation frquente en fait, encore aujourd'hui, un
outil rapide et couramment utilis par bien des gens, principalement en Extrme-Orient.
En 1947, aprs la dfate du Japon, un concours de calcul fut organis entre un comptable du ministre des finances
japonais et un comptable de la marine amricaine. Le Japonais se servait de son boulier, lAmricain dune machine
calculer lectrique, quivalent un peu plus lent de nos machines modernes. Sur 11 manches de 10 calculs
diffrents le Japonais en remporta 10 et lAmricain 1 La plupart des calculs de lAmricain savrrent faux :
mauvaise saisie des nombres
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Sur le boulier
http://users.hol.gr/~helen/index.files/LE BOULIER.htm
http://www-cabri.imag.fr/nathalie/boulier/sommaire.htm
Sur les abaques
http://www.encyclopedie-universelle.com/abaque-menu.html
3-2 : Le mcanisme dAnticythre
Beaucoup y ont dj perdu la raison. Je crois que c'est ce qui nous guette tous..." Yanis Bitsakis, spcialiste du
patrimoine culturel au dpartement de physique de l'Universit d'Athnes, ne cache pas sa stupfaction
devant la complexit du mcanisme antique dont, avec une trentaine d'autres chercheurs - astronomes,
physiciens, mathmaticiens, palographes, historiens des sciences -, il tente de percer le secret.
L'histoire commence en 1900, prs de l'le grecque d'Anticythre. Des pcheurs d'ponges dcouvrent, dans
l'pave d'un navire romain, 82 fragments de bronze corrod. Un examen superficiel fait apparatre des
roues dentes, prsentant des graduations et des inscriptions astronomiques dates, d'aprs la forme des
caractres, d'environ 80 avant J.-C. Les archologues y voient les restes d'un astrolabe, instrument
permettant de reprsenter la course des toiles sur la vote cleste et connu depuis le IIe sicle avant notre
re.
Dans les annes 1950, les vestiges sont soumis une dsoxydation par lectrolyse. Elle met au jour un
appareillage de cadrans, d'axes, de tambours et d'aiguilles faisant penser, avant l'heure, aux horloges
astronomiques de la Renaissance. Quelques farfelus y voient, l'instar des statues de l'le de Pques, la
marque du passage d'une civilisation extraterrestre.
A l'automne 2005, une quipe de chercheurs des universits de Cardiff, d'Athnes et de Thessalonique
dcide de venir bout de l'nigme. Un scanner rayons X rvle, avec une prcision de 50 microns et en
trois dimensions, les moindres rouages de la machinerie. Plus de 2000 caractres grecs ou glyphes (symboles
graphiques), gravs sur les pices ou sur des fragments de feuilles de bronze, sont aussi dchiffrs.
Les conclusions de cette minutieuse enqute ont t publies dans la revue Nature du 30 novembre 2006,
au moment o se tenait, Athnes, une confrence internationale sur "la science et la technologie dans la
Grce ancienne" (http://www.antikythera-mechanism.gr/).
On sait aujourd'hui que le mcanisme d'Anticythre, enchss dans un cadre en bois, se prsentait sous la
forme d'un botier haut de 34 cm, large de 18 cm et pais de 9 cm. Il tait vraisemblablement actionn par
une manivelle, ce qui rend impropre l'appellation d'horloge astronomique.
Sur sa face antrieure se trouvait un cadran comportant deux cercles gradus concentriques : le cercle
intrieur, avec 360 divisions, reprsentait le Zodiaque grec ; le cercle extrieur, divis en 365 jours, le
calendrier gyptien en usage. A l'avant toujours tait incrust un calendrier astronomique permettant de
calculer les positions du Soleil et de la Lune et, peut-tre, celles des deux premires au moins des cinq
plantes connues alors : Mercure, Vnus, Mars, Jupiter et Saturne.
A l'arrire taient disposs deux cadrans en forme de spirale, assortis chacun de cadrans subsidiaires. En
haut taient indiques les priodes mtonique (cycle de 19 ans, soit 235 lunaisons, au terme duquel les
pleines et les nouvelles lunes reviennent au mme jour de l'anne solaire) et callipique (cycle, plus prcis
que le prcdent, de 4 19, soit 76 ans). En bas tait reprsent le cycle de Saros, dont les 223 graduations,
correspondant autant de mois lunaires, marquent le laps de temps au terme duquel les clipses lunaires et
solaires se rptent. Un cycle dj connu des Babyloniens, plusieurs sicles plus tt.
Quant aux inscriptions, qu'une datation plus prcise a fait remonter la seconde moiti du IIe sicle avant
J.-C., elles constituent tout la fois un trait d'astronomie et un mode d'emploi du dispositif.
" Ce qui est prodigieux, c'est la sophistication de l'appareil et le fait que ces cycles soient "modliss" grce un
mcanisme, s'enthousiasme Yanis Bitsakis. Il faut attendre au moins un millnaire pour trouver son quivalent."
Force est de reconsidrer ce que l'on pensait savoir de la science des Grecs, frus de mathmatiques, de
mdecine et d'astronomie, mais, croyait-on, pitres techniciens. Le mcanisme d'Anticythre semble au
contraire tmoigner d'une culture technologique mconnue, faute de vestiges archologiques.
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On trouve du reste, chez Cicron, la mention de systmes similaires, provenant de l'cole du philosophe
Poseidonios de Rhodes. Le Moyen Age latin garde galement la trace de quelques appareillages
astronomiques. Ce qui fait dire au mdiviste Emmanuel Poulle, membre de l'Institut, que les horloges
astronomiques qui ont fleuri entre le XIVe et le XVIe sicle sont "les filles d'Anticythre".
Le Monde du 1/12/2006

