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Las pirmides del cerebro

Apuntes crticos sobre "el poder de la mente"


(Tribuna escptica sobre pseudoneurociencias)
Los orgenes culturales de la cognicin humana

En el caso de las funciones cognitivas que los humanos comparten con los primates
y otros mamferos, ha habido un tiempo ms que suficiente para que la evolucin
biolgica hiciera maravillas. Pero en el caso de las funciones cognitivas
exclusivamente humanas, el tiempo para lograr un sinnmero de ellas ha sido
insuficiente: slo seis millones de aos como mximo, pero ms probablemente
apenas un cuarto de milln. Una concepcin ms aceptable es, pues, la que se centra
en los procesos que operan con una rapidez mucho mayor en el tiempo histrico y
el ontogentico, por ejemplo- e investiga el modo en que esos procesos crean y
preservan las funciones cognitivas exclusivamente humanas. Sin duda, hay funciones
cognitivas humanas en relacin con las cuales los procesos histricos y ontogenticos
desempean slo un rol limitado; por ejemplo, los procesos bsicos de categorizacin
perceptual. Pero cosas como los smbolos lingsticos y las instituciones sociales son
creados socialmente, y, por lo tanto, no es concebible que hayan surgido de golpe
plenamente desarrollados durante la evolucin humana; algunos procesos sociales
interactivos deben de haber tenido un papel en su creacin y conservacin.
La cognicin humana es una forma especfica, en el sentido literal de la palabra, de
la cognicin de los primates. Los seres humanos comparten con otros primates la
mayora de sus habilidades cognitivas [...] De acuerdo con la hiptesis que aqu
postulamos, los seres humanos presentan una adaptacin cognitiva exclusiva de la

especie, adaptacin que es, en muchos aspectos, especialmente eficaz, porque cambia
fundamentalmente el proceso de evolucin cognitiva (NT: desarrollo cognitivo del
nio).
Esta adaptacin [...] consiste en la capacidad de los individuos para identificarse con
los otros miembros de su especie, lo cual les permite comprender que estos son
agentes intencionales como ellos mismos, que tienen sus propias intenciones y su
propia atencin y, finalmente, que son agentes mentales como ellos mismos y tienen
sus propios deseos y creencias. Este nuevo modo de comprender a otras personas
cambi radicalmente la naturaleza de toda clase de interacciones sociales, incluido el
aprendizaje social, dando lugar a una forma singular de evolucin cultural a travs
del tiempo histrico[...] [Esta evolucin cultural] modific drsticamente la
naturaleza del nicho ontogentico en que se desarrollan los nios; en efecto, los
nios modernos interactan casi siempre con el mundo fsico y social a travs de la
lente de los artefactos culturales preexistentes, que traen incorporado algo de las
relaciones intencionales que sus inventores y usuarios mantenan con el mundo. Los
nios en desarrollo crecen, pues, rodeados de las mejores herramientas y smbolos
que sus predecesores inventaron para hacer frente a los rigores de su mundo fsico y
social. Adems, cuando los nios internalizan estas herramientas y smbolos
cuando aprenden a usarlos mediante los procesos bsicos de aprendizaje cultural-,
crean en ese proceso algunas formas nuevas y eficaces de representacin cognitiva,
basadas en las perspectivas intencionales y mentales de otras personas.
Y as [...] mi hiptesis es que no podemos comprender plenamente la cognicin
humana -por lo menos, no sus aspectos exclusivamente humanos- si no
consideramos en detalle su despliegue en tres marcos temporales distintos:
-en el tiempo filogentico, cuando los primates humanos desarrollaron su modo
singular de comprender a los miembros de su especie;
-en el tiempo histrico, cuando esta forma caracterstica de comprensin social
condujo a formas caractersticas de herencia cultural, integradas por artefactos
materiales y simblicos que acumulan modificaciones a travs del tiempo, y
-en el tiempo ontogentico, cuando los nios absorben todo lo que su cultura tiene
para ofrecerles, y desarrollan en ese proceso modos nicos de representacin
cognitiva basada en perspectivas.
En resumen, podemos imaginar una vez ms a un nio solitario en una isla desierta:
en este caso, llevado all cuanto tena un ao, normal desde el punto de vista
cognitivo, capaz de comprender las relaciones intencionales y causales, preparado
para adquirir el lenguaje, pero que no ha estado en contacto con otras personas ni
con ningn tipo de smbolos. Sin duda, este nio, en cierta medida y sin ayuda ajena,
reunira informacin, categorizara y advertira por s mismo relaciones causales y de
otras clases en el mundo. Empero:
-no poseera informacin recogida por otras personas, ni recibira enseanzas de
otras personas sobre la causalidad en el mundo fsico ni sobre la mente en el mundo
sociopsicolgico (es decir, no habratransmisin de informacin);
-no conocera las multiples formas complejas de categorizacin, analoga, causalidad

y construccin de metforas incorporadas en un lenguaje natural desarrollado


durante el tiempo histrico, y
-no conocera opiniones diferentes, ni puntos de vista conflictivos, ni opiniones
referidas a sus propios puntos de vista en una interaccin dialgica con otras
personas.
Por tanto, mi hiptesis es que, en una etapa posterior, ese nio pensara muy poco en
las relaciones causales y en cuestiones matemticas, y razonara muy poco sobre el
estado mental de otras personas y sobre cuestiones morales. Y ello se debera a que
estos tipos de pensamiento y razonamiento ocurren principal o exclusivamente en las
interacciones discursivas dialgicas entre el nio y otras personas.