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TRATAMIENDO DE AGUAS

ACIDAS DE MINA
TRATAMIENTO DE AGUAS ACIDAS DE MINA

INTRODUCCIN

Qu son las aguas cidas?


Son aguas que se producen como resultado de la oxidacin qumica y biolgica de
sulfuros metlicos, especialmente pirita o pirrotita, que se pueden encontrar presentes
o formando parte de botaderos, relaves, basuras municipales, etc.
La oxidacin se produce cuando las rocas conteniendo sulfuros son expuestas al aire
y al agua.
Los drenajes cidos de minas subterrneas y a cielo abierto son una de las principales
fuentes de contaminacin de las aguas superficiales y subterrneas por consiguiente
del medio ambiente.
Este fenmeno puede permanecer por mucho tiempo si no se toman medidas
adecuadas como el tratamiento pasivo y activo, cuyo fundamento son los procesos
fsico, qumico y biolgico que tiene lugar en los fangos naturales, en las que la
reduccin bacteriana de los sulfatos y la oxidacin e hidrlisis catalizada por bacterias
son las actividades ms importantes..
Esta tecnologa se investig, estudi e implement en los Estados Unidos, cuyos
resultados han sido muy satisfactorios en lo que se refieren a la disminucin de los
metales disueltos, el aumento del pH y la disminucin de sulfatos.
En el Per se viene implementando como parte del Programa de Adecuacin y Manejo
Ambiental (PAMA) cuyo procedimiento tiene dos fases: De laboratorio y la
implementacin en el terreno. Los resultados han sido satisfactorios en la Mitigacin
del Drenaje cido de Mina (DAM).
TIPOS DE TRATAMIENTOS
Existen dos tipos de tratamientos:

Tratamiento activo

Tratamiento pasivo
Tratamiento activo se entiende la aplicacin de los mtodos ortodoxos de depuracin
de aguas residuales, que generalmente incluyen:
- el usa de reactivos sintticos (en este caso, lcalis y floculantes)
- el usa de energa elctrica (para bombeo, para la mezcla de reactivos con agua etc)
- sedimentacin intensificada (en un estanque o en una clarificadora).
Tratamiento pasivo (termino que no exista antes del ano 1990; Cohen and Staub,
1992) implica tratamiento en sistemas estticos (sin bombeo etc.) que contienen
materias naturales (abono, piedra caliza etc.). Los sistemas pasivos provocan la
mejora de la calidad del agua por reacciones biogeoqumicas, sin el usa de reactivos
sintticos y sin la aplicacin de energa externa. EI tratamiento pasivo fue desarrollado
en los EE-UU (p.ej. Cohen and Staub, 1992; Hedin et a/., 1994) con motivo de tener
estrategias sostenibles para el tratamiento de aguas de mina a largo plazo,
reconociendo que el drenaje contaminado de minas es un fenmeno que suele durar
siglos y hasta milenios (p.ej. Younger, 1997). Aparte de realizar un tratamiento de
aguas contaminadas, un sistema pasivo generalmente tiene valores aadidos en
trminos de ecologa, recreo etc.
PRINCIPIOS DE TRATAMIENTO
Aunque los reactivos utilizados en sistemas pasivos son distintos de los que se
usan en sistemas activos, los principios de tratamiento en ambos tipos de sistema son
bastante parecidos. Se reconocen varios enfoques distintos para convertir metales en
formas menos mviles:
(i) Precipitacin de hidrxidos.
Casi todos los metales ecotxicos son susceptibles de formar slidos hidrxidos
3
3
2
(p.ej. Fe (OH) , Al(OH) , Zn(OH) , etc.). Reacciones tpicas de precipitacin de
hidrxidos son las siguientes:
3+
Fe + H O Fe(OH) + 3 H+ (1)
2
3
3+
Al + H O Al(OH) + 3 H+ (2)
2
3
Se nota que ambas reacciones producen acidez, por la liberacin de tres
protones (H+) para cada mol de metal hidrolizado. Esta acidez precisa neutralizacin
en el proceso de tratamiento completo, y generalmente esta demanda para agentes
neutralizantes es mucho ms grande que la demanda ejercida par el pH ambiente del
agua subterrnea en su punta de salida.
Aunque la precipitacin de hidrxidos se practica para remover los metales
ecotxicos en solucin, los hidrxidos mismos tienen propiedades muy favorables a la
sorcin de otros contaminantes. Por ejemplo, el proceso industrial para sacar arsnico
de aguas es par coprecipitacin con (y sorcin en) Fe(OH) . Entonces el tratamiento
3
total que se realiza por precipitacin de hidrxidos tiene ventajas aadidas, adems de
los de la precipitacin misma.
(ii) Reduccin bacteriana de sulfatos y precipitacin de slidos sulfuros.

