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La economa

OBJETIVOS
Reconocer la escasez como el principal
problema de la realidad econmica.
Determinar el objeto de estudio de la
ciencia econmica.
Distinguir las actividades econmicas y
clasificarlas segn sean de produccin,
de distribucin o de consumo.
Describir el funcionamiento de la actividad de produccin.
Reconocer los distintos tipos de factores
de produccin y clasificarlos segn sean
recursos naturales, trabajo o capital.
Clasificar bienes y servicios atendiendo
a diferentes criterios.
Identificar y describir los tres agentes
econmicos bsicos: consumidores, empresas y sector pblico.
Reconocer el mercado como punto de
encuentro de los agentes econmicos,
describir diferentes tipos de mercados
y explicar cmo se posicionan los diferentes agentes econmicos en cada uno
de ellos.
Reconocer las ramas y disciplinas que
constituyen la ciencia econmica.

n Vendedora. Escultura de Ingo Koblischek. Friedrichschaffen, Alemania.

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ACTIVIDAD ECONMICA Y SISTEMAS ECONMICOS

ORGANIZACIN DE LOS CONTENIDOS


1. Las necesidades humanas y la escasez
1.1. Teora de las necesidades humanas
1.2. La necesidad de elegir

La economa

2. La realidad econmica
2.1. La economa como ciencia
2.2. Relacin de la economa con otras ciencias

3. La actividad econmica
3.1. La actividad de produccin

4. Los agentes econmicos


5. Tipos de mercado
6. La ciencia econmica

INTRODUCCIN
n Cualquier mbito del conocimiento tiene sus peculiaridades y sus caractersticas propias. La economa no es una
excepcin.
Esta unidad trata de situarnos en el mbito de lo econmico,
en la iniciacin a la economa y sus principios bsicos, un
terreno en el que nos movemos todos los das.
Se plantea el problema fundamental de la escasez, as como
la necesidad de elegir o asignar los recursos escasos. Esta
es la razn de ser de la Economa como ciencia.
Tambin se presentan los conocimientos bsicos sobre algunos conceptos que se enumeran a continuacin y que van a
constituir para nosotros los niveles bsicos de nuestro conocimiento econmico, dado que son los grandes pilares de la
ciencia econmica.
Antes de poner en marcha el estudio del funcionamiento
econmico de la sociedad, nos detendremos en el funcionamiento del reparto de bienes en el mercado y del flujo de
consumos de bienes y servicios. De este reparto surge
el concepto de escasez, y por lo tanto, la necesidad de decidir, de elegir y, en consecuencia, de desechar. As, la economa se entiende como la ciencia de la eleccin y la toma de
decisiones despus de analizar las ventajas y los inconvenientes de las distintas posibilidades presentadas.

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Actividad econmica y sistemas econmicos

BLOQUE I

1. Las necesidades humanas y la escasez


En cualquier sociedad que consideremos, los seres humanos llevan
acabo una serie de actividades encaminadas a resolver sus necesidades.
Para ello utilizan los recursos disponibles en cada momento.
Estos recursos son generalmente escasos, es decir, insuficientes para
satisfacer las necesidades. Sin embargo, un primer anlisis superficial de
la oferta de productos para el consumo nos lleva a distinguir entre los
pases desarrollados y los que constituyen el denominado Tercer Mundo.
En los pases desarrollados como el nuestro, podemos observar que
los supermercados estn llenos de alimentos, los grandes almacenes
nos ofrecen infinidad de productos que pretenden satisfacer nuestras
necesidades, etc. Aparentemente no existe escasez.

Los pases subdesarrollados son


los pases pobres, no desarrollados o econmicamente atrasados. Es decir, aqullos cuya renta
per cpita por habitante est
por debajo de cierto nivel.

EJEMPLO

Por el contrario, en los pases que denominamos subdesarrollados


o del Tercer Mundo, apenas existe la posibilidad de satisfacer las
necesidades ms elementales. La escasez es evidente.
La explicacin a esta aparente confusin se encuentra en el propio concepto de escasez. Si slo nos referimos a la escasez fsica, el razonamiento anterior sera correcto. Sin embargo, aunque existan recursos
materiales abundantes, hay otro tipo de recursos muy importantes que no
lo son.
EJEMPLO

La seora Prez es una gran aficionada al teatro. Tanto, que le gustara poder asistir a todas las representaciones que hay en su ciudad. Sin embargo, slo
tiene libres los sbados por la noche. As que tiene
que repartir los cuatro sbados de que dispone al
mes para ir al teatro, estar con su familia y visitar a
sus amigos. Esto es lo que le obliga a elegir dos
obras de teatro entre todas las que se estn representando.
Para la seora Prez, el problema no es el dinero,
es decir, no hay escasez de recursos materiales.
El recurso escaso es el tiempo.

La empresa Ediciones Contemporneas S.A. quiere


sacar al mercado una nueva coleccin de cuentos
infantiles de autores noveles. El consejo de redaccin
ha recibido casi un centenar de originales y todos
parecen muy buenos. Al director le gustara editarlos todos, pero la empresa slo tiene capacidad tcnica y econmica para editar diez nuevos ttulos
al ao.
El agente econmico ahora es una empresa. No
existe escasez de originales para editar. El recurso
escaso es la capacidad tcnica y econmica de
la empresa.

La escasez es el principal problema econmico.


Sin embargo, la escasez es un concepto relativo, ya que los bienes
y servicios son escasos en relacin con las necesidades de las personas.
Estas necesidades cambian con el tiempo, pero siempre son atendidas
de forma precaria y, por lo tanto, la sensacin de escasez es tan antigua
como la humanidad.
La sociedad crea bienes y servicios para satisfacer las necesidades, teniendo siempre en cuenta la escasez de recursos.
El concepto de recurso va unido al concepto de escasez porque el individuo tiene deseos y necesidades casi ilimitadas y, por tanto, los recursos
disponibles nunca llegan a cubrirlas totalmente.

