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Mecnica cuntica

Imagen ilustrativa de la dualidad onda-partcula, en el que se aprecia cmo un


mismo fenmeno puede ser percibido de dos modos distintos.
Sustentada en la naturaleza dual partcula/onda de la materia, la mecnica
cuntica describe cmo en cualquier sistema fsico existe una multiplicidad de
estados resultantes de incertidumbre en la especificacin completa de
magnitudes observables. Los estados, habiendo sido descritos mediante
ecuaciones diferenciales, son denominados estados cunticos. De esta forma la
mecnica cuntica puede explicar la existencia del espectro atmico discreto y
revelar los misterios de la estructura atmica, tal como hoy son descritos;
fenmenos como la difraccin de electrones, que no puede explicar
debidamente la fsica clsica o ms propiamente la mecnica clsica.

La mecnica cuntica propiamente dicha no incorpora a la relatividad en su


formulacin matemtica. La parte de la mecnica cuntica que incorpora
elementos relativistas de manera formal para abordar diversos problemas se
conoce como mecnica cuntica relativista o ya, en forma ms correcta y
acabada, teora cuntica de campos (que incluye a su vez a la electrodinmica
cuntica, cromodinmica cuntica y teora electrodbil dentro del asi llamado
modelo estndar)1 y ms generalmente, la teora cuntica de campos en
espacio-tiempo curvo. La nica interaccin elemental que no se ha podido
cuantificar hasta el momento ha sido la interaccin gravitatoria. Este problema
constituye entonces uno de los mayores desafos de la fsica del siglo XXI.

La mecnica cuntica proporciona el fundamento de la fenomenologa del


tomo, de su ncleo y de las partculas elementales (lo cual requiere
necesariamente el enfoque relativista). Tambin su impacto en teora de la
informacin, criptografa y qumica ha sido decisivo.

ndice [ocultar]
1

Contexto histrico

1.1

Radiacin electromagntica

1.2

Inestabilidad de los tomos clsicos

1.3

Desarrollo histrico

1.4

Suposiciones ms importantes

Descripcin de la teora

2.1

Interpretacin de Copenhague

2.2

Formulacin matemtica

Relatividad y la mecnica cuntica

Vase tambin

Referencias

5.1

Bibliografa

5.2

Enlaces externos

Contexto histrico[editar]
La mecnica cuntica es, cronolgicamente, la ltima de las grandes ramas de
la fsica. Se formul a principios del siglo XX, casi al mismo tiempo que la teora
de la relatividad, aunque el grueso de la mecnica cuntica se desarroll a
partir de 1920 (siendo la teora de la relatividad especial de 1905 y la teora
general de la relatividad de 1915).

Adems al advenimiento de la mecnica cuntica existan diversos problemas


no resueltos en la electrodinmica clsica. El primero de estos problemas era la
emisin de radiacin de cualquier objeto en equilibrio, llamada radiacin
trmica, que es la que proviene de la vibracin microscpica de las partculas
que lo componen. Usando las ecuaciones de la electrodinmica clsica, la
energa que emita esta radiacin trmica tenda al infinito si se suman todas
las frecuencias que emita el objeto, con ilgico resultado para los fsicos.
Tambin la estabilidad de los tomos no poda ser explicada por el
electromagnetismo clsico, y la nocin de que el electrn fuera o bien una
partcula clsica puntual o bien una cscara esferica de dimensiones finitas
resultaban igualmente problemticas.

Radiacin electromagntica[editar]
El problema de la radiacin electromagntica de un cuerpo negro fue uno de
los primeros problemas resueltos en el seno de la mecnica cuntica. Es en el
seno de la mecnica estadstica donde surgen por primera vez las ideas
cunticas en 1900. Al fsico alemn Max Planck se le ocurri un artificio
matemtico: si en el proceso aritmtico se sustitua la integral de esas

frecuencias por una suma no continua (discreta), se dejaba de obtener infinito


como resultado, con lo que se eliminaba el problema; adems, el resultado
obtenido concordaba con lo que despus era medido.