2). Existen
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varios gneros de bacterias que catalizan la reduccin de sulfatos a sulfuros. Se
puede escribir la reaccin as:
2+
S0
+ CH O + H HS + 2H O + 2C0 (3)
4
2
2
2
donde CH O representa una fuente de carbona. Una vez que existen iones de HS en
2
solucin, los metales divalentes podran reaccionar y precipitarse como minerales
sulfurosos, segn:
+
HS + M2. -+ MS + H (4)
2+
2+
2+
2+
donde "M " representa Fe , Zn , Cd , etc. Par el consumo de un protn en la
reaccin (3), y su liberacin en la reaccin (4) se puede conjeturar que el proceso de
reduccin bacteriana de sulfatos no alterar el pH del agua. Sin embargo, siempre se
ve un aumento considerable de pH por medio de estas reacciones, porque la cantidad
2de S0
que se reduce es siempre mucho ms que la cantidad de MS que se
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precipita.
Adems, el CO liberado en (3) se convierte en HCO - (una fuente importante de
2
3
alcalinidad) una vez que el pH sobrepasa 4.5. Es importante tener en cuenta que los
minerales sulfurosos formados por estas reacciones son estables solamente en
condiciones reducidas, y por eso es ms aconsejable usar reduccin bacteriana
cuando se sabe que se mantendrn estas condiciones indefinidamente.
Aguas cidas de mina contienen concentraciones muy altas de sulfato (S0

TRATAMIENTO ACTIVO DE AGUAS CIDAS DE MINA


Precipitacin de hidrxidos
Hasta la fecha, la gran mayora de sistemas de tratamiento activo para aguas
cidas de mina estn basados en la precipitacin de hidrxidos. Esta precipitacin se
realiza en un proceso de tres pasos:
2+
3+
- oxidacin (para convertir Fe en Fe )
- dosis con lcalis (especialmente Ca(OH) , pero tambin con Na(OH) , NaHCO y
2
2
3
otras sustancias)
- sedimentacin.
Cada paso en este proceso ofrece una oportunidad para la intensificacin, por
la cual se puede mejorar la eficiencia del proceso en su totalidad (Younger et a/.,
2002). Por ejemplo:
(i) La oxidacin se realiza tradicionalmente por una cascada de aireacin. Sin
embargo, en circunstancias apropiadas el proceso de oxidacin puede intensificarse
por la aplicacin de otros enfoques mecnicos (p.ej. un aparato Venturi; Ackman,
2000), o por el usa de reactivos qumicos (especial mente perxido de hidrgeno
(H O )).
2 2
(ii) En cuanto al proceso de dosis con lcalis, cada reactivo tiene sus propias ventajas
e inconvenientes. Generalmente el reactivo ms econmico es la cal apagada
(Ca(OH) ). Sin embargo, donde se precisa precipitar altas concentraciones de Mn, Zn
2
y/o Cd, la sosa custica suele resultar ms barata todava. Donde el espacio
disponible para una planta de tratamiento es muy pequeo, se puede usar amonaco
(en forma de gas).