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1.1. Teora de las necesidades humanas


El estudio de la satisfaccin de las necesidades humanas ha dado lugar
a la elaboracin de diferentes teoras.
Abraham Maslow (1908-1970), mximo exponente de la psicologa
humanista, elabor la Teora de las necesidades humanas.
En ella, Maslow agrupa todas las necesidades del ser humano en cinco
grupos o categoras jerarquizadas: necesidades fisiolgicas, necesidades de seguridad, necesidades de aceptacin social, necesidades de
autoestima y necesidades de autorrealizacin.
Necesidades fisiolgicas: comida, vestido, hogar...
Necesidades de seguridad: proteccin contra el peligro, consolidacin de los logros personales...
Necesidades de aceptacin social: amistad, pertenencia a grupos...
Necesidades de autoestima: reputacin, reconocimiento social...
Necesidades de autorrealizacin: crecimiento y desarrollo personal,
consecucin de objetivos individuales...
Maslow pensaba que el ser humano es un individuo cuyas necesidades
crecen y cambian a lo largo de toda su vida.
Es cierto que el hombre vive solamente para el pan, cuando no hay
pan. Pero qu ocurre con los deseos del hombre cuando hay un montn de pan y cuando tiene la tripa llena crnicamente?
Abraham Maslow

A medida que va satisfaciendo sus necesidades bsicas o primarias,


las necesidades secundarias van adquiriendo importancia hasta volverse
casi imprescindibles. Por eso la representacin de las necesidades adquiere forma de pirmide (fig. 1).

Necesidades
de autorealizacin
capacidad,
autoexigencia
Necesidades
de autoestima
autovala, xito,
prestigio
Necesidades
de aceptacin social
afecto, amor,
pertenencia amistad
Necesidades de seguridad
seguridad,
proteccin contra el dao

Necesidades siolgicas
alimentacin, agua, aire

Fig. 1. Pirmide de Maslow.

1.2. La necesidad de elegir


Las necesidades humanas son, a veces, imposibles de atender porque,
como hemos dicho, pueden ser ilimitadas. Por lo tanto, nos ocuparemos de las necesidades individuales y sociales que puedan ser atendidas, teniendo en cuenta las posibilidades de creacin de bienes y
servicios y la capacidad de las personas para adquirirlos.
Adems, a la hora de dar respuesta a las necesidades, hay que tener en
cuenta que, en las economas avanzadas, estas son crecientes, lo que
determina un cambio constante en los sistemas de produccin. Pensemos, por ejemplo, en los cambios que han provocado en los consumidores la aparicin de sucesivas tecnologas aplicadas a la televisin:
la TDT, la alta definicin, la televisin en 3D, etc.
Para poder analizarlas hay que tener en cuenta que la sociedad tiene
que ocuparse de dichas satisfacciones a partir de las elecciones que,
necesariamente, hay que realizar y que vienen determinadas, adems de
por los gustos personales y la disponibilidad de tiempo, por la capacidad
econmica.

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BLOQUE I

Actividad econmica y sistemas econmicos

2. La realidad econmica
Basta con observar nuestro entorno para darnos cuenta de la importancia que ha adquirido la economa. Hoy da no es una materia reservada
nicamente a expertos, empresarios o polticos, sino que interesa a la
mayora de los ciudadanos. La prensa, la radio, la televisin e incluso
Internet dedican una buena parte de sus espacios a informar sobre la
evolucin de la economa.
Por ello, parece lgico interesarse por el funcionamiento de los mecanismos que estn detrs de esta disciplina, tan cercana y tan desconocida a la vez.
La economa resulta cercana porque cada persona desarrolla un
comportamiento econmico en su conducta. Unos producen bienes
y servicios, otros los consumen, etc.
A la vez, resulta desconocida debido a que la mayora no sabe cul es
el mbito de lo econmico. As, unos hablan de lo relativo al dinero,
otros de la produccin, otros de la administracin, etc. Todos aciertan,
pero ninguno lo hace plenamente.
Teniendo en cuenta esto, se pueden establecer tres formas de contemplar la economa: en sentido amplio, en sentido estricto y de forma mixta.
Los que entienden la economa en sentido amplio consideran su funcionamiento como un todo y se dedican a investigar cmo funciona la
realidad econmica.
Por otro lado, estn los que entienden la economa en sentido estricto. Para estos, economa es sinnimo de economizar, y se preocupan
por la racionalizacin en el empleo de los recursos disponibles, la fijacin de los precios, etc.
La postura mixta defiende ambas perspectivas sobre la economa, la
amplia y la estricta. Es la que adoptaremos en este libro.
Antes de continuar, y para hablar con propiedad, debemos distinguir dos cuestiones importantes que se suelen confundir:
la ciencia econmica y la realidad econmica.
La ciencia econmica es una rama del conocimiento cientfico.
La realidad econmica es el objeto de estudio de la ciencia
econmica (fig. 2).
En el lenguaje habitual no es frecuente distinguir estos trminos,
dado que la palabra economa suele utilizarse como sinnimo
de ciencia econmica en unas ocasiones y de realidad econmica en otras.
As, cuando alguien afirma que la inflacin es un problema que la
economa no ha conseguido todava resolver, debera decir, para
ser preciso, que la inflacin es un problema que la ciencia econmica no ha conseguido todava resolver.
Fig. 2. La realidad econmica la forman
todos los procesos en los que hay
intercambio de dinero.

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Otras veces omos decir que la economa del pas va bien o, por
el contrario, que va muy mal. Lo correcto sera decir que la realidad econmica del pas va bien o mal.

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2.1. La economa como ciencia


Un recurso es el medio disponible para producir los bienes utilizados
para satisfacer las necesidades.
Como los recursos son siempre escasos, nos enfrentamos al problema
de cmo utilizarlos o asignarlos. Para ello, los recursos deben emplearse de forma plena y eficiente (fig. 3).
Primero se debe asegurar que los recursos
escasos son plenamente empleados o utilizados. De lo contrario, se producira un sacrificio innecesario y, por tanto, las necesidades estaran menos satisfechas de lo que
podran estarlo.
En segundo lugar, esos recursos deben emplearse de forma eficiente, es decir, sin que
puedan utilizarse de otra forma que satisfaga
mejor las necesidades. Si existiese esa otra
forma, se estara produciendo un despilfarro.

Los recursos

se emplean
para satisfacer

se someten
a un proceso de

Necesidades

Asignacin
que ha de ser

Plena

De la asignacin de recursos se encarga la economa.