Fue Max Planck quien entonces enunci la hiptesis de que la radiacin


electromagntica es absorbida y emitida por la materia en forma de cuantos
de luz o fotones de energa cuantizados introduciendo una una constante
estadstica, que se denomin constante de Planck. Su historia es inherente al
siglo XX, ya que la primera formulacin cuntica de un fenmeno fue dada a
conocer por el mismo Planck el 14 de diciembre de 1900 en una sesin de la
Sociedad Fsica de la Academia de Ciencias de Berln.2

La idea de Planck habra permanecido muchos aos slo como hiptesis sin
verificar por completo si Albert Einstein no la hubiera retomado, proponiendo
que la luz, en ciertas circunstancias, se comporta como partculas de energa
(los cuantos de luz o fotones) en su explicacion del efecto fotoelctrico. Fue
Albert Einstein quien complet en 1905 las correspondientes leyes del
movimiento su teora especial de la relatividad, demostrando que el
electromagnetismo era una teora esencialmente no mecnica. Culminaba as
lo que se ha dado en llamar fsica clsica, es decir, la fsica no-cuntica.

Us este punto de vista llamado por l heurstico, para desarrollar su teora


del efecto fotoelctrico, publicando esta hiptesis en 1905, lo que le vali el
Premio Nobel de Fsica de 1921. Esta hiptesis fue aplicada tambin para
proponer una teora sobre el calor especfico, es decir, la que resuelve cul es
la cantidad de calor necesaria para aumentar en una unidad la temperatura de
la unidad de masa de un cuerpo.

El siguiente paso importante se dio hacia 1925, cuando Louis De Broglie


propuso que cada partcula material tiene una longitud de onda asociada,
inversamente proporcional a su masa, y a su velocidad. Asi quedaba
establecida la dualidad onda/materia. Poco tiempo despus Erwin Schrdinger
formul una ecuacin de movimiento para las ondas de materia, cuya
existencia haba propuesto De Broglie y varios experimentos sugeran que eran
reales.

La mecnica cuntica introduce una serie de hechos contraintuitivos que no


aparecan en los paradigmas fsicos anteriores; con ella se descubre que el
mundo atmico no se comporta como esperaramos. Los conceptos de
incertidumbre o cuantizacin son introducidos por primera vez aqu. Adems la
mecnica cuntica es la teora cientfica que ha proporcionado las predicciones
experimentales ms exactas hasta el momento, a pesar de estar sujeta a las
probabilidades.

Inestabilidad de los tomos clsicos[editar]


El segundo problema importante que la mecnica cuntica resolvi a travs del
modelo de Bohr, fue el de la estabilidad de los tomos. De acuerdo con la
teora clsica un electrn orbitando alrededor de un ncleo cargado
positivamente debera emitir energa electromagntica perdiendo as velocidad
hasta caer sobre el ncleo. La evidencia emprica era que esto no suceda, y
sera la mecnica cuntica quien resolvera este hecho primero mediante
postulados ad hoc formulados por Bohr y ms tarde mediante modelos como el
modelo atmico de Schrdinger basados en supuestos ms generales. A
continuacin se explica el fracaso del modelo clsico.

En mecnica clsica, un tomo de hidrgeno es un tipo de problema de los dos


cuerpos en que el protn sera el primer cuerpo que tiene ms del 99% de la
masa del sistema y el electrn es el segundo cuerpo que es mucho ms ligero.
Para resolver el problema de los dos cuerpos es conveniente hacer la
descripcin del sistema, colocando el origen del sistema de referencia en el
centro de masa de la partcula de mayor masa, esta descripcin es correcta
considerando como masa de la otra partcula la masa reducida que viene dada
por

Siendo \scriptstyle m_p la masa del protn y \scriptstyle m_e la masa del
electrn. En ese caso el problema del tomo de hidrgeno parece admitir una
solucin simple en la que el electrn se moviera en rbitas elpticas alrededor
del ncleo atmico. Sin embargo, existe un problema con la solucin clsica, de
acuerdo con las predicciones de electromagnetismo una partcula elctrica que
sigue un movimiento acelerado, como sucedera al describir una elipse debera
emitir radiacin electromagntica, y por tanto perder energa cintica, la
cantidad de energa radiada sera de hecho:

Ese proceso acabara con el colapso del tomo sobre el ncleo en un tiempo
muy corto dadas las grandes aceleraciones existentes. A partir de los datos de
la ecuacin anterior el tiempo de colapso sera de 10-8 s, es decir, de acuerdo
con la fsica clsica los tomos de hidrgeno no seran estables y no podran
existir ms de una cienmillonsima de segundo.