(iii) El paso de la sedimentacin frecuentemente ofrece las oportunidades ms


importantes para intensificacin del proceso de tratamiento en su totalidad. Eso es
porque el proceso de sedimentacin gobierna la densidad del lodo de hidrxidos
producido, que a su vez controla el volumen de residuos que se precisa recoger. La
sedimentacin en un estanque sencillo suele dar lodos con un contenido en slidos de
5% (en peso) o menos. Con otros enfoques, se puede aumentar este contenido en
slidos hasta un 40%. Un enfoque sencillo pero muy exitoso es el proceso HDS (highdensity sludge). En este proceso (Figura 2) se bombea un porcentaje (~ 80%) del lodo
final del estanque de sedimentacin hasta el punta de arranque de la planta. Las
partculas de lodo presentan ncleos para la precipitacin de nuevos hidrxidos, y
obtenemos una precipitacin final de lodo con un 20% de slidos en peso. La densidad
puede aumentarse ms por aplicacin de filtros, prensas etc.

La optimizacin de la densidad y estabilidad de lodos fue el motivo para el


desarrollo de una nueva variedad de precipitacin de hidrxidos, en la que la reaccin
es controlada y cada partcula de hidrxido de hierro es abrigada por una capa de
slice. Tras ensayos a escala piloto, este mtodo esta ya en marcha a escala real en
Venn Quarry (una mina a cielo abierto para agregados en Devon, Inglaterra, que tiene
un problema de drenaje cido), aunque no se ha perfeccionado esta aplicacin todava
(Dr C Nicholas, comunicacin personal, 2002).

Reduccin bacteriana de sulfatos (RBS)


Los principios de la reduccin bacteriana de sulfatos, y la precipitacin de los
metales blancos en la forma de sulfuros, se present brevemente en Seccin 2 (ii).
Hasta la fecha, no se han vista aplicaciones de esta tecnologa a escala real para
aguas de minas. (La nica aplicacin a escala real ha sido para un ingenio de zinc en
Holanda). Sin embargo, se han vista aplicaciones exitosas a escala piloto (en la mina
Wheal Jane, UK, par ejemplo), y de estas pruebas es claro que los procesos de RBS
ocupan un nicho importante en dos circunstancias comunes:
- donde la desalinizacin de las aguas es imprescindible
- donde existen aguas altamente contaminadas por metales valiosos (tales como Cu,
Zn), para que por varios procesos activos de RBS brinden posibilidades de
recuperacin de estos metales como materias primas.
Entre las posibles acciones de los procesos activos de RBS hay dos muy
notables:

(i) En el propio proceso THIOPAQ (marca registrada de la empresa Paques BioSystems BV, Holanda) se usan mezclas de los gases H y CO , y/o etanol como una
2
2
fuente de arbona para las bacterias. EI proceso saca tanto metales como sulfato de las
aguas de mina, dejando concentraciones residuales muy bajas. THIOPAQ obtiene
lodos con bajo contenido en carbono y alta concentracin de sulfuros, que en
circunstancias aptas suelen proporcionar beneficios econmicos en minera de
metales de baja ley. Por un paso secundario de oxidacin, es tambin posible obtener
o
S , una mercanca tambin rentable.
(ii) El proceso ASPAM es un ejemplo impresionante de varias tecnologas
Sudafricanas que se conocen como "biodesalinizacin". El concepto de ASPAM (Rose
et a/., 1998) es la utilizacin de una fuente residual de carbono (de la industria de
cuero, y/o de aguas residuales urbanas) para estimular la RBS en aguas cidas de
mina (que se mezclan con la fuente de carbona en grandes estanques). ASPAM
realiza el tratamiento simultneo de dos fuentes de residuos, sin utilizar reactivos
costosos. Tambin el proceso ASPAM controla la re-oxidacin de sulfuros disueltos
o
para recuperar el azufre en la forma rentable de S .
TRATAMIENTO PASIVO DE AGUAS CIDAS DE MINA
Consideraciones generales