Eficiente

Fig. 3. La asignacin de los recursos.

La economa es la ciencia que estudia la forma de utilizar los


recursos disponibles para producir bienes y servicios y acercarlos hasta sus consumidores, con la finalidad de satisfacer
sus necesidades.

Adam Smith

2.2. Relacin de la economa con otras ciencias


La ciencia econmica tiene relacin con otras disciplinas cientficas,
como el Derecho, la Tecnologa, la Filosofa, la Geografa y la Historia, las
Matemticas, la Psicologa y la Sociologa.
El Derecho regula legal y jurdicamente multitud de situaciones de
carcter econmico.
La Tecnologa tiene mucho que ver con los procesos de produccin
de bienes y servicios.
La Filosofa ayuda a la Economa en cuestiones como el razonamiento lgico.
La Geografa y la Historia son imprescindibles para conocer los entornos fsicos en los que tienen lugar las actividades econmicas y los
hechos que se han producido en el pasado relacionados con procesos de tipo econmico.
Las Matemticas aportan herramientas de clculo y anlisis que facilitan el estudio cuantitativo de muchos procesos econmicos.
La Psicologa y la Sociologa aportan informacin valiosa sobre el
comportamiento del individuo y de los grupos sociales frente al problema de la satisfaccin de sus necesidades.

Es considerado como el padre de


la economa moderna.
Adam Smith (1723 -1790), de origen escocs y profesor de filosofa, public, en 1776, un libro titulado La riqueza de las naciones
en el que analizaba las causas de
la prosperidad de determinados
pases y elaboraba teoras sobre el
mercado, la divisin del trabajo,
el papel del dinero, etc.
Sus seguidores constituyen lo que
la denomina la escuela clsica en
Economa.

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BLOQUE I

Actividad econmica y sistemas econmicos

3. La actividad econmica
Las actividades que los seres humanos llevan a cabo en el seno de la
sociedad reciben el nombre de actividades sociales. Algunas de ellas
son de carcter econmico y otras no.
Como ejemplo de actividades no econmicas podemos citar el cuidado de los bosques, la atencin desinteresada a los enfermos y a los
ancianos, la transmisin de creencias, la asistencia a actos pblicos
de entrada libre, etc.
Las actividades econmicas consisten en producir, distribuir y consumir bienes y servicios, trabajar, negociar, etc. (fig. 4).
El anlisis de estas ltimas es precisamente el objeto de la economa.
Actividad econmica es cualquier actividad social dirigida a
satisfacer las necesidades humanas.
Este tipo de actividades se desarrolla en un entorno natural y social determinado por las necesidades humanas y las tecnologas disponibles
en cada poca, y han ido evolucionando a lo largo de la historia.
Fig. 4. La obtencin de acero en un horno
alto es una actividad econmica.

Al principio, los grupos humanos producan nicamente lo necesario


para vivir. Se trataba de una economa de subsistencia.
Ms tarde apareci la economa de trueque, debido a la divisin del
trabajo. Las personas se dedicaban a diferentes actividades y despus
intercambiaban los productos.
Poco a poco se fue incorporando el dinero y apareci la economa dineraria. Este solucion el problema de encontrar un individuo que ofreciera
el bien que necesitbamos y que precisamente demandase el que le
ofrecamos.
En la economa moderna se da una gran cantidad de actividades econmicas mucho ms complejas que se clasifican en tres categoras:
actividades de produccin, de distribucin y de consumo (fig. 5).
Actividades
de
produccin

Las actividades de produccin se llevan a cabo para


obtener los bienes capaces de satisfacer las necesidades humanas.
As, los hornos son los responsables de la produccin
del pan.

Las actividades
econmicas

pueden
ser

Actividades
de
distribucin

Las actividades de distribucin permiten repartir los


bienes y servicios obtenidos entre los miembros de una
sociedad.
Una vez obtenido el pan, las panaderas se encargan de
distribuirlo entre los diferentes miembros de la sociedad.

Actividades
de
consumo
Fig. 5. Clasificacin de las actividades econmicas.

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Las actividades de consumo son las que satisfacen


directamente las necesidades humanas.
Cuando los individuos adquieren el pan, lo consumen
para satisfacer sus necesidades de alimentacin.

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3.1. La actividad de produccin


Como acabamos de indicar, las actividades de produccin son una
clase de actividades econmicas mediante las cuales se pretende conseguir los bienes y los servicios que se necesitan.
Se considera actividad de produccin toda actividad social
que pretende satisfacer las necesidades humanas transformando los factores de produccin disponibles en bienes y
servicios, bajo el criterio del mximo aprovechamiento.
Vamos a analizar con detalle los elementos que aparecen en la definicin: factores de produccin, bienes y servicios y proceso de transformacin (fig. 6).

ACTIVIDAD DE PRODUCCIN
Factores de produccin
(INPUTS)

Bienes y servicios
(OUTPUTS)

Proceso de transformacin

Los factores de produccin son los recursos disponibles y utilizables


para llevar a cabo la actividad. En ellos se integran las materias primas,
la maquinaria, las instalaciones, los recursos humanos, los financieros, etc. Todos ellos reciben el nombre genrico de inputs (entradas).
Los analizaremos con ms detalle a continuacin.

Fig. 6. Elementos componentes


de una actividad de produccin.

Los bienes y servicios son los productos que resultan de la transformacin de los factores de produccin. Genricamente se les denomina outputs (salidas). Tambin los analizaremos con detalle.
El proceso de transformacin es el conjunto de operaciones que
se desarrollan para transformar los factores de produccin en bienes
y servicios.
Esta transformacin puede ser fsica, en el espacio, en el tiempo y en
servicios (fig. 7).
La transformacin fsica o fabricacin consiste en obtener unos
medios materiales a partir de otros cualitativamente distintos. Por
ejemplo, la fabricacin de ventanas a partir de perfiles de aluminio.
La transformacin en el espacio o transporte se lleva a cabo
cuando, sin modificacin fsica, se aproxima el producto al usuario.
Por ejemplo, la distribucin de libros entre diversas libreras.
La transformacin en el tiempo o almacenamiento supone
paralizar durante un cierto perodo el carcter perecedero de un
bien. Por ejemplo, la congelacin de alimentos.
La transformacin en servicios significa integrar varios bienes
para prestar un servicio que resuelve diversas necesidades. Por
ejemplo, los servicios de hostelera.