Esa incompatibilidad entre las predicciones del modelo clsico y la realidad


observada llev a buscar un modelo que explicara fenomenolgicamente el
tomo. El modelo atmico de Bohr era un modelo fenomenolgico y provisorio
que explicaba satisfactoriamente aunque de manera heuristica algunos datos,
como el orden de magnitud del radio atmico y los espectros de absorcin del
tomo, pero no explicaba cmo era posible que el electrn no emitiera
radiacin perdiendo energa. La bsqueda de un modelo ms adecuado llev a
la formulacin del modelo atmico de Schrdinger en el cual puede probarse
que el valor esperado de la acelaracin es nulo, y sobre esa base puede
decirse que la energa electromagntica emitida debera ser tambin nula. Sin
embargo, al contrario del modelo de Bohr, la representacin cuntica de
Schrdinger es difcil de entender en trminos intuitivos.

Desarrollo histrico
Artculo principal: Historia de la mecnica cuntica
La teora cuntica fue desarrollada en su forma bsica a lo largo de la primera
mitad del siglo XX. El hecho de que la energa se intercambie de forma discreta
se puso de relieve por hechos experimentales como los siguientes,
inexplicables con las herramientas tericas anteriores de la mecnica clsica o
la electrodinmica:

Fig. 1: La funcin de onda del electrn de un tomo de hidrgeno posee niveles


de energa definidos y discretos denotados por un nmero cuntico n=1, 2, 3,...
y valores definidos de momento angular caracterizados por la notacin: s, p,
d,... Las reas brillantes en la figura corresponden a densidades elevadas de
probabilidad de encontrar el electrn en dicha posicin.
Espectro de la radiacin del cuerpo negro, resuelto por Max Planck con la
cuantizacin de la energa. La energa total del cuerpo negro result que
tomaba valores discretos ms que continuos. Este fenmeno se llam
cuantizacin, y los intervalos posibles ms pequeos entre los valores discretos

son llamados quanta (singular: quantum, de la palabra latina para cantidad,


de ah el nombre de mecnica cuntica). La magnitud de un cuanto es un valor
fijo llamado constante de Planck, y que vale: 6.626 10-34 julios por segundo.
Bajo ciertas condiciones experimentales, los objetos microscpicos como los
tomos o los electrones exhiben un comportamiento ondulatorio, como en la
interferencia. Bajo otras condiciones, las mismas especies de objetos exhiben
un comportamiento corpuscular, de partcula, (partcula quiere decir un
objeto que puede ser localizado en una regin concreta del espacio), como en
la dispersin de partculas. Este fenmeno se conoce como dualidad ondapartcula.
Las propiedades fsicas de objetos con historias asociadas pueden ser
correlacionadas, en una amplitud prohibida para cualquier teora clsica, slo
pueden ser descritos con precisin si se hace referencia a ambos a la vez. Este
fenmeno es llamado entrelazamiento cuntico y la desigualdad de Bell
describe su diferencia con la correlacin ordinaria. Las medidas de las
violaciones de la desigualdad de Bell fueron algunas de las mayores
comprobaciones de la mecnica cuntica.
Explicacin del efecto fotoelctrico, dada por Albert Einstein, en que volvi a
aparecer esa "misteriosa" necesidad de cuantizar la energa.
Efecto Compton.
El desarrollo formal de la teora fue obra de los esfuerzos conjuntos de varios
fsicos y matemticos de la poca como Schrdinger, Heisenberg, Einstein,
Dirac, Bohr y Von Neumann entre otros (la lista es larga). Algunos de los
aspectos fundamentales de la teora estn siendo an estudiados activamente.
La mecnica cuntica ha sido tambin adoptada como la teora subyacente a
muchos campos de la fsica y la qumica, incluyendo la fsica de la materia
condensada, la qumica cuntica y la fsica de partculas.