http://fr.wikipedia.org/wiki/Machine_d'Anticyth%C3%A8re
3-3 : Rgles calcul
Paralllement, l'invention des logarithmes par Napier a aussi permis la cration d'un outil de calcul dont la
longvit fut remarquable, la rgle calculer. Le premier progrs en ce sens a t ralis en 1620, seulement
6 ans aprs l'invention des logarithmes, par Edmund Gunter. En fait, il eut l'ide de graduer avec une
chelle logarithmique, une rgle simple. Elle fut utilise principalement par les marins, mais tait difficile
d'emploi. En effet, on devait utiliser un compas pour trouver les logarithmes des facteurs et raliser les
accumulations de ces logarithmes. Cependant William Oughtred eut, peu de temps aprs, l'ide de
juxtaposer deux rgles de Gunter permettant ainsi de simplifier son utilisation. La rglette centrale
coulissante qui fut utilise sur la plupart des rgles jusqu' environ 1970, fut imagine, en 1657, par Seth
Patridge.

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Encore une fois, ce dispositif prit des formes diverses, du cylindre, au cercle, un enroulement en hlice
comme dans ce modle de 1878 fait par G. Fuller, ou sous forme de rglettes juxtaposes chelles
fractionnes. Toutes ces tentatives visaient allonger la partie utile de l'appareil, permettant ainsi d'en
augmenter la prcision.