El proceso de transformacin
puede ser

Transformacin fsica
o fabricacin

Transformacin en el espacio
o transporte

Transformacin en el tiempo
o almacenamiento

Transformacin en servicios
Fig. 7. Tipos de procesos
de transformacin.

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Actividad econmica y sistemas econmicos

BLOQUE I

Los factores de produccin


Recordemos el concepto de factor de produccin que ha aparecido
en el apartado anterior.
Los factores de produccin o inputs son los elementos que
se utilizan, en diferente proporcin, en la elaboracin de bienes y en la prestacin de servicios.

Los factores
de produccin

Tradicionalmente se han clasificado en tres grandes grupos: recursos


naturales, trabajo y capital (fig. 8).

se clasifican en

Recursos naturales

Renovables

No renovables

Fig. 8. Clasificacin tradicional


de los factores de produccin.

Trabajo

Fsico

Capital

Intelectual

Los recursos naturales son los elementos del entorno natural que
el ser humano puede emplear en la produccin de bienes y servicios
utilizando la tecnologa existente. Tambin se denominan factor tierra
y pueden clasificarse en renovables y no renovables.
La energa solar, los bosques, el petrleo, el carbn, los yacimientos
minerales, la pesca, etc. son ejemplos de recursos naturales.
El trabajo es cualquier actividad humana destinada a la produccin de
bienes o servicios a cambio de una remuneracin o precio, que puede adoptar diferentes formas: salarios, jornales, honorarios profesionales, beneficios empresariales, etc.
Habitualmente se distingue entre trabajo fsico y trabajo intelectual,
aunque a veces es una combinacin de ambos.

Uso racional de los recursos


Puesto que dependemos totalmente de la naturaleza, nuestro
inters debe centrarse no slo en
los recursos que se agotan por
su uso o que no podemos renovar (recursos no renovables), sino
tambin en los que se producen,
porque todos pueden llegar a extinguirse.
Debemos concienciarnos de que la
sobreexplotacin de los recursos
minerales y energticos, la captura
masiva de especies animales de
todo tipo y las actividades productivas contaminantes que modifican
nuestro medio ambiente pueden
conducir a una catstrofe irreparable.

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El capital est constituido por los elementos fsicos que resultan


de actividades productivas. Se trata de bienes ya producidos que, a su
vez, son factores que sirven para producir, es decir, que se utilizan
en el proceso productivo de otros bienes.
Son ejemplos de capital la maquinaria, las herramientas, las materias
primas utilizadas, la energa consumida, los edificios, etc.
Actualmente, todos los factores de produccin tienden a agruparse bajo
el nombre genrico de capital, del que se distinguen dos tipos: capital
humano y capital fsico.
El capital humano es el trabajo que desarrollan las personas en un
determinado proceso de elaboracin de productos.
El capital fsico est formado por todos los recursos naturales, la
maquinaria o los edificios que participan en el proceso.
En definitiva, todo lo que produce bienes o servicios con valor econmico
se denomina capital.
No obstante, a lo largo de este texto utilizaremos la clasificacin tradicional.

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Los bienes y servicios


Los seres humanos satisfacen sus necesidades mediante la utilizacin
de bienes y servicios.
Un bien o servicio es todo aquel producto que resulta til
para satisfacer necesidades humanas.
Los bienes y servicios pueden ser clasificados atendiendo a diferentes
criterios.
Si tomamos en cuenta su naturaleza fsica, podemos distinguir entre
bienes materiales y bienes inmateriales.
Los bienes materiales pueden ser captados por los sentidos. Por
ejemplo, el combustible que emplean los automviles
Los bienes inmateriales no pueden ser captados por los sentidos.
Por ejemplo, la educacin que recibimos (fig. 9).

Fig. 9. La educacin es un ejemplo


de bien inmaterial.

Si atendemos a su naturaleza econmica, podemos distinguir entre


bienes libres y bienes econmicos.
Los bienes libres son los que pueden ser obtenidos sin aplicacin de
recursos y, por tanto, son gratuitos y abundantes. Por ejemplo, el agua
de un arroyo o el aire que respiramos.
Los bienes econmicos precisan la utilizacin de factores de produccin para ser obtenidos, lo que significa que tienen un coste y,
por tanto, un precio. Adems, suelen ser escasos.
En estos ltimos se diferencian los bienes primarios, los de produccin, los de consumo y los pblicos (fig. 10).
Los bienes primarios son los que vienen dados por la naturaleza,
como los recursos minerales.
Los bienes de produccin sirven para la obtencin de otros bienes.
Entre ellos podemos distinguir dos tipos: los bienes de capital o de
inversin y los bienes intermedios.
Los bienes de capital son los que se utilizan en la actividad
econmica para producir otros bienes de consumo o de capital.
Tambin se llaman capital fijo o bienes de inversin, ya que su
horizonte temporal abarca varios ciclos de produccin, es decir,
varios aos. Son las infraestructuras, la maquinaria, etc.

Bienes econmicos
Bienes primarios

Bienes de produccin
Bienes de capital
Bienes intermedios

Los bienes intermedios son los que se emplean en la actividad


econmica para ser transformados o incorporados a la produccin de otros bienes. Entre ellos tenemos la energa, las piezas de
montaje, etc.

Bienes de consumo

Los bienes de consumo sirven para satisfacer directamente las necesidades humanas. Por ello, tambin se llaman bienes finales. Pueden
distinguirse los de uso duradero, como los electrodomsticos, y los perecederos, como los alimentos, que se agotan cuando se utilizan.

Perecederos

Los bienes pblicos son los que el sector pblico pone a disposicin de
sus ciudadanos con carcter universal y gratuito. Por ejemplo, la sanidad.

De uso duradero

Bienes pblicos
Fig. 10. Clasificacin
de los bienes econmicos.