EI tratamiento pasivo para aguas de mina ha evolucionado desde hace 15


aos, inicialmente en los Estados Unidos (Cohen & Staub, 1992; Hedin et a/., 1994).
Los mtodos aplicables para aguas alcalinas de mina (es decir aguas contaminadas
solamente par Fe y Mn) son ya bien desarrollados, y consisten en el usa de
humedales aerbicos (carrizales). Existen muchos ejemplos de la mala aplicacin de
humedales aerbicos para aguas cidas de minas (p.ej. Bannister, 1997). Humedales
aerbicos son inapropiados para el tratamiento de aguas an cidas, porque los
procesos estimulados en humedales aerbicos resultan en la hidrlisis del hierro, un
proceso que libera acido protnico (ecuacin (1)). Sin embargo, una vez que se ha
corregido la acidez de una agua de mina par otro tipo de sistema pasivo, se puede
usar un humedal aerbico como paso final, para remover los ltimos mg/l de hierro.
Tambin, tecnologas pasivas para otras variedades de aguas de mina estn ya
experimentando avances rpidos en el contexto del proyecto de investigacin
0
"PIRAMID" (Comisin Europea, 5 Programa Marco). PIRAMID comprende avances
en las tecnologas que se discuten en los prrafos siguientes, pero tambin para el
tratamiento pasivo de aguas contaminadas par arsnico, cianuros y radionucleidos.
Para una discusin amplia de todas las variaciones actuales de tecnologa pasiva para
aguas de mina en general, se debe consultar Younger et al. (2002). Enseguida
consideramos los principales mtodos actuales para el tratamiento pasivo de aguas
cidas de mina. La Figura 3 presenta la lgica seleccin entre las variables opciones.
Tecnologas con minerales carbonatos
Un enfoque obvio para el tratamiento pasivo de aguas cidas pretende imitar lo que
ocurre en la naturaleza, y neutralizar aguas cidas por disolucin de minerales
carbonatados. EI mineral carbonatado ms til en el tratamiento pasivo es la calcita
(CaC0 ), que se disuelve mucho ms rpidamente que doloma (CaMg(C0 ) ). En los
3
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EEUU, usa de caliza en sistemas de tratamiento pasivo se inici por la construccin de
"drenes anxicos de caliza" (anoxic limestone drains; ALDs). Es importante notar que
un ALD nunca debe ser considerado como un sistema de tratamiento completo en s
mismo: ms bien, siempre se sigue un ALD por un estanque de sedimentacin, y luego
un humedal aerbico. Por eso, algunas autoridades consideran ALD como una
tecnologa de "pre-tratamiento".
La aplicabilidad de ALD es limitada debido a que el agua que precisa
3+ 3+
tratamiento debe tener menos de 1 mg/l de Fe , Al y oxgeno disuelto. Si una ALD
recibe aguas con altas concentraciones de estos componentes, los poros del dren se
colmatan con hidrxidos de Al/Fe, producindose (despues de unos meses) el fracaso
total del sistema. Aunque se han vista unas aplicaciones de ALD a escala pilato en
Europa (e.j. Ulrich, 1999; Hamilton et al., 1999), la ausencia completa de ALD entre los
30 sistemas pasivos en el Reino Unido (todava el pas en la vanguardia de la
aplicacin de tratamientos pasivos de aguas de minas en Europa) sugiere que existen
pocas aguas adecuadas para la aplicacin de ALD a escala real. La aplicacin ms
grande de una ALD en Europa hasta la fecha fue en el sistema pasivo experimental en
la mina de Wheal Jane (Hamilton et al., 1999). En aquel sitio, la ALD fue colmatada
con hidrxidos de aluminio hasta que el flujo de agua por el dren termin tras seis
meses de utilizacin.
Para sobrepasar esta limitacin a la aplicabilidad de disolucin de calcita, es posible
combinar reduccin bacteriana de sulfatos con alga de la tecnologa de ALD. Esta
resulta en sistemas del tipo "RAPS".