La regin de origen de la mecnica cuntica puede localizarse en la Europa


central, en Alemania y Austria, y en el contexto histrico del primer tercio del
siglo XX.

Suposiciones ms importantes
Artculo principal: Interpretaciones de la Mecnica cuntica
Las suposiciones ms importantes de esta teora son las siguientes:

Al ser imposible fijar a la vez la posicin y el momento de una partcula, se


renuncia al concepto de trayectoria, vital en mecnica clsica. En vez de eso,
el movimiento de una partcula 'puede ser explicado por una funcin
matemtica que asigna, a cada punto del espacio y a cada instante, la
probabilidad de que la partcula descrita se halle en tal posicin en ese instante
(al menos, en la interpretacin de la Mecnica cuntica ms usual, la
probabilstica o interpretacin de Copenhague). A partir de esa funcin, o
funcin de ondas, se extraen tericamente todas las magnitudes del
movimiento necesarias.
Existen dos tipos de evolucin temporal, si no ocurre ninguna medida el estado
del sistema o funcin de onda evolucionan de acuerdo con la ecuacin de
Schrdinger, sin embargo, si se realiza una medida sobre el sistema, ste sufre
un salto cuntico hacia un estado compatible con los valores de la medida
obtenida (formalmente el nuevo estado ser una proyeccin ortogonal del
estado original).
Existen diferencias perceptibles entre los estados ligados y los que no lo estn.
La energa no se intercambia de forma continua en un estado ligado, sino en
forma discreta lo cual implica la existencia de paquetes mnimos de energa
llamados cuantos, mientras en los estados no ligados la energa se comporta
como un continuo.
Descripcin de la teora
Interpretacin de Copenhague
Artculo principal: Interpretacin de Copenhague
Para describir la teora de forma general es necesario un tratamiento
matemtico riguroso, pero aceptando una de las tres interpretaciones de la
mecnica cuntica (a partir de ahora la Interpretacin de Copenhague), el
marco se relaja. La mecnica cuntica describe el estado instantneo de un
sistema (estado cuntico) con una funcin de onda que codifica la distribucin
de probabilidad de todas las propiedades medibles, u observables. Algunos
observables posibles sobre un sistema dado son la energa, posicin, momento
y momento angular. La mecnica cuntica no asigna valores definidos a los
observables, sino que hace predicciones sobre sus distribuciones de
probabilidad. Las propiedades ondulatorias de la materia son explicadas por la
interferencia de las funciones de onda.

Estas funciones de onda pueden variar con el transcurso del tiempo. Esta
evolucin es determinista si sobre el sistema no se realiza ninguna medida
aunque esta evolucin es estocstica y se produce mediante colapso de la

funcin de onda cuando se realiza una medida sobre el sistema (Postulado IV


de la MC). Por ejemplo, una partcula movindose sin interferencia en el
espacio vaco puede ser descrita mediante una funcin de onda que es un
paquete de ondas centrado alrededor de alguna posicin media. Segn pasa el
tiempo, el centro del paquete puede trasladarse, cambiar, de modo que la
partcula parece estar localizada ms precisamente en otro lugar. La evolucin
temporal determinista de las funciones de onda es descrita por la Ecuacin de
Schrdinger.

Algunas funciones de onda describen estados fsicos con distribuciones de


probabilidad que son constantes en el tiempo, estos estados se llaman
estacionarios, son estados propios del operador hamiltoniano y tienen energa
bien definida. Muchos sistemas que eran tratados dinmicamente en mecnica
clsica son descritos mediante tales funciones de onda estticas. Por ejemplo,
un electrn en un tomo sin excitar se dibuja clsicamente como una partcula
que rodea el ncleo, mientras que en mecnica cuntica es descrito por una
nube de probabilidad esttica que rodea al ncleo.