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BLOQUE I

Actividad econmica y sistemas econmicos

4. Los agentes econmicos


Los agentes econmicos son los sujetos que llevan a cabo
las actividades econmicas.
Aunque sern estudiados en profundidad posteriormente, ahora nos
interesa distinguir tres tipos bsicos de agentes econmicos: los consumidores, las empresas y el sector pblico (fig. 11).

Los agentes econmicos


pueden ser

Consumidores
o
economas domsticas
Fig. 11. Clasificacin de los agentes
econmicos.

Empresas
o
unidades de produccin

Sector pblico

Los consumidores, tambin llamados unidades econmicas de


consumo o economas domsticas, son las familias, los individuos y
otras entidades que tienen como actividad principal la toma de decisiones de consumo, es decir, elegir los bienes y servicios que demandarn para satisfacer mejor sus necesidades.
Lo que interesa cuando se analizan las economas domsticas es su
capacidad de gasto. Esta depender de su nivel de renta, es decir, de
los ingresos que perciben como consecuencia de la remuneracin
de los factores de produccin que poseen, sobre todo de su trabajo.
Los datos sobre las caractersticas econmicas y demogrficas relativas al tamao de la familia, a su nivel de renta, al nivel de estudios y
ocupacin de sus miembros, etc. son magnitudes muy importantes que
interesan a las empresas y al sector pblico para tomar sus decisiones.
Las empresas o unidades de produccin toman decisiones sobre la
produccin de bienes y servicios, para venderlos a los consumidores
o a otras empresas y obtener el objetivo fijado (fig. 12).
Son agentes econmicos cuya funcin es la de elaborar o transformar
los bienes y prestar los servicios de forma que sean aptos para el consumo o para su utilizacin como bienes de capital.
Las empresas pueden perseguir varios objetivos. La obtencin del
mximo beneficio es el fin genrico, pero existen otros ms concretos,
como por ejemplo alcanzar un determinado volumen de ventas o
cuota de mercado, prestar servicios o producir bienes socialmente
necesarios, contribuir a generar empleo y riqueza en la zona, competir
en precios, etc.

Fig. 12. Las empresas producen bienes


y servicios para satisfacer las
necesidades de los consumidores.

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Los beneficios que obtienen las empresas tienen tres destinos fundamentales: remunerar a sus propietarios o empresarios (socios, accionistas, cooperativistas, etc.); pagar sus cargas financieras y fiscales; y
acometer nuevas inversiones que les permitirn crecer y ser ms competitivas en el futuro.

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El sector pblico est formado por tres tipos diferentes de organismos:


las Administraciones pblicas, las empresas pblicas y el sistema de la
Seguridad Social. Su actividad econmica consiste en tomar decisiones, tanto de produccin como de consumo de bienes y servicios. Su
finalidad es conseguir el mximo bienestar del conjunto de la sociedad.
El sector pblico establece el marco jurdico-institucional en el que se
desarrolla la actividad econmica y es el responsable de la poltica
econmica. Interviene en la economa actual llevando a cabo funciones muy importantes y que le son propias y exclusivas. Estas funciones son la fiscal, la reguladora, la estabilizadora, la redistributiva
y la suministradora de bienes pblicos (fig. 13).

Funciones del sector pblico

Fiscal

Reguladora

Estabilizadora

Redistributiva

Suministradora

mediante

mediante

mediante

mediante

mediante

Impuestos

Poltica econmica

Control de variables

Redistribucin de rentas

Bienes pblicos

Funcin fiscal. El sector pblico tiene capacidad de obtener ingresos de forma coercitiva a fin de financiar sus gastos corrientes
y de capital.

Fig. 13. Intervenciones del sector pblico


en la economa.

Las fuentes ms importantes de ingresos son los impuestos.


Funcin reguladora. Fija las normas legales para regular el funcionamiento al que se deben someter todos los agentes, incluido
el propio sector pblico.
Es lo que se denomina la poltica econmica.
Funcin estabilizadora. La evolucin econmica sufre crisis, es
decir, no sigue una trayectoria fija y determinada, sino altibajos.
El sector pblico interviene para paliar los efectos negativos controlando las variables econmicas: empleo, precios, dficit, etc.
Funcin redistributiva. Es un objetivo cada vez ms frecuente
para que no existan grandes diferencias socioeconmicas entre los
miembros de una sociedad y el acceso de todos ellos a un nivel
mnimo de bienestar.
Se lleva a cabo mediante los mecanismos de redistribucin de rentas: pensiones, subsidios, salarios sociales, ayudas, etc.
Funcin suministradora de bienes pblicos. El sector pblico,
adems de actuar como cualquier empresa privada, es el agente
que suministra los bienes pblicos como la sanidad, la educacin, la defensa, el orden pblico, las infraestructuras, etc. (fig. 14).
La diferencia bsica entre el sector pblico y los otros dos agentes
radica en que el secor pblico persigue la satisfaccin de necesidades generales, mientras que las empresas y los consumidores
buscan la satisfaccin de necesidades individuales.

Fig. 14. El sector pblico promueve


la construccin de infraestructuras,
como las del transporte.

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Actividad econmica y sistemas econmicos

BLOQUE I

5. Tipos de mercados
Como acabamos de ver, una economa moderna incluye gran variedad
de actividades que son desarrolladas por los agentes econmicos
(consumidores, empresas y sector pblico). Estos se relacionan y actan
en un punto de conexin que se denomina mercado.

Concepto de mercado
El mercado puede ser un lugar fsico nico, un lugar fsico mltiple o
un mecanismo de comunicacin.
Un mercado es un lugar fsico
nico cuando todos los agentes
econmicos acuden al mismo
punto de encuentro. El Mercado
Central de una gran ciudad es
de este tipo.

El mercado es el punto de encuentro entre los agentes econmicos que actan como oferentes o como demandantes.
En cualquier caso podemos distinguir dos tipos de mercados: los mercados de bienes y servicios y los mercados de factores. En este ltimo,
destaca la importancia del mercado de trabajo.

Por contraposicin, un mercado


es un lugar fsico mltiple
cuando existen muchos lugares
a los que pueden acudir los
agentes econmicos. Es el caso
de la red de bancos y cajas de
ahorro.