Tecnologas pasivas que aprovechan reduccin bacteriana de sulfatos


Como se vio anteriormente, el proceso de reduccin bacteriana de sulfatos
brinda la posibilidad de combatir acidez, reducir la alcalinidad de los bicarbonatos
disueltos, y remover metales del agua mediante la precipitacin de sulfuros. La
aplicacin de este proceso en sistemas pasivos se realiza por tres sistemas diferentes
(Younger et al., 2002):
- Humedales de abono (compost wetlands) (Figura 4), es decir, humedales con
sustratos espesos de abono, en los que se mantienen condiciones anaerbicas que
promocionan reduccin bacteriana de sulfatos.
- Sistemas de flujo subterrneo con reduccin bacteriana de sulfato (SFB), entre los
que estn comprendidos barreras reactivas permeables para aguas subterrneas
(permeable reactive barriers; PRBs; Figura 5) y otros sistemas parecidos que se
apliquen para descargas superficiales de aguas acidas (Figura 6).
- Sistemas reductores y productores de alcalinidad (reducing and alkalinity-producing
systems; RAPS; Figura 7) (previamente llamado como "SAPS" (sistemas sucesivos de
produccin de alcalinidad); Kepler & McCleary, 1994).
Un RAPS tpico consta de una capa de abono (: 0.5m) encima de una capa (tambin
0.5m) de gravas de caliza. El flujo se dirige verticalmente, por el abono, y luego por
la capa de ridos de caliza. La disclucin de calcita sigue sin los problemas de
colmatacin que afectan a las ALD porque las condiciones reductoras producidas par
2+
el abono aseguran que el hierro esta presente en la forma ferrosa (Fe ) en la que no
puede precipitar hidrxidos en las superficies de las piedras de caliza bajo las
condiciones ambientes de pH.

Cada tipo de sistema tiene sus propias ventajas e inconvenientes. En general,


los RAPS son preferibles para la mayora de los casos. Sin embargo, la
implementacin de RAPS precisa la disponibilidad de una altura de cada del agua en
el sitio mayor de 1.5m (Kepler & McCleary, 1994). En lugares donde no se posee tal
desnivel, se puede utilizar un humedal de abono (aunque se precisa un rea entre 3 o
4 veces ms grande que la de un RAPS para abastecer el mismo nivel de depuracin;
Jarvis & Younger, 1999). Ni RAPS ni humedales de abono resultan ser una rebaja
apreciable en la salinidad de aguas de mina. Donde la desalinizacin es
imprescindible, un SFB es la opcin ms adecuada (Cohen & Staub, 1992). No

obstante, la aplicacin de un SFB para una descarga de aguas de mina en la


superficie demanda una gran altura de cada (de varios metros, para superar la
permeabilidad baja del abono), y un volumen total muy grande (para asegurar un
tiempo de retencin del agua superior a las 40 horas). Los PRB son un ejemplar del
tipo SFB que se implementan sola mente dentro de acuferos contaminados (Figura 5;
Benner et a/., 1997).
En todos casas (con la nica excepcin de las PRB para la que es imposible),
se recomienda que a la unidad de reduccin bacteriana siga un paso de oxidacin
(preferiblemente incluyendo un humedal aerbico) para re-oxigenar el agua y sacar los
restos de hierro, etc., antes de su descarga final al ro.
Ya se han vista aplicaciones de todos estos tipos de sistemas en Europa,
particularmente en Gran Bretaa y Espaa. Par ejemplo:
- Humedales de abono (compost wetlands) se han implementado en el Reino Unido
(Younger et a/., 1997; Ordez et al., 1998; Jarvis and Younger, 1999; Heal and Salt,
1999) y Esparia (Ordez Alonso, 1999).
- Barreras reactivas permeables se han instaurado en Espaa (Alcolea et al., 2001) e
Inglaterra (Amos & Younger, en prensa).
- Ejemplares de RAPS existen ya en Gales (Younger, 1998), Inglaterra (2002) y
Galicia, Espaa (Laine, 1998).
El proyecto PIRAMID pretende fomentar el uso ms extendido de las
tecnologas pasivas por todos los pases Europeos que tienen problemas con aguas
de minas.