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Clula

INTRODUCCIN

Linfocitos
Los linfocitos o glbulos blancos de la sangre se forman en la mdula sea. Son los principales
responsables de combatir las infecciones; para ello atacan directamente a los antgenos o sustancias
extraas presentes en los tejidos y en la circulacin. Los linfocitos atacan tambin los tejidos
trasplantados por medio de ciruga y provocan, en ocasiones, el rechazo de estos rganos ajenos.
CNRI/Science Source/Photo Researchers, Inc.

Clula, unidad bsica de la vida. La clula es la estructura ms pequea capaz de realizar por
s misma las tres funciones vitales: nutricin, relacin y reproduccin. Todos los organismos
vivos estn formados por clulas. Algunos organismos microscpicos, como las bacterias y
los protozoos, son unicelulares, lo que significa que estn formados por una sola clula. Las
plantas, los animales y los hongos son organismos pluricelulares, es decir, estn formados
por numerosas clulas que actan de forma coordinada. La clula representa un diseo
extraordinario y eficaz con independencia de si es la nica clula que forma una bacteria o si
es una de los billones de clulas que componen el cuerpo humano. La clula lleva a cabo
miles de reacciones bioqumicas cada minuto y origina clulas nuevas que perpetan la vida.
El tamao de las clulas es muy variable. La clula ms pequea, un tipo de bacteria
denominada micoplasma, mide menos de una micra de dimetro (10.000 micoplasmas
puestos en fila tienen el mismo dimetro que un cabello humano). Entre las clulas de mayor
tamao destacan las clulas nerviosas que descienden por el cuello de una jirafa, que
pueden alcanzar ms de 3 m de longitud. Las clulas humanas presentan tambin una
amplia variedad de tamaos, desde los pequeos glbulos rojos (hemates) que miden
0,00076 mm hasta las clulas hepticas que pueden alcanzar un tamao diez veces mayor.
Aproximadamente 10.000 clulas humanas de tamao medio tienen el mismo tamao que la
cabeza de un alfiler.
Adems de estas diferencias de tamao, las clulas presentan una amplia variedad de
formas. Algunas, como la bacteria Escherichia coli, tienen forma de bastn. El paramecio, un
tipo de protozoo, tiene forma de zapatilla y la ameba, otro protozoo, tiene una forma irregular
que cambia conforme se mueve. Las clulas de las plantas tienen, por lo general, forma
poligonal. En los seres humanos, las clulas de las capas ms superficiales de la piel son
planas, mientras que las clulas musculares son largas y delgadas. Algunas clulas
nerviosas, con sus prolongaciones delgadas en forma de tentculos, recuerdan a un pulpo.

En los organismos pluricelulares la forma de la clula est adaptada, por lo general, a su


funcin. Por ejemplo, las clulas planas de la piel forman una capa compacta que protege a
los tejidos subyacentes de la invasin de bacterias. Las clulas musculares, delgadas y
largas, se contraen rpidamente para mover los huesos. Las numerosas extensiones de una
clula nerviosa le permiten conectar con otras clulas nerviosas para enviar y recibir
mensajes con rapidez y eficacia.
Toda clula es, en s misma, un modelo de independencia. Igual que una ciudad amurallada
en miniatura que estuviese permanentemente en hora punta, la clula debe soportar
constantemente el trfico, transportando molculas esenciales de un lugar a otro con el fin
de mantener las funciones vitales. Sin embargo, a pesar de su individualidad, las clulas
poseen adems una capacidad notable para unirse, comunicarse y coordinarse con otras
clulas. Por ejemplo, el cuerpo humano est formado por unos 60 billones de clulas.
Docenas de distintos tipos de clulas estn organizadas en grupos especializados
denominados tejidos. Los tendones y los huesos, por ejemplo, estn formados por tejido
conjuntivo, mientras que la piel y las membranas mucosas estn formadas por tejido
epitelial. Los distintos tipos de tejidos se unen para formar rganos, que son estructuras
especializadas en funciones especficas. Algunos ejemplos de estos rganos son el corazn,
el estmago o el cerebro. Los rganos, a su vez, se constituyen en sistemas como el sistema
nervioso, el digestivo o el circulatorio. Todos estos sistemas de rganos se unen para formar
el cuerpo humano.
Los componentes de las clulas son molculas, estructuras sin vida propia formadas por la
unin de tomos. Las molculas de pequeo tamao sirven como piezas elementales que se
combinan para formar molculas de mayor tamao. Las protenas, los cidos nucleicos, los
carbohidratos o hidratos de carbono y los lpidos (grasas y aceites) son los cuatro tipos
principales de molculas que forman la estructura celular y participan en las funciones
celulares. Por ejemplo, una disposicin muy organizada de lpidos, protenas y compuestos de
protenas y azcares, forman la membrana plasmtica, o lmite externo, de ciertas clulas.
Los orgnulos, compartimentos rodeados por una membrana, presentes en el interior de las
clulas, estn formados principalmente por protenas. Las reacciones bioqumicas en las
clulas estn dirigidas por enzimas, protenas especializadas que aceleran las reacciones
qumicas. El cido desoxirribonucleico (ADN) contiene la informacin hereditaria de las
clulas y otro cido nucleico, el cido ribonucleico (ARN), acta junto al ADN para producir las
miles de protenas que la clula necesita.

ESTRUCTURA CELULAR

Las clulas pertenecen a una de estas dos categoras: procariota o eucariota. En las clulas
procariotas, propias de bacterias y arquebacterias, todos los componentes, incluyendo el
ADN, se disponen libremente en el interior de la clula, en un compartimento nico. Las
clulas eucariotas que forman las plantas, los animales, los hongos y las restantes formas de
vida, contienen numerosos compartimentos, u orgnulos, en su interior. El ADN de las clulas
eucariotas est contenido dentro de un orgnulo especial denominado ncleo, que funciona
como centro de mando de la clula y biblioteca donde se almacena la informacin. El trmino

procariota procede de palabras griegas que significan antes del ncleo o prencleo,
mientras que eucariota significa ncleo verdadero.