En los mercados de bienes y servicios se negocia con mercancas


como el azcar, la lana, el caf, el servicio de limpieza, el servicio de
asesora, etc.
En este mercado, los oferentes de mercancas son las empresas, y los
demandantes, los consumidores u otras empresas.

Un mercado tambin puede ser


un mecanismo de comunicacin que permita llegar a acuerdos entre sus participantes, incluso en su ausencia. Pensemos
por ejemplo en el telfono, en el
correo convencional, en las redes
informticas, en Internet, etc.

En los mercados de factores se compran o se venden los recursos


econmicos necesarios para llevar a cabo las actividades productivas
tales como terrenos, conocimientos, dinero, recursos naturales, etc. A
diferencia del anterior, los oferentes pueden ser las empresas o los
propios consumidores, y los demandantes son todas las empresas.
En el mercado de trabajo se contrata la capacidad de trabajo de
los individuos a cambio de una remuneracin denominada salario o
renta del trabajo. As aparece una nueva relacin social llamada trabajo
asalariado. En este mercado, los oferentes de trabajo son los consumidores y los demandantes, las empresas.
La intervencin de los distintos agentes econmicos en los mercados
como oferentes o como demandantes producen lo que se denomina
flujo circular de la renta (fig. 15). El sector pblico acta, adems,
como regulador de la actividad econmica.
El flujo circular de la renta es el conjunto de intercambios
que tienen lugar entre los agentes econmicos.

Impuestos
Subvenciones

SECTOR
PBLICO

EMPRESAS

MERCADO
DE BIENES
Y SERVICIOS

Bienes
y
servicios

Factores
de
produccin

Salarios,
alquileres,
beneficios,
intereses

MERCADO
DE
FACTORES

CONSUMIDORES

Transferencias
Impuestos

18

Precios
de
mercado

Fig. 15. El flujo circular de la renta.

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6. La ciencia econmica
Una vez conocido en qu consiste la actividad econmica, cules son los
agentes que intervienen y en qu mercados actan, podemos elaborar
una definicin de ciencia econmica.
Aunque no hay unanimidad entre los economistas acerca de su definicin, hemos optado por la que goza de un mayor consenso.
La ciencia econmica es la disciplina que se ocupa del estudio de la realidad econmica.
Como consecuencia, la economa deber tratar las actividades econmicas y todos los aspectos que estas contemplan, es decir, los factores
de produccin, el proceso de transformacin y los bienes y servicios que
se obtienen.
La ciencia econmica puede dividirse en dos grandes ramas: la economa positiva y la economa normativa (fig. 16).

Ciencia econmica
Economa positiva

Teora econmica

Macroeconoma

Microeconoma

Economa normativa

Economa aplicada

Estructura econmica

Historia econmica

Poltica econmica

Fig. 16. Las ramas de la ciencia econmica.

La economa positiva, o ciencia econmica del ser, es la rama de la


ciencia econmica que estudia el comportamiento econmico. Mediante este estudio, es capaz de explicar la realidad pasada, presente
y futura, y realizar predicciones que pueden ser contrastadas a travs
de datos empricos. Dentro de ella podemos distinguir entre teora econmica y economa aplicada.
La teora econmica presenta un elevado grado de abstraccin y
de generalidad. Dentro de ella podemos diferenciar dos grandes
reas de conocimiento: la microeconoma, que se ocupa del comportamiento individual de las unidades econmicas y de sus conexiones; y la macroeconoma, que estudia la realidad econmica
general de un pas. Comprende el estudio global de todos los sectores econmicos y nos da una visin de conjunto.
La economa aplicada es menos abstracta y contiene descripciones ms detalladas. Dentro de ella encontramos la estructura
econmica, que intenta describir la realidad presente, y la historia econmica, que se encarga de la realidad pasada.
La economa normativa, o ciencia econmica del deber ser, valora las
situaciones y recomienda actuaciones para mejorar la realidad en el
futuro. Esta rama est, por tanto, impregnada de juicios de valor. Su
mximo exponente es la poltica econmica, que pretende cambiar la
realidad econmica hacia el futuro.

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ACTIVIDADES PROPUESTAS

n 1. Indica cul es el bien escaso en los siguientes


ejemplos.
a) En Nochebuena, en Navidad o en determinados das festivos, las comidas suelen ser ms
abundantes de lo habitual. Aunque nos gusten todas, no tendremos ms remedio que
elegir algunas de ellas.
b) Te han regalado tres DVD con pelculas y slo
tienes dos horas disponibles para verlas.
c) Un grupo de siete compaeros tiene que desplazarse para ver un partido de ftbol y en el
automvil de uno de ellos slo pueden ir cinco.
n 2. Enumera decisiones que has de tomar en tu vida
cotidiana en las que est presente tambin la escasez.
Indica, en cada caso, si se trata de escasez de
bienes materiales o inmateriales.
n 3. Analiza la influencia de la escasez sobre las relaciones sociales.
n 4. Es lo mismo la idea de escasez en un pas rico
que en uno que no lo es? Es diferente el concepto de escasez? Justifica tu respuesta.
n 5. Describe brevemente los rasgos de la Teora de
las necesidades humanas de Abraham Maslow.
n 6. Lee el texto siguiente, reflexiona y responde.
La cosecha de naranjas de un ao determinado ha
sido muy buena. Por esta razn, el propietario de
una parcela decide invertir parte de los beneficios
obtenidos en incorporar el riego por goteo para
mejorar la produccin en aos posteriores.
Identifica los elementos que constituyen la realidad econmica y determina la relacin que se
establece entre ellos.
n 7. Explica la diferencia entre realidad econmica y
ciencia econmica.
Indica hechos o situaciones en las que la palabra economa se emplea como sinnimo de
realidad econmica y otros en los que se usa
como sinnimo de ciencia econmica.
n 8. La asignacin de los recursos disponibles para
satisfacer las necesidades humanas ha de ser plena y eficiente.
Explica qu significan estos conceptos y qu
consecuencias tiene asignar los recursos de
forma no plena o ineficiente.