Le plus court : http://fr.wikipedia.org/wiki/R%C3%A8gle_%C3%A0_calcul


Quelques liens intressants et si vous voulez aller plus loin : http://machineacalculer.free.fr/favorite.htm
Une rgle qui marche : http://www.oughtred.org/
3-4 : Nouveaux outils de calcul
Le texte qui suit est repris entirement de
http://www.physique.usherbrooke.ca/~afaribau/essai/essai.html
Les calculatrices de poche et les ordinateurs sont aujourd'hui des outils des plus communs dont
l'importance est indniable. Bien videmment, ces outils sont le rsultat d'une longue volution o se
combine les progrs scientifiques et techniques. La recherche d'outils permettant la simplification des
calculs est en effet une question qui proccupe l'homme depuis qu'il sait dnombrer.
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Si l'on fait abstraction, du controvers prototype de Leonardo Da Vinci, c'est au 17me sicle que dbuta la
mcanisation du calcul numrique. Cette fusion du savoir technique et des arts de la pense tels que
l'arithmtique demandait de faire une abstraction importante de ces catgorisations sociales encore
fermement tablies. Cependant, le fait que les calculs devenaient de plus en plus nombreux et importants,
particulirement dans le domaine de l'administration, commenait faire sentir que des aides au calcul
plus sophistiques pourraient avoir une grande utilit. C'est donc au cours de ce sicle que furent
dveloppes les trois premires vritables machines mcaniques automatises de calcul numrique, soit
celles de Wilhelm Schickard , de Blaise Pascal et de Gottfried Wilhelm von Liebniz .
La mcanique encore relativement simple de ces premiers modles nous permet de dcrire plus facilement
les composantes essentielles la mcanisation des oprations arithmtiques de base et ainsi d'apprcier les
raffinements techniques principaux qui ont pu y tre apports par la suite. Pour cette raison, nous les
dcrirons dans plus de dtails que les autres techniques discutes dans ce texte.
3-5 : Machine de Schickard
C'est en 1623, que fut peut-tre construite la toute
premire machine calculer mcanique. Cette
ralisation est l'oeuvre de Wilhelm Schickard
(1592-1635), un Allemand n d'une famille
modeste. Au cours de sa vie, il fut d'une
polyvalence remarquable, tant ses heures,
vicaire, enseignant de langues bibliques,
cartographe,
gomtre,
astronome
ou
mathmaticien.
Son intrt pour l'astronomie et les mathmatiques lui vient de sa rencontre en 1617 du clbre astronome
Johannes Kepler, avec lequel il a entretenu une longue correspondance. C'est d'ailleurs par l'intermdiaire
de ces lettres, retrouvs par l'historien Franz Hammer que l'on connat aujourd'hui l'existence de cette
machine.
En effet, le seul exemplaire presque complt, qu'il faisait construire par Johann Pfister et qui tait destin
Kepler, a t dtruit dans un incendie nocturne, moins de six mois aprs sa construction. Ce croquis ainsi
que plusieurs explications contenues dans les lettres et d'autres notes destines Pfister, ont permis la
construction en 1961 de plusieurs rpliques fonctionnelles de ce que Schickard appelait l'horloge calculer.
Malheureusement, ni Kepler ni Schickard lui-mme ne semblaient avoir ralis l'intrt immense de cette
machine, qui leur apparaissait probablement comme une amusante ralisation. De plus, le seul prototype
ayant t dtruit, cette invention demeura tout fait inconnue jusqu' la dcouverte des documents
susmentionns, en 1957.
3-6 : Machine de Pascal
La machine suivante fut construite par Blaise Pascal (1623-1652), un autre grand cerveau polyvalent. Le
fait qu'il fut prcd par Schickard n'enlve rien au mrite de Pascal puisqu'il n'avait jamais eu connaissance
des travaux de Schickard. De plus, il a su voir le grand intrt des machines calculer. En effet, Pascal
construisit sa machine pour rpondre un besoin. Son pre, tienne Pascal, avait t envoy Rouen pour
rorganiser les finances et la distribution des impts en Basse-Normandie. Bien entendu, ce travail
demandait de longs et nombreux calculs et c'est pour allger la tche de son pre que Pascal, alors g de 18
ans, se mit concevoir une machine mcanique permettant d'acclrer les processus de calcul. Une des
difficults de la construction d'une machine utilisable pour des calculs financiers vient du systme d'units
montaire en usage l'poque. Il fallait donc un systme mcanique permettant la retenue au douzime
denier, au vingtime sol, la dixime livre. Il conut de nombreux mcanismes et en 1641, confia un
horloger de Rouen la ralisation d'un premier prototype, qui bien qu'lgant ne fonctionnait absolument
pas. C'est donc en 1645 que sa premire machine fonctionnelle fut prsente.
Le systme d'inscription des diverses machines conues par Pascal est similaire celui utilis par Schickard
et ncessite l'utilisation d'un style. On l'insre entre deux rayons successifs du disque d'inscription, vis--vis
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le chiffre inscrire et on tourne dans le sens horaire jusqu' un butoir. Chacun des ces disques est reli
une roue numrote dont on peut voir le chiffre prsentement inscrit au travers d'une lucarne.
Il existe cependant deux diffrences majeures entre le mcanisme de la machine de Pascal et celui de
l'horloge de Schickard.

La premire, et la plus importante, est au niveau du systme de report lors de retenues. En effet, le systme
utilis par Pascal est radicalement diffrent du systme roue mutile. Il utilise plutt un mthode de
report sautoir. Le sautoir (pice centrale sur la figure) est soulev au cours de la rotation de la roue B et
lors du retour 0 est relch et retombe par gravit crant, par l'intermdiaire de la fourche du sautoir, une
rotation d'une unit de la roue suivante A.
Ce systme est facilement adaptable aux roues
des sols et des deniers bien qu'ils ne soient pas
en base 10. Les cliquets suprieurs ne servent
qu'a viter le retour en arrire des roues. Bien
qu'il permette facilement la transmission des
grandes retenues par sauts successifs, ce
systme demeure trs sensible aux conditions
d'utilisation. En effet, puisqu'il utilise son
propre poids plutt qu'un ressort, le sautoir est
sujet des rebondissements lors d'une
utilisation rapide de la machine et le fait de ne
pas tre parfaitement l'horizontale lors de
l'utilisation peut perturber le fonctionnement la
machine.
Cependant, ce systme n'tant pas rversible, contrairement celui, plus simple, de Schickard, la
soustraction ne peut pas se faire par une utilisation en sens inverse de la machine. De l origine la
deuxime diffrence entre ces machines. La solution ce problme qu'a imagin Pascal utilise simplement
une numrotation complmentaire sur les roues numrotes (chiffres en sens inverse)

et un volet coulissant permettant d'afficher soit la srie des nombres l'avant (mode soustraction) ou celle
l'arrire (mode addition). Une addition se fait de la mme faon que sur la machine de Schickard et le
rsultat se lit sur la chiffraison arrire.

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Pour raliser une soustraction on place le volet en mode


soustractif et on fait apparatre dans les lucarnes le premier
nombre. On doit donc piquer comme si l'on voulait entrer
(en mode addition) le complmentaire pascalien de ce
nombre. Par exemple pour faire apparatre 003425 dans les
lucarnes en mode soustraction on doit piquer comme pour
entrer 996574.
Ensuite, pour soustraire, disons 2436, on entre ce chiffre de
la faon normale et dans les lucarnes on verra la diffrence
003425 002436 = 000989.
Pascal en fit construire plusieurs exemplaires (environ une vingtaine), dont neuf ont t retrouvs, et tenta
de les vendre. Cependant, leur prix lev et la faible demande ne lui ont pas permis le succs commercial
qu'il aurait pu escompter. En effet, le calcul jetons suffisait aux besoins de la comptabilit du temps. De
plus, les calculs de nature scientifique impliquant des multiplications et des divisions, pour lesquelles la
machine de Pascal n'tait pas adapte. Ces facteurs expliquent que peu de gens furent intresss acheter
une de ces machines. Les exemplaires diffraient selon leur utilisation : certains ne comptent que des
entiers, d'autres possdent les roues des sols et des deniers et enfin un autre modle de gomtre comptait
cinq roues pour les entiers ainsi qu'une roue pour les pieds, une pour les pouces et une pour les lignes.
3-7 : Machine de Liebniz
La prochaine tape qu'il y avait franchir pour une mcanisation complte des calculs arithmtiques tait
de crer une machine capable de raliser de faon automatique les multiplications et les divisions. C'est
environ 30 ans aprs Pascal, en 1673 que le clbre mathmaticien Gottfried Wilhelm von Liebniz (16461716) commena rflchir au problme.
Cependant, ce n'est que 21 ans plus tard
que le premier exemplaire fut construit,
en raison de la grande difficult de
fabrication des pices ncessaires son
fonctionnement. Il semble d'ailleurs
qu'un artisan avec lequel il avait conclut
un march, le rompit en ralisant
l'ampleur et la complexit de la tche.
Des deux ou trois exemplaires qu'il fit
construire, seul le premier datant de
1694 nous est parvenu.
Tout le principe de fonctionnement de
sa multiplicatrice repose sur le tambour
dents ingales combin l'utilisation
d'un chariot mobile.
Tel que l'on peut le voir sur le dessin du mcanisme de la multiplicatrice, l'utilisation de l'inscripteur E
permet de dplacer la position du tambour S par rapport l'engrenage B. Or, puisque les 9 dents du
tambour sont de plus en plus courtes, la position de ce tambour dtermine par l'inscripteur, permet de
varier selon le chiffre choisi, le nombre de dents du tambour qui s'embotent avec la roue B et font, par
consquent tourner le totaliseur R. La machine contient 8 de ces tambours dents ingales chacun tant
reli un cadran d'inscription qui lui est propre. De plus, cette partie de la machine est dplacable, pour
que la srie des 8 tambours puissent agir sur des sries diffrentes de totaliseurs, dont le rsultat apparat
par des lucarnes.

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Pour raliser une multiplication, on procde de la faon suivante.


Par exemple, pour multiplier 4326 par 365 on dbute par placer
la partie mobile l'extrme droite et l'on pose manuellement sur
les 8 cadrans de l'inscripteur (A) le multiplicande 00004326, les
lucarnes indiqueront encore 000000000000.
Ensuite, on pique un style dans le moniteur de rotation pour lui
faire indiquer 5 (le chiffre des units de 365). Le moniteur
permettra de bloquer, aprs 5 rotations, la manivelle principale
C. La position des tambours tant fixe par l'inscripteur, une
rotation de la manivelle (et donc des tambours) ajoutera 6 dans
la lucarne la plus droite, 3 dans la suivante, puis 2 dans la
troisime, 4 dans la quatrime et 0 dans toutes les autres. On
tourne donc la manivelle jusqu' son blocage (5 tours ici) ce qui
affichera donc comme rsultat intermdiaire :
4326+4326+4326+4326+4326 = 0000000021630.
Ensuite, on dplace le chariot mobile d'un cran vers la gauche, de
faon telle que le tambour qui tait align avec les units, le soit
maintenant avec le totaliseur des dizaines.
On pique maintenant la valeur 6 dans le moniteur de rotation et on tourne la manivelle jusqu'au blocage (6
tours cette fois). Ce faisant, on ajoute 6*4326=25956 au rsultat, mais en position des dizaines. On ajoute
donc 259560. Ensuite, on dplace encore une fois d'un cran vers la gauche, on pique le 3 et on tourne,
ajoutant ainsi 3*4326*100=1297800 au rsultat. On voit donc le rsultat final
0000000021630 + 000000259560 + 000001297800 = 000001578990 = 365*4326.