2.1

Clulas procariotas

Procariota: cianobacteria
Las bacterias y otras clulas procariotas carecen casi siempre de muchas de las estructuras internas
propias de las clulas eucariotas. As, el citoplasma de las procariotas est rodeado por una membrana
plasmtica y una pared celular (como en las clulas vegetales), pero no hay membrana nuclear ni, por
tanto, ncleo diferenciado. Las molculas circulares de ADN estn en contacto directo con el citoplasma.
Adems carecen de mitocondrias, retculo endoplasmtico, cloroplastos y aparato de Golgi. Aunque, en
general, las clulas procariotas carecen de estructuras internas delimitadas por membrana, las
cianobacterias, como la ilustrada aqu, s contienen numerosas membranas llamadas tilacoides, que
contienen clorofila y pigmentos fotosintticos que utilizan para captar la energa de la luz solar y
sintetizar azcares.
Microsoft Corporation. Reservados todos los derechos.

Las clulas procariotas estn entre las de menor tamao de todas las clulas; por lo general
miden entre 1 y 10 , aunque algunas solo alcanzan menos de una micra de dimetro.
Alrededor de 100 clulas procariotas tpicas alineadas en fila tienen el mismo grosor que la
pgina de un libro. Estas clulas, que pueden tener forma de bastn, esfera o espiral, estn
rodeadas por una pared celular protectora. Igual que la mayora de las clulas, las clulas
procariotas viven en un medio acuoso. La presencia de poros diminutos en la pared celular
permite que el agua y las sustancias disueltas en ella, como el oxgeno, entren en la clula.
Esos poros permiten tambin la salida de los desechos.
Apoyada en la superficie interna de la pared de la clula procariota se encuentra una
membrana denominada membrana plasmtica. Esta membrana, compuesta por una doble
capa de molculas intercaladas de lpidos flexibles y protenas resistentes, est dotada de
flexibilidad y resistencia. A diferencia de la pared celular, cuyos poros abiertos permiten el
paso no regulado de materiales dentro y fuera de la clula, la membrana plasmtica presenta
una permeabilidad selectiva, permitiendo solo el paso de determinadas sustancias. De este

modo, la membrana plasmtica separa activamente el contenido de la clula de los fluidos


que la rodean.
Mientras que las molculas de pequeo tamao como el agua, el oxgeno y el dixido de
carbono se difunden libremente a travs de la membrana plasmtica, el paso de numerosas
molculas de mayor tamao, como aminocidos (componentes bsicos que forman las
protenas) e hidratos de carbono, est cuidadosamente regulado. Esta tarea es desempeada
por protenas de transporte especializadas que abarcan todo el espesor de la membrana
plasmtica, formando un intrincado sistema de bombas y canales que permite el paso de
estas sustancias. Algunas sustancias presentes en el fluido que rodea la clula pueden entrar
solo si se unen y son acompaadas por protenas de transporte especficas. De este modo, la
clula controla con precisin la composicin de su medio interno.
La membrana plasmtica rodea al citoplasma, el semifluido presente en el interior de la
clula. El citoplasma est formado por un 65% de agua aproximadamente y contiene hasta
1.000 millones de molculas por clula, un copioso almacn que comprende enzimas y
nutrientes disueltos, como carbohidratos y aminocidos. El agua proporciona un medio
favorable para las miles de reacciones bioqumicas que tienen lugar en la clula.
En el interior del citoplasma de todas las clulas procariotas se localiza el ADN, una molcula
compleja con forma de doble hlice cerrada. El ADN tiene aproximadamente 1.000 veces la
longitud de la clula y, para adaptarse a su interior, se enrolla y pliega repetidamente hasta
formar una estructura compacta denominada cromosoma. El cromosoma de la clula
procariota es circular y est localizado en una regin de la clula llamada nucleoide. Con
frecuencia existen en el citoplasma molculas cclicas de ADN de menor tamao
denominadas plsmidos. El ADN est formado por unidades denominadas genes, de forma
similar a un tren largo formado por vagones independientes. El ADN contiene varios cientos o
incluso miles de genes, dependiendo de la especie. Por lo general, un gen contiene
instrucciones codificadas para la sntesis de toda o parte de una protena especfica.
Tambin estn inmersos en el citoplasma los nicos orgnulos presentes en las clulas
procariotas: pequeos orgnulos sin membrana denominados ribosomas que constituyen las
fbricas de protenas de la clula. Siguiendo las instrucciones codificadas en el ADN, los
ribosomas producen cientos de protenas por minuto aportando a la clula las enzimas
necesarias, los recambios de las protenas de transporte consumidas y otras protenas
indispensables.
Aunque su composicin es relativamente sencilla, las clulas procariotas desarrollan una
actividad extremadamente compleja. Tienen una variedad de reacciones bioqumicas ms
amplia que la de sus parientes de mayor tamao: las clulas eucariotas. La extraordinaria
diversidad bioqumica de las clulas procariotas queda reflejada en los distintos modos de
vida de las arquebacterias y las bacterias, cuyos hbitats comprenden desde el hielo polar
hasta los desiertos y las grietas hidrotermales.

2.2

Clulas animales eucariotas

Eucariota: clula animal


Una clula animal tpica contiene varias estructuras internas separadas por membranas que reciben el
nombre de orgnulos. El ncleo controla las actividades que tienen lugar en la clula y contiene el
material gentico. Las mitocondrias son orgnulos encargados de producir energa. Los ribosomas, que
pueden estar libres flotando en el citoplasma o pegados al retculo endoplasmtico rugoso, fabrican las
protenas. El aparato de Golgi modifica, agrupa y distribuye las protenas mientras que los lisosomas
contienen enzimas que digieren determinadas sustancias. La clula est rodeada por una membrana
lipdica que deja pasar selectivamente algunas sustancias hacia dentro o hacia fuera de la clula.
Microsoft Corporation. Reservados todos los derechos.

Las clulas eucariotas tienen, por lo general, un tamao diez veces mayor que las
procariotas. No tienen pared celular y la membrana plasmtica forma, en las clulas
animales, el lmite externo de la clula. Con un diseo similar al de la membrana plasmtica
de las clulas procariotas, esta membrana separa la clula de su ambiente exterior y regula
el paso de sustancias a travs de ella.