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n 12. Busca ejemplos de actividades econmicas relacionadas con la alimentacin, la vivienda, el


transporte, el vestido y la comunicacin.
Distingue en ellas las actividades de produccin, de distribucin y de consumo.
n 13. Comenta la siguiente frase:
Gracias al descubrimiento y a la utilizacin de la
electricidad, el ser humano puede producir y consumir ms y mejor.
n 14. Distingue los factores de produccin que se utilizan en el cultivo de trigo y en la actividad de un
restaurante.
n 15. Enumera otros recursos naturales distintos de los
que aparecen en el texto y clasifcalos, segn tu
criterio, en renovables y no renovables.
n 16. Enumera diferentes procesos de produccin en
los que se lleve a cabo respectivamente la transformacin fsica, en el espacio, en el tiempo y de
servicios.
n 17. Enumera formas de trabajo que pueden realizarse
en una empresa de diseo y fabricacin de muebles.
Clasifcalas segn se consideren trabajo fsico
o intelectual.
n 18. Indica factores de produccin de la empresa anterior que puedan considerarse como capital.
n 19. Explica qu se entiende por bienes libres y qu
son bienes econmicos.
n 20. Argumenta si el aire puede ser un bien econmico. Justifica tu respuesta.
n 21. Explica por qu el agua de un arroyo no es considerada un bien econmico, pero el agua embotellada s lo es.
n 22. Clasifica el servicio Internet y el bien telfono mvil atendiendo a su naturaleza fsica y su naturaleza econmica.
n 23. Enumera diferentes bienes y servicios de los cuales disfrutes y clasifcalos segn los mismos criterios de la actividad anterior.
n 24. Enumera tres bienes econmicos que puedan ser
considerados de produccin o de consumo indistintamente.
Di en qu circunstancias sern de produccin
y en cules de consumo.

n 9. Enumera ventajas y posibles inconvenientes de la


cooperacin entre los seres humanos en relacin
con las actividades econmicas.

n 25. Describe el papel de los consumidores, de las


empresas y del sector pblico en la realidad econmica actual.

n 10. Cita ejemplos de actividades sociales que no sean


econmicas, distintas de las que aparecen en el
texto.

n 26. La adquisicin de un ordenador puede ser una decisin de consumo o de produccin dependiendo
del agente econmico que la tome. Razona por qu.

n 11. Enumera tres actos llevados a cabo por una persona que constituyan una actividad econmica y
otros tres que no la constituyan.

n 27. Seala cmo se posicionan los consumidores, las


empresas y el sector pblico en los diferentes tipos de mercado.

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n 28. Indica las funciones del mercado de trabajo, del de


bienes y servicios, y del de factores en una economa moderna.

n 33. Lee las siguientes frases y razona si son correctas o


falsas:

n 29. Imagina que deseas amueblar tu habitacin. Indica el


mercado al que debes acudir y justifica tu eleccin.

b) Las necesidades primarias son diferentes para


cada individuo, dependiendo de su origen y su
posicin social.

Indica tambin si actuars como oferente o como


demandante.
n 30. Seala los mercados a los que debe acudir una empresa constructora para contratar la mano de obra,
para adquirir herramientas y para obtener los recursos econmicos necesarios.
n 31. Un empresario desea ampliar su negocio. Para ello
ha de incrementar la superficie del local que ocupa,
debe contratar ms personal y necesita modernizar
su equipamiento.

a) El concepto de escasez es sinnimo de pobreza.

c) Los recursos, por s mismos, son capaces de resolver todas las necesidades humanas porque
son ilimitados.
d) Las actividades de produccin suponen la transformacin de los factores de produccin para
obtener bienes y servicios.
e) El capital, como factor de produccin, es el dinero y los ahorros que poseen las empresas y las
familias.

Indica a qu mercados ha de acudir para resolver


su problema.

f) Los bienes finales de algunas empresas son bienes intermedios para otras.

n 32. Lee atentamente la noticia que aparece a continuacin e identifica en ella las actividades econmicas,
los agentes que intervienen y los mercados a los
que se hace referencia.

g) Las decisiones de inversin las toman las familias segn su nivel de renta.
h) En el mercado de trabajo, los demandantes son
los individuos que buscan trabajo.

Revista de economa
Los agricultores brasileos se organizan en cooperativas
El Estado compra sus alimentos para distribuirlos en escuelas pblicas
Pequeos agricultores brasileos ven
en las cooperativas un medio para superar los efectos de la escasez de lluvias o la fuerte competencia de empresas agrcolas.

Durante la poca de sequa, entre mayo y noviembre, la cosecha se reduce


drsticamente, por lo que algunos optan por emigrar a zonas agrcolas ms
productivas.

La asociacin Conviver, situada en Mirandiba, un remoto municipio del estado de Pernambuco, en el nordeste
del pas, es un ejemplo de cooperativa que organiza a los agricultores para
que puedan vender sus productos a un
precio justo y obtengan el mximo rendimiento de sus cosechas.

As, muchos habitantes del nordeste


abandonan la regin para ir a trabajar
como jornaleros en el sureste del pas,
aunque con ello tambin renuncian a
ser autnomos y a cultivar tierras de su
propiedad.

Con el apoyo y el asesoramiento de la


ONG internacional Action Aid, la asociacin consigui entrar en el Programa de Abastecimiento de Alimentos
(PAA) del Gobierno brasileo, mediante el cual el Estado compra los productos de pequeos agricultores y los distribuye en las escuelas pblicas de la
regin.

Gracias a las subvenciones y ayudas


estatales, el 60 % de las 468 familias inscritas en el programa logr construir cisternas caseras, adems de recibir orientacin para obtener el mximo
rendimiento de los cultivos.
Sin embargo, la dura competencia no
es el nico obstculo que tienen que
sortear los agricultores, que tambin
enfrentan la recurrente escasez de lluvias en esa zona.

Para combatir ese fenmeno, la alcalda de Mirandiba apoya la iniciativa de


Conviver que busca evitar la emigracin de agricultores. La agricultura familiar es la base de todo y queremos
recuperar un municipio que la gente
cree totalmente destruido, asegur a
Efe el alcalde e la localidad.
El Mundo,
17 de septiembre de 2010

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Revista de economa
Aprobada la ley que obligar a reparar los daos al medio ambiente a quien los cause
Miles de empresas debern tener una garanta para hacer frente a posibles responsabilidades.
Los 44 afectados de la presa de Tous no incluidos en la sentencia cobrarn indemnizaciones.
A partir del ao 2011, ms de 5 000
empresas industriales de Espaa, otras
30 000 de transportes peligrosos y un
milln largo de explotaciones agrarias
tendrn que disponer de una garanta
financiera para hacer frente a las responsabilidades en las que pudieran incurrir si ocasionan daos al medio ambiente.
Esta es una de las obligaciones que
incluye la Ley de Responsabilidad Medioambiental que fue aprobada ayer
por el pleno del Congreso de los Diputados. Sin embargo, el grupo mayoritario de la oposicin plante muchas
crticas porque consider que se ha
perdido la oportunidad de hacer una
ley ms clara y mas concreta.
Una de las novedades que prev la
ley, mediante una enmienda introducida en el Senado, es una disposicin
que permitir cobrar las indemnizaciones que correspondan a 44 personas
afectadas por el hundimiento de la presa de Tous, ocurrido el 20 de octubre
de 1982.

Por un error de la Administracin, estas


personas no fueron incluidas entre las
damnificadas y, en consecuencia, no
cobraron las indemnizaciones que estableci el Tribunal Supremo.
El tesn que han mantenido desde entonces ese grupo de afectados de las
poblaciones de Carcaixent, Antella y
Sumacrcel ha dado sus frutos y,
gracias a esta ley, cobrarn las indemnizaciones aunque hayan tenido que
esperar 25 aos. Todos los grupos del
congreso celebraron que se haya incluido esa enmienda.
Aunque esta nueva ley recibi ayer el
respaldo generalizado de los grupos
del Congreso, no faltaron las crticas.
Uno de los aspectos ms polmicos
se refiere a las empresas espaolas
que trabajan con fondos pblicos en el
extranjero. En el caso de que provoquen daos medioambientales no sern multadas siguiendo lo que prev
esta ley sino que se aplicar el convenio que Espaa tenga firmado con ese
pas.

Esta medida fue muy criticada por los


representantes de algunos partidos de
la izquierda porque los pases del Tercer Mundo no han firmado esos convenios y, en consecuencia, el dao no
sera reparado.
Uno de los diputados del partido en el
gobierno rechaz estas crticas y afirm que, en estos casos, dichas empresas tendrn que devolver las ayudas
pblicas que hayan recibido.
Con esta ley no slo se pretende la reparacin de los daos causados sino
tambin que las empresas afectadas
adopten medidas preventivas. Para
quienes no lo hagan se establecen distintas multas.
La ley protege los recursos naturales
situados en el agua, las costas, el suelo
y los hbitats naturales protegidos, entre otras. A los ecologistas la ley les ha
parecido corta y pusieron un ejemplo:
en una catstrofe como la del Prestige
no podra ser aplicada.
El Mundo, 5 de octubre de 2007

LA NUEVA LEY
A partir del ao 2011, decenas de miles de
empresas debern disponer de una garanta
financiera para cubrir las responsabilidades
en las que pudieran incurrir.
Quienes provoquen daos al medio ambiente
estarn obligados a repararlos hasta devolver a la zona afectada a su estado original,
salvo que el perjuicio ocasionado sea inferior
a 300 000 euros.
44 personas afectadas por el derrumbamiento de la presa de Tous cobrarn una indemnizacin.
No adoptar medidas preventivas o no informar a las autoridades de que se ha ocasionado un mal en el medio ambiente podr ser
sancionado con multas de entre 10 000 y dos
millones de euros.

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EVALUACIN
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La economa es:

a) La forma en que una sociedad gestiona y administra sus recursos.

a) Fiscal.

b) La gestin de finanzas y cuentas en un Estado o


regin.

b) Reguladora.
c) Redistributiva.

c) La ciencia que estudia cmo producir bienes a


coste reducido.
d) El estudio de las tendencias monetarias de una
sociedad.

La reforma del sistema sanitario por parte del sector


pblico corresponde a su funcin:

d) Suministradora.

El fundamento de la actividad econmica es:

La contratacin de un empleado de banca se produce


en el:
a) Mercado de productos.

a) La satisfaccin de las necesidades humanas.

b) Mercado de servicios.

b) El intercambio de bienes en las primeras sociedades.

c) Mercado de factores.

c) La compra o venta de productos entre empresas.

d) Mercado de bienes.

d) La adquisicin de empresas por medio de acciones.

En la frase El pan, el pollo, los huevos, y otros productos primarios juegan un papel muy importante en
la economa de nuestro pas, la palabra economa
hace referencia a:

a) El aire, porque podemos respirarlo todos.


b) El petrleo, porque es muy abundante y no se
agotar hasta dentro de muchos aos.

a) La ciencia econmica.
b) La realidad econmica.

c) La sanidad, porque es de acceso libre y gratuito


para todos los ciudadanos.

c) Tanto a la ciencia econmica como a la realidad


econmica.

d) Las carreteras, porque no hay que pagar nada


por utilizarlas.

d) Ninguna de ellas.

La harina es un ejemplo de bien de consumo que tambin es factor de produccin porque:


a) A partir de ella se produce el pan, que es un bien
primario.
b) Puede ser vendida directamente o bien ser usada para producir otros bienes.

Seala cul de los siguientes bienes o servicios no es


econmico.

El concepto de escasez:
a) Slo se da en los pases subdesarrollados.
b) Significa que el Estado debe proveer los bienes
necesarios a quienes no disponen de ellos.

c) Falso: la harina no es un ejemplo de bien y factor


de produccin a la vez.

c) Est relacionado con los deseos ilimitados de las


personas en relacin con los recursos disponibles.

d) Falso: ningn bien de consumo puede ser, a la


vez, factor de produccin. Son conceptos diferentes.

d) Se aplica a los bienes de produccin.

10 La principal actividad de las economas domsticas


5

El pago de la prestacin por desempleo por parte


del sector pblico corresponde a su funcin:
a) Fiscal.
b) Reguladora.

es:
a) La toma de decisiones de produccin.
b) La toma de decisiones de consumo.

c) Estabilizadora.

c) La toma de decisiones de inversin.

d) Redistributiva.

d) La toma de decisiones de produccin y consumo.

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