Cette mcanisation par additions successives utilise le chariot mobile de faon trs proche,
conceptuellement parlant, de la ralisation sur papier des multiplications en colonnes. Il est aussi possible
de raliser des divisions par des soustractions successives.
Cependant, Liebniz n'avait pas russi mettre au point un systme de report efficace et a donc d
introduire une srie de disques pentagonaux permettant l'utilisateur de corriger les erreurs de report. Il
n'en demeure pas moins que les principes de base du fonctionnement de sa multiplicatrice demeureront
presque inchangs sur de nombreux modles de machine calculer, mme jusqu'aux petites calculatrices
manuelles de marque Curta, produites, la fin des annes 1930.
3-8 : Arithmomtre de Thomas
C'est donc en pleine rvolution industrielle, aid par les progrs techniques, que le franais Charles-Xavier
Thomas de Colmar russit fabriquer la premire machine que l'on peut qualifier de vritablement
pratique : l'Arithmomtre. Bien que quelques progrs mineurs aient eu lieu au cours du 18me sicle, les
machines de Thomas, produites de 1821 1878, ont rellement marqu l'histoire du calcul mcanique en
devenant les premires machines commercialises de faon importante et ce, avec succs.
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Bien qu'ils soient grandement inspirs de la machine de Liebniz, les Arithmomtres de Thomas intgraient
de nouveaux mcanismes, le tout dans une machine pratique et d'une fiabilit ingale auparavant.

Le principe de base des calculs repose encore sur l'utilisation d'un chariot mobile et d'un tambour dents
ingales similaires celui de Liebniz, la diffrence proche que l'inscripteur, maintenant compos de
curseurs dplacables dans des rainures gradues, ne dplace plus le tambour en entier, mais plutt un
pignon reli au totaliseur. Il n'en demeure pas moins que c'est encore en variant le nombre de dents
agissant lors d'un tour de manivelle que l'on ralise les oprations. Autre diffrence avec le modle de
Liebniz, c'est maintenant la partie contenant les lucarnes de lecture et les totaliseurs qui est mobile
horizontalement, ce qui ne change rien au principe de fonctionnement.
Les ajouts faits par Thomas, sont tout
de mme importants. D'abord, l'ajout
d'un mcanisme crmaillre rendant
simple l'effaage des donnes (remise
zro des indicateurs) tait un ajout des
plus pratiques pour les utilisateurs.
Qui plus est, la cration d'un systme
permettant l'inversion du mcanisme,
facilite les oprations de soustraction
et de division. Une autre amlioration
intressante est l'ajout d'une deuxime
srie de lucarnes qui, directement
relies la manivelle, permet de
compter les tours raliss par cette
dernire et donc d'afficher le
multiplicateur.
Lorsque la machine est utilise pour une division, ces lucarnes affichent le quotient car, dans ce cas, c'est le
diviseur qui est inscrit aux curseurs et le nombre de tours ncessaires ( chaque ordre dcimal)
l'utilisateur pour obtenir un nombre plus petit que le reste dtermine les diffrents chiffres du quotient. De
plus, le systme de blocage des roues que Thomas a mis au point tait fort efficace, tout comme son
systme de report de la retenue, qui se faisait en cascade de faon irrprochable.
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Il russit vendre prs de 1500 exemplaires divers d'Arithmomtres dont 1000 entre 1865 et 1878. Ces
machines, bien que dispendieuses pour l'poque, permettaient d'acclrer considrablement la ralisation
des calculs et trouvaient preneur majoritairement dans des grandes entreprises, des banques, des
compagnies d'assurance, mais encore relativement peu dans le domaine scientifique. Il est noter que, bien
que l'Arithmomtre soit grandement plus rapide qu'un homme entran pour raliser les multiplications et
divisions, au niveau de l'addition et de la soustraction, elle ne l'est gure. En effet, la ncessit de manipuler
les curseurs pour l'inscription de chaque chiffre ralentissait considrablement l'opration.
3-9 : La multiplication directe
Malgr toutes ces amliorations rendant les machines plus pratiques et plus rapide, le principe de base de la
multiplication mcanique n'avait pas volu depuis la premire multiplicatrice de Liebniz. On cherchait
activement acclrer la multiplication en trouvant une faon de raliser la multiplication directe, c'est-dire pouvoir raliser les produits partiels par un chiffre en un seul tour du mcanisme, plutt que de
procder par additions succesives. En effet, si l'on cre une machine multiplication directe la
multiplication par, disons 4578, ne requiert que 4 tours (un par ordre dcimal) plutt que les 24
(8+7+5+4) pralablement requis.

Bien qu'elle fut prcde par quelques autres machines qui eurent peu de rayonnement, c'est la machine
construite par le franais Lon Bolle, en 1888, qui fut vraiment la premire ralisation pratique d'une
machine multiplication directe. Comme Pascal, Bolle construisit sa machine dans le but d'aider son pre
raliser les calculs qu'il devait faire pour son industrie.

Son principe de fonctionnement tait radicalement diffrent de celui utilis dans les autres machines de
l'poque et vaut donc la peine d'tre dcrit brivement. La machine de Bolle repose sur l'utilisation de
plaques qui reprsentent de faon matrielle (par des tiges de longueur proportionnelle aux chiffres qu'elles
reprsentent) la table de Pythagore. Chacune de ces plaques comprend donc une srie de tige pour les
units et une pour les dizaines. L'organe multiplicateur comprend 10 de ces plaques qui peuvent tre
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dplaces d'avant en arrire l'aide des curseurs d'inscription du multiplicande. De plus, elles peuvent aussi
tre dplacs latralement grce un cadran qui permet d'inscrire les chiffres du multiplicateur. Lorsque
l'on tourne la manivelle pour raliser le produit partiel du multiplicande par le chiffre inscrit au cadran,
l'ensemble des plaques est soulev. De cette faon, les tiges situes l'intersection des diffrents chiffres du
multiplicande et de celui du multiplicateur inscrit au cadran, viennent dplacer des couples de crmaillires
relies au totaliseur. La longueur variable des tiges permet donc d'ajouter directement au totaliseur le
produit partiel, en un seul tour de manivelle. Par la suite, on dplace le charriot mobile d'un ordre dcimal,
on inscrit au cadran le chiffre suivant du multiplicateur et en un tour de manivelle, on ralise le deuxime
produit. Tel que dcrit plus haut, cette faon de procder rduit considrablement le temps ncessaire la
ralisation de la multiplication.

D'autres constructeurs, dont Otto Steiger et sa Millionaire, adopteront, quelques modifications prs, le
principe dvelopp par Bolle.
4. Arithmtique thorique
Faute de documents il est peu prs impossible dtudier ce qui sest pass avant Euclide. Mis part les
dlires pythagoriciens, rien de bien passionnant napparat alors, mis part quelques travaux sur le pair et
limpair permettant la dmonstration de lirrationalit de 2 . De mme le concept de nombre figur
(nombre triangulaires, carrs, etc.) a jou un rle important dans llaboration de procds sommatoires :
somme des entiers, des carrs des entiers.
Les nombres figurs plans que donne Nicomaque de Grase dans son Introduction arithmtique au 2me sicle
de notre re se retrouvent au 6me sicle chez Boce (De institutione arithmeticae) et pratiquement dans toutes
les arithmtiques jusqu la Renaissance incluse. Malheureusement cette longue tradition saccompaganit
de la dplorable nomenclature grecque des rapports que lon retrouve toujours aussi hermtique en
musique. Savoir dire que le rapport de 5 24 est la raison sous quadruple surquadrupartientes quintes ne
fait pas beaucoup avancer le schmilblick et est assez dcourageant pour ne pas dire inhibant
4-1 : Euclide
Les lments dEuclide contiennent une trs belle et profonde exposition de larithmtique dans les livres
VII, VIII et IX. Le livre VII dveloppe dabord une thorie des rapports rationnels, qui ne prsente quune
ou deux faiblesses quand la rigueur de lexposition. Le nombre y est considr comme une grandeur, et les
proprits intuitives de laddition y sont tacitement admises (existence, commutativit et associativit). Le
caractre discret de lensemble sexprime par deux axiomes implicites principaux : lunit mesure tout
nombre, et tout ensemble dentiers possde un plus petit klment.
Cest ce dernier fait qui permet de trouver la plus grande commune mesure de deux nombres (le PGCD) au
moyen de lalgorithme dEuclide. Cet algorithme, instrument fondamental de larithmtique thorique, est
dailleurs li la simplification approche des rapports telle que lont pratique Archimde et Aristarque de
Samos (env. 310 230 av. J. C.). Il est le point de dpart de la thorie desfractions continues, qui joueront
un si grand rle au 18me sicle.
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On trouve encore au livre VII une thorie des nombres premiers entre eux et des nombres premiers
absolus ; vient ensuite une courte tude du plus petit commun multiple. Le livre VIII est presque
entirement consacr aux nombres entiers en progression gomtrique, soit aux puissances entires des
fractions. Son but est dtablir dune faon gnrale les cas de rationnalit des racines nimes dun entier ou
dune fraction. A cet gard la notion de nombre rationnel nest jamais explicite, les fractions
napparaissant que comme rapports ou raisons entre entiers.
Le livre IX comprend une partie vtuste sur le pair et limpair, mais aussi des thormes fort subtils, dont
lun tablit lexistence dune infinit de nombres premiers et un autre la structure des nombres parfaits
pairs.
Les Elments sur le web.
En franais, livres I, II, IV, V et VII :
http://jfgilles.club.fr/mathematiques/bibliotheque/euclide/index.html
En anglais la totalit :
http://aleph0.clarku.edu/~djoyce/java/elements/toc.html
En pdf traduction de 1804 :
http://panoramadesmaths.free.fr/telecharger/euclide_elements_1804.pdf
4-2 : Diophante
On ne connat pas exactement la priode o vcut Diophante dAlexandrie : on le situe entre 150 avant
notre re et 350 aprs la date la plus probable tant le milieu du 3me sicle de notre re. Son uvre,
intitule LArithmtique comportait treize livres dont six ont t transmis par les Arabes. Quatre autres
ont t retrouvs en Iran en 1972. Cest un ouvrage qui se rapporte davantage au courant de la logistique
(le calcul chez les grecs) qu celui de larithmtique euclidienne. Cependant comme les problmes traits
ne comportent que des donnes et des solutions en nombres rationnels, il sappuie souvent sur les
proprits spcifiques des entiers.
Cest un algbriste qui a traduit ces livres en arabe au 10me sicle, ce qui explique la manire dont les arabes
ont majoritairement lu Diophante et utilis loutil algbrique pour rsoudre les problmes diophantiens.
Un autre courant, initi en particulier par al-Khazin a dvelopp une arithmtique entire sans algbre.
Bombelli incorpore des problmes de Diophante dans ldition de lAlgebra de 1572. En Allemagne, la
mme poque, Xylander publie une traduction en latin de Diophante (1575). Enfin, Bachet de Mziriac
donne en 1621 une dition bilingue en grec et en latin de ces six livres retrouvs. Cest cette dition que lit
et annote Fermat.
4-3 : La Chine
La civilisation chinoise a laiss des travaux arithmtiques, dont le clbre thorme des restes, dont le nom
vient du problme 26 du chapitre 3 du Sunzi Suanjing (Manuel Mathmatique du Matre Sun) datant
environ du quatrime sicle de notre re. On y trouve des rgles de rsolution sans explicitation des
dmonstrations.
4-4 : Le 17me sicle, Bachet et Fermat
En 1621 Bachet donna la premire dition grco-latine de Diophante avec un copieux commentaire. Il
vrifia pour les 325 premiers entiers quils sont bien la somme de quatre carrs au plus (th. de Bachet).
Dautre part dans ses Problmes plaisans et dlectables de 1624 il montra que si a et b sont premiers entre eux
il existe x et y tels que ax + by = 1 . Il tablissait cette importante relation grce lalgorithme dEuclide.
Fermat, lisant Diophante dans ldition de Bachet, alla beaucoup plus loin ; citons ses principales
dcouvertes (rarement dmontres de manire correcte) :
Le petit thorme de Fermat : pour tout nombre premier p et tout entier a non divisible par p,
ap a est divisible par p (dmonstration correcte dEuler).

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Lquation de Fermat : lgalit x2 = Ay2 + 1 a, pour tout A entier positif non carr parfait, une infinit
de solutions dans

.
n

Les nombres de Fermat : ce sont les nombres de la forme 22 + 1 , soit 3, 5, 17, 257, 65 537,
4 294 967 297, dont il croyait quils taient premiers. Mais 4 294 967 297 ne lest pas (Euler) :
641 6 700 417 ; on ne sait pas sil existe dautre nombre de Fermat premier (voir des dtails sur
http://fr.wikipedia.org/wiki/Nombre_de_Fermat).
Le grand thorme : pour tout entier n, n > 2, lquation x n + yn = z n na pas de solution (non
triviale) dans (n = 4 : Fermat, n = 3 : Euler, puis S. Germain, E. Kummer, etc., dmonstration finalise
par A. Wiles en 1994).
Etude des formes quadratiques simples, dmonstration par descente infinie (voir Erreur ! Source du
renvoi introuvable.).
4-5 : Le 18me sicle, Euler et Lagrange
Les mathmaticiens de ce sicle se sont plutt intresss lanalyse et lalgbre, aussi la thorie des
nombres ny tient quune petite place, part dans les travaux dEuler. Il dmontre tout dabord le petit
thorme de Fermat en 1736 (il connaissait les travaux de Fermat par ldition quen avait faite son fils
Pierre-Samuel) et le gnralise en 1760 en introduisant la trs importante fonction (voir Erreur !
Source du renvoi introuvable.).
5

Euler trouve que le 6ime nombre de Fermat 22 + 1 est compos ; il est proche de la dmonstration du
thorme de Bachet qui ne sera faite que par le mathmaticien franais Joseph-Louis Lagrange en 1770 ;
Euler reprend nanmoins cette dmonstration en 1773 et lamliore notablement.
Il sintresse galement aux formes quadratiques ax2 + bxy + cy2 o tous les termes sont dans et prpare
ltude des congruences. Il sintresse galement au grand thorme de Fermat quil dmontre pour
n = 3 et n = 4 et dont il peroit la grande difficult. Enfin on peut regarder Euler comme le fondateur de la
thorie analytique des nombres : en fait il utilise les proprits des nombres rels, essentiellement en
analyse, pour dmontrer des proprits des entiers. Un de ses travaux les plus remarquables porte sur la
fonction Zta (voir Erreur ! Source du renvoi introuvable.) qui apparat dans lIntroductio in analysis
p x

infinitorum (1748). On y trouve galement lgalit asymptotique

p =1
p premier

1
= ln ( ln x ) . Lagrange quand
p

lui sintressera surtout aux formes quadratiques et aux fractions continues. Il dmontre le thorme de
Wilson (voir Erreur ! Source du renvoi introuvable.) ainsi que celui de Bachet.
4-6 : Le 19me sicle
Les deux grands noms du dbut de la priode sont Adrien-Marie Legendre (1752 1833) qui dbute en 1794
et dont luvre matresse est la Thorie des Nombres de 1830. Cet ouvrage reste important consulter et l
encore les fractions continues jouent un rle important ; le principal rsultat nouveau et immdiat est celui
sur la rciprocit quadratique : dterminer les restes des carrs modulo p (1785, voir Erreur ! Source du
renvoi introuvable.). Il dveloppera les premiers calculs de congruence cette poque. Dans un autre
registre Legendre va sintresser aux intgrales elliptiques puis aux fonctions elliptiques qui jouent
maintenant un rle majeur dans toutes les questions de thorie analytique des nombres.
Le mme type de problme va intresser Carl-Friedrich Gauss (1777 1855) qui crit Disquisitionnes
arithmeticae en 1801 : cet ouvrage contraste fortement avec celui de Legendre car empli dune rigueur
nouvelle. Tous les mathmaticiens du 19me sicle sen inspireront et il reste une rfrence utile. On y
ttouve la premire tude correcte des congruences, premier exemple de relation dquivalence, si utile de
nos jours. La loi de rciprocit quadratique sera galement un de ses dadas puisquil en donne six
dmonstrations diffrentes ; cela dbouchera galement sur une tude intense des formes quadratiques.
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Legendre et Peter-Gustav Lejeune-Dirichlet prouvent le grand thorme de Fermat pour n = 5 en 1825,


Gabriel Lam pour n = 7 en 1840, mais Gauss, en tudiant lensemble des complexes a + ib avec a et b dans
, couple ces nombres avec les rsidus quadratiques et ouvre la voie des recherches de Ernst Eduard
Kummer (1810 1893) qui crera les nombres idaux en 1844. Ces derniers permettront de montrer le
thorme pour beaucoup dentiers, mais surtout ouvrent de nouveaux dbouchs avec ltude des corps de
nombres algbriques.
Dans le domaine de la thorie analytique, une des grandes questions, pose par Legendre et travaille par
Gauss, Tchebychev, Riemann, est celle de la rpartition des nombres premiers : a-t-on un moyen de savoir
sils restent toujours aussi nombreux ou pas. les calculs numriques (faits la main) a occup beaucoup du
temps de tous et on a abouti au fameux thorme des nombres premiers .

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