Membrana plasmtica
La membrana plasmtica de las clulas eucariotas es una estructura dinmica formada por 2 capas de
fosfolpidos en las que se embeben molculas de colesterol y protenas. Los fosfolpidos tienen una
cabeza hidrfila y dos colas hidrfobas. Las dos capas de fosfolpidos se sitan con las cabezas hacia
fuera y las colas, enfrentadas, hacia dentro. Es decir, los grupos hidrfilos se dirigen hacia la fase acuosa,
los de la capa exterior de la membrana hacia el lquido extracelular y los de la capa interior hacia el
citoplasma. Las protenas embebidas en las capas de fosfolpidos cumplen diversas funciones como la de
transportar grandes molculas hidrosolubles, como azcares y ciertos aminocidos. Tambin hay
protenas unidas a carbohidratos (glicoprotenas) embebidas en la membrana.
Microsoft Corporation. Reservados todos los derechos.

El citoplasma de la clula eucariota es similar al de la clula procariota excepto porque las


clulas eucariotas alojan un ncleo y numerosos orgnulos distintos delimitados por una
membrana. Igual que las habitaciones separadas de una vivienda, estos orgnulos permiten
la separacin de funciones especializadas. Por ejemplo, la sntesis de protenas y lpidos tiene
lugar en orgnulos independientes donde se localizan las enzimas especializadas para cada
funcin.

Ncleo celular
El ncleo de las clulas eucariotas es una estructura que contiene los cromosomas, recipientes de la
dotacin gentica de la clula. Est separado del resto de la clula por una membrana nuclear de doble
capa y contiene un material llamado nucleoplasma. La membrana nuclear est perforada por poros que
permiten el intercambio de material celular entre nucleoplasma y citoplasma.
Don W. Fawcett/Science Source/Photo Researchers, Inc.

El ncleo es el orgnulo de mayor tamao en la clula animal. Contiene numerosos


filamentos de ADN cuya longitud es bastante mayor que el dimetro de la clula. A diferencia
del ADN procariota circular, el ADN eucariota est contenido en el ncleo en forma de
secciones largas, denominadas cromatina, que se enrollan alrededor de unas protenas
especiales llamadas histonas. Cuando la clula comienza a dividirse, cada filamento de ADN
se pliega varias veces sobre s mismo, dando lugar a un cromosoma filiforme.

Retculo endoplasmtico rugoso


El principal centro de sntesis proteica de la clula es la superficie del retculo endoplasmtico rugoso
(RER). Es una estructura caracterstica formada por un apilamiento de membranas con pequeos
grnulos oscuros llamados ribosomas. Las protenas sintetizadas pasan de la superficie del RER al
exterior de la clula. En los ribosomas que puntean la superficie del RER tambin se sintetizan protenas,
pero stas permanecen dentro de la clula para realizar funciones metablicas.
Don W. Fawcett/Science Source/Photo Researchers, Inc.

El ncleo est rodeado por una doble membrana que protege al ADN de las reacciones
qumicas potencialmente nocivas que tienen lugar en el citoplasma. Las macromolculas
circulan entre el citoplasma y el ncleo a travs de los poros nucleares, orificios presentes en
la membrana nuclear. Los poros se abren y se cierran para regular selectivamente el
transporte de molculas. Este transporte se realiza mediante uniones a receptores
especficos.

Aparato de Golgi
El aparato de Golgi es un pequeo grupo de sacos membranosos lisos apilados en el citoplasma. Dirige
las protenas recin sintetizadas hacia los lugares que deben ocupar en la clula.
David M. Phillips/The Pop. Council/Science Source/Photo Researchers, Inc.

Unido a la membrana nuclear externa se encuentra un sistema de membranas denominado


retculo endoplasmtico. Este orgnulo se dispone en el citoplasma formando una red de
sacos aplanados y tbulos ramificados e interconectados entre s. El retculo endoplasmtico
adopta dos formas: rugoso y liso. El retculo endoplasmtico rugoso (RER) recibe este
adjetivo porque, al observarlo al microscopio, presenta numerosas protuberancias. Estas
prominencias son, en realidad, miles de ribosomas que se encuentran unidos a la superficie
de la membrana. Los ribosomas tienen la misma funcin en las clulas eucariotas que en las
procariotas pero su estructura es ligeramente diferente. Las funciones del RER comprenden
la sntesis de protenas, cuyo destino es la membrana, otros orgnulos celulares o el exterior
de la clula; el inicio de la glucosilacin de las protenas (adicin de un azcar), que tiene
lugar en el espacio interno del retculo o lumen; y la participacin en procesos de
detoxificacin de la clula.

Citoesqueleto
El citoesqueleto es una red de fibras proteicas que ocupa el citoplasma de las clulas y que mantiene la
estructura y la forma de la clula. El citoesqueleto tambin se encarga de transportar sustancias entre
las distintas partes de la clula.
Don Fawcett/Science Source/Photo Researchers, Inc.

El retculo endoplasmtico rugoso est muy desarrollado en las clulas que producen muchas
protenas para exportar, como es el caso de los glbulos blancos del sistema inmunolgico,
que producen y secretan anticuerpos. Algunos ribosomas que fabrican protenas no estn

unidos al retculo endoplsmatico. Estos ribosomas libres estn dispersos en el citoplasma y,


por lo general, sintetizan protenas (muchas de ellas enzimas) que permanecen en la clula.

Membranas plasmticas de dos clulas


La membrana plasmtica es una estructura semipermeable que separa la clula del medio externo.
Consiste en una capa doble de fosfolpidos que permite el movimiento de agua y ciertos iones a travs
de ella, mediante la interaccin con protenas especficas. En los protozoos, la membrana envuelve y
absorbe fluidos y material celular nutritivo, y expulsa residuos.
Don W. Fawcett/Science Source/Photo Researchers, Inc.

La segunda forma de retculo endoplasmtico, el retculo endoplasmtico liso (REL), carece


de ribosomas y tiene una superficie uniforme. En el interior de los canales que componen el
retculo endoplasmtico liso se encuentran las enzimas necesarias para la sntesis de lpidos.
El retculo endoplasmtico liso es abundante en las clulas hepticas, donde adems depura
sustancias txicas como el alcohol, drogas y otros venenos.

Citoplasma
Esta micrografa electrnica de transmisin de una clula de levadura (Rhodosporidium toryloides)
tratada por el mtodo de congelacin-fractura muestra varios orgnulos suspendidos en una matriz
citoplsmica; el fondo de la clula lo ocupa un cuerpo lipdico esfrico y oscuro, con el voluminoso ncleo
en la parte superior derecha y una mitocondria curva en el extremo superior de la clula. El fuerte
aumento revela que el citoplasma, un gel viscoso, engloba una retcula tridimensional de fibras
proteicas. Estos filamentos, llamados citoesqueleto, interconectan y sujetan los elementos slidos antes
citados.
Dennis Kunkel/CNRI/Phototake NYC

Las protenas son transportadas desde los ribosomas del retculo endoplasmtico y los
ribosomas libres hasta el aparato de Golgi, un orgnulo que recuerda a globos desinflados
apilados y que contiene enzimas que completan el procesamiento de las protenas. Estas
enzimas aaden, por ejemplo, tomos de azufre y de fsforo en ciertas regiones de las
protenas, o eliminan diminutos fragmentos de los extremos de las mismas. Despus, la
protena completa abandona el aparato de Golgi para alcanzar su destino definitivo dentro o
fuera de la clula. Durante su ensamblado en el ribosoma, cada protena adquiere un grupo
de 4 a 100 aminocidos denominado seal. La seal acta como una etiqueta de
transporte molecular que dirige la protena hasta su localizacin adecuada.

Cromosoma
Varios miles de genes (unidades de la herencia) se disponen en una sencilla lnea sobre un cromosoma,
una estructura filiforme de cidos nucleicos y protenas. Las bandas teidas de oscuro son visibles en los
cromosomas tomados de las glndulas salivares de Drosophila melanogaster, la mosca de la fruta. Su
significado no se conoce bien, pero el hecho de que los diseos especficos de las bandas sean
caractersticos de varios cromosomas, constituye una valiosa herramienta de identificacin.
London Scientific Films/Oxford Scientific Films

Los lisosomas son orgnulos pequeos y a menudo esfricos que actan como centro de
reciclado y vertedero de la clula. Las enzimas digestivas concentradas en el lisosoma
descomponen los orgnulos inservibles y transportan sus elementos bsicos al citoplasma
donde son aprovechados para construir orgnulos nuevos. Los lisosomas tambin
descomponen y reciclan protenas, lpidos y otras molculas.
Los peroxisomas son pequeas vesculas membranosas que contienen unas enzimas,
llamadas oxidasas, que participan en reacciones metablicas de oxidacin. Las vacuolas son
tambin vesculas membranosas formadas, fundamentalmente, por agua. Actan tambin
almacenando sustancias, tanto nutrientes como productos de desecho.
Las mitocondrias son unos de los orgnulos ms conspicuos presentes en el citoplasma y
constituyen las centrales de energa de la clula. Observadas al microscopio, presentan una
estructura caracterstica: las mitocondrias tienen forma alargada u oval, de varias micras de
longitud, y estn envueltas por dos membranas: una externa, que delimita el espacio
intermembranoso y otra interna, muy replegada, que engloba la matriz mitocondrial. Dentro
de estos orgnulos alargados se realizan las reacciones especficas de la respiracin aerobia
o celular, un proceso que consume oxgeno y produce dixido de carbono y tiene como
finalidad la obtencin de energa que pueda ser utilizada por la clula. Las enzimas presentes
en las mitocondrias convierten la glucosa y otros nutrientes en trifosfato de adenosina (ATP).
Esta molcula sirve como fuente de energa para incontables procesos celulares, como el
transporte de sustancias a travs de la membrana plasmtica, la sntesis y transporte de
protenas y lpidos, el reciclado de molculas y orgnulos y la divisin celular. Las clulas

musculares y hepticas son especialmente activas y requieren docenas y en ocasiones hasta


un centenar de mitocondrias por clula para satisfacer sus necesidades energticas. Las
mitocondrias son unos orgnulos peculiares ya que contienen su propio ADN, en forma de
cromosoma circular de tipo procariota, tienen sus propios ribosomas, que se asemejan
tambin a los ribosomas procariotas, y se dividen con independencia de la clula.
A diferencia de la clula procariota diminuta, la clula eucariota de mayor tamao necesita
un soporte estructural. El citoesqueleto constituye una red dinmica de microtbulos,
filamentos y fibras de protenas que se entrecruzan en el citoplasma, anclan los orgnulos en
posicin y son responsables de la forma y estructura de la clula. Numerosos componentes
del citoesqueleto son ensamblados y desensamblados por la clula segn sus necesidades.
Por ejemplo, durante la divisin celular se forma una estructura especial para desplazar a los
cromosomas que recibe el nombre de huso acromtico. Despus de la divisin, el huso se
desmonta porque no es necesario. Algunos componentes del citoesqueleto actan como vas
microscpicas a lo largo de las cuales se desplazan protenas y otras molculas como si
fueran trenes en miniatura. Hallazgos de investigaciones recientes indican que el
citoesqueleto podra ser tambin una estructura de comunicacin mecnica que colabora con
el ncleo para ayudarle a organizar los fenmenos que tienen lugar en la clula.

2.3

Clulas eucariotas vegetales

Eucariota: clula vegetal


Las clulas vegetales contienen varias estructuras internas rodeadas de membrana que reciben el
nombre de orgnulos. Incluyen un ncleo que contiene el material gentico, ribosomas que fabrican
protenas, retculo endoplasmtico liso que interviene en la sntesis de los lpidos que forman la
membrana celular y una membrana lipdica que rodea la clula. Las clulas vegetales tambin contienen
cloroplastos, unos orgnulos capaces de sintetizar azcares a partir de dixido de carbono, agua y
energa solar, y una vacuola grande que almacena sustancias que la clula necesita. Las clulas
vegetales estn rodeadas por una pared celular rgida que protege la clula y da forma a la misma.
Microsoft Corporation. Reservados todos los derechos.

Las clulas vegetales tienen todos los orgnulos presentes en las clulas animales y poseen
adems algunos adicionales, como los cloroplastos, una vacuola central y una pared celular.

Los cloroplastos tienen forma alargada y su estructura es an ms compleja que la


mitocondrial: adems de las dos membranas de la envoltura, que no se repliegan formando
crestas, los cloroplastos tienen numerosos sacos internos aplanados en forma de disco
(denominados tilacoides), interconectados entre s, que estn formados por una membrana
que encierra el pigmento verde llamado clorofila. En los cloroplastos tiene lugar la
fotosntesis, un proceso que utiliza la energa solar para producir molculas ricas en energa
(ATP) y molculas reductoras (NADPH) que se utilizan para sintetizar hidratos de carbono a
partir de dixido de carbono, liberando oxgeno. La fotosntesis es un proceso vital ya que
constituye una fuente importante del oxgeno fotosinttico que necesitan la mayor parte de
los organismos, incluidas las plantas, para vivir. Al igual que las mitocondrias, los cloroplastos
tambin poseen un cromosoma circular y ribosomas de tipo procariota, que se encargan de
sintetizar las protenas que estos orgnulos necesitan.

Cloroplastos
Los cloroplastos son diminutos orgnulos esfricos, presentes en las clulas vegetales. Son esenciales
para la fotosntesis, una cadena de reacciones que utiliza la energa de la luz solar para combinar agua y
dixido de carbono en presencia de clorofila para producir oxgeno y azcares utilizables por los
animales. Sin fotosntesis, la atmsfera no tendra oxgeno suficiente para mantener la vida animal.
Richard Kirde/Oxford Scientific Films

La vacuola central de las clulas vegetales es una bolsa membranosa que, por lo general,
ocupa la mayor parte del citoplasma de la clula y desplaza los orgnulos hacia la periferia.
Desempea diversas funciones, como la regulacin osmtica, la digestin de macromolculas
y el almacenamiento de nutrientes y sustancias de desecho. La vacuola central almacena
agua, sales, carbohidratos, protenas y otros nutrientes. Adems, almacena los pigmentos
azul, rojo y morado que dan color a ciertas flores y contiene tambin desechos que poseen
sabor amargo y alejan a los insectos de la planta.
Las clulas vegetales poseen una pared celular rgida y resistente que rodea y protege la
membrana plasmtica. Sus poros permiten el paso de materiales dentro y fuera de la clula.
La resistencia de la pared permite tambin que la clula absorba agua en la vacuola central y

aumente de tamao sin estallar. La presin resultante en las clulas aporta rigidez y soporte
a los tallos, hojas y flores de las plantas. Sin una presin de agua suficiente, las clulas se
colapsan y la planta se marchita.

FUNCIONES CELULARES

Para mantenerse vivas, las clulas tienen que ser capaces de realizar distintas funciones.
Algunas clulas necesitan moverse y la mayora deben de ser capaces tambin de dividirse.
Todas las clulas deben mantener una concentracin adecuada de sustancias qumicas en su
citoplasma, deben ingerir alimento y utilizarlo para fabricar energa, reciclar molculas,
eliminar desechos y construir protenas. Las clulas tambin deben tener capacidad para
responder a los cambios que suceden en el medio externo.

3.1

Movimiento

Euglena
La euglena es un organismo unicelular afn a ciertos vegetales, provisto de un flagelo terminal que la
ayuda a moverse. Los espermatozoides de los vertebrados, algunos protozoos y los dinoflagelados (las
algas unicelulares causantes de las mareas rojas) tambin tienen un flagelo mvil.
Biophoto Associates/Science Source/Photo Researchers, Inc.

Muchos organismos unicelulares nadan, se deslizan o reptan en busca de alimento o para


escapar de sus enemigos. Los organismos acuticos se desplazan a menudo mediante un
flagelo, una prolongacin delgada formada por microtbulos y protenas accesorias. Por
ejemplo, numerosas bacterias tienen uno, dos o varios flagelos que rotan como hlices
propulsoras para desplazar al organismo. Algunos organismos eucariotas unicelulares, como
la euglena, tienen tambin un flagelo, pero ms largo y grueso que el flagelo procariota. El
flagelo eucariota funciona mediante ondulaciones como un ltigo. En animales superiores, el
espermatozoide utiliza un flagelo para alcanzar el vulo femenino y fecundarlo.

El movimiento de los organismos eucariotas se consigue tambin mediante cilios, estructuras


mviles en forma de pelos, numerosos y cortos, formados tambin por microtbulos y
protenas. Por lo general, miles de cilios se extienden a travs de la membrana plasmtica y
cubren la superficie de la clula, dndole un aspecto piloso denso. Al batir sus cilios como si
fueran remos, un organismo como el paramecio se propulsa a travs de su medio acuoso. En
las clulas que no se mueven, los cilios desempean otras funciones. Por ejemplo, en el
aparato respiratorio del ser humano millones de clulas ciliadas impiden que el polvo, el
humo y los microorganismos inhalados entren en los pulmones al barrerlos sobre una
corriente de moco hacia la garganta, desde donde son deglutidos.
Los flagelos y cilios eucariotas constan de una parte que sobresale fuera de la superficie
celular y otra situada debajo de la membrana. La primera est recubierta por la membrana
plasmtica y contiene un haz de microtbulos, denominado axonema, capaz de desarrollar
movimientos. La parte situada debajo de la membrana se denomina cuerpo basal y consiste
en una pequea estructura proteica, similar a los centriolos, a partir de la cual crece el
axonema. Los cuerpos basales ayudan tambin a anclar los flagelos y los cilios.
Sin embargo, otras clulas eucariotas, como las amebas y los glbulos blancos sanguneos,
se desplazan con un movimiento ameboide o de arrastre. Deforman su citoplasma para
formar seudpodos temporales o falsos pies. Despus, arrastran el extremo de avance del
citoplasma hasta los seudpodos. Una clula que se desplaza con movimiento ameboide
perdera una carrera con una euglena o con un paramecio. Sin embargo, aunque es lento, el
movimiento ameboide es lo suficientemente potente para permitir que las clulas se
desplacen contra corriente, lo que permite a los organismos que viven en un medio acuoso
perseguir y devorar a sus presas o a los glbulos blancos viajar por el torrente sanguneo
para atrapar y engullir una bacteria o un virus.

3.2

Nutricin

La nutricin es una de las funciones vitales que permite a las clulas obtener la materia y
energa que necesitan. Sin embargo, unas clulas son capaces de fabricar su propia materia
orgnica mientras que otras necesitan incorporar materia orgnica ya elaborada. Por eso,
segn la forma de nutricin las clulas se pueden clasificar en dos grandes grupos: auttrofas
y hetertrofas.
Las clulas auttrofas fabrican la materia orgnica que necesitan a partir de nutrientes
inorgnicos utilizando una fuente de energa externa. Las clulas auttrofas pueden ser
fotosintticas (realizan la fotosntesis y utilizan como fuente de energa la luz solar), o
quimiosintticas o quimiolittrofas (obtienen la energa que necesitan para fabricar sus
compuestos orgnicos de la oxidacin de molculas inorgnicas). Algunas clulas procariotas
y las clulas eucariotas de algas y plantas son clulas fotosintticas. En clulas eucariotas
auttrofas, la fotosntesis tiene lugar en los cloroplastos. Estos orgnulos contienen
numerosos compartimentos internos denominados tilacoides donde las enzimas ayudan al
proceso de transformacin de la energa. Una simple hoja contiene entre 40 y 50
cloroplastos. Con suficiente luz solar, un rbol grande es capaz de producir hasta dos
toneladas de azcar en un solo da. La fotosntesis en organismos procariotas (bacterias

acuticas por lo general) se realiza en pliegues de la membrana plasmtica denominados


cromatforos, que contienen los pigmentos fotosintticos. Las bacterias acuticas producen
el alimento consumido por organismos microscpicos que viven en estanques, ros, lagos y
mares. Las clulas quimiosintticas solo son procariotas.
Las clulas hetertrofas obtienen la energa que necesitan de la oxidacin de molculas
orgnicas que incorporan. Todos los animales, hongos, protozoos y algunas bacterias estn
formados por clulas hetertrofas.

3.3

Energa

Mitocondria
Las mitocondrias, estructuras diminutas alargadas que se encuentran en el hialoplasma (citoplasma
transparente) de la clula, se encargan de producir energa. Contienen enzimas que ayudan a
transformar material nutritivo en trifosfato de adenosina (ATP), que la clula puede utilizar directamente
como fuente de energa. Las mitocondrias suelen concentrarse cerca de las estructuras celulares que
necesitan gran aportacin de energa, como el flagelo que dota de movilidad a los espermatozoides de
los vertebrados y a las plantas y animales unicelulares.
Don Fawcett-Keith Porter/Photo Researchers, Inc.

Las clulas necesitan energa para realizar distintas funciones como moverse, fabricar y
destruir molculas, y transportar sustancias a travs de la membrana celular.
Independientemente de cmo las clulas hayan conseguido la materia orgnica, una parte de
esa materia se utiliza para conseguir energa en forma de molculas de ATP, el combustible
celular; la oxidacin de la materia orgnica libera energa que se utiliza para sintetizar ATP. La
respiracin celular es un conjunto de reacciones que permiten a las clulas obtener energa
de las molculas orgnicas al combinar sus tomos de carbono e hidrgeno con el oxgeno
para producir dixido de carbono y agua. La respiracin celular o respiracin aerobia tiene
lugar en las mitocondrias en los organismos eucariotas. El interior de cada mitocondria
contiene una membrana interna con numerosos repliegues que reciben el nombre de crestas.
En la membrana interna, las enzimas forman una lnea de ensamblado donde la energa
presente en la glucosa y en otros nutrientes ricos en energa es transformada en ATP. En una

clula normal se forman miles de molculas de ATP por segundo. Algunos organismos
procariotas tambin realizan una respiracin aerobia. No obstante, carecen de mitocondrias,
por lo que este proceso se realiza en el citoplasma.
Algunos tipos de clulas, que viven en ambientes anaerobios (carecen de oxgeno), como el
lodo, charcas con agua estancada o en el interior del intestino de los animales, metabolizan
la glucosa de manera incompleta obteniendo menos ATP. Esta degradacin incompleta recibe
el nombre de fermentacin.

3.4

Sntesis de protenas

Sntesis de protenas
Una de las tareas ms importantes de la clula es la sntesis de protenas, molculas que intervienen en
la mayora de las funciones celulares. El material hereditario conocido como cido desoxirribonucleico
(ADN), que se encuentra en el ncleo de la clula, contiene la informacin necesaria para dirigir la
fabricacin de protenas.
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Una clula tpica contiene alrededor de 30.000 protenas. Muchas de estas protenas son
enzimas necesarias para construir las molculas principales utilizadas por las clulas
(carbohidratos, lpidos, protenas y cidos nucleicos) o para ayudar a la degradacin de esas
molculas una vez que han sido utilizadas. Otras protenas forman parte de la estructura de
la clula, por ejemplo, de la membrana plasmtica y de los ribosomas. En los animales, las
protenas actan tambin como hormonas y anticuerpos, y funcionan como sistemas de
transporte para llevar otras molculas por todo el cuerpo. Por ejemplo, la hemoglobina es
una protena que transporta oxgeno en los glbulos rojos sanguneos. La demanda celular de
protenas es continua.
Sin embargo, antes de poder fabricar una protena hay que obtener, de uno o ms genes, las
instrucciones moleculares para lograrlo. Por ejemplo, en el ser humano un gen contiene la
informacin para la fabricacin de la protena insulina, la hormona que las clulas necesitan
para extraer glucosa del torrente sanguneo, mientras que al menos dos genes contienen la
informacin para la sntesis del colgeno, la protena que aporta resistencia a la piel,
tendones y ligamentos. El proceso de fabricacin de las protenas comienza cuando las
enzimas, en respuesta a una seal de la clula, se unen al gen que contiene el cdigo para
toda o parte de la protena necesaria. Las enzimas transfieren el cdigo a una molcula
nueva denominada ARN mensajero, que transporta el cdigo desde el ncleo hasta el
citoplasma. Esto permite que el cdigo gentico original permanezca seguro en el ncleo
mientras el ARN mensajero enva pequeos fragmentos y piezas de informacin del ADN al

citoplasma cuando es necesario. Dependiendo del tipo de clula, cada minuto se forman
cientos o incluso miles de molculas de ARN mensajero.
Al llegar al citoplasma, la molcula de ARN mensajero se une a un ribosoma. El ribosoma se
desplaza a lo largo del ARN mensajero como un tren monorral sobre su va, y se convierte en
otro tipo de ARN (ARN de transferencia) que recopila y se une a los aminocidos necesarios
almacenados en el citoplasma para formar la protena concreta o un trozo de ella. La protena
es modificada segn sea necesario por el retculo endoplasmtico y el aparato de Golgi antes
de comenzar a desempear su funcin.

3.5

Divisin celular

Mitosis
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La mayora de las clulas se dividen en algn momento de su ciclo vital y otras lo hacen
docenas de veces antes de morir. Los organismos dependen de la divisin celular para la
reproduccin, crecimiento, reparacin y sustitucin de las clulas daadas o envejecidas. Hay
tres tipos de divisin celular: fisin binaria, mitosis y meiosis. La fisin binaria, el mtodo
utilizado por las clulas procariotas, da lugar a dos clulas hijas idnticas a la clula original.
El proceso de mitosis es ms complicado, aunque tambin da lugar a dos clulas
genticamente idnticas a la original y es el empleado por muchos organismos eucariotas
unicelulares para reproducirse. Los organismos pluricelulares utilizan la mitosis para crecer,
reparar y sustituir las clulas daadas. Por ejemplo, se calcula que en el cuerpo humano se
producen 25 millones de divisiones celulares mitticas cada segundo para reemplazar a las
clulas que han completado sus ciclos vitales normales. Las clulas del hgado, intestino y
piel, por ejemplo, pueden ser sustituidas cada pocos das.

Meiosis

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El tipo de divisin celular necesaria para llevar a cabo la reproduccin sexual es la meiosis.
Los organismos con reproduccin sexual son las algas marinas, los hongos, las plantas y los
animales (incluyendo, por supuesto, al ser humano). La meiosis difiere de la mitosis en que la
divisin celular comienza con una clula que tiene una dotacin completa de cromosomas y
termina con la formacin de clulas gameto, como espermatozoides y vulos, que solo tienen
la mitad de la dotacin cromosmica. Cuando el espermatozoide y el vulo se unen durante
la fecundacin, la clula resultante de esta unin, denominada cigoto, contiene la dotacin
completa de cromosomas.

ORIGEN DE LAS CLULAS

El mecanismo de evolucin de las clulas sigue siendo una cuestin de estudio sujeta a una
intensa investigacin cientfica (vase Origen de la vida). Los estudios sobre la evolucin de
las clulas a partir de la materia inerte que exista en la Tierra primigenia han sido llevados a
cabo por fsicos, gelogos, qumicos y bilogos. La Tierra se form hace aproximadamente
4.500 millones de aos y durante millones de aos las erupciones volcnicas violentas
arrojaron al aire sustancias como dixido de carbono, nitrgeno, agua y otras molculas
pequeas. Estas molculas, bombardeadas con la radiacin ultravioleta y la luz de intensas
tormentas, entraron en colisin formando uniones qumicas estables y originando molculas
de mayor tamao, como los aminocidos y los nucletidos (componentes bsicos de las
protenas y de los cidos nucleicos respectivamente). Ciertos experimentos indican que estas
molculas de mayor tamao se forman de manera espontnea en condiciones de laboratorio
que simulan el medio que probablemente exista en los orgenes de la Tierra.
Los cientficos hacen conjeturas sobre si la lluvia podra haber arrastrado estas molculas
hasta los lagos para crear un caldo primordial, un terreno nutritivo para el ensamblado de las
protenas, el cido nucleico ARN y los lpidos. Algunos investigadores piensan que estas
molculas ms complejas se formaron en grietas hidrotermales y no en los lagos. Ciertos
cientficos creen incluso que estas sustancias clave podran haber alcanzado la Tierra desde
meteoritos procedentes del espacio exterior. No obstante, con independencia del medio en el
que se originaron estas molculas, los cientficos coinciden en que las protenas, los cidos
nucleicos y los lpidos representan los materiales bsicos que formaron las primeras clulas.
En el laboratorio, los cientficos han puesto de manifiesto la unin de molculas de lpidos
para formar estructuras similares a la membrana plasmtica celular. Como consecuencia de
estas observaciones, los cientficos plantean que millones de aos de colisiones moleculares
dieron lugar a esferas de lpidos que rodearon molculas de ARN, la molcula ms simple con
capacidad de autorreplicacin. Estos sistemas de molculas rodeados de membrana,
denominados protoclulas, ya existan hace 3.800 millones de aos y habran sido los
ancestros de las primeras clulas procariotas.
Al no existir oxgeno en la atmsfera, esas primeras clulas eran anaerobias y obtenan la
energa mediante procesos de fermentacin. Esos primeros organismos eran hetertrofos, lo
que acab ocasionando que los nutrientes orgnicos fueran agotndose. Esa situacin facilit
la aparicin de organismos auttrofos fotosintticos capaces de fabricar materia orgnica

utilizando la luz solar, similares a las actuales cianobacterias. El oxgeno producido por estos
organismos procariotas cambi radicalmente la composicin de la atmsfera primitiva y
favoreci la evolucin de bacterias que usaban oxgeno para llevar a cabo la respiracin
aerobia, un proceso ms eficaz de produccin de ATP que la fermentacin. Algunos estudios
moleculares sobre la evolucin de los genes en las arquebacterias indican que estos
organismos podran haber evolucionado en las aguas calientes de las grietas hidrotermales o
manantiales de agua caliente ligeramente antes que las cianobacterias. Es probable que las
arquebacterias dependieran de la fermentacin para sintetizar ATP, igual que las
cianobacterias.
Las clulas eucariotas pudieron haber evolucionado a partir de clulas procariotas primitivas
hace aproximadamente 2.000 millones de aos. Las clulas precursoras de las clulas
eucariotas perdieron sus paredes celulares, lo que permiti que la membrana plasmtica se
expandiera y se plegara. Finalmente, estos pliegues podran haber dado origen a
compartimentos separados dentro de la clula (los precursores de ciertos orgnulos
presentes en las clulas eucariotas). Segn la teora endosimbitica, establecida por la
biloga estadounidense Lynn Margulis, estas primeras clulas eucariotas englobaron en su
interior distintas bacterias que establecieron una relacin simbitica con su husped.
Estudios moleculares tanto del ADN como de los ribosomas de tipo bacteriano presentes en
mitocondrias y cloroplastos indican que los ancestros de la mitocondria y el cloroplasto
fueron, en algn momento, bacterias de vida libre que fueron engullidas por otras clulas
procariotas en su propio beneficio (por su capacidad para producir ATP o por su eficacia para
realizar la fotosntesis). Durante generaciones, las clulas eucariotas completas con
mitocondrias (los ancestros de los animales), o tanto con mitocondrias como con cloroplastos
(los ancestros de las plantas) evolucionaron (vase Evolucin).

DESCUBRIMIENTO Y ESTUDIO DE LAS CLULAS

Antoni van Leeuwenhoek


Antoni van Leeuwenhoek fue un inventor holands que, con la ayuda de un microscopio construido por l
mismo, fue capaz de observar y describir una amplia variedad de organismos vivos.
Culver Pictures

Las primeras observaciones de las clulas fueron realizadas en 1665 por el cientfico ingls
Robert Hooke, que utiliz un microscopio de su propia invencin para examinar distintos
objetos, como una lmina fina de corcho. Al observar las filas de las celdas diminutas que
forman el tejido muerto de la madera, Hooke acu el trmino clula porque le recordaban a
las pequeas celdas ocupadas por los monjes en los monasterios. Aunque Hooke fue el

primero en observar y describir las clulas, no lleg a comprender su relevancia. Unos aos
ms tarde, el holands Antoni van Leeuwenhoek, fabricante de microscopios, construy uno
de los mejores de la poca. Gracias a su invento, Leeuwenhoek fue el primero en observar,
dibujar y describir una amplia variedad de organismos vivos, como bacterias que se
deslizaban en la saliva, organismos unicelulares que se movan en el agua de las charcas y
espermatozoides nadando en el semen. Sin embargo, hubo que esperar algo ms de un siglo
para que los cientficos fueran conscientes de la verdadera importancia de las clulas.
Los avances ms significativos en el estudio de la clula tuvieron lugar en el siglo XIX, con el
desarrollo y perfeccionamiento de los microscopios pticos que permitieron observar con ms
detalle el interior de las clulas. Este desarrollo culmin con la formulacin de la teora
celular por Scheleiden y Schwann. La colaboracin entre el botnico alemn Matthias Jakob
Schleiden y el zologo alemn Theodor Schwann permiti reconocer las similitudes
fundamentales entre las clulas animales y vegetales. En 1839 presentaron la idea
revolucionaria de que todos los organismos vivos estn formados por una o ms clulas y de
que la clula constituye, por tanto, la unidad estructural de los seres vivos.
Sin embargo, el problema del origen de la clula no estaba resuelto, ya que se pensaba que
las clulas podan originarse a partir de materia no celular. Fue otro cientfico alemn, Rudolf
Virchow (1855) quien propuso que todas las clulas proceden de otras clulas. As qued
establecida la teora celular tal y como la conocemos hoy da:

Francis Crick y James Watson


La molcula de ADN (cido desoxirribonucleico) es el modelo gentico de cada clula y, en ltima
instancia, la que determina todos los aspectos de un ser vivo. En 1953, Watson (izquierda) y Francis Crick
(derecha) describieron la estructura en doble hlice de la molcula de ADN, una especie de escalera de
caracol con muchos escalones. En 1962 Watson y Crick recibieron el Premio Nobel de Medicina por su
trabajo.
Photo Researchers, Inc.

La clula es la unidad morfolgica de los seres vivos. Todos los seres vivos estn formados
por una o ms clulas.
La clula es la unidad fisiolgica de los seres vivos.
Toda clula procede de otra clula por divisin de esta.
Hacia finales del siglo XIX, conforme se perfeccionaron an ms los microscopios pticos, los
cientficos fueron capaces de observar los cromosomas en el interior de la clula. A esta
investigacin ayudaron las nuevas tcnicas de tincin que hicieron posible las primeras
observaciones detalladas de la divisin celular, incluyendo observaciones de las diferencias
entre la mitosis y la meiosis en la dcada de 1880. En las primeras dcadas del siglo XX
numerosos cientficos se concentraron en el estudio de los cromosomas durante la divisin
celular. En ese momento estaba vigente el concepto de que las mitocondrias transmitan la
informacin hereditaria. Sin embargo, hacia 1920 los cientficos descubrieron que los
cromosomas contienen genes y que los genes transmiten la informacin hereditaria de
generacin en generacin. Durante ese periodo, los cientficos comenzaron a conocer
algunos de los procesos qumicos que tienen lugar en el interior de las clulas. En la dcada
de 1920 se invent la ultracentrifugadora, un instrumento que hace girar las clulas en los
tubos de ensayo a una velocidad muy elevada, lo que hace que las partes ms pesadas se
depositen en el fondo del tubo de ensayo. Este instrumento permiti a los cientficos separar
las mitocondrias relativamente pesadas y abundantes del resto de la clula y estudiar sus
reacciones qumicas. Hacia finales de la dcada de 1940 se consigui explicar la funcin de
las mitocondrias en la clula. Con ayuda de tcnicas refinadas de ultracentrifugacin, los
cientficos aislaron poco despus los orgnulos de menor tamao y empezaron a comprender
sus funciones.
Mientras algunos cientficos estudiaban las funciones celulares otros examinaban los detalles
de la estructura celular. En la dcada de 1940 se logr un desarrollo tecnolgico crucial: la
invencin del microscopio electrnico, que emplea un haz de electrones en lugar de rayos de
luz para observar las muestras. Las nuevas generaciones de microscopios electrnicos han
mejorado la resolucin, revelando orgnulos como el retculo endoplasmtico, los lisosomas,
el aparato de Golgi y el citoesqueleto.
El descubrimiento de la estructura del ADN en 1953 por el bioqumico estadounidense James
D. Watson y el biofsico britnico Francis Crick dio paso a la era de la biologa molecular, un
rea de estudio que permanece en continuo auge. Un campo especialmente activo en los
ltimos aos ha sido la investigacin de la sealizacin celular, el proceso por el que los
mensajes moleculares encuentran su camino en el interior de la clula a travs de una serie
de complejas vas protenicas.
Otra rea muy activa de la biologa celular es la relacionada con la muerte celular
programada o apoptosis. En el cuerpo humano cada segundo, millones de clulas se suicidan
como parte esencial del ciclo normal de recambio celular. Tambin parece ser un mecanismo
de seguridad frente a la enfermedad: cuando aparecen mutaciones dentro de una clula,
esta, por lo general, se autodestruye. Si no ocurre as, la clula puede dividirse y dar lugar a
clulas hijas mutadas que continan dividindose y propagndose, formando de manera
gradual lo que denominamos tumor. Este crecimiento celular descontrolado puede ser

benigno, sin riesgo, o canceroso y puede amenazar la salud del tejido. La apoptosis es objeto
de estudio por parte de los cientficos cuya intencin es conocer la transformacin cancerosa
de las clulas